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sáb

28

mar

2015

Observaciones de APEX ayudan a desentrañar el misterio de la Nova Vulpeculae 1670

Fuente: NASA


Nuevas observaciones, llevadas a cabo con APEX y otros telescopios, revelan que la estrella que los astrónomos europeos vieron aparecer en el cielo en 1670 no era una nova, sino un tipo de colisión estelar mucho más excepcional y violento. Fue lo suficientemente espectacular como para verse fácilmente a simple vista durante su primer estallido, pero los rastros que dejó eran tan débiles que ha sido necesario utilizar telescopios submilimétricos para llevar a cabo un meticuloso análisis que, finalmente, pudiera despejar el misterio más de 340 años después. Los resultados aparecen en línea en la revista Nature el 23 de marzo de 2015.

Algunos de los más grandes astrónomos del siglo XVII, incluyendo a Hevelius — el padre de la cartografía lunar — y a Cassini, documentaron cuidadosamente, en el año 1670, la aparición de una nueva estrella en el cielo. Hevelius la describió como una nova “sub capite Cygni” (una nueva estrella debajo de la cabeza del cisne) pero actualmente los astrónomos la conocen por el nombre de Nova Vulpeculae 1670. Los relatos históricos sobre novas son escasos y de gran interés para los astrónomos actuales. Se afirma que la Nova Vul 1670 es la nova registrada más antigua y más débil recuperada con posterioridad.

El autor principal de este Nuevo estudio, Tomasz Kamiński (ESO e Instituto Max Planck de Radioastronomía, Bonn, Alemania), explica: "durante muchos años se creyó que este objeto era una nova, pero cuanto más se ha estudiado menos parecía una nova ordinaria — o cualquier otro tipo de explosión de una estrella".



Cuando apareció por primera vez, Nova Vul 1670 era fácilmente visible a simple vista y, durante los dos años siguientes, fue variando su brillo. Luego desapareció y reapareció dos veces, antes de desaparecer para siempre. Pese a que está muy bien documentada para su época, los audaces astrónomos de entonces carecían del equipo necesario para resolver el enigma sobre el peculiar comportamiento de la presunta nova.

Durante el siglo XX, los astrónomos llegaron a comprender que la mayoría de las novas podrían explicarse por el comportamiento de estrellas binarias cercanas entre sí que explotan y “se dan a la fuga”. Pero Nova Vul 1670 no encajaba en absoluto en este modelo y seguía siendo un misterio.

Pese a la creciente capacidad tecnológica de los telescopios, se creyó durante mucho tiempo que este evento no había dejado ningún rastro, y hubo que esperar hasta la década de 1980 para que un equipo de astrónomos detectara una débil nebulosa alrededor de la zona en la que, supuestamente, debían estar los restos de la estrella. Pero, aunque estas observaciones ofrecieron una tentadora conexión con el avistamiento de 1670, no lograron arrojar nueva luz sobre la verdadera naturaleza del evento presenciado en los cielos de Europa hace más de trescientos años.

Tomasz Kamiński continúa la historia: "ahora hemos sondeado la zona en longitudes de onda de radio y submilimétricas. Hemos encontrado que los alrededores del remanente están bañados por un gas frío, rico en moléculas, con una composición química muy inusual".

Además de APEX, el equipo utilizó el Submillimeter Array (SMA) y el radio telescopio Effelsberg para conocer la composición química y medir las proporciones de diferentes isótopos del gas. Uniendo todos estos datos, lograron crear un informe muy detallado de la composición de la zona, lo cual permitió evaluar de dónde podría provenir esta materia.

Lo que el equipo descubrió es que la masa del material frío era demasiado grande para ser el producto de la explosión de una nova y, además, las proporciones de isótopos medidas por el equipo alrededor de Nova Vul 1670 eran diferentes a las que se esperan de una nova. Pero si no fue una nova, entonces ¿qué fue?

La respuesta es una espectacular colisión entre dos estrellas, más brillante que una nova, pero menos que una supernova, que produce algo denominado nova roja luminosa. Son eventos muy excepcionales en los que las estrellas explotan debido a una fusión con otra estrella, arrojando al espacio el material que anteriormente contenían en su interior y dejando tan sólo un débil remanente rodeado de un ambiente fresco, rico en moléculas y polvo. Esta nueva clasificación de estrellas explosivas, recientemente aceptada, encaja casi a la perfección en el perfil de Nova Vul 1670.

El coautor de este trabajo, Karl Menten (Instituto Max Planck de Radioastronomía, Bonn, Alemania) concluye: "los descubrimientos de este tipo son los más divertidos: ¡los que son totalmente inesperados!".

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vie

27

mar

2015

Curiosity encuentra nitrógeno biológicamente útil en Marte

Fuente: NASA


Un equipo de científicos utilizando el instrumento de Análisis de Muestras en Marte (SAM), a bordo del rover Curiosity de la NASA ha detectado por primera vez nitrógeno en la superficie de Marte que proviene de la liberación durante el calentamiento de los sedimentos marcianos. El nitrógeno se detectó en forma de óxido nítrico, y podría ser liberado de la descomposición de nitratos durante el calentamiento. Los nitratos son una clase de moléculas que contienen nitrógeno en una forma que puede ser utilizado por los organismos vivos. El descubrimiento se suma a la evidencia de que el antiguo Marte fue habitable para la vida.

El nitrógeno es esencial para todas las formas conocidas de vida, ya que se utiliza en los bloques de construcción de moléculas más grandes como el ADN y el ARN, que codifican las instrucciones genéticas para la vida, y proteínas, que se utilizan para construir estructuras como el pelo y las uñas, y para acelerar o regular las reacciones químicas.

Sin embargo, en la Tierra y Marte, el nitrógeno atmosférico está bloqueado como gas nitrógeno (N2) - dos átomos de nitrógeno unidos tan fuertemente que no reaccionan fácilmente con otras moléculas. Los átomos de nitrógeno tienen que ser separados o "fijados" para que puedan participar en las reacciones químicas necesarias para la vida. En la Tierra, ciertos organismos son capaces de fijar el nitrógeno atmosférico y este proceso es crítico para la actividad metabólica. Sin embargo, pequeñas cantidades de nitrógeno también son fijadas por los fenómenos energéticos, como la caída de rayos.

El nitrato (NO 3) - un átomo de nitrógeno unido a tres átomos de oxígeno - es una fuente de nitrógeno fijado. Una molécula de nitrato puede unirse con otros átomos y moléculas; esta clase de moléculas se conoce como nitratos.

No hay evidencias para sugerir que las moléculas de nitrógeno fijado encontradas por el equipo fueran creadas por vida. La superficie de Marte es inhóspita para las formas de vida conocidas. En cambio, el equipo piensa que los nitratos son antiguos, y probablemente proceden de procesos no biológicos como impactos de meteoritos y rayos en un pasado remoto de Marte.

Características parecidas a lechos de ríos secos y el descubrimiento de minerales que sólo se forman en presencia de agua líquida sugieren que Marte era más hospitalario en el pasado remoto. El equipo de Curiosity ha encontrado evidencias de que otros ingredientes necesarios para la vida, como el agua líquida y materia orgánica, estuvieron presentes en Marte en el lugar donde se encuentra Curiosity, en el cráter Gale, hace miles de millones de años.

El equipo encontró evidencias de nitratos en muestras recogidas de la arena arrastrada por el viento y el polvo en el sitio "Rocknest", y en las muestras de perforado de lutolita en los sitios de perforación "John Klein" y "Cumberland" en Yellowknife Bay. Dado que la muestra de "Rocknest" es una combinación de polvo soplado desde regiones distantes en Marte y más materiales de origen local, los nitratos son propensos a ser generalizados en Marte. Los resultados apoyan el equivalente de hasta 1.100 partes por millón de nitratos en el suelo marciano en los lugares de perforación. El equipo cree que la lutolita en Yellowknife Bay se formó a partir de sedimentos depositados en el fondo de un lago. Anteriormente, el equipo del rover describía la evidencia de un antiguo ambiente, habitable allí: el agua dulce, los elementos químicos esenciales requeridos para la vida, como el carbono, y las fuentes de energía potenciales para impulsar el metabolismo en organismos simples.

Las muestras se calentaron primero para liberar las moléculas unidas a la tierra de Marte, a continuación, las porciones de los gases liberados fueron desviados a los instrumentos SAM para el análisis. Diversos compuestos que llevan nitrógeno se identificaron con dos instrumentos: un espectrómetro de masas, que utiliza campos eléctricos para identificar moléculas por la firma de sus masas, y un cromatógrafo de gases, que separa las moléculas basándose en el tiempo que tardan en viajar a través de un pequeño tubo capilar de vidrio - - ciertas moléculas interactúan con los lados del tubo más fácilmente y por lo tanto viajan más lentamente.

Junto con otros compuestos de nitrógeno, los instrumentos detectaron óxido nítrico (NO - un átomo de nitrógeno unido a un átomo de oxígeno) en las muestras de los tres sitios. Ya que el nitrato es un átomo de nitrógeno unido a tres átomos de oxígeno, el equipo cree que la mayor parte del NO probablemente viniera del nitrato que se descompone cuando se calentaron las muestras para su análisis. Ciertos compuestos en el instrumento SAM también pueden liberar nitrógeno cuando las muestras se calientan; sin embargo, la cantidad de NO encontrada es más del doble de lo que podría ser producida por el SAM en el escenario más extremo y poco realista. Esto lleva al equipo a pensar que realmente los nitratos están presentes en Marte, y las estimaciones de abundancia descritas se han ajustado para reflejar esta fuente potencial adicional.

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jue

26

mar

2015

El viento de los agujeros negros puede detener la formación de estrellas

Fuente: NASA


Gracias al observatorio espacial Herschel de la ESA, los astrónomos han descubierto que el viento generado por un agujero negro está barriendo la galaxia en la que se encuentra, llevándose consigo la materia prima necesaria para formar nuevas estrellas.

Los agujeros negros supermasivos se encuentran en el centro de la mayoría de las galaxias, y son objetos extremadamente densos y compactos cuya masa puede ser millones o miles de millones de veces superior a la de nuestro Sol. 

Muchos de ellos, como el que ocupa el centro de nuestra Vía Láctea, son relativamente pasivos, pero otros están destruyendo su entorno con gran voracidad.

Los agujeros negros no sólo engullen el gas que los rodea; a veces también lo expulsan en forma de potentes chorros o vientos. Los astrónomos sospechaban desde hace tiempo que estos escapes de materia podrían ser los responsables de vaciar a las galaxias de gas interestelar, y en particular de las moléculas a partir de las que se forman las nuevas estrellas. 

Con el paso del tiempo estos vientos acabarían afectando a la actividad de formación de estrellas en la galaxia, pudiendo llegar a detenerla por completo. 

Sin embargo, hasta la fecha no se había logrado estudiar este proceso. Los astrónomos habían detectado fuertes vientos en las inmediaciones de los agujeros negros gracias a los telescopios de rayos X, y habían descubierto escapes de gas a gran escala a través de las observaciones en el infrarrojo, pero nunca habían observado estos dos fenómenos en una misma galaxia. 

Un nuevo estudio acaba de cambiar el panorama, al lograr observar los vientos a pequeña y a gran escala desencadenados por un mismo agujero negro.

“Es la primera vez que vemos un agujero negro supermasivo en acción, barriendo los depósitos de gas de su galaxia”, explica Francesco Tombesi, del Centro Goddard de la NASA y de la Universidad de Maryland, Estados Unidos, quien dirigió la investigación publicada ayer en la revista Nature. 

Al combinar las observaciones realizadas por el satélite europeo Herschel en las longitudes de onda del infrarrojo con los nuevos datos en la banda de los rayos X recogidos por el satélite japonés-americano Suzaku, los astrónomos han sido capaces de comparar los vientos en las inmediaciones del agujero negro central con sus efectos a gran escala, arrastrando las reservas de gas de la galaxia IRAS F11119+3257. 

Los vientos empiezan siendo locales y fuertes, con ráfagas que alcanzan el 25% de la velocidad de la luz y que son capaces de arrastrar una masa solar de gas al año. 

A medida que se alejan del agujero negro central los vientos se frenan, pero consiguen empujar fuera de la galaxia una cantidad de gas equivalente a cien veces la masa de nuestro Sol.

Esta es la primera prueba firme de que los vientos provocados por un agujero negro pueden despojar a una galaxia de gas, a través de escapes a gran escala. 

Este descubrimiento refuerza la teoría de que los agujeros negros podrían llegar a detener el proceso de formación de estrellas en la galaxia en la que se encuentran. 

“Herschel ha revolucionado las teorías sobre la formación de las estrellas. Estos nuevos resultados nos ayudan a comprender cómo y por qué varía la actividad de formación de estrellas en algunas galaxias, pudiendo llegar a detenerse por completo”, explica Göran Pilbratt, científico del proyecto Herschel para la ESA. 

“Hemos encontrado al culpable de este gran misterio cósmico. Como muchos sospechaban, un agujero negro central puede desencadenar escapes de gas a gran escala, deteniendo la actividad de formación de estrellas”.

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mié

25

mar

2015

Nova en Sagitario

Fuente: Astrofísica y Física


Tal y como anuncia la AAVSO en su alerta número 512, el pasado 15 de marzo se descubrió una nova brillante en la constelación de Sagitario. Fue descubierta por John Seach (Chatsworth Island, NSW, Australia) cuando la estrella tenía una magnitud aparente de +6,0. Por tanto se trata de un objeto fácilmente observable con prismáticos, si bien, debido a que se encuentra en Sagitario (Ver carta superior. Señalada con un círculo. Crédito: Stellarium), habrá que esperar hasta poco antes de amanecer para que la constelación gane altura y poder realizar la observación en condiciones favorables.

Sus coordenadas son:       Ascensión Recta: 18h 36m 56.84 s, Dec: -28º 55' 39"

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mar

24

mar

2015

MAVEN descubre en Marte una nube de polvo y auroras

Fuente: NASA


La nave espacial MAVEN de la NASA ha observado dos fenómenos inesperados en la atmósfera de Marte: una nube de polvo sin explicación a gran altitud y una aurora que se adentra profundamente en la atmósfera marciana.

La presencia de polvo en altitudes orbitales de aproximadamente entre 150 y 300 kilómetros por encima de la superficie nunca se habían visto. Aunque se desconoce el origen y la composición del polvo, no hay peligro para Maven y otras naves espaciales en órbita alrededor de Marte.

"Si el polvo se origina en la atmósfera, esto sugiere que nos falta algún proceso fundamental que se origina en la atmósfera de Marte", dijo Laila Andersson, de la Universidad de Colorado.

La nube fue detectada por la sonda de Langmuir de la nave, y ha estado presente durante todo el tiempo que MAVEN ha estado operativa. Se desconoce si la nube es un fenómeno temporal o algo duradero. La densidad de las nubes es mayor en altitudes más bajas. Sin embargo, incluso en las zonas más densas es todavía una capa muy delgada. Hasta el momento, no hay indicios de que su presencia se haya visto en otras observaciones de MAVEN con otros instrumentos.

Los posibles orígenes para este polvo observado pueden ser el polvo procedente de Fobos y Deimos, las dos lunas de Marte; el polvo en movimiento en el viento solar lejano al Sol; o escombros en órbita alrededor del Sol proveniente de cometas. Sin embargo, ningún proceso conocido en Marte puede explicar la aparición de esta nube de polvo en los lugares observados que no venga de cualquiera de estas fuentes.

También el espectrógrafo de imágenes ultravioleta, IUVS de MAVEN observó lo que los científicos han llamado "las luces de Navidad". Durante cinco días justo antes del 25 de Diciembre, MAVEN vio un brillo auroral ultravioleta brillante que abarcaba el hemisferio norte de Marte. Las auroras son conocidas en la Tierra como luces del norte o del sur, causadas por partículas energéticas como los electrones que al estrellarse en la atmósfera provocan que el gas brille.

"Lo que es especialmente sorprendente de la aurora que vimos es la profundidad con la que se introduce en la atmósfera, mucho más que en la Tierra o en otro lugar de Marte", dijo Arnaud Stiepen, miembro del equipo IUVS en la Universidad de Colorado.

La fuente de estas partículas energéticas parece ser el Sol. Hace miles de millones de años, Marte perdió un campo magnético protector como el que tiene la Tierra, por lo que las partículas solares pueden atacar directamente a la atmósfera marciana. Los electrones que produce la aurora tienen cerca de 100 veces más energía que la que se obtiene de una chispa de corriente doméstica, por lo que pueden penetrar profundamente en la atmósfera.

MAVEN fue lanzada a Marte el 18 de Noviembre de 2013, para ayudar a resolver el misterio de cómo el Planeta Rojo perdió la mayor parte de su atmósfera y gran parte de su agua. La nave llegó a Marte el 21 de Septiembre de 2014.

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lun

23

mar

2015

Rosetta detecta nitrógeno molecular en un cometa

Fuente: NASA


La sonda Rosetta de la ESA ha detectado por primera vez nitrógeno molecular en un cometa, lo que permite acotar el rango de temperaturas en el que se formó el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Rosetta llegó al cometa 67P en agosto del año pasado, y desde entonces ha estado recogiendo datos sobre el núcleo y su entorno con un conjunto de 11 instrumentos científicos. Hacía tiempo que los científicos esperaban encontrar in situ nitrógeno molecular en un cometa. Hasta la fecha, sólo se había detectado nitrógeno formando parte de otros compuestos químicos, como el ácido cianhídrico o el amoniaco. 

Este descubrimiento es especialmente importante, ya que se piensa que el nitrógeno molecular era la forma más común de este elemento cuando se estaba formando el Sistema Solar. En sus regiones más lejanas y frías, pudo ser la principal fuente de nitrógeno para la formación de los planetas gaseosos. Esta molécula también abunda en la densa atmósfera de Titán, la mayor luna de Saturno, y está presente en las atmósferas y en los hielos de las superficies de Plutón y Tritón, el mayor de los satélites de Neptuno. 

Es precisamente en estos fríos confines del Sistema Solar donde se piensa que se formó la familia de cometas a la que pertenece el 67P/Churyumov-Gerasimenko. Este hallazgo está basado en las 138 mediciones realizadas por el instrumento ROSINA de Rosetta entre los días 17 y 23 de octubre de 2014, cuando la sonda europea se encontraba a 10 kilómetros del centro del cometa. 

“La detección de nitrógeno molecular permite acotar significativamente las condiciones en las que se formó el cometa, porque se necesitan temperaturas muy bajas para que esta molécula quede atrapada en el hielo”, explica Martin Rubin, de la Universidad de Berna y autor principal del artículo que presenta estos resultados en la revista Science. 

Se piensa que el nitrógeno molecular quedó atrapado en los hielos de la nebulosa protosolar a una temperatura similar a la necesaria para fijar el monóxido de carbono. Así, los científicos han podido restringir los modelos que describen la formación de los cometas al comparar la proporción de nitrógeno molecular frente a la de monóxido de carbono presente en el cometa y en la nebulosa protosolar, ésta última calculada a partir del ratio medido en Júpiter y en el viento solar. 

Esta proporción resulta ser unas 25 veces más baja en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko que en las estimaciones de la nebulosa protosolar. Los científicos piensan que este déficit podría ser una consecuencia de las temperaturas a las que se formó el hielo en la nebulosa que dio origen a nuestro Sistema Solar. 

Una hipótesis sugiere que el hielo se formó a una temperatura de entre -250°C y -220°C, y el nitrógeno molecular habría quedado fijado de forma relativamente ineficiente en el hielo amorfo o en unas celdas de agua congelada conocidas como clatratos, lo que en ambos casos explicaría esta baja proporción. Otra hipótesis plantea que el nitrógeno molecular se habría fijado de forma más eficiente a temperaturas más bajas, en el entorno de los -253°C, en la misma región que Plutón y Tritón, formando los hielos ricos en nitrógeno que se pueden encontrar en estos dos cuerpos celestes. 

El posterior calentamiento del cometa debido al decaimiento de nucleidos radioactivos o a su desplazamiento a una órbita más próxima al Sol podría haber sido suficiente para desencadenar la liberación del nitrógeno y reducir su proporción con el paso del tiempo. “La fijación a muy baja temperatura sería similar al mecanismo que explica el origen de los hielos ricos en nitrógeno de Plutón y Tritón, y sería coherente con el origen del cometa en el Cinturón de Kuiper”, añade Martin. 

El otro cuerpo del Sistema Solar con una atmósfera dominada por el nitrógeno es la Tierra. La mejor teoría sobre su origen está relacionada con la tectónica de placas, y sugiere que los volcanes estarían liberando el nitrógeno almacenado en los silicatos del manto.  Sin embargo, la gran pregunta sigue siendo qué papel jugaron los cometas a la hora de traer este importante ingrediente a nuestro planeta.

“Al igual que queríamos comprender si los cometas habían traído el agua a la Tierra, también nos gustaría acotar el papel que jugaron en el transporte de otros ingredientes, y en particular de los necesarios para construir los bloques fundamentales de la vida, como lo es el nitrógeno”, explica Kathrin Altwegg, también de la Universidad de Berna e investigadora principal del instrumento ROSINA. 

Para poder evaluar la posible contribución de cometas como el 67P a los niveles de nitrógeno en nuestra atmósfera, los científicos asumieron que la relación isotópica de 14N y 15N en el cometa era la misma que la que había sido medida en Júpiter y en el viento solar, que representa la composición de la nebulosa protosolar. 

Esta relación isotópica es muy superior a la medida en otros compuestos químicos basados en el nitrógeno presentes en los cometas, como el ácido cianhídrico o el amoniaco. La relación 14N/15N de la Tierra se encuentra a mitad de camino entre estos dos valores. Si existiese una mezcla similar de la forma molecular y de ácido cianhídrico y amoniaco en los cometas, sería al menos concebible que el nitrógeno de la Tierra procediese de los cometas. 

“Sin embargo, el nitrógeno detectado en 67P/Churyumov-Gerasimenko no es una mezcla comparable de nitrógeno molecular y de las otras moléculas basadas en el nitrógeno, de hecho la proporción de la forma molecular es unas 15 veces inferior, lo que significa que la relación 14N/15N de la Tierra no se podría explicar a partir del transporte de nitrógeno por la familia de cometas de Júpiter”, concluye Martin. 

“Esta es otra pieza del puzle para determinar el papel que jugó la familia de cometas de Júpiter en la evolución del Sistema Solar, pero todavía falta mucho para completar este rompecabezas”, explica Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta para la ESA. “Rosetta todavía se encuentra a cinco meses de alcanzar su perihelio, y seguiremos estudiando cómo varía la composición de sus gases a lo largo de este periodo, intentando descifrar todo lo que nos puede contar sobre el pasado de este cometa”.

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mié

18

mar

2015

Hasta el infinito y más allá

Si usted quiere conocer las últimas noticias sobre el cosmos, tal vez este sea su libro.

Hasta el infinito y más allá nos cuenta de modo ameno los descubrimientos sobre el cosmos y nos da las claves para entender las fascinantes revelaciones que se han producido en los últimos años.El cielo siempre ha ejercido una poderosa atracción sobre el ser humano porque como dijo Carl Sagan, «somos polvo de estrellas». Ah ora, el gran divulgador científico español Manuel Seara Valero nos lleva de la mano por las últimas noticias sobre el cosmos. Hemos averiguado la edad del Universo, descubierto sistemas planetarios más allá del Sistema Solar, buscamos mundos similares al nuestro, vida extraterrestre, y tratamos de averiguar qué pasó en los primeros instantes del Cosmos, tras el Big Bang, empleando nuevos métodos como las ondas gravitacionales. Sabemos que existen una materia y una energía oscuras, pero desconocemos prácticamente todo sobre ellas. La solución al enigma puede venir de los proyectos espaciales en curso, o de la mano de la física de partículas con experimentos tan ambiciosos como el LHC (donde se ha descubierto el Bosón de Higgs), o el NEXT, financiado por la UE, y liderado por el español Juan José Gómez Cadenas en el Laboratorio Subterráneo de Canfranc.


Hasta el infinito y más allá

Manuel Seara Valero

Editorial Destino

Isbn- 9788423349234

Pvp- 18 euros

Marzo 2015

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mar

17

mar

2015

La corona solar, vista por PROBA-2

Fuente: ESA


Esta fotografía del Sol, en continuo cambio, captura grandes bucles de filamentos y potentes erupciones alejándose de la superficie de nuestra estrella.

El disco solar es una amalgama de áreas activas y calientes entremezcladas con serpenteantes filamentos fríos y oscuros que rodean toda la estrella. Alrededor de la tumultuosa superficie se encuentra la caótica corona, una atmósfera enrarecida de plasma sobrecalentado de varios millones de kilómetros de espesor. 

El plasma de la corona puede alcanzar temperaturas de varios millones de grados en algunas zonas – mucho más caliente que la superficie del Sol, que en comparación ‘sólo’ se encuentra a unos 6.000°C. Estas temperaturas tan extremas hacen que la corona brille con intensidad en las bandas del ultravioleta y del ultravioleta extremo. Al analizar una única frecuencia en esta banda, el instrumento SWAP del satélite europeo Proba-2 es capaz de distinguir las estructuras de esta región que se encuentran a un millón de grados centígrados. 

Como se puede ver en esta imagen, tomada el 25 de julio de 2014, el plasma forma grandes bucles y estructuras en forma de abanico, estabilizadas por el intenso campo magnético del Sol. Algunos de estos bucles se mantienen cerca de la superficie, pero otros se alejan demasiado y terminan siendo arrastrados por el viento solar – un flujo continuo de partículas energéticas que baña todo el Sistema Solar, incluyendo a la Tierra. 

Aunque muchos bucles puedan parecer inofensivos al principio, pueden acabar intensamente enredados al cabo de un tiempo, almacenando tanta energía que acabarán partiéndose y liberando intensas llamaradas conocidas como eyecciones de masa coronal. Estas erupciones solares están formadas por una gran cantidad de gas envuelto en líneas de campo magnético, y pueden ser muy peligrosas para los satélites, interferir con los equipos de comunicaciones y dañar importantes infraestructuras en la Tierra. 

A pesar de que el Sol sea la estrella más importante de nuestro firmamento, todavía no se comprenden muchos aspectos de su comportamiento. El estudio de su corona nos ayudaría a conocer mejor sus mecanismos internos, el errático movimiento de sus capas exteriores y sus potentes erupciones. 

Dos nuevas misiones de la ESA se centrarán en este campo de estudio: Solar Orbiter ha sido diseñado para estudiar el viento solar y la región del espacio dominada por el Sol, y para observar las regiones polares de la estrella. Proba-3 analizará una zona de la corona muy próxima a la superficie solar, que hasta la fecha ninguna misión ha sido capaz de observar.


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lun

16

mar

2015

Cassini detecta la presencia de actividad hidrotermal en Encelado

Fuente: NASA


La nave espacial Cassini de NASA ha proporcionado a los científicos la primera evidencia clara de que Encelado, una de las lunas de Saturno, muestra señales de actividad hidrotermal hoy en día que puede parecerse a la que se observa en los océanos profundos de la Tierra. Las implicaciones de tal actividad en un mundo diferente a nuestro planeta abren posibilidades científicas sin precedentes.

"Estos descubrimientos contribuyen a la posibilidad de que Encelado, que posee un océano subterráneo y exhibe una notable actividad geológica, pueda contener ambientes adecuados para organismos vivos", dijo John Grunsfeld, astronauta y administrador adjunto de la NASA en Washington. "Los lugares de nuestro Sistema Solar donde existen ambientes extremos en los que la vida podría existir nos acercan a responder la pregunta: ¿estamos solos en el Universo?".

La actividad hidrotermal se produce cuando el agua marina se infiltra y reacciona con una corteza rocosa y emerge como una solución caliente cargada de minerales, un fenómeno natural que ocurre en los océanos de la Tierra. Según dos artículos científicos, los resultados constituyen las primeras indicaciones claras de que una luna helada puede tener procesos activos similares.

El primer artículo, publicado en la revista Nature, hace referencia a granos microscópicos de roca detectados por Cassini en el sistema de Saturno. Un completo análisis de cuatro años de datos de la nave espacial, simulaciones por ordenador y experimentos de laboratorio han llevado a los investigadores a concluir que los diminutos granos se formaron con mucha probabilidad cuando el agua caliente que contenía minerales disueltos del interior rocoso de la luna viajó hacia arriba, entrando en contacto con agua más fría. Las temperaturas necesarias para la interacción que produce los diminutos granos de roca serían de por lo menos 90ºC. 

"Es muy emocionante que podamos utilizar estos pequeños granos de roca, arrojados al espacio por los géiseres, que nos indican las condiciones que hay sobre y debajo del fondo del mar de una luna helada", dijo el autor principal del artículo, Sean Hsu, investigador Postdoctoral en la Universidad de Colorado, en Boulder.

El segundo artículo, publicado en Geophysical Research Letters, sugiere que la actividad hidrotermal sea una de las dos causas probables de la presencia de metano en la nube de gas y partículas de hielo que surge de la región polar del sur de Encelado. El equipo descubrió que, a altas presiones previstas en el océano de la luna, los materilaes helados llamados clatratos podrían formarse al aprisionar moléculas de metano dentro de una estructura cristalina de hielo de agua. Sus modelos indican que este proceso es tan eficiente eliminando metano del océano que los investigadores todavía necesitan una explicación para su abundante presencia en la nube.

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dom

15

mar

2015

El universo está dentro de nosotros

En este libro publicado por la editorial Plataforma nos lleva de una manera divulgativa del cuanto al cosmos.

En esta obra personal, visionaria y fascinante, Neil Turok, uno de los principales físicos teóricos mundiales, explora los descubrimientos científicos transformadores de los tres últimos siglos, desde la mecánica clásica hasta la naturaleza de la luz, desde el extraño mundo de los cuantos hasta la evolución del cosmos. Con el tiempo, cada nuevo descubrimiento ha producido tecnologías que conllevan cambios de paradigma en la estructura de la sociedad. Ahora, afirma el autor, nos hallamos en el umbral de otra transformación importante: la revolución cuántica inminente que sustituirá nuestra insatisfactoria era digital. Ante este nuevo mundo feliz, Turok llama a reinventar creativamente la manera de desarrollar y compartir el conocimiento avanzado, y a hacer posible el acceso a los enormes depósitos de talento intelectual, todavía por explorar, del mundo en vías de desarrollo. La investigación, la enseñanza y la divulgación científicas son vitales para nuestra economía futura, a la vez que poderosas fuerzas para un progreso global pacífico.

Con una prosa delicada, profundamente sugestiva y muy inspiradora, El universo está dentro de nosotros aborda, por encima de todo, el futuro; el de la ciencia, el de la sociedad y el nuestro.

Un relato elegante, instructivo y en ocasiones emotivo, libre de tecnicismos, sobre las poderosas influencias científicas, filosóficas y humanitarias que subyacen tras los impulsos personales de este prestigioso físico matemático.


El universo está dentro de nosotros

Neil Turok

Editorial Plataforma

Isbn- 9788416256402

Pvp- 20 euros

Febrero 2015


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dom

15

mar

2015

Lanzada con éxito la misión MMS para estudiar la reconexión magnética

Fuente: NASA


La madrugada del viernes 13 de Marzo a las 2:44 GMT, la NASA lanzaba con éxito la misión MMS, (Magnetospheric MultiScale) formada por cuatro naves de la NASA que utilizarán la magnetosfera terrestre como un laboratorio ideal en el que estudiar la microfísica asociada a tres procesos fundamentales que ocurren en el plasma: la reconexión magnética, la aceleración de partículas energéticas y la turbulencia.

Los cuatro satélites fueron lanzados juntos a bordo de un cohete United Launch Alliance Atlas V 421, desde Cabo Cañaveral, Florida. Después de alcanzar la órbita, los cuatro satélites fueron insertados secuencialmente en la órbita terrestre uno a uno con un intervalo de cinco minutos. A las 4:40 GMT, científicos e ingenieros de la NASA confirmaron la exitosa separación de los satélites y su correcta ubicación en órbita.

"Hablo en nombre de todo el equipo de MMS cuando digo que estamos encantados de ver que los cuatro satélites han sido desplegados y que los datos indican que tenemos una flota saludable", dijo Craig Tooley, director del proyecto en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Durante las próximas semanas, científicos e ingenieros de la NASA desplegarán las antenas de los satélites, y pondrán a prueba todos los instrumentos. Los observatorios se colocarán luego en formación de pirámide como preparativo para las observaciones científicas, que se espera que comiencen a principios de Septiembre.

La misión proporcionará las primeras imágenes tridimensionales de la reconexión que ocurre en la capa de protección magnética de la Tierra, la magnetosfera. La reconexión magnética ocurre cuando los campos magnéticos se conectan, desconectan y reconfiguran de forma explosiva, lanzando ráfagas de energía que pueden alcanzar del orden de miles de millones de megatones de trinitrotolueno (comúnmente conocido como TNT). Estas explosiones pueden enviar partículas a través del espacio a cerca de la velocidad de la luz.

Los científicos esperan que la misión no sólo les ayudará a entender mejor la reconexión magnética, sino que también proporcionará información sobre estos eventos de gran alcance, que pueden interrumpir los sistemas tecnológicos modernos tales como las redes de comunicaciones, navegación GPS y redes de energía eléctrica

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vie

13

mar

2015

La expedición 42 aterriza en Kazajstán

Fuente: NASA


Tres tripulantes regresaron a la Tierra esta madrugada después de una misión de 167 días en la Estación Espacial Internacional, que incluyó cientos de experimentos científicos y varios paseos espaciales para preparar el laboratorio orbital para la futura llegada de naves espaciales tripuladas estadounidenses.

La nave espacial Soyuz, con el Comandante de la Expedición 42 Barry Wilmore de la NASA y los Ingenieros de Vuelo Alexander Samokutyaev y Elena Serova de la Agencia Espacial Federal Rusa (Roscosmos), tocó tierra aproximadamente a las 2:07 GMT de la madrugada del miércoles 12 de Marzo, (8:07 de la mañana hora local de Kazajstán), al sureste de la remota ciudad de Dzhezkazgan en Kazajstán.

Durante su tiempo en la estación, los miembros de la tripulación han participado en una variedad de la investigaciones centradas en los efectos de la microgravedad en las células, la observación de la Tierra, la ciencia física y la ciencia biológica y molecular. Una de las investigaciones claves de la Expedición 42 se centró en la gestión de la salud humana durante viajes espaciales de larga duración, como preparativo para la misión de un año de duración que próximamente va a llevarse a cabo en la ISS por parte de un astronauta de la NASA y un cosmonauta de Roscosmos.

Así pues y tras la marcha de la Expedición 42, a bordo de la Estación Espacial Internacional ya ha dado comienzo el mandato de la Expedición 43, formada por el Comandante y astronauta de la NASA Terry Virts y los Ingenieros de Vuelo Anton Shkaplerov de Roscosmos y Samantha Cristoforetti de la ESA. En un par de semanas, los tres tripulantes darán la bienvenida a bordo del complejo orbital a sus nuevos compañeros de tripulación, los cosmonautas rusos Gennady Padalka y Mikhail Kornienko y el astronauta de la NASA Mark Kelly. Kelly y Kornienko se embarcarán en la primera misión de larga duración en la ISS, ya que permanecerán conviviendo y trabajando a bordo de la Estación durante un año, un paso importante para la NASA de cara a un futuro viaje tripulado a Marte.

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jue

12

mar

2015

Un gran espectáculo de nuevas estrellas

Fuente: ESO


Este espectacular paisaje en la constelación austral de Ara (el Altar) es un tesoro de objetos celestes. Cúmulos de estrellas, nebulosas de emisión y regiones activas de formación estelar son sólo algunas de las riquezas que se observan en esta zona que se encuentra a unos 4.000 años luz de la Tierra. Esta hermosa nueva imagen es la vista más detallada de esta parte del cielo obtenida hasta el momento, y fue tomada con el VST, el telescopio de rastreo del VLT, instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile.

En el centro de la imagen vemos el cúmulo abierto NGC 6193, que contiene alrededor de treinta estrellas brillantes y da forma al corazón de la asociación Ara OB1. Las dos estrellas más brillantes son estrellas gigantes muy calientes. Juntas, son la fuente principal de iluminación de la cercana nebulosa de emisión, la nebulosa del Borde o NGC 6188, visible a la derecha del cúmulo.

Una ‘asociación estelar’ es un gran grupo de estrellas, unidas por un lazo gravitatorio menos intenso que el de otro tipo de cúmulos, y que aún no se han separado por completo para quedar a la deriva, conservando un vínculo con su lugar de formación inicial. Las asociaciones OB consisten, principalmente, en estrellas blancoazuladas muy jóvenes, que son, aproximadamente, 100.000 veces más brillantes que el Sol y entre 10 y 50 veces más masivas.

La nebulosa del Borde es el prominente muro de nubes oscuras y brillantes que marca el límite entre la región de formación estelar activa dentro de la nube molecular (conocida como RCW 108) y el resto de la asociación [1]. El área que rodea a RCW 108 está compuesta, en su mayor parte, de hidrógeno, el ingrediente principal para la formación de estrellas. Dichas zonas también son conocidas como regiones H II.

La radiación ultravioleta y el intenso viento estelar de las estrellas de NGC 6193 parecen estar desencadenando el nacimiento de la próxima fuente de formación estelar en las nubes de gas y polvo circundantes. A medida que los fragmentos de nubes colapsan, se calientan y, con el tiempo, acaban formando nuevas estrellas.

A medida que la nube crea nuevas estrellas, simultáneamente está siendo erosionada por los vientos y la radiación emitida por estrellas anteriores y por las violentas explosiones de supernova. De este modo, dichas regiones H II de formación estelar, tienden a tener una vida útil de sólo unos pocos millones de años. La formación de estrellas es un proceso muy ineficiente, ya que sólo alrededor del 10% del material contribuye al proceso y el resto se esparce por el espacio.

La nebulosa del Borde también muestra signos de estar en una fase temprana de la "formación de pilares", lo que significa que, en el futuro, podría terminar pareciéndose a otras regiones de formación estelar muy conocidas, como la nebulosa del Águila (Messier 16, que contiene los famosos “Pilares de la creación”) y la nebulosa del Cono (parte de NGC 2264).

Esta espectacular imagen fue creada a partir de más de 500 fotos individuales tomadas con cuatro filtros de diferente color con el telescopio de rastreo del VLT. El tiempo de exposición total fue de más de 56 horas. Hasta el momento, es la imagen de esta región más detallada que existe.

Notas

[1] Por otra parte, de un modo más modesto, esta nebulosa tiene fama entre los astrónomos porque una imagen anterior de la misma fue utilizada como portada del DVD en el que se distribuyó la colección de software para astrónomos recopilada por ESO: Scisoft, cuya nueva versión fue lanzada hace unas semanas. Por tanto, también es conocida como la nebulosa Scisoft.

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mar

10

mar

2015

Las retorcidas ondas de choque de una explosión estelar

Fuente: ESA


La Nebulosa del Velo, descubierta el 5 de septiembre de 1784 por el astrónomo William Herschel, fue en su día una estrella. En la actualidad no es más que una masa retorcida de ondas de choque que ocupan una región del firmamento seis veces más grande que la luna llena.

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble muestra una pequeña parte de la nebulosa, una región conocida como el ‘nudo sudeste’. La Nebulosa del Velo tiene un radio de unos 50 años luz, y está situada a 1.500 años luz de nuestro planeta. 

Hace diez mil años esta nebulosa no existía. Por aquel entonces era una estrella mucho más grande y más brillante que nuestro Sol, que ardía con fuerza gracias a las reacciones nucleares que tenían lugar en su interior. Cuando agotó su combustible estas reacciones empezaron a flaquear, provocando el colapso de la estrella y su posterior explosión. 

Los astrónomos calculan que esta explosión ocurrió hace unos 5.000 – 10.000 años. Los observadores de la época habrían visto como la luz de la estrella se amplificaba de forma espectacular a lo largo de uno o dos días, hasta hacerse más brillante que la luna creciente. 

Estas explosiones tan dramáticas se conocen como supernovas. Los estudios contemporáneos indican que una supernova puede llegar a brillar más que 100.000 millones de estrellas convencionales. Nuestros antepasados habrían visto como al cabo de una semana esta bola de fuego se apagaba lentamente, pasando desapercibida miles de años hasta ser descubierta de nuevo por William Herschel como una gran masa de gases en expansión. 

Durante esta detonación, la estrella expulsó sus capas exteriores al espacio a una velocidad de más de 600.000 km/h. Las impresionantes formas que vemos en esta imagen son precisamente esas capas chocando con el gas del medio interestelar que las rodea. 

La energía liberada en la colisión calienta el gas a millones de grados centígrados, provocando que emita luz. La longitud de onda de esta radiación depende de los átomos presentes en el gas excitado. En esta imagen el azul se corresponde con el oxígeno, el verde con el azufre y el rojo con el hidrógeno. 

Las explosiones de supernova son muy importantes porque siembran el Universo de átomos pesados, creando todos los elementos más pesados que el hierro. Estos fenómenos son bastante escasos en nuestra galaxia, donde sólo explotan una o dos estrellas cada siglo. 

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de colaboración internacional entre la ESA y la NASA. Esta imagen fue tomada por la cámara WFPC2, y fue publicada por primera vez en julio de 2007.

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lun

09

mar

2015

Marte: el planeta que perdió vastos océanos de agua

Fuente: NASA


Marte albergó un primitivo océano que contenía más agua que el océano Ártico de la Tierra y que habría cubierto una parte de su superficie mayor que la que ocupa el océano Atlántico en nuestro planeta. Un equipo internacional de científicos ha utilizado el VLT (Very Large Telescope) de ESO, junto con los instrumentos del Observatorio W. M. Keck y el Telescopio Infrarrojo de la NASA, para monitorizar, durante un periodo de seis años, la atmósfera del planeta y trazar las propiedades del agua. Estos nuevos mapas son los primeros de su clase.

Hace unos cuatro mil millones de años, el joven planeta habría tenido suficiente agua como para cubrir toda su superficie con una capa líquida de 140 metros de profundidad, pero es más probable que el líquido se acabase acumulando, formando un océano que habría ocupado casi la mitad del hemisferio norte de Marte, alcanzando, en algunas regiones, profundidades superiores a 1,6 kilómetros.

"Nuestro estudio proporciona una estimación sólida de cuánta agua pudo tener Marte, determinando cuánta agua se perdió en el espacio", afirma Gerónimo Villanueva, investigador del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA en Greenbelt (Maryland, EE.UU.) y autor principal del nuevo artículo. "Con este trabajo, podemos comprender mejor la historia del agua en Marte".

Esta nueva estimación se basa en observaciones detalladas de dos formas ligeramente diferentes de agua en la atmósfera de Marte. Una es la forma más conocida del agua, compuesta por dos átomos de hidrógeno y uno oxígeno, el H2O. La otra es el HDO, o agua semipesada, una variación natural en la que un átomo de hidrógeno es reemplazado por una forma más pesada, llamada deuterio.

Como la forma deuterada es más pesada que el agua normal, no resulta tan fácil que se pierda en el espacio a través de la evaporación. Así, cuanto mayor sea la pérdida de agua del planeta, mayor proporción de HDO a H2O habrá en el agua restante.

Los investigadores han diferenciado las firmas químicas de los dos tipos de agua utilizando el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Chile, junto con los instrumentos del Observatorio W. M. Keck y el  Telescopio Infrarrojo de la NASA, en Hawaii. Al comparar la proporción de HDO a H2O, los científicos han podido medir cuánto ha aumentado la proporción de HDO, determinando así cuánta agua ha escapado al espacio. Esto permite, a su vez, estimar la cantidad de agua que pudo haber en Marte en épocas anteriores.

Durante casi seis años terrestres –el equivalente a cerca de tres años marcianos- el equipo mapeó repetidamente la distribución de H2O y HDO, generando instantáneas globales de cada uno, así como de su proporción. Aunque el Marte actual es prácticamente un desierto, los mapas han revelado cambios estacionales y microclimas.

El equipo estaba especialmente interesado en regiones cercanas a los polos norte y sur, ya que los casquetes polares son el reservorio de agua conocido más grande del planeta. Se cree que el agua almacenada allí podría documentar la evolución del agua de Marte desde el húmedo período Noeico, que terminó hace unos 3.700 millones de años, hasta el presente.

Los nuevos resultados muestran que el agua atmosférica de la región cercana a los polos fue enriquecida en un factor siete en relación con el agua de los océanos de la Tierra, lo que implica que el agua de los casquetes de hielo permanentes de Marte está enriquecida ocho veces más. Para proporcionar un nivel tan alto de enriquecimiento, Marte debe haber perdido un volumen de agua 6,5 veces mayor que el de los casquetes polares actuales. El volumen del océano temprano de Marte debe haber sido, por lo menos, de 20 millones de kilómetros cúbicos.

Basándonos en la superficie de Marte hoy en día, una probable localización de esta agua sería las llanuras del norte, que durante mucho tiempo se han considerado un buen candidato debido al bajo nivel de la superficie. Un antiguo océano habría cubierto el 19% de la superficie del planeta — en comparación, el océano Atlántico ocupa el 17% de la superficie terrestre.

Para Michael Mumma, científico senior en Goddard y segundo autor del artículo, "Con Marte perdiendo tanta agua, es muy probable que el planeta fuese húmedo durante mucho más tiempo de lo que se pensaba anteriormente, sugiriendo que el planeta podría haber sido habitable a lo largo de un periodo mayor”.

Es posible que en algún momento Marte tuviera incluso más agua, parte de la cual podría haber quedado almacenada bajo la superficie. Y es que los nuevos mapas revelan microclimas y cambios en el contenido de agua atmosférica a lo largo del tiempo, lo cual también podría ser útil en la continua búsqueda de agua subterránea.

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vie

06

mar

2015

Una galaxia envejecida en un joven universo

Fuente: ESO. NASA.


Una de las galaxias más lejanas jamás observadas proporciona a los astrónomos la primera detección de polvo en un remoto sistema de formación estelar de este tipo, una prometedora evidencia para explicar la rápida evolución de las galaxias después del Big Bang. Para recoger el débil resplandor del polvo frío en la galaxia A1689-zD1, las nuevas observaciones han utilizado el conjunto ALMA; para medir su distancia lo han hecho con el Very Large Telescope de ESO.

Un equipo de astrónomos, liderado por Darach Watson, de la Universidad de Copenhague, ha utilizado el instrumento X-shooter, instalado en el Very Large Telescope, junto con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), para observar una de las galaxias más remota y más joven jamás encontrada. Se sorprendieron al descubrir un sistema mucho más evolucionado de lo esperado, ya que tenía una fracción de polvo similar a una galaxia como la Vía Láctea, mucho más evolucionada. Este polvo es vital para la vida, ya que ayuda en la formación de planetas, moléculas complejas y estrellas normales.

El objeto se llama A1689-zD1. Podemos verlo gracias a que una lente gravitatoria (en forma de espectacular cúmulo de galaxias - Abell 1689 – que se encuentra entre la joven galaxia y la Tierra) amplifica su brillo más de nueve veces. Sin este fenómeno gravitacional, el resplandor de esta lejana galaxia habría sido demasiado débil para detectarlo.

Estamos viendo a A1689-zD1 cuando el universo tenía sólo unos 700 millones de años (el cinco por ciento de su edad actual). Es un sistema relativamente modesto, mucho menos masivo y luminoso que muchos otros objetos que se han estudiado antes en esta etapa del universo temprano y, por lo tanto, un ejemplo más típico de una galaxia en aquel momento.

A1689-zD1 está siendo observada tal y como era durante el período de reionización, cuando las primeras estrellas trajeron consigo un amanecer cósmico, iluminando por primera vez un inmenso y transparente universo y acabando con el prolongado estancamiento de las épocas oscuras. Los observadores esperaban ver un sistema con apariencia de haberse formado recientemente, pero la galaxia les sorprendió por su rica complejidad química y por su abundancia de polvo interestelar.

"Tras confirmar la distancia de la galaxia utilizando el VLT”, afirma Darach Watson, "nos dimos cuenta de que había sido observada previamente con ALMA. No esperábamos encontrar mucho, pero te aseguro que estábamos todos muy emocionados cuando nos dimos cuenta de que ALMA no sólo la había observado, sino que había hecho una clara detección. Uno de los principales objetivos del Observatorio ALMA era encontrar galaxias en el universo temprano a partir de sus emisiones de gas y polvo fríos — ¡y aquí está!".

Esta galaxia estaba en su infancia cósmica, pero resultó ser precoz. A esta edad, se  supone que debía tener pocos elementos químicos pesados — en astronomía, cualquier elemento más pesado que el hidrógeno o el helio, se define como metal. Estos se producen en el interior de las estrellas y se dispersan y alejan una vez que las estrellas explotan o alcanzan el final de sus vidas de otro modo. Es necesario que este proceso se repita durante muchas generaciones estelares para producir una gran abundancia de los elementos más pesados como el carbono, el oxígeno y el nitrógeno.

Sorprendentemente, la galaxia A1689-zD1 parecía estar emitiendo una gran cantidad de radiación en el infrarrojo lejano, indicando que ya había producido muchas de sus estrellas y cantidades significativas de metales, revelando que no sólo contenía polvo sino que tenía una proporción polvo-gas similar a la de galaxias mucho más maduras.

Según explica Darach Watson, "Aunque el origen exacto del polvo galáctico sigue siendo un misterio, nuestros resultados indican que su producción es muy rápida, en un margen de sólo 500 millones años desde el comienzo de la formación de estrellas en el universo. En términos cosmológicos, es un plazo muy corto, dado que la mayoría de las estrellas viven miles de millones de años."

Los resultados sugieren que A1689-zD1 ha estado formando estrellas uniformemente a un ritmo moderado desde 560 millones de años después del Big Bang, o bien ha pasado de forma muy rápida por su fase de brote estelar (starburst) antes de entrar en una etapa de declive en cuanto a formación de estrellas.

Antes de este resultado, los astrónomos temían que fuera imposible detectar este tipo de galaxias distantes utilizando estas técnicas, pero A1689-zD1 ha sido detectada usando tan sólo breves observaciones llevadas a cabo por ALMA.

Kirsten Knudsen (Universidad Tecnológica de Chalmers, Suecia), coautor del artículo, añadió, "esta galaxia increíblemente polvorienta parece haberse visto en un apuro para hacer sus primeras generaciones de estrellas. En el futuro, ALMA será capaz de ayudarnos a encontrar más galaxias como esta y aprender así por qué están tan ansiosas por crecer".

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jue

05

mar

2015

Un planeta 'criado' por cuatro estrellas madre

Fuente: NASA


Crecer como planeta con más de una estrella progenitora tiene sus dificultades. Aunque los planetas de nuestro Sistema Solar giran alrededor de una sola estrella - nuestro Sol - otros planetas más lejanos llamados exoplanetas, pueden criarse en familias con dos o más estrellas. Los investigadores que desean conocer más acerca de las complejas influencias que las estrellas múltiples tienen sobre los planetas ahora disponen de dos casos nuevos: un planeta con tres progenitoras, y otro con cuatro.

El descubrimiento se hizo utilizando instrumentos instalados en los telescopios del Observatorio Palomar en San Diego: el sistema de óptica adaptativa Robo-AO, desarrollado por el Centro Interuniversitario para la Astronomía y Astrofísica de la India y el Instituto de Tecnología de California en Pasadena, y el sistema de óptica adaptativa PALM-3000, desarrollado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y Caltech.

Se trata de la segunda vez que se ha identificado un planeta en un sistema cuádruple de estrellas. Aunque el planeta ya era conocido, se pensaba que sólo tenía tres estrellas, no cuatro. El primer planeta con cuatro estrellas, KIC 4862625, fue descubierto en 2013 por científicos ciudadanos utilizando datos públicos de la misión Kepler de la NASA.

Este último descubrimiento sugiere que los planetas en sistemas cuádruples de estrellas podrían ser menos raros de lo que se pensaba. De hecho, investigaciones recientes han demostrado que este tipo de sistemas de estrellas, que por lo general consiste en dos parejas de estrellas gemelas orbitando unas a otras a grandes distancias, es en sí mismo más común de lo que se creía.

"Alrededor de un cuatro por ciento de las estrellas de tipo solar se encuentran en los sistemas cuádruples, a partir de las estimaciones previas, porque las técnicas de observación están mejorando constantemente", dijo el co-autor Andrei Tokovinin, del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo en Chile.

El sistema planetario de cuatro estrellas recién descubierto, llamado 30 Ari, se encuentra a 136 años luz de distancia, en la constelación de Aries. El planeta gaseoso del sistema es enorme, con diez veces la masa de Júpiter, y completa una órbita alrededor de la estrella principal cada 335 días. La estrella principal tiene una estrella compañera relativamente cercana, a la que el planeta no orbita. Esta pareja, a su vez, está ligada en una órbita de larga distancia con otra pareja de estrellas que se encuentra a unas 1670 unidades astronómicas (una unidad astronómica es la distancia entre la Tierra y el Sol). Los astrónomos piensan que es muy poco probable que este planeta, o cualquier luna que tenga alrededor, pueda albergar vida.

Si fuera posible ver el cielo de este mundo, las cuatro estrellas madre se verían como un pequeño sol y dos estrellas muy brillantes serían visibles en la luz del día. Una de esas estrellas, si se viese con un gran telescopio, se revelaría como un sistema binario, o dos estrellas que orbitan entre sí.

En los últimos años, se han encontrado docenas de planetas con dos o tres estrellas madre, incluyendo los "Tatooine", con puestas de sol que recuerdan a las películas de Star Wars. Encontrar planetas con múltiples estrellas no es una gran sorpresa, teniendo en cuenta que las estrellas binarias son más comunes en nuestra galaxia que las estrellas individuales.

"Los sistemas de estrellas vienen en múltiples formas. Puede haber estrellas individuales, estrellas binarias, estrellas triples, incluso sistemas de estrellas quíntuples", dijo Lewis Roberts, del JPL, autor principal de los nuevos hallazgos que aparecen en la revista Astronomical Journal. "Es increíble la forma en que la naturaleza pone estas cosas juntas."

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mié

04

mar

2015

Realizan pruebas para investigar un cortocircuito en el Rover Curiosity

Fuente: NASA


El rover Curiosity de la NASA en Marte va a permanecer inmóvil durante varios días mientras los ingenieros realizan un análisis, después de que entrara en modo de protección contra fallos el 27 de Febrero, lo que detuvo el proceso de transferencia de muestras de material entre los instrumentos en el brazo robótico del rover.

La telemetría recibida desde el rover indicó que se produjo un cortocircuito transitorio y que el vehículo siguió su respuesta programada, parando la actividad del brazo en marcha en el momento de la irregularidad en la corriente eléctrica.

"Estamos realizando pruebas en el vehículo en su configuración actual antes de mover el brazo", dijo el Director del Proyecto Curiosity Jim Erickson, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Esto nos da la mejor oportunidad para determinar donde se produjo el fallo eléctrico".

Un cortocircuito transitorio en algunos sistemas en el rover tendría poco efecto sobre las operaciones de Curiosity. En otros, podría llevar al equipo del rover a restringir el uso de un mecanismo.

Cuando se produjo el fallo, el rover estaba llevando a cabo un primer paso en la transferencia de polvo de roca recogido por el taladro en el brazo a los instrumentos del laboratorio dentro del rover. Con la broca apuntando hacia arriba y el mecanismo de percusión del taladro encendido, el polvo de roca descendía de las ranuras de recogida en un depósito en el mecanismo que tamiza y hace porciones del polvo de la muestra. La muestra procede de una roca llamada "Telegraph Peak". El mismo proceso de transferencia se completó sin problemas con muestras en otros cinco objetivos de perforación durante 2013 y 2014.

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mar

03

mar

2015

La ESA ofrece un viaje al espacio profundo para CubeSats a bordo de la sonda AIM

Fuente: ESA


Piensa en la mejor ocasión para hacer autostop espacial: la ESA ofrece la oportunidad de embarcar CubeSats en un viaje a un par de asteroides en el espacio profundo.

Un CubeSat es un tipo pequeño de satélite, formado por unidades cúbicas estandarizadas de 10 centímetros de lado. Esta plataforma representa una forma accesible de acceder al espacio para pequeñas empresas, institutos de investigación y universidades. Ya hay en órbita misiones basadas en estructuras de una, dos y tres unidades cúbicas. 

Esta oportunidad está abierta a empresas y equipos de investigación de los Estados miembros de la ESA. Los CubeSats seleccionados serán los primeros de Europa en viajar más allá de la órbita terrestre acompañando a la Misión de Impacto contra un Asteroide, AIM, que se lanzará en octubre de 2020. 

“AIM tiene capacidad para transportar seis unidades CubeSat”, explica Ian Carnelli, responsable de la misión para la ESA. “En teoría se podrían lanzar seis CubeSats de una unidad cada uno, aunque en la práctica puede que se necesiten dos satélites de tres unidades para obtener resultados científicos de interés”.

“Estamos buscando instrumentos innovadores que se puedan adaptar a la plataforma CubeSat para que apoyen y complementen la misión científica de AIM”. 

“También tenemos previsto utilizar estos CubeSats, junto a la propia AIM y su módulo de aterrizaje, para probar una red de comunicaciones entre éstos satélites”. 

“Utilizaremos la iniciativa SysNova de la ESA para analizar las distintas propuestas. Esta competición ofrece una oportunidad para que la industria y las universidades trabajen juntas en un campo que se encuentra en la vanguardia tecnológica”. 

La fase A/B de diseño preliminar de AIM comenzará el mes que viene. Esta sonda de la ESA será la primera misión de la humanidad a un sistema binario de asteroides, la pareja Didymos, que pasará relativamente cerca de la Tierra en el año 2022, acercándose a unos 11 millones de kilómetros de nuestro planeta. El cuerpo principal de Didymos tiene 800 metros de diámetro, y está acompañado por una luna de 170 metros.

La sonda AIM tomará imágenes de alta resolución de su luna, realizará un estudio radar y térmico de sus propiedades y posará un módulo sobre su superficie – el segundo aterrizaje de la ESA sobre un cuerpo pequeño desde que la misión Rosetta situó a su módulo Philae sobre un cometa el pasado mes de noviembre. 

AIM representa la contribución europea a la misión internacional para la Evaluación del Impacto y de la Desviación de un Asteroide, AIDA. 

La sonda DART de la NASA impactará contra el cuerpo más pequeño de Didymos mientras AIM compara el antes y el después del impacto para detectar cualquier cambio en la órbita del asteroide.

“Esta misión proporcionará unos datos científicos muy valiosos”, añade Ian, “pero AIM ha sido diseñada como una misión de demostración tecnológica, que pondrá a prueba técnicas y sistemas necesarios para preparar futuras misiones de exploración del espacio profundo”. 

“Entre estas nuevas tecnologías destacan las comunicaciones ópticas bidireccionales de banda ancha – AIM enviará sus datos a través de un rayo láser a la estación de la ESA en Tenerife -, los enlaces inter-satélite en el espacio profundo y las operaciones de un módulo de aterrizaje sobre un cuerpo con baja gravedad”. 

“Una vez validados, estos desarrollos estarán disponibles para futuras misiones al espacio profundo, como observatorios en los puntos de Lagrange que envíen grandes cantidades de datos, misiones de retorno de muestras a Fobos o Marte, y misiones tripuladas más allá de la órbita terrestre”.

Esta oportunidad para embarcar CubeSats en AIM está siendo organizada como una competición SysNova, una iniciativa del Programa de Estudios Generales de la ESA para comparar soluciones innovadoras para los grandes retos de las misiones espaciales. 

Los interesados en participar pueden encontrar más información en la convocatoria que se acaba de publicar. Para empezar, los equipos deberán enviar sus propuestas de misión, explicando cómo harán frente a los problemas asociados a la operación de un satélite tan pequeño tan cerca de un asteroide. 

Las propuestas preseleccionadas recibirán apoyo de la ESA para llevar a cabo un estudio más detallado a lo largo de los siete meses siguientes, que concluirán con una revisión final en el centro tecnológico ESTEC de la ESA en Noordwijk, Países Bajos. Los ganadores trabajarán con la ESA para elaborar sus diseños, trabajando en las Instalaciones de Diseño Concurrente (CDF) de ESTEC.

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lun

02

mar

2015

Chandra descubre un intrigante miembro del árbol genealógico de los agujeros negros

Fuente: NASA


Un objeto cósmico recién descubierto puede ayudar a proporcionar respuestas a viejas preguntas sobre cómo evolucionan los agujeros negros e influyen en su entorno, según un nuevo estudio realizado con el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA.

"En la paleontología, el descubrimiento de ciertos fósiles puede ayudar a los científicos a llenar los vacíos evolutivos entre diferentes dinosaurios", dijo la investigadora española Mar Mezcua, del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica, quien dirigió el estudio. "Hacemos lo mismo en la astronomía, pero a menudo tenemos que 'excavar' hasta dar con nuestros hallazgos en galaxias que están a millones de años luz de distancia."

El intrigante objeto, llamado NGC2276-3c, se encuentra en un brazo de la galaxia espiral NGC 2276, a unos 100 millones de años luz de la Tierra. NGC2276-3c parece ser lo que los astrónomos llaman un "agujero negro de masa intermedia" (IMBH).

Durante muchos años, los científicos han encontrado pruebas concluyentes para los agujeros negros más pequeños, que contienen de cinco a treinta veces la masa del Sol. También hay una gran cantidad de información sobre los llamados agujeros supermasivos que se encuentran en el centro de las galaxias y pesan millones o incluso miles de millones de veces la masa del Sol.

Como su nombre indica, los IMBHs representan una clase de agujeros negros que se encuentran entre estos dos grupos bien establecidos, con masas del orden de unos pocos cientos a unos cientos de miles de masas solares. Una de las razones por los que los IMBHs son importantes es que podrían ser las semillas de las que los agujeros negros supermasivos se formaron en el universo temprano.

"Los astrónomos han estado buscando estos agujeros negros de tamaño medio", dijo el co-autor Tim Roberts, de la Universidad de Durham en el Reino Unido. "Ha habido indicios de que existen, pero los IMBHs han de actuar como un pariente perdido hace mucho tiempo que no está interesado en ser encontrado."

Para saber más sobre NGC2276-3c, los investigadores observaron casi al mismo tiempo los rayos X con Chandra y las ondas de radio con el European Very Long Baseline Interferometry (VLBI). Los datos de rayos X y de radio, así como una relación observada entre la luminosidad de radio y de rayos X en las fuentes alimentadas por agujeros negros, fueron utilizados para estimar la masa del agujero negro. Se obtuvo una masa de alrededor de 50.000 veces la del Sol, colocándolo en la gama de los IMBHs.

"Hemos encontrado que NGC2276-3c tiene rasgos similares a los agujeros negros de masa estelar y los agujeros negros supermasivos", dijo el co-autor Andrei Lobanov del Instituto Max Planck de Radioastronomía en Bonn, Alemania. "En otras palabras, este objeto ayuda a agrupar a toda la familia de agujeros negros".

Además de su masa, otra notable propiedad de NGC2276-3c es que se ha producido un potente chorro de radio que se extiende hasta 2.000 años luz. La región a lo largo del chorro que se extiende cerca de 1.000 años luz de NGC2276-3c parece estar vacía de estrellas jóvenes. Esto proporciona evidencias de que el IMBH puede haber tenido una fuerte influencia en su entorno, ya que el chorro podría haber producido una cavidad en el gas y suprimido la formación de nuevas estrellas. Otros estudios del chorro de NGC2276-3c podrían dar una idea de los efectos potencialmente grandes que las semillas del agujero negro supermasivo en el universo temprano han tenido en sus alrededores.

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dom

01

mar

2015

La "mancha brillante" de Ceres tiene una compañera más débil

Fuente: NASA


El planeta enano Ceres continúa desconcertando a los científicos mientras la nave espacial Dawn de la NASA se acerca para ser capturada en órbita alrededor del objeto. Las últimas imágenes de Dawn, tomadas a casi 46 000 kilómetros de Ceres, revelan que una mancha brillante que destaca en imágenes previas está cerca de otra zona brillante.

"Ahora podemos ver que la mancha brillante de Ceres tiene una compañera de menor brillo, pero aparentemente situada en la misma cuenca. Esto podría estar indicando un origen para las manchas relacionado con volcanes, pero tendremos que esperar a tener mejor resolución antes de poder realizar estas interpretaciones geológicas", dijo Chris Russel, investigador principal de la misión Dawn en la Universidad de California.

Usando su sistema de propulsión por iones, Dawn entrará en órbita alrededor de Ceres el 6 de Marzo. Los científicos irán recibiendo imágenes cada vez mejores del planeta enano durante los próximos 16 meses, con lo que esperan conseguir un conocimiento más profundo de su origen y evolución estudiando su superficie. Las intrigantes manchas brillantes y otras formaciones interesantes de este mundo cautivador se verán más claras.

"La mancha más brillante continúa siendo demasiado pequeña para que podamos ver detalles con nuestra cámara pero, a pesar de su tamaño, es más brillante que cualquier otra cosa de Ceres. Esto es algo verdaderamente inesperado y todavía es un misterio para nosotros", dijo Andreas Nathues, investigador del Instituto Max Planck de Investigación del Sistema Solar, Gottingen, Alemania.

Dawn visitó el asteroide gigante Vesta de 2011 a 2012, haciendo entrega de más de 30.000 imágenes del cuerpo junto con muchas otras medidas, y proporcionando conocimientos acerca de su composición y su historia geológica. Vesta tiene un diámetro medio de 525 kilómetros, mientras que Ceres tiene un diámetro medio de 950 kilómetros. Vesta y Ceres son los dos cuerpos más masivos en el cinturón de asteroides, situado entre Marte y Júpiter.

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vie

27

feb

2015

El universo profundo en 3D

Fuente: NASA


El instrumento MUSE, instalado en el Very Large Telescope de ESO, ha proporcionado a los astrónomos la mejor visión tridimensional del universo profundo lograda hasta el momento. Tras observar minuciosamente la región sur del Campo profundo del Hubble durante tan sólo 27 horas, las nuevas observaciones revelan las distancias, los movimientos y otras propiedades de muchas más galaxias de las que hasta ahora se habían visto en este pedacito de cielo. También va más allá del Hubble y revela la presencia de objetos que no se habían visto antes.

Tomando imágenes de muy larga exposición de diversas regiones del cielo, los astrónomos han creado muchos campos profundos que han desvelado abundante información sobre el universo temprano. El más famoso fue el Campo profundo del Hubble (Hubble Deep Field), llevado a cabo, durante varios días, por el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA a finales de 1995. Esta icónica y espectacular imagen transformó rápidamente nuestra comprensión sobre los contenidos del universo joven. Dos años más tarde, le siguió una imagen similar del cielo Austral, el Campo profundo Sur del Hubble.

Pero estas imágenes no respondían a todas las respuestas. Para averiguar más acerca de las galaxias observadas en las imágenes de campo profundo, los astrónomos tuvieron que mirar cuidadosamente cada una de ellas con otros instrumentos, un trabajo lento y difícil. Pero ahora, por primera vez, el nuevo instrumento MUSE puede hacer los dos trabajos al mismo tiempo (y mucho más rápido).

Una de las primeras observaciones con MUSE, tras su puesta a punto en el VLT en 2014, fue una difícil y prolongada mirada al Campo profundo Sur del Hubble (HDF-S, Hubble Deep Field South). Los resultados superaron las expectativas.

"Después de tan sólo unas horas de observaciones en el telescopio, echamos un vistazo a los datos y vimos muchas galaxias — fue muy alentador. Y cuando regresamos a Europa empezamos a estudiar los datos de forma más detallada. Era como pescar en aguas profundas, y cada nueva captura generaba mucha emoción y discusiones sobre las especies que íbamos encontrando", explica Roland Bacon (Centre de Recherche Astrophysique de Lyon, Francia), investigador principal del instrumento MUSE y responsable del equipo encargado de su puesta a punto.

Para cada parte de la visión de MUSE del HDF-S no hay sólo un píxel en una imagen, sino también un espectro que revela la intensidad de los diferentes colores que componen la luz en ese punto — unos 90.000 espectros en total [1]. Estos pueden revelar la distancia, la composición y los movimientos internos de centenares de galaxias distantes — así como captar un pequeño número de estrellas muy débiles en la Vía Láctea.

Aunque el tiempo de exposición total era mucho más corto que para las imágenes de Hubble, los datos de MUSE del HDF-S revelaron la presencia, en este pequeño trozo del cielo, de más de veinte objetos muy débiles que Hubble no había detectado [2].

"La emoción más grande vino cuando encontramos galaxias muy lejanas que no eran visibles ni siquiera en la imagen más profunda del Hubble. Después de tantos años de duro trabajo con el instrumento, para mí fue una experiencia muy intensa poder ver cómo nuestros sueños se hacían realidad", añade Roland Bacon.

Observando cuidadosamente todos los espectros de las observaciones de MUSE en el HDF-S, el equipo midió las distancias a 189 galaxias. Oscilaban entre algunas relativamente cercanas, a algunas que fueron vistas cuando el universo tenía menos de mil millones de años. Esto es más de diez veces el número de mediciones de distancia que existían antes para esta zona del cielo.

Para las galaxias más cercanas, MUSE puede hacer mucho más y puede detectar las diferentes propiedades de diferentes partes de la misma galaxia. Esto nos revela cómo gira la galaxia y cómo otras propiedades varían de un lugar a otro. Se trata de una información muy importante para comprender cómo evolucionan las galaxias a través del tiempo cósmico.

"Ahora que hemos demostrado las capacidades únicas de MUSE para explorar el universo profundo, vamos a mirar otros campos profundos, como el Campo ultra profundo del Hubble. Podremos estudiar miles de galaxias y descubrir nuevas galaxias extremadamente débiles y distantes. Estas pequeñas galaxias en edad infantil, vistas tal y como eran hace más de diez mil millones de años, crecieron gradualmente para convertirse en galaxias como la Vía Láctea que vemos hoy en día", concluye Roland Bacon.

Notas

[1] Cada espectro abarca un rango de longitudes de onda que va de la parte azul del espectro hasta el infrarrojo cercano (375-930 nanómetros).

[2] MUSE es particularmente sensible a los objetos que emiten la mayor parte de su energía en unas longitudes de onda particulares, que se muestran como puntos brillantes en los datos. Las galaxias del universo temprano suelen tener tales espectros, ya que contienen hidrógeno en forma de gas que brilla bajo la radiación ultravioleta de estrellas jóvenes calientes.

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jue

26

feb

2015

Mars One, viaje sin retorno al planeta Marte

Fuente: EFE. El Informador.


Mars One, el proyecto creado por una fundación holandesa que prepara una misión sin retorno a Marte para establecer en 2025 una colonia permanente en el planeta rojo, no está exento de críticas y algunos detractores consideran poco ético que este viaje sea solo de ida.

El cofundador del proyecto e inspirador de la aventura Mars One, Bas Lansdorp, dijo a Efe que esas críticas vienen "normalmente de personas que no conocen en detalle" su plan.

Mars One es un proyecto gestionado por la fundación holandesa creada por Lansdorp y el físico Arno Wielders, que pretende enviar en 2018 un primera expedición y a partir de 2025 iniciar una colonia humana permanente y autosuficiente en el planeta rojo.

La iniciativa ha tenido algunas críticas procedentes del prestigioso Instituto Tecnológico de Massachussets (MIT) de Estados Unidos, que en un reciente estudio elaborado por estudiantes bajo la dirección de la doctora Sydney Do alertaba de problemas de viabilidad técnica y en la previsión de costes.

Lansdorp entiende que un proyecto así tenga detractores, pero consideró que "Marte es ahora el paso más lógico en el camino de expansión humana en el sistema solar y más allá" y agregó que viajar a otro planeta sigue siendo algo complicado de entender.

"En este momento, Marte parece algo difícil y cualquier intento más allá de este planeta parece casi imposible. Sin embargo, cuando ya estemos viviendo en Marte, todos los nuevos avances en nuestra exploración nos parecerán sencillos y cercanos", añadió.

El emprendedor holandés dijo valorar "mucho más la opinión de los profesionales y empresas que trabajan en el proyecto que esas críticas", al tiempo que prefirió centrarse en los logros de una misión que "cambiará totalmente la visión que tenemos de nuestra especie y del universo".

"Si conseguimos llegar y establecernos en Marte, ¿qué es lo que no podemos hacer?", preguntó.

Mars One, explicó, está avalado por los "contratos que ya se han cerrado con las mejores compañías de naves espaciales y de sistemas de soporte vital" y por un equipo de "profesionales con mucha experiencia y con grandes conocimientos que forma parte tanto del consejo de embajadores como de asesores, entre los que se encuentra Mason Peck, ex director tecnológico de la NASA".

La primera tripulación con cuatro voluntarios que no regresarán a la Tierra, ya que el proyecto no contempla tecnología de regreso, partirá hacia el planeta rojo en 2024.

Viajarán durante todo un año hasta el cuarto planeta del sistema solar más cercano al sol y que los científicos señalan como el más parecido a la Tierra, aunque su delgada atmósfera es de dióxido de carbono.

Está previsto que desde 2025 y cada dos años viajen a Marte otros seis grupos de cuatro tripulantes cada uno.

Entre esos futuros tripulantes, un puesto para el que la fundación recibió 202 mil 586 solicitudes, podrían figurar españoles o latinoamericanos ya que hay cuatro en la lista de los 100 candidatos que van a pasar a la tercera ronda de selección.

Son el físico Pablo Martínez, de 37 años, y el técnico de energía solar Ángel Jané, de 39, además de la estudiante boliviana de antropología Zaskia Antelo, de 20, y la profesora brasileña de seguridad pública y diseñadora de acuarios Sara Feliciano da Silva, de 51.

La fundación ya mencionó en su convocatoria que no solo se requieren astronautas, ya que "para diseñar un asentamiento humano permanente en Marte se necesitan personas sanas y bien preparadas".

Para la fundación de Lansdorp, "la habilidad más importante de los individuos que formarán parte de esta colonia es su capacidad de funcionar dentro de un grupo. Personas que entrenarán durante años para prepararse físicamente y además desarrollar el talento para producir comida".

La primera tripulación dispondrá de comida de emergencia, pero el plan prevé cultivos para autoabastecer a la primera comunidad marciana.

Está previsto que la producción de agua potable se consiga mediante el hielo que contiene el suelo de Marte y que la de oxigeno se logre a partir de ese hielo mediante electrólisis, así como a partir del nitrógeno existente en la atmósfera del planeta.

El coste de la aventura se ha calculado en 6 mil millones de dólares para llevar a los primeros cuatro viajeros, más 4 mil millones por cada misión tripulada, según figura en la web de la fundación, que espera conseguir financiación de colaboraciones, patrocinios y de la venta de derechos de propiedad intelectual y los derechos de emisión, ya que la misión será televisada.

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mié

25

feb

2015

Se preparan para una nueva caminata espacial

Fuente: NASA


Tras el paseo espacial del sábado, el primero de tres paseos espaciales para el montaje en el exterior de la ISS, los astronautas ya se preparan para la realización de la segunda caminata espacial el miércoles 25 de Febrero. Los controladores de tierra han maniobrado el gran brazo robot de la Estación Espacial Internacional, Canadarm2, para colocarlo en el lugar de trabajo previsto para el paseo espacial del miércoles.

Los astronautas Barry Wilmore y Terry Virts comenzarán su segundo paseo espacial a las 12:10 GMT, para poner más cables y lubricar una de dos efectores finales de enganche del Canadarm2, que sirve como punta o base para el brazo robótico. También prepararán el módulo Tranquility para la reubicación del Módulo Multipropósito Permanente y el nuevo Módulo de Actividad Ampliable Bigelow a finales de este año.

Mientras que el dúo está revisando sus procedimientos y preparando sus herramientas y trajes espaciales para el paseo espacial, la astronauta italiana Samantha Cristoforetti trabajó con una gran variedad de experimentos científicos, además de llevar a cabo trabajos de fontanería en la ISS. Uno de los trabajos en los que se centró Cristoforetti fue en un experimento que estudia cómo fluye la sangre desde el cerebro hacia el corazón en condiciones de microgravedad.

Por otra parte, durante la jornada del lunes, los tres cosmonautas rusos de la Expedición 42, Elena Serova, Anton Shkaplerov y Alexander Samokutyaev, disfrutaron de un día libre con motivo de la celebración del Día del Defensor de la Patria, festividad en Rusia.

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mar

24

feb

2015

Explorando los colores de la pequeña Nube de Magallanes

Fuente: NASA


Las fotografías astronómicas pueden parecer obras de arte, y esta imagen de una de nuestras vecinas galácticas más cercanas, la Pequeña Nube de Magallanes, no es una excepción.

Esta escena es el resultado de una colaboración entre dos artistas cósmicos – el observatorio espacial Herschel de la ESA y el telescopio espacial Spitzer de la NASA. La fotografía parece una pintura puntillista o punteada, en la que la imagen está formada por un gran número de puntos independientes. 

Los colores representan la temperatura de la mezcla de polvo y gas que llena la galaxia. El suave tono verde de la esquina inferior izquierda de la imagen y el tinte rojo del cuerpo principal de la galaxia indican las observaciones realizadas por Herschel y revelan el material más frío, a unos -260 grados Celsius. 

Los puntos azules más brillantes fueron capturados por Spitzer. Estas regiones contienen polvo y gas más calientes, a unos -150 grados Celsius, y en algunas de ellas se están formando nuevas estrellas. Cuando estas estrellas empiecen a brillar calentarán su entorno, creando grandes grumos de polvo y gas caliente en el seno de la galaxia. 

Esos grumos brillan con intensidad en esta imagen, desvelando la estructura de la galaxia. La Pequeña Nube de Magallanes está formada por una ‘barra’ central en la que se concentra la actividad de formación de estrellas, visible a la derecha, y por un ‘ala’ que se extiende hacia la izquierda de la imagen. 

En su conjunto, la Pequeña Nube de Magallanes es unas veinte veces menor que nuestra Galaxia, pero sus regiones más brillantes se pueden ver fácilmente a simple vista desde el hemisferio sur. Es una galaxia satélite de la nuestra – orbita alrededor de la Vía Láctea junto a su compañera mayor, la Gran Nube de Magallanes. Gracias a su proximidad, los astrónomos han podido estudiar estas dos galaxias en profundidad, explorando cómo funcionan los procesos de formación de estrellas y de evolución galáctica fuera de nuestra propia Galaxia. 

Esta imagen combina los datos tomados por los instrumentos PACS y SPIRE de Herschel, y por el fotómetro MIPS de Spitzer.

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lun

23

feb

2015

Las colinas de Marte y su pasado helado

Fuente: ESA


Los científicos piensan que esta compleja red de colinas, crestas y pequeñas cuencas de más de 1.400 kilómetros de longitud esconde grandes cantidades de agua congelada en el subsuelo de Marte.

Phlegra Montes se extiende desde la región volcánica del Elysium a unos 30°N hasta adentrarse en las tierras bajas del norte a una latitud de 50°N. Esta región fue formada por las fuerzas tectónicas de la corteza de Marte hace unos 3.650-3.910 millones de años.

La sonda Mars Express de la ESA fotografió esta región de Phlegra Montes el 8 de octubre de 2014. En ella se puede ver el extremo meridional del sistema, situado a 31°N / 160°E. 

A partir de los datos radar recogidos por la misión MRO de la NASA y de los estudios geológicos de la región realizados por otras misiones, los científicos piensan que esta región estuvo cubierta por grandes glaciares hace varios cientos de millones de años. 

Y se piensa que el hielo todavía está ahí hoy en día, quizás a tan sólo 20 metros de profundidad. 

La inclinación del eje polar de Marte ha variado considerablemente a lo largo de su historia, provocando condiciones climáticas muy diferentes. Esto ha hecho posible que existiesen glaciares en lo que hoy son las latitudes medias del planeta.

En el sistema montañoso de Phlegra Montes se pueden ver claras pruebas de la actividad glaciar, como los delantales de escombros que rodean a muchas de las colinas, muy similares a los que podemos observar en las regiones glaciares de nuestro planeta. En ellos, el hielo oculto en el subsuelo provoca que las rocas se vayan desplomando ladera abajo. 

En esta fotografía también se pueden distinguir pequeños valles que cortan las montañas y que parecen fluir hacia regiones de menor elevación, y en particular hacia el centro de la imagen.

La región cubierta de montículos contrasta con las suaves planicies que dominan la parte superior de la imagen. Se piensa que éstas son de origen volcánico, y que podrían ser producto de la actividad del volcán Hecates Tholus en el Elysium, situado a unos 450 kilómetros más hacia el oeste, que entró en erupción en una época posterior a la de la formación de Phlegra Montes

Si se observa de cerca esta planicie, se pueden distinguir ‘crestas arrugadas’ en la superficie del manto de lava. Estas estructuras son el resultado del enfriamiento y posterior contracción de la lava sometida a fuerzas tectónicas de compresión.

Phlegras Montes y sus alrededores nos revelan varios de los procesos geológicos más importantes que han dado a Marte la forma que presenta en la actualidad, desde las antiguas fuerzas tectónicas a la glaciación o la actividad volcánica.

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dom

22

feb

2015

Los astronautas se preparan para realizar un paseo espacial

Fuente: NASA


Los astronautas de la NASA Barry Wilmore y Terry Virts están preparándose para la realización del primero de tres paseos espaciales para el montaje en el exterior de la ISS. Aunque en un principio el paseo había sido programado para el viernes, finalmente se ha decidido que lo realizarán el  sábado 21 de Febrero a las 12:10 GMT. Los dos astronautas han estado chequeando sus jetpacks, un sistema de ayuda y rescate que utilizarían en el improbable caso de que se desvinculasen de la Estación Espacial Internacional. Durante este paseo espacial, los astronautas prepararán la Estación para la futura llegada de vehículos comerciales con tripulación. Instalarán cables  y sistemas de comunicaciones para nuevos puertos de atraque, que permitan el acoplamiento de futuras tripulaciones comerciales a la ISS. Los otros dos paseos espaciales tendrán lugar el 24 de Febrero y el 1 de Marzo.

Construidos por Boeing bajo contrato con la NASA, los adaptadores de acoplamiento internacionales son un componente crítico de la reconfiguración de la Estación para asegurar los puertos de conexión a largo plazo para futuras tripulaciones comerciales y otras naves espaciales visitantes. Ello permitirá que el tamaño estándar de la tripulación de la ISS crezca de seis a siete personas, duplicando potencialmente la cantidad de tiempo dedicado a la investigación a bordo del laboratorio orbital.

Los dos nuevos adaptadores de acoplamiento serán lanzados a la Estación en un par de naves espaciales de carga Dragón de SpaceX este año. Los astronautas instalarán el primero de los dos adaptadores en el Adapter-2, en el extremo delantero del módulo Harmony de la Estación durante un futuro paseo espacial. El segundo adaptador se instalará en el Adapter-3, después de que sea recolocado robóticamente en el puerto de cara a la Tierra del módulo Harmony a finales de este año.

Mientras tanto, a bordo de la Estación Espacial Internacional la última nave de carga en acoplarse, la Progress 58, abrió sus compuertas el miércoles por la mañana, tras su llegada el pasado martes. Los astronautas de la Expedición 42 han comenzado a descargar varias toneladas de alimentos y suministros que reabastecerán a los residentes de la Estación durante los próximos meses.

Además de prepararse para los próximos paseos espaciales, los seis tripulantes han continuado trabajando con la ciencia a bordo del laboratorio orbital. Los astronautas han llevado a cabo exploraciones oculares mediante ultrasonido y controles de presión arterial mediante asistencia médica a distancia por parte de doctores en tierra. El equipo también estudió cultivos de células cultivadas en órbita y exploró las técnicas para mejorar la observación de la Tierra mediante fotografías.

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sáb

21

feb

2015

New Horizons capta a las lunas Nix e Hydra orbitando Plutón

Fuente: NASA


Exactamente 85 años después del histórico descubrimiento de Plutón realizado por Clyde Tombaugh, la nave espacial News Horizons de la NASA, programada para llevar a cabo su encuentro más cercano con el planeta enano este verano, nos ha proporcionado las primeras imágenes de las pequeñas lunas orbitando Plutón.

Las lunas Nix e Hydra son visibles en una serie de imágenes tomadas por New Horizons entre el 27 de Enero y el 8 de Febrero, a distancias que varían de aproximadamente 201 millones a 186 millones de kilómetros. Las imágenes de larga exposición ofrecen una mejor vista de estas dos lunas pequeñas que rodean a Plutón, descubierto por Tombaugh en el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, el 18 de Febrero de 1930.

"El descubrimiento de Plutón por el profesor Tombaugh estaba muy por delante de su tiempo, anunciando el descubrimiento del Cinturón de Kuiper y una nueva clase de planeta", dijo Alan Stern, investigador principal de New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "El equipo de New Horizons ha elogiado su histórico logro".

Montada en una película de siete marcos, las nuevas imágenes proporcionan la primera mirada extendida de la nave espacial a Hydra (identificada por un diamante amarillo) y su primera vista de Nix (diamante naranja). La imagen de la derecha ha sido especialmente procesada para que las pequeñas lunas sean más fáciles de ver. "Es emocionante ver cómo los detalles del sistema de Plutón emergen a medida que recortamos distancia para el encuentro de la nave espacial con Plutón el 14 de julio", dijo el miembro del equipo científico John Spencer, también del Instituto de Investigación del Suroeste. "Esta primera buena vista de Nix e Hydra marca otro hito importante, y una manera perfecta para celebrar el aniversario del descubrimiento de Plutón".

Estas son las primeras de una serie de imágenes de larga exposición que continuarán hasta principios de Marzo, con el objetivo de perfeccionar el conocimiento de las órbitas de las lunas. Cada trama es una combinación de cinco imágenes de 10 segundos, tomadas con la cámara LORRI de New Horizons, usando un modo especial que combina píxeles para aumentar la sensibilidad a expensas de la resolución. A la izquierda, Nix e Hydra son apenas visibles contra el resplandor de Plutón y su luna grande Caronte, y el denso campo de estrellas de fondo. La racha brillante y oscura que se extiende a la derecha de Plutón es un artefacto de la electrónica de la cámara, como resultado de la sobreexposición de Plutón y Caronte. Como se puede ver en la película, la nave espacial y la cámara se rotaron en algunas de las imágenes para cambiar la dirección de esta racha, con el fin de evitar que oscureciera a las dos lunas.

La imagen de la derecha se ha procesado para eliminar la mayor parte de los reflejos de Plutón y Caronte, y la mayoría de las estrellas de fondo. El procesamiento también deja otros pocos puntos brillantes residuales que no son características reales, pero hacen Nix e Hydra mucho más fáciles de ver. El norte celeste está inclinado 28 grados hacia la derecha desde la dirección de arriba en estas imágenes.

Nix e Hydra fueron descubiertos por los miembros del equipo de New Horizons en imágenes del Telescopio Espacial Hubble tomadas en 2005. Hydra, la luna más externa conocida de Plutón, orbita el planeta cada 38 días a una distancia de aproximadamente 64.700 kilómetros, mientras que Nix orbita cada 25 días a una distancia de 48.700 kilómetros. Cada luna tiene aproximadamente entre 40 y 150 kilómetros de diámetro, pero los científicos no conocerán sus tamaños con precisión hasta que New Horizons obtenga imágenes en primer plano de las dos en Julio. Otras dos pequeñas lunas de Plutón, Styx y Kerberos, son todavía más pequeñas y demasiado débiles para ser vistas por New Horizons en su perspectiva actual de Plutón, pero serán visibles en los próximos meses.

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jue

19

feb

2015

El extraño caso de la enana marrón desaparecida

Fuente: NASA


El nuevo instrumento SPHERE, instalado en el Very Large Telescope de ESO, se ha utilizado para buscar una enana marrón que se esperaba encontrar orbitando a la inusual estrella doble V471 Tauri. SPHERE ha dado a los astrónomos la mejor imagen obtenida hasta ahora de los alrededores de este intrigante objeto... y no se ha encontrado nada. La sorprendente ausencia de esta enana marrón, de cuya existencia los investigadores estaban tan convencidos, significa que la explicación convencional al extraño comportamiento de V471 Tauri es errónea. Este inesperado resultado se describe en el primer artículo científico basado en observaciones de SPHERE.

Algunas parejas de estrellas constan de dos estrellas normales con masas ligeramente distintas. Cuando la estrella de masa ligeramente superior envejece y se expande para convertirse en una gigante roja, el material se transfiere a la otra estrella y termina rodeando a ambas, creando una enorme envoltura gaseosa. Cuando esta nube se dispersa, las dos estrellas se van acercando la una a la otra y forman una pareja muy unida formada por una enana blanca y una estrella más normal [1].

Una de estas parejas es V471 Tauri [2], miembro del cúmulo estelar de las Híades, en la constelación de Tauro, y se estima que tiene alrededor de 600 millones de años y se encuentra a unos 163 años luz de la tierra. Las dos estrellas están muy juntas y se orbitan mutuamente cada 12 horas. Dos veces por orbita, una estrella pasa delante de la otra, lo que genera cambios regulares en el brillo de esta pareja observada desde la Tierra, ya que se eclipsan mutuamente.

Un equipo de astrónomos dirigido por Adam Hardy (Universidad Valparaíso, Chile), utilizó primero el sistema ULTRACAM, instalado en el telescopio New Technology Telescope de ESO, para medir estos cambios de brillo con mucha precisión. Los tiempos de los eclipses se midieron con una precisión mejor que dos segundos (una gran mejora con respecto a las mediciones anteriores).

Los tiempos de los eclipses no eran regulares, pero podría explicarse asumiendo que había una enana marrón orbitándolas: su fuerza gravitatoria alteraría las órbitas de las estrellas. También encontraron señales de que podría haber un segundo objeto pequeño compañero.

Sin embargo, hasta ahora había sido imposible obtener imágenes de una débil enana marrón  tan cerca de estrellas mucho más brillantes. Pero el poder del instrumento SPHERE, recién instalado en el Very Large Telescope de ESO, ha permitido al equipo buscar, por primera vez, exactamente en el lugar en el que se suponía que debía estar la compañera enana marrón. Pero no vieron nada, aunque las imágenes de muy alta calidad de SPHERE deberían haberla localizado fácilmente [3].

"Hay muchos artículos científicos que sugieren la existencia de tales objetos circumbinarios, pero estos resultados nos proporcionan la dolorosa evidencia que contradice esta hipótesis", comenta Adam Hardy.

Si no hay ningún objeto en órbita, entonces, ¿qué está causando los extraños cambios en la órbita de estas estrellas binarias? Se han propuesto varias teorías y, aunque ya se han descartado algunas de ellas, es posible que el origen de estos efectos esté en las variaciones del campo magnético en la más grande de las dos estrellas [4], algo que podríamos comparar con los cambios (de menor tamaño) observados en el Sol.

"Durante muchos años hemos estado esperando un estudio como éste, pero hemos debido esperar a tener nuevos y potentes instrumentos como SPHERE. Así es como funciona la ciencia: las observaciones llevadas a cabo con nueva tecnología pueden confirmar o refutar, como en este caso, ideas anteriores. Para este increíble instrumento, esta ha sido una manera excelente de inaugurar su vida observacional", concluye Adam Hardy.

 

Notas

[1] Este tipo de parejas son conocidas como binarias en etapa post-envoltura-común.

[2] Este nombre significa que el objeto es la estrella variable número 471 (o, como demuestra un análisis más cercano, la pareja de estrellas) identificada en la constelación de Tauro.

[3] Las imágenes de SPHERE son tan precisas que habrían podido revelar la existencia de una compañera como una enana marrón, que es 70.000 veces más débil que la estrella central, y sólo está a 0,26 segundos de arco de la misma. En este caso, se predijo que la esperada enana marrón compañera debía ser mucho más brillante.

[4] Este efecto se llama “Mecanismo de Applegate” y tiene como consecuencia  cambios regulares en la forma de la estrella, que pueden conducir a cambios en el brillo aparente de la estrella doble vista desde la Tierra.

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mar

17

feb

2015

Última ocasión para ver al satélite Sentinel-2

Fuente: ESA


La ESA y la Comisión Europea, junto con Airbus Defence and Space y el centro de ensayos IABG, invitan a los medios a visitar al satélite Sentinel‑2A en Ottobrunn, en Alemania, el 24 de febrero. 

Se invita a los medios a visitar este satélite de tecnología punta, Sentinel-2A, en la sala limpia, antes de que sea empaquetado y enviado a la Guayana Francesa para su lanzamiento. Los gestores de proyecto y especialistas explicarán cómo Sentinel-2 abrirá un nuevo capítulo en el estudio de la salud de la vegetación terrestre y vigilar los cambios en el uso del territorio.

Sentinel 2A ofrece visión en color al programa de vigilancia medioambiental europeo Copernicus, combinando, por primera vez en un satélite europeo. alta resolución con visión multiespectral. Sentinel 2-a cubre una franja de 290Km de ancho en cada pase y pasa con frecuencia sobre el mismo punto, lo que le permite tomar imágenes de los cambiantes territorios terrestres con un detalle y precisión sin precedentes.

La información que proporcione Sentinel 2 ayudará a mejorar las prácticas agrícolas, vigilar las selvas del planeta, detectar la contaminación en lagos y aguas costeras, colaborar en la respuesta a desastres naturales y mucho más.

El satélite ha sido construido por un consorcio industrial dirigido por el contratista principal Airbus Defence and Space.

Sentinel-2 será lanzado el próximo mes de junio en un cohete Vega desde el CSG, el puerto espacial europeo en Kourou, Guyana Francesa. 

La visita para prensa del próximo 24 de febrero incluye presentaciones de representantes de la ESA, Airbus DS y la Comisión Europea, así como especialistas en aplicaciones.

Programa

11:00 Bienvenida a cargo de Rudolf Schwarz, CEO de IABG.

11:10 Volker Liebig, de la ESA, presenta el Componente Espacial de Copernicus.

11:25 Reinhard Schulte-Braucks, de la Comisión Europea, explica el papel de Sentinel-2’ en el programa Copernicus.

11:40 Michael Menking, de Airbus Defence and Space, describe el papel de la industria.

11:55 Francois Spoto, de la ESA, y Heinz Sontag, de Airbus DS, hablan del desarrollo de Sentinel-2.

12:15 Markus Probeck, de GAF-AG, destacará algunas de las aplicaciones de Sentinel‑2.

12:30–13:00 Sesión de preguntas, seguida de una visita a la sala limpia del satélite.

13:0–14:00 Almuerzo buffet y oportunidades para entrevistas. 

Para más información:

ESA Media Relations Office 

Tel: +33 1 53 69 72 99

Email: media@esa.int

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lun

16

feb

2015

Un capuchino en el Polo Sur de Marte

Fuente: NASA


Estos remolinos de color chocolate, caramelo y crema podrían despertar el apetito de los más golosos. Las mesetas en tonos crema rodeadas por crestas marrones y cruzadas por vetas de color caramelo crean una escena que recuerda a una buena taza de capuchino.

Esta instantánea fue tomada por la sonda Mars Express de la ESA, que lleva explorando y fotografiando la atmósfera y la superficie marcianas desde el año 2003. Cuando pensamos en Marte recordamos las numerosas imágenes que nos muestran un terreno pardo rojizo acribillado de cráteres, pero el Planeta Rojo nos puede sorprender con inesperadas tonalidades. 

La región blanca y brillante es la capa de hielo que cubre el polo sur de Marte, compuesta de agua y dióxido de carbono congelados. Aunque pueda parecer una superficie uniforme en esta imagen, de cerca es una mezcla estratificada de picos, gargantas y planicies, y recuerda a un queso suizo. 

El casquete austral de Marte tiene un diámetro de casi 350 kilómetros y alcanza un espesor de hasta 3 km en algunas zonas. Esta capa de hielo es permanente, y durante el invierno marciano queda cubierta por otra capa más fina y de mayor extensión que desaparece de nuevo cuando las temperaturas vuelven a subir. 

Esta estructura se encuentra a unos 150 kilómetros al norte del polo sur geográfico de Marte, y Mars Express descubrió indicios que podrían explicar por qué esta capa de hielo está desplazada. Los profundos cráteres de impacto de Marte – entre los que destaca la Cuenca Hellas, la mayor estructura de impacto de todo el planeta, con 7 km de profundidad y 2.300 km de diámetro – canalizan los fuertes vientos del planeta hacia su polo sur, creando una mezcla de sistemas de alta y baja presión. El dióxido de carbono se sublima a un ritmo diferente en función de la presión atmosférica, dando una forma asimétrica a la capa de hielo. 

Mars Express fotografió esta región el 17 de diciembre de 2012 en las bandas de la luz verde, azul e infrarroja utilizando su Cámara Estéreo de Alta Resolución. Esta fotografía fue procesada por Bill Dunford, utilizando los datos del Archivo de Ciencias Planetarias de la ESA.

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sáb

14

feb

2015

SpaceX lanza el Observatorio DSCOVR a bordo de un Falcon 9

Fuente: NASA


El Observatorio del Clima del Espacio Profundo, DSCOVR, ha sido lanzado al espacio el miércoles 11 de Febrero a las 23:05 GMT desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, en Florida, a bordo de un cohete Falcon 9 de la compañía SpaceX.

El Observatorio del Clima del Espacio Profundo, o DSCOVR, es una nave espacial que orbitará entre la Tierra y el Sol, para observar y proporcionarnos con suficiente antelación alertas sobre partículas y campos magnéticos emitidos por el Sol (conocido como viento solar) que pueden afectar a las redes eléctricas, sistemas de comunicaciones y satélites cercanos a la Tierra. Desde su puesto en el punto de Lagrange 1 (o L1), aproximadamente a 1.6 millones de kilómetros de la Tierra, DSCOVR observará nuestro planeta y proporcionará mediciones de la radiación reflejada y emitida por la Tierra, además de imágenes del lado iluminado de la nuestro planeta para aplicaciones científicas.
Otro de los objetivos de esta misión era tratar de aterrizar de forma controlada la primera etapa del cohete Falcon 9 en una plataforma flotante sobre el Atlántico. Pero en esta ocasión, los responsables de SpaceX decidieron no intentar el aterrizaje debido a las malas condiciones meteorológicas en la zona donde se encontraba la plataforma flotante de aterrizaje. Esta operación también se intentó hace unas semanas, pero no tuvo éxito. Este recuperación tiene como objetivo tratar de reducir los costes en los lanzamientos, mediante la utilización de cohetes reutilizables. Esta misión es una colaboración entre la NASA, el NOAA y la Fuerza Aérea.

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vie

13

feb

2015

SDO observa un filamento gigante en el Sol

Fuente: NASA


Una línea serpenteante oscura en la mitad inferior del Sol en esta imagen captada el pasado 10 de Febrero de 2015 por el Observatorio de Dinámica Solar, SDO, de la NASA muestra un filamento de material solar flotando por encima de la superficie del Sol. SDO muestra el material más frío como materia oscura y más caliente en tono luminoso, por lo que la línea es, de hecho, una enorme muestra de material más frío flotando en la atmósfera del Sol, la corona. Si estirásemos esa línea - o filamento solar como los científicos llaman - tendría más de 857.000 kilómetros de largo. Eso es más de 67 Tierras alineadas en una fila.

Los filamentos pueden flotar tranquilamente durante días antes de desaparecer. A veces también entran en erupción liberando material solar al espacio que puede volver a la corona solar o salir despedido, convirtiéndose en una nube moviéndose conocida como una eyección de masa coronal o CME.

SDO capturó imágenes del filamento en numerosas longitudes de onda, cada una de ellas ayuda a resaltar el material a diferentes temperaturas en el Sol. Al observar estas características en diferentes longitudes de onda y temperaturas, los científicos aprenden más sobre las causas de estas estructuras, así como lo que cataliza sus erupciones ocasionales.

Lanzado hace 5 años, el 11 de Febrero 2010 a bordo de un cohete Atlas V ULA desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, Florida, el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA está diseñado para estudiar las causas de la variabilidad solar y su impacto en la Tierra. Las mediciones a largo plazo de la nave espacial dan a los científicos solares información en profundidad para ayudar a caracterizar el interior del Sol, su campo magnético, el plasma caliente de la corona solar, y la densidad de la radiación que crea la ionosfera de los planetas. La información se utiliza para crear mejores predicciones del clima espacial necesarias para proteger a las naves, los satélites y a los astronautas que viven y trabajan en el espacio.

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jue

12

feb

2015

La cápsula Dragón ameriza en el Pacifico

Fuente: NASA


La cápsula no tripulada Dragón de SpaceX procedente de la Estación Espacial Internacional amerizó el martes en el Océano Pacífico, finalizando así la quinta misión de reabastecimiento de la compañía SpaceX con la Agencia.

Dragón se había desacoplado de la ISS horas antes para comenzar su viaje de regreso a la Tierra de manera automática, efectuando la última parte de su descenso frenada por tres grandes paracaídas frente a las costas de Baja California, en México. Posteriormente la cápsula fue recupera por un barco para su traslado a tierra.

Dragón regresó a la Tierra procedente de la Estación Espacial Internacional con unos 3.700 kilos de diverso equipo, deshechos y muestras de experimentos científicos llevados a cabo en el laboratorio orbital bajo condiciones de microgravedad.

Esta fue la quinta de doce misiones de reabastecimiento a la Estación Espacial Internacional que la NASA ha contratado a la compañía privada SpaceX.

Mientras tanto a bordo de la Estación Espacial Internacional los astronautas se preparan para que otra cápsula abandone el complejo orbital. En este caso se trata del ATV-5 de la Agencia Espacial Europea. Cargada con basura y material inservible, la cápsula será desacoplada y programada para desintegrase en la atmósfera terrestre el próximo domingo.

Los seis miembros de la Expedición 42 a bordo de la Estación Espacial Internacional, también han dedicado parte de su tiempo a la realización de experimentos científicos, además de llevar a cabo tareas de mantenimiento rutinarias a bordo del complejo orbital.

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jue

12

feb

2015

Una asociación estelar condenada a la catástrofe

Fuente: ESO


Utilizando las instalaciones de ESO, junto con telescopios instalados en las Islas Canarias, un equipo de astrónomos ha identificado a dos estrellas sorprendentemente masivas en el corazón de la nebulosa planetaria Henize 2-428. Como se orbitan mutuamente, se espera que las dos estrellas vayan acercándose lentamente cada vez más y, cuando se fusionen, dentro de unos 700 millones de años, tendrán suficiente materia como para iniciar una enorme explosión de supernova.

El equipo de astrónomos, liderado por M. Santander-García (Observatorio Astronómico Nacional, IGN; Instituto de Ciencia de Materiales de Madrid (CSIC), España), ha descubierto una pareja de estrellas enanas blancas — restos estelares muy pequeños y extremadamente densos — muy cercanas la una a la otra y con una masa total de aproximadamente 1,8 veces la masa del Sol. Esta es la pareja más masiva de este tipo encontrada hasta ahora y cuando estas dos estrellas se fusionen en el futuro crearán una explosión termonuclear descontrolada que acabará como una supernova de tipo Ia.

El equipo que encontró esta masiva pareja se disponía a tratar de resolver un problema diferente. Querían averiguar cómo algunas estrellas producen nebulosas asimétricas con extrañas formas en las últimas etapas de sus vidas. Uno de los objetos que estudiaban era la inusual nebulosa planetaria conocida como Henize 2-428.

"Cuando observamos la estrella central de este objeto con el Very Large Telescope de ESO, encontramos, no una, sino dos estrellas en el corazón de esta brillante nube  extrañamente torcida", afirma el coautor Henri Boffin, de ESO.

Esto apoya la teoría de que la presencia de estrellas centrales dobles puede explicar las extrañas formas de algunas de estas nebulosas. Pero lo que descubrieron después era mucho más interesante.

"Posteriores observaciones llevadas a cabo con telescopios en las Islas Canarias nos permitieron determinar la órbita de ambas estrellas y deducir tanto sus masas como la distancia que las separa. Entonces fue cuando nos llevamos la mayor sorpresa", informa Romano Corradi, otro de los autores del estudio e investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC, Tenerife).

Descubrieron que cada una de las estrellas tiene una masa ligeramente menor que la del Sol y que se orbitan mutuamente cada cuatro horas. Están lo suficientemente cerca la una de la otra como para que, según la teoría de Einstein de la relatividad general, vayan acercándose cada vez más, creciendo en espiral debido a la emisión de ondas gravitacionales, antes de acabar fusionándose en una sola estrella en unos 700 millones de años.

La estrella resultante será tan masiva que nada podrá impedir que colapse sobre sí misma y, posteriormente, explote como una supernova. "Hasta ahora, la formación de supernovas de tipo Ia por la fusión de dos enanas blancas era puramente teórica", explica David Jones, coautor del artículo que, en el momento en que se obtuvieron los datos, trabajaba como ESO Fellow. "¡Estas estrellas en Henize 2-428 son auténticas!".

"Es un sistema sumamente enigmático", concluye Santander. "Tendrá repercusiones importantes para el estudio de supernovas de tipo Ia, que se utilizan para medir distancias astronómicas y fueron clave para descubrir que la expansión del universo se está acelerando debido a la energía oscura".



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mar

10

feb

2015

Desde la eternidad hasta hoy

Sean Carroll nos lleva en este libro en busca de la teoría definitiva del tiempo.

Divide la obra en varios apartados, analizando el tiempo, la experiencia y el universo, el tiempo en el universo de Einstein, la entropía y la flecha del tiempo y de la cocina al multiverso.

Hace veinte años Stephen Hawking intentó explicar el tiempo a través de la comprensión del big bang. Ahora, el autor afirma que tenemos que ser más ambiciosos y nos ofrece una hipótesis revolucionaria que ilustra cómo la flecha del tiempo existe gracias a condiciones previas al big bang , una era en la que Einstein ni siquiera soñó, y que explica que nuestro universo convive con universos paralelos en los que el tiempo viaja en dirección opuesta.
A partir de temas como la entropía de la mecánica cuántica, los viajes en el tiempo o el significado de la vida, el autor, uno de los mejores físicos teóricos del mundo, profundiza en uno de los grandes enigmas de la ciencia: ¿qué es el tiempo?, y da un paso más hacia la comprensión de por qué existimos.


Desde la eternidad hasta hoy

Sean Carroll

Editorial Debate

Isbn- 9788499924809

Pvp- 29,90 euros

Febrero 2015

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dom

08

feb

2015

Planck descubre que las primeras estrellas nacieron tarde

Fuente: ESA


Los nuevos mapas de la luz polarizada que llena todo el cielo procedente del universo temprano, obtenidos por el satélite Planck, de la ESA, han revelado que las primeras estrellas se formaron mucho más tarde de lo que creía. 

La historia de nuestro universo comenzó hace 13.800 millones de años. Los científicos se esfuerzan en leerla estudiando los planetas, asteroides, cometas y otros objetos de nuestro sistema solar, y observando la luz de estrellas y galaxias lejanas, y de la materia entre ellas.

Una fuente esencial de información es la radiación de fondo cósmico de microondas, o CMB -siglas en inglés-, la luz fósil procedente de una era en que el universo era caliente y denso, apenas 380.000 años tras el big bang.

Gracias a la expansión del universo hoy en día esta luz -no visible al ojo humano, solo detectable en el rango de las microontas- llena todo el cielo.

Entre 2009 y 2013 Planck barrió el cielo para estudiar esta luz primigenia con un grado de precisión nunca logrado. Las pequeñas diferencias en la temperatura de esta radiación en distintas regiones del cielo son indicativas de variaciones de densidad en el universo en la época en que se emitió la radiación CMB, y son las semillas de las acumulaciones de materia que vemos en el presente: las estrellas y galaxias.

Los científicos de Planck han publicado los resultados del análisis de la luz fósil emitida poco después del big bang en varios trabajos científicos a lo largo de los últimos dos años, confirmando el escenario cosmológico de nuestro Universo en gran detalle.

“Pero hay más aún. La radiación de fondo contiene todavía más información sobre nuestra historia cósmica, codificada en su polarización”, explica Jan Tauber, jefe científico de Planck, de la ESA.

“Planck ha medido esta señal por primera vez a alta resolución en todo el cielo, generando los mapas hoy hechos públicos”.

La luz se polariza cuando vibra en una dirección preferente, un fenómeno que puede producirse cuando los fotones -las partículas de luz- rebotan tras chocar con otras partículas. Eso es exactamente lo que sucedió cuando se emitió la CMB, 380.000 años después del big bang.

En un principio los fotones estaban atrapados en una densa y caliente sopa de partículas que, cuando el universo tenía apenas unos segundos de edad, consistía sobre todo en electrones, protones y neutrinos. Debido a la alta densidad, los electrones y fotones chocaban con tanta frecuencia que el universo temprano estaba lleno de 'niebla'.

Poco a poco, a medida que el cosmos se expandía y enfriaba, los fotones y las demás partículas se alejaban cada vez más, y las colisiones se volvían menos frecuentes.

Esto trajo dos consecuencias: los electrones y protones pudieron finalmente combinarse y dar lugar a átomos neutros sin ser destrozados por los choques con los fotones, y los fotones pudieron viajar libremente por primera vez, sin estar inmersos en la niebla cósmica.

Una vez libre de la niebla la luz inició su viaje cósmico hasta el día de hoy, en que telescopios como Planck la detectan como CMB. Pero la luz también conserva memoria de su último encuentro con los electrones, un recuerdo capturado por el fenómeno de la polarización.

“La polarización de la CMB muestra también minúsculas fluctuaciones de una parte del cielo a otra; al igual que las variaciones de temperatura, las de la polarización reflejan el estado del cosmos en la época en que materia y luz se separaron”, dice François Bouchet, del Institut d’Astrophysique de París, Francia.

“Esto nos proporciona una poderosa herramienta para estimar de forma nueva e independiente parámetros como la edad del universo, su ritmo de expansión y la proporción de sus ingredientes: la materia del tipo que conocemos, la materia oscura y la energía oscura”.

Los datos de polarización de Planck confirman los detalles del modelo cosmológico estándar, determinado por las medidas de las fluctuaciones de temperaturas en la CMB. Además, añaden una nueva e importante respuesta a una pregunta fundamental: ¿cuándo nacieron las primeras estrellas?

“Cuando se emitió la radiación de fondo el universo era muy distinto de como lo conocemos ahora, y pasó mucho tiempo hasta que pudieron formarse las primeras estrellas”, explica Marco Bersanelli, de la Università degli Studi di Milano, Italia.

“Las medidas de Planck de la polarización de la CMB nos dicen ahora que esta “Edad Oscura” acabó unos 550 millones de años tras el big bang, más de 100 millones de años más tarde de lo que se creía.

“Parece poco tiempo, comparado con la edad del universo, pero la diferencia es importante cuando se trata de la formación de las primeras estrellas”.

La Edad Oscura concluyó cuando las primeras estrellas empezaron a brillar. Y a medida que su luz interactuaba con el gas en el universo, más y más átomos volvían a disgregarse en sus partículas constituyentes, los electrones y protones.

Esta época clave del universo se conoce como 'Época de reionización'.

“Cuando se emitió la radiación de fondo el universo era muy distinto de como lo conocemos ahora, y pasó mucho tiempo hasta que pudieron formarse las primeras estrellas”, explica Marco Bersanelli, de la Università degli Studi di Milano, Italia.

“Las medidas de Planck de la polarización de la CMB nos dicen ahora que esta “Edad Oscura” acabó unos 550 millones de años tras el big bang, más de 100 millones de años más tarde de lo que se creía.

“Parece poco tiempo, comparado con la edad del universo, pero la diferencia es importante cuando se trata de la formación de las primeras estrellas”.

La Edad Oscura concluyó cuando las primeras estrellas empezaron a brillar. Y a medida que su luz interactuaba con el gas en el universo, más y más átomos volvían a disgregarse en sus partículas constituyentes, los electrones y protones.

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vie

06

feb

2015

VISTA mirando a través de la Vía Láctea

Fuente: ESO


Una nueva imagen, tomada con el telescopio de rastreo VISTA de ESO, nos muestra a la famosa nebulosa Trífida bajo una nueva luz fantasmal. Observando en el rango infrarrojo de la luz, los astrónomos pueden ver a través de las polvorientas partes centrales de la Vía Láctea, detectando numerosos objetos previamente ocultos. Sólo en esta pequeña parte de uno de los sondeos de VISTA, los astrónomos han descubierto dos estrellas variables Cefeidas que se encuentran casi directamente detrás de la Trífida. Se trata de las primeras estrellas de este tipo encontradas en el plano central de la Vía Láctea, más allá de su protuberancia central.

La búsqueda de nuevos objetos ocultos en las regiones centrales de la Vía Láctea en luz infrarroja es el objetivo de uno de los sondeos más grandes del cielo del hemisferio sur, un sondeo a cargo del telescopio VISTA, instalado en el Observatorio Paranal de ESO (en Chile). El sondeo VVV (de las siglas en inglés VISTA Variables in the Via Lactea, estrellas variables VISTA en la Vía Láctea) revisa las mismas partes del cielo una y otra vez para detectar objetos cuyo brillo cambia con el paso del tiempo.

Una pequeña parte del enorme conjunto de datos VVV se ha utilizado para crear esta nueva e impactante imagen de un conocido objeto, la región de formación estelar Messier 20, más conocida como nebulosa Trífida (nombre atribuido por los caminos oscuros que, vistos a través de un telescopio, parecen dividirla en tres partes).

En las conocidas imágenes de la Trífida en luz visible, podemos verla brillando resplandeciente tanto por la emisión del hidrógeno ionizado rosa como por la neblina azul de luz dispersa proveniente de estrellas jóvenes calientes. También destacan las enormes nubes de polvo que absorben la luz. Pero la imagen infrarroja obtenida con VISTA es muy diferente. La nebulosa es sólo un fantasma de su contraparte visible. Las nubes de polvo son mucho menos prominentes y el resplandor brillante de las nubes de hidrógeno es apenas visible. La estructura de tres partes casi no se percibe.

En la nueva imagen, como para compensar el desvanecimiento de la nebulosa, una espectacular y nueva panorámica entra en escena. Las gruesas nubes de polvo que hay en el disco de nuestra galaxia, que absorben la luz visible, permiten que pase la mayor parte de la luz infrarroja, la que VISTA puede detectar. De ahí que VISTA pueda ver más allá, a través de la Trífida, detectando objetos al otro lado de la galaxia que nunca se han visto antes.

Casualmente, esta imagen muestra un ejemplo perfecto de las sorpresas que pueden revelarnos las imágenes en el rango infrarrojo. Al parecer, en el cielo, cerca de la Trífida, pero unas siete veces más lejos [1], los datos de VISTA han revelado la existencia de un nuevo par de estrellas variables. Se trata de variables Cefeidas, un tipo de estrella inestable que se va desvaneciendo con el paso del tiempo. Los astrónomos creen que se trata de las estrellas más brillantes de un cúmulo estelar, y son las únicas variables Cefeidas detectadas hasta ahora tan cerca del plano central, pero al otro lado de la galaxia. Se encienden y se apagan con un período de once días.

Notas

[1] La nebulosa Trífida se encuentra a unos 5.200 años luz de la Tierra; el centro de la Vía Láctea está, aproximadamente, a 27.000 años luz de distancia, casi en la misma dirección; y las estrellas Cefeidas recientemente descubiertas están a una distancia de unos 37.000 años luz.

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mié

04

feb

2015

Lanzado con éxito el Observatorio SMAP de la NASA

Fuente: NASA


El satélite SMAP (Instrumento Activo-Pasivo para la Detección de la Humedad del Suelo) de la NASA ha sido lanzado con éxito el sábado 31 de Enero a las 14:22 GMT a bordo de un cohete Delta II desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, en California. Tras dos días de aplazamiento, por fin SMAP ya se encuentra en órbita para poder comenzar su misión científica de tres años de duración. El principal objetivo de SMAP será medir la humedad alojada en los suelos de la Tierra con una exactitud y resolución sin precedentes. Las tres partes principales del instrumento son: un radar, un radiómetro y la antena de malla giratoria más grande jamás desplegada en el espacio.

A los instrumentos de detección remota se los llama “activos” cuando emiten sus propias señales y “pasivos” cuando registran señales que ya existen. El instrumento científico de la misión posee un sensor de cada tipo para reunir las mediciones más exactas y de mayor resolución que jamás se han tomado de la humedad del suelo; una pequeña fracción del agua de la Tierra que tiene un efecto desproporcionadamente grande sobre las condiciones meteorológicas y también sobre la agricultura.

Para permitir que la misión alcance el nivel de exactitud necesario mientras que cubre el globo cada tres días, más o menos, los ingenieros de SMAP en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, ubicado en Pasadena, California, diseñaron y construyeron la antena giratoria más grande que podrá guardarse en un espacio de solo 30 por 120 centímetros para el lanzamiento. El disco mide 6 metros de diámetro.

“Lo llamamos el lazo giratorio”, dijo Wendy Edelstein, del JPL, quien está a cargo del instrumento SMAP. Como el lazo de un vaquero, la antena se une en un costado a un brazo con un gancho en el codo. Gira alrededor del brazo a unas 14 revoluciones por minuto (una rotación completa cada cuatro segundos). El disco de la antena fue aportado por Northrop Grumman Astro Aerospace, en Carpinteria, California. Y el motor que hace girar la antena fue proporcionado por la compañía Boeing, en El Segundo, California.

“La antena nos causó mucha angustia, sin duda”, señaló Edelstein. Aunque la antena debe caber durante el lanzamiento en un espacio no mayor al de un cesto de basura alto, tiene que desplegarse de manera muy precisa, de modo que la forma superficial de la malla sea exacta dentro de aproximadamente unos pocos milímetros.

El disco de malla está bordeado por un anillo de soportes de grafito liviano que se estiran y se abren como una puerta para bebés cuando se tira de un solo cable, desplegando así la malla. “Asegurarnos de que no se trabe, que la malla no se enganche en los soportes y se rompa al desplegarse… todo eso requiere una ingeniería muy cuidadosa”, dijo Edelstein. “Probamos, probamos y probamos un poco más. Tenemos un sistema muy estable y robusto ahora”.

El radar del SMAP, desarrollado y construido en el JPL, utiliza la antena para transmitir las microondas hacia la Tierra y recibir las señales que regresan, lo cual se llama retrodifusión. Las microondas penetran unas pocas pulgadas o más en el suelo antes de rebotar. Los cambios en las propiedades eléctricas de las microondas que regresan señalan cambios en la humedad del suelo y también dicen si el suelo está congelado o no. Mediante el uso de una técnica compleja, llamada procesamiento de radar de apertura sintética, el radar puede producir imágenes muy nítidas con una resolución de uno a tres kilómetros.

El radiómetro de SMAP detecta diferencias en las emisiones naturales de microondas de la Tierra que son causadas por el agua en el suelo. Con el fin de abordar un problema que ha obstaculizado seriamente las misiones anteriores que utilizaron este tipo de instrumento para el estudio de la humedad del suelo, los diseñadores del radiómetro del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en Greenbelt, Maryland, desarrollaron y construyeron uno de los más sofisticados sistemas de procesamiento de señales jamás creado para un instrumento científico.

El problema es la interferencia de radiofrecuencia. Las longitudes de onda de las microondas que SMAP utiliza están oficialmente reservadas para uso científico, pero las señales en longitudes de onda cercanas que se utilizan para el control del tráfico aéreo, los teléfonos móviles y otros propósitos, se propagan a las longitudes de onda de SMAP de forma imprevisible. El procesamiento convencional de señales promedia los datos durante un período prolongado, lo cual significa que incluso una breve ráfaga de interferencia sesga el registro para ese período. Los ingenieros del Centro Goddard idearon una nueva forma de eliminar sólo los segmentos pequeños de interferencia real, dejando mucho más de las observaciones intactas.

La combinación de las señales de radar y del radiómetro permite a los científicos sacar ventaja de las fortalezas de ambas tecnologías y evitar sus debilidades. “El radiómetro proporciona datos más precisos sobre la humedad del suelo pero brinda una resolución tosca, de aproximadamente 40 kilómetros”, expresó Eni Njoku, del JPL, un científico de investigación que trabaja con el instrumento SMAP. “Con el radar, se puede crear una resolución muy alta, pero es menos exacta. Para obtener una medición exacta y de alta resolución, procesamos las dos señales juntas”.

SMAP será la quinta misión científica de la NASA en la Tierra que se ha lanzado en los últimos 12 meses.

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lun

02

feb

2015

Los misterios de la materia oscura

Fuente: ESA


Pincha sobre la imagen.


Todo lo que nos rodea, desde el planeta Tierra hasta las galaxias distantes, representa sólo el cinco por ciento del universo. El resto es o bien energía oscura o bien materia oscura. 

Algunos físicos y expertos del CERN nos ayudan a entender un poco más sobre la materia oscura.

En Ginebra hace tres años, se confirmó la existencia del bosón de Higgs. Este año se esperan nuevos hallazgos con la puesta en marcha del Gran Colisionador de Hadrones que funcionará a pleno rendimiento por primera vez .

Pero, los avances no sólo vendrán del gran acelerador de partículas. La Agencia Espacial Europea está construyendo un nuevo telescopio espacial llamado Euclides con el que se podrá observar el universo a gran escala.

Con estos dispositivos tecnológicos los físicos y cosmólogos han encontrado que la materia normal constituye sólo el 5 por ciento de todo el universo. Y  la proporción de energía oscura sigue aumentando...

La investigación sigue avanzando. Y los científicos están casi seguros de que probablemente la materia oscura, podría estar integrada por algún tipo de partícula misteriosa, y que tarde o temprano terminarán por identificarla.

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dom

01

feb

2015

El Hubble observa una fusión galáctica

Fuente: NASA


El Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble ha capturado esta impresionante vista de NGC 7714. Esta galaxia espiral se ha acercado demasiado a su vecina, y la dramática interacción entre las dos galaxias ha deformado sus brazos espirales, arrastrando corrientes de materia hacia el espacio y desencadenando brillantes brotes de formación estelar.

NGC 7714 es una galaxia espiral situada a 100 millones de años luz de la Tierra – una vecina relativamente cercana en términos cósmicos. 

Esta galaxia ha sufrido una serie de procesos dramáticos y violentos en su pasado más reciente. Las pruebas de esta brutalidad las podemos encontrar en la extraña forma de los brazos de NGC 7714 y en la neblina dorada que se extiende desde su centro galáctico. 

Pero, ¿qué provocó estas deformaciones?. La culpable es una pequeña galaxia conocida como NGC 7715, situada fuera del encuadre de esta fotografía – aunque visible en la imagen de gran angular del DSS. Estas dos galaxias se acercaron demasiado hace unos 100 o 200 millones de años, y empezaron a deformarse mutuamente. 

Como consecuencia, se han formado un anillo y dos largas colas de estrellas que surgen de NGC 7714, tendiendo un puente entre las dos galaxias. Este puente actúa como un conducto, canalizando material de NGC 7715 hacia su compañera de mayor tamaño, y alimentando sus brotes de formación estelar. Se están formando nuevas estrellas por toda la galaxia, aunque la mayor actividad se concentra en el brillante centro galáctico. 

Los astrónomos han clasificado a NGC 7714 como una típica galaxia con brote estelar de Wolf-Rayet, debido a las estrellas que alberga. Una buena parte de sus estrellas son del tipo Wolf-Rayet – astros extremadamente calientes y brillantes que nacen con una masa docenas de veces superior a la de nuestro Sol, pero que pierden rápidamente a través de fuertes vientos estelares. 

Esta imagen del Hubble es una composición de los datos recogidos a diferentes longitudes de onda para desvelar la correlación entre las nubes de gas y las estrellas de la galaxia. Esta nueva imagen pone de manifiesto la compleja estructura de NGC 7714, pero también muestra un gran número de objetos en segundo plano. Estas galaxias más lejanas aparecen como débiles manchas de luz, y en algunas de ellas se puede reconocer una forma espiral.

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jue

29

ene

2015

Las fauces de la bestia

Fuente: ESO


Como la boca abierta de una gigantesca criatura celeste, el glóbulo cometario CG4 refulge amenazante en esta nueva imagen del VLT (Very Large Telescope) de ESO. Aunque en la fotografía parece grande y brillante, en realidad se trata de una nebulosa débil, lo cual dificulta su localización por parte de los astrónomos aficionados. La naturaleza exacta de CG4 sigue siendo un misterio.

En 1976, varios objetos alargados parecidos a cometas, fueron descubiertos en fotografías tomadas desde Australia con el telescopio británico UK Schmidt Telescope. Debido a su aspecto, fueron denominados glóbulos cometarios, aunque no tienen nada en común con los cometas. Todos fueron localizados en una enorme mancha de gas brillante llamada nebulosa Gum. Tenían cabezas densas, oscuras y polvorientas y colas largas y débiles que, generalmente, apuntaban hacia el remanente de la supernova de Vela, situado en el centro de la nebulosa Gum. Aunque estos objetos están relativamente cerca, a los astrónomos les llevó mucho tiempo encontrarlos, ya que su resplandor es muy débil y, por lo tanto, son difíciles de detectar.

El objeto que se muestra en esta nueva imagen, CG4, que a veces también se conoce como “la mano de Dios”, es uno de estos glóbulos cometarios. Se encuentra a unos 1.300 años luz de la Tierra, en la constelación de Puppis (la popa).

La cabeza de CG4, que es la parte visible en esta imagen y se asemeja a la cabeza de una gigantesca bestia, tiene un diámetro de 1,5 años luz. La cola del glóbulo — que se extiende hacia abajo y no es visible en la imagen — tiene ocho años luz de largo. Para estándares astronómicos, es una nube pequeña.

El tamaño relativamente pequeño es una característica general de los glóbulos cometarios. Todos los glóbulos cometarios encontrados hasta ahora son nubes aisladas, relativamente pequeñas, de gas neutro y polvo, situados dentro de la Vía Láctea y rodeados por material caliente ionizado.

La parte de la cabeza de CG4 es una espesa nube de gas y polvo, visible porque está iluminada por la luz de estrellas cercanas. La radiación emitida por estas estrellas está destruyendo, de forma gradual, la cabeza del glóbulo y lanzando lejos las minúsculas partículas que dispersan la luz de las estrellas. Sin embargo, la nube polvorienta de CG4 todavía contiene suficiente gas como para fabricar varias estrellas del tamaño de nuestro Sol y, de hecho, CG4 está formando nuevas estrellas, un hecho tal vez desencadenado por la radiación de las estrellas que alimentan la nebulosa Gum.

El motivo por el que CG4 y otros glóbulos cometarios tienen una forma distinta sigue siendo un tema de debate entre los astrónomos y se han desarrollado dos teorías. Los glóbulos cometarios (y, por tanto, también CG4) pudieron ser, en su origen, nebulosas esféricas cuya formación fue interrumpida, adquiriendo su nueva e inusual forma debido a los efectos de una explosión de supernova cercana. Otros astrónomos sugieren que los glóbulos cometarios adquieren esa forma debido a los vientos estelares y a la radiación ionizante proveniente de las calientes estrellas masivas de tipo OB. Estos efectos podrían, primero, generar las extrañas formaciones (apropiadamente bautizadas como trompas de elefante) y, posteriormente, los glóbulos cometarios.

Para saber más, los astrónomos necesitan averiguar la masa, densidad, temperatura y velocidades del material que se encuentra en los glóbulos. Esto puede determinarse midiendo las líneas espectrales moleculares, más fácilmente detectables en longitudes de onda milimétricas — las longitudes de onda en las que operan telescopios como ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array).

Esta imagen proviene del programa Joyas cósmicas de ESO, una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa hace uso de tiempo de telescopio que no puede utilizarse para observaciones científicas. Todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y se ponen a disposición de los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

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mar

27

ene

2015

Opportunity celebra 11 años en Marte enviando esta panorámica del planeta rojo

Fuente: NASA


Una imagen panorámica de una de las elevaciones más altas que el rover Opportunity de la NASA ha alcanzado en sus 11 años en Marte, incluye la imagen de la bandera de los Estados Unidos en la cumbre.

La vista es desde la cima de "Cape Tribulation", una sección elevada del borde del cráter Endeavour. La panorámica se extiende por el interior del cráter de 22 kilómetros de ancho y hasta el borde de otro cráter en el horizonte.

Opportunity ha recorrido 41,7 kilómetros desde que amartizó en la región Meridiani Planum de Marte el 25 de Enero de 2004. Eso es más que cualquier otro vehículo de superficie enviado fuera de la Tierra. El trabajo del rover en Marte fue planeado inicialmente para tres meses. Durante esa misión primaria y durante más de una década de misión complementaria, Opportunity ha descubierto evidencias convincentes sobre ambientes húmedos en el antiguo Marte.

Opportunity ha estado explorando el borde occidental del Endeavour desde 2011. A partir de un segmento bajo del borde que cruzó a mediados de 2013, llamado "Botany Bay", ascendió unos 135 metros para llegar a la parte superior de Cape Tribulation.

La bandera de Estados Unidos está fijada en el protector de cable de aluminio de la herramienta de abrasión de rocas del rover, que se utiliza para moler superficies rocosas erosionadas y exponer el material interior para su examen. La bandera está pensada como un monumento a las víctimas de los 11 de Septiembre de 2001, fecha de los ataques contra el World Trade Center en Nueva York. El aluminio se recuperó de las Torres Gemelas en las semanas posteriores a los ataques. Los trabajadores de la empresa Honeybee Robotics en el bajo Manhattan, a menos de una milla del World Trade Center, estaban construyendo la herramienta de abrasión de rocas para Opportunity y su rover gemelo Spirit, en Septiembre de 2001.

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lun

26

ene

2015

Nuevos datos sobre el cometa de Rosetta

Fuente: NASA


La nave Rosetta está descubriendo un cometa con una superficie llena de peculiaridades, y muchos procesos en marcha. Empieza a dibujarse así el complejo escenario de la evolución del cometa. 

Siete de los 11 instrumentos a bordo de Rosetta presentan ahora en una edición especial de la revista Science sus resultados iniciales,basados en las observaciones llevadas a cabo a la llegada de la nave al cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko, en agosto de 2014. 

Se sabe ahora que el lóbulo más pequeño del cometa mide 2.6 × 2.3 × 1.8 km, y el mayor 4.1 × 3.3 × 1.8 km. El volumen total es de 67P es 21.4 km3, y la masa, medida por el Radio Science Instrument, es de 10.000 millones de toneladas. La densidad del cometa es por tanto 470 kg/m3. 

Asumiendo que en la composición del cometa predominan el hielo de agua y el polvo,  los científicos de Rosetta estiman que la porosidad del cuerpo es muy alta, de entre el 70–80%. Su estructura interna consiste muy probablmente en pedazos de hielo poco cohesionados, separados por pequeños espacios vacíos. 

La cámara OSIRIS ha cubierto hasta ahora el 70% de la superficie. Hasta ahora los científicos han identificado 19 regiones claramente delimitadas, que han sido bautizadas con nombres de dioses egipcios -y clasificadas según el tipo de terreno que predomina en cada una-. 

Se han determin

ado, en concreto, cinco clases de superficies: cubiertas de polvo; de materiales frágiles con huecos y estructuras circulares; grandes depresiones; terrenos homogéneos o suaves; y de tipo rocoso. 

Gran parte del hemisferio Norte está cubierto de polvo. A medida que se calienta el hielo del cometa se convierte en gas, y da lugar a la atmósfera, o coma. El gas arrastra al polvo -a menor velocidad-; las partículas que no viajan lo bastante rápido como para vencer la fuerza de gravedad del cometa caen de nuevo a la superficie. 

Ha sido identificado el origen de algunos de estos chorros de gas y polvo del cometa. Muchos de ellos proceden de la regiónsuavedel cuello, pero también se ha visto que algunos salen de agujeros en la superficie. 

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jue

22

ene

2015

Dawn envía nuevas imágenes de Ceres

Fuente: ESO


Mientras la nave espacial Dawn de la NASA se acerca a Ceres, nuevas imágenes muestran al planeta enano en 27 píxeles, alrededor de tres veces mejor que las imágenes captadas a principios de Diciembre. Estas son las primeras de una serie de imágenes que se tomarán para la navegación durante la aproximación a Ceres.

Durante las próximas semanas, Dawn tomará imágenes cada vez mejores y mejores del planeta enano, que conducirán a la captura de la nave espacial en la órbita de Ceres el próximo 6 de Marzo. Las imágenes seguirán mejorando a medida que la nave espacial se aproxime más a la superficie durante su estudio de 16 meses del planeta enano.

"Sabemos mucho sobre el sistema solar y al mismo tiempo tan poco acerca de planeta enano Ceres. Ahora, Dawn está lista para cambiar eso", dijo Marc Rayman, ingeniero jefe y director de la misión de Dawn, con base en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Las mejores imágenes de Ceres hasta ahora fueron tomadas por el telescopio espacial Hubble de la NASA en 2003 y 2004. La imagen más reciente, tomada el 13 de Enero, posee alrededor del 80 por ciento de la resolución del Hubble y no es tan precisa. Pero las imágenes de Dawn superarán la resolución del Hubble a finales de Enero.

"Las últimas imágenes ya apuntan a estructuras superficiales en forma de cráteres", dijo Andreas Nathues, investigador principal del equipo de la cámara de encuadre en el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar, de Göttingen, Alemania.

Ceres es el objeto más grande en el cinturón principal de asteroides, situado entre Marte y Júpiter. Tiene un diámetro medio de 950 kilómetros, y se cree que contiene una gran cantidad de hielo. Algunos científicos piensan que es posible que bajo la superficie se esconda un océano. La llegada de Dawn a Ceres será la primera vez que una nave espacial visite un planeta enano.

"El equipo está muy entusiasmado con examinar la superficie de Ceres con un detalle nunca antes visto", dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn, con base en la Universidad de California, Los Angeles. "Esperamos las sorpresas que este misterioso mundo nos pueda traer."

La nave ya ha enviado más de 30.000 imágenes y muchas ideas acerca de Vesta, el segundo cuerpo más masivo del cinturón de asteroides. Dawn orbitó Vesta, que tiene un diámetro medio de 525 kilómetros, desde 2011 hasta 2012. Gracias a su sistema de propulsión iónica, Dawn es la primera nave espacial en orbitar dos destinos en el espacio profundo.

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mié

21

ene

2015

El Observatorio SMAP de la NASA preparado para su lanzamiento

Fuente: NASA


El satélite SMAP (Instrumento Activo-Pasivo para la Detección de la Humedad del Suelo) de la NASA ultima los preparativos para su lanzamiento, programado para el 29 de Enero a bordo de un cohete Delta II desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, en California. El despegue ha sido programado para las 14:42 GMT, con una ventana de lanzamiento de tres minutos.

El principal objetivo de SMAP será medir la humedad alojada en los suelos de la Tierra con una exactitud y resolución sin precedentes. Las tres partes principales del instrumento son: un radar, un radiómetro y la antena de malla giratoria más grande jamás desplegada en el espacio.

A los instrumentos de detección remota se los llama “activos” cuando emiten sus propias señales y “pasivos” cuando registran señales que ya existen. El instrumento científico de la misión posee un sensor de cada tipo para reunir las mediciones más exactas y de mayor resolución que jamás se han tomado de la humedad del suelo; una pequeña fracción del agua de la Tierra que tiene un efecto desproporcionadamente grande sobre las condiciones meteorológicas y también sobre la agricultura.

Para permitir que la misión alcance el nivel de exactitud necesario mientras que cubre el globo cada tres días, más o menos, los ingenieros de SMAP en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, ubicado en Pasadena, California, diseñaron y construyeron la antena giratoria más grande que podrá guardarse en un espacio de solo 30 por 120 centímetros para el lanzamiento. El disco mide 6 metros de diámetro. 
“Lo llamamos el lazo giratorio”, dijo Wendy Edelstein, del JPL, quien está a cargo del instrumento SMAP. Como el lazo de un vaquero, la antena se une en un costado a un brazo con un gancho en el codo. Gira alrededor del brazo a unas 14 revoluciones por minuto (una rotación completa cada cuatro segundos). El disco de la antena fue aportado por Northrop Grumman Astro Aerospace, en Carpinteria, California. Y el motor que hace girar la antena fue proporcionado por la compañía Boeing, en El Segundo, California.

“La antena nos causó mucha angustia, sin duda”, señaló Edelstein. Aunque la antena debe caber durante el lanzamiento en un espacio no mayor al de un cesto de basura alto, tiene que desplegarse de manera muy precisa, de modo que la forma superficial de la malla sea exacta dentro de aproximadamente unos pocos milímetros.

El disco de malla está bordeado por un anillo de soportes de grafito liviano que se estiran y se abren como una puerta para bebés cuando se tira de un solo cable, desplegando así la malla. “Asegurarnos de que no se trabe, que la malla no se enganche en los soportes y se rompa al desplegarse… todo eso requiere una ingeniería muy cuidadosa”, dijo Edelstein. “Probamos, probamos y probamos un poco más. Tenemos un sistema muy estable y robusto ahora”.

El radar del SMAP, desarrollado y construido en el JPL, utiliza la antena para transmitir las microondas hacia la Tierra y recibir las señales que regresan, lo cual se llama retrodifusión. Las microondas penetran unas pocas pulgadas o más en el suelo antes de rebotar. Los cambios en las propiedades eléctricas de las microondas que regresan señalan cambios en la humedad del suelo y también dicen si el suelo está congelado o no. Mediante el uso de una técnica compleja, llamada procesamiento de radar de apertura sintética, el radar puede producir imágenes muy nítidas con una resolución de uno a tres kilómetros.

El radiómetro de SMAP detecta diferencias en las emisiones naturales de microondas de la Tierra que son causadas por el agua en el suelo. Con el fin de abordar un problema que ha obstaculizado seriamente las misiones anteriores que utilizaron este tipo de instrumento para el estudio de la humedad del suelo, los diseñadores del radiómetro del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en Greenbelt, Maryland, desarrollaron y construyeron uno de los más sofisticados sistemas de procesamiento de señales jamás creado para un instrumento científico.

El problema es la interferencia de radiofrecuencia. Las longitudes de onda de las microondas que SMAP utiliza están oficialmente reservadas para uso científico, pero las señales en longitudes de onda cercanas que se utilizan para el control del tráfico aéreo, los teléfonos móviles y otros propósitos, se propagan a las longitudes de onda de SMAP de forma imprevisible. El procesamiento convencional de señales promedia los datos durante un período prolongado, lo cual significa que incluso una breve ráfaga de interferencia sesga el registro para ese período. Los ingenieros del Centro Goddard idearon una nueva forma de eliminar sólo los segmentos pequeños de interferencia real, dejando mucho más de las observaciones intactas.

La combinación de las señales de radar y del radiómetro permite a los científicos sacar ventaja de las fortalezas de ambas tecnologías y evitar sus debilidades. “El radiómetro proporciona datos más precisos sobre la humedad del suelo pero brinda una resolución tosca, de aproximadamente 40 kilómetros”, expresó Eni Njoku, del JPL, un científico de investigación que trabaja con el instrumento SMAP. “Con el radar, se puede crear una resolución muy alta, pero es menos exacta. Para obtener una medición exacta y de alta resolución, procesamos las dos señales juntas”.

SMAP será la quinta misión científica de la NASA en la Tierra que se ha lanzado en los últimos 12 meses.

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mar

20

ene

2015

Breve historia de mi vida

La editorial Critica publica la biografía de Stephen Hawking escrita por el mismo.  Sin duda, las memorias de uno de los científicos más influyentes del siglo XX.

Clarividente, íntimo y sabio, Breve historia de mi vida nos abre una ventana al cosmos personal de Hawking. La mente maravillosa de Stephen Hawking ha deslumbrado al mundo entero revelando los misterios del universo. Ahora, por primera vez, el cosmólogo más brillante de nuestra era explora, con una mirada reveladora, su propia vida y evolución intelectual. Breve historia de mi vida cuenta el sorprendente viaje de Stephen Hawking desde su niñez en el Londres de la posguerra a sus años de fama internacional. Espléndidamente ilustrada con fotografías poco conocidas, esta autobiografía concisa, ingeniosa y sincera presenta un Hawking raramente vislumbrado en sus libros anteriores: el alumno inquisitivo cuyos compañeros de clase apodaron «Einstein»; el bromista que una vez hizo una apuesta con un colega sobre los agujeros negros; o el joven padre de familia que se esforzó por hacerse un sitio en el mundo académico. Escrito con su humildad y humor característicos, Hawking se sincera sobre los desafíos a los que se enfrentó tras ser diagnosticado, con 21 años, de esclerosis lateral amiotrófica. Traza su desarrollo como pensador, explica cómo la perspectiva de una muerte temprana lo empujó hacia numerosos desafíos intelectuales, y habla sobre la génesis de su obra maestra, Historia del tiempo, sin duda una de las obras más importantes del siglo XX. 


Breve historia de mi vida

Stephen Hawking

Editorial Critica

Isbn- 9788498927818

Pvp- 12.95 euros

Enero 2015 

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lun

19

ene

2015

Un asteroide pasará cerca de la Tierra el próximo 26 de enero

Fuente: NASA


Un asteroide, denominado 2004 BL86, pasará a tres veces la distancia que separa la Tierra de la Luna el próximo 26 de Enero. Por su brillo reflejado, los astrónomos estiman que tiene medio kilómetro de diámetro. El sobrevuelo de 2004 BL86 será el más cercano realizado por una roca espacial conocida de este tamaño hasta que el asteroide 1999 AN10 pase por el vecindario de la Tierra en 2027.

En el momento de su máximo acercamiento el 26 de enero, el asteroide estará a aproximadamente 1,2 millones de kilómetros de la Tierra.

"El lunes 26 de enero se producirá el mayor acercamiento del asteroide 2004 BL86 durante al menos los próximos 200 años", dijo Don Yeomans, director del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

"Y aunque no representa una amenaza a la Tierra en el futuro previsible, representa el paso relativamente cerca de un asteroide relativamente grande, por lo que nos ofrece una oportunidad única de observar y aprender más."

Una manera a través e la cual los científicos planean aprender más acerca de 2004 BL86 es realizar observaciones con microondas. A través de la antena de la Red del Espacio Profundo de la NASA en Goldstone, California, y el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico intentarán adquirir datos e imágenes de radar generados del asteroide durante los días cercanos a su máximo acercamiento a la Tierra.

"Tendremos imágenes detalladas sobre datos de radar un día después del sobrevuelo", dijo el astrónomo de radar Lanza Benner, del JPL, e investigador principal de las observaciones de radar del asteroide en Goldstone. "En la actualidad, no sabemos casi nada sobre el asteroide, por lo que habrá sorpresas con seguridad".

El asteroide 2004 BL86 fue descubierto el 30 de Enero de 2004 por un telescopio del programa Lincoln Near-Earth Asteroid Research (LINEAR), en White Sands, Nuevo México. Se espera que el asteroide será observable para los astrónomos aficionados con pequeños telescopios y potentes prosmáticos.

"Puedo coger mis prismáticos favoritos y observarlo yo mismo", dijo Yeomans. "Los asteroides son algo especial. No sólo proporcionaron a la Tierra los ladrillos de la vida y gran parte de su agua; en el futuro se convertirán en valiosos recursos para obtener minerales y otros recursos naturales vitales. También se convertirán en paradas de abastecimiento de combustible a medida que continuamos explorando nuestro sistema solar".


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vie

16

ene

2015

Un cometa en la coctelera



Este libro, escrito por Florian Freistetter, nos explica cómo influye la astronomía en nuestra vida cotidiana.

La palabra «astronomía» nos hace pensar en remotas galaxias y misteriosos agujeros negros. Sin embargo, no solemos ser conscientes de que lo que acontece en las profundidades del universo está estrechamente relacionado con nuestra vida cotidiana. Todo lo que sucede en el inmenso cosmos también nos afecta, y muy concretamente, a nosotros. Así, la rotación de nuestro planeta origina el viento que nos despeina al salir a la calle. Y los gigantescos fuegos en el interior de las estrellas hacen posible que desayunemos con pan.Florian Freistetter descubre la astronomía que se oculta detrás de las cosas. Desde el agua aportada por los asteroides que han chocado con la Tierra hasta la sucesión de las estaciones, que existe gracias a una gigantesca colisión planetaria.Un paseo por el universo cotidiano, que nos muestra cómo los fenómenos cósmicos influyen en nuestra vida.

El libro está dividido en varios apartados; en la calle, en el parque, en el bar o bajo el cielo estrellado.......



Un cometa en la coctelera

Florian Freistetter

Editorial Ariel

Isbn- 9788434419186

Pvp- 17,90 euros

Enero 2015

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vie

16

ene

2015

Nuevos telescopios  buscan exoplanetas desde Paranal

Fuente: ESO


El conjunto NGTS (Next-Generation Transit Survey, la nueva generación en el sondeo de tránsitos) ha llevado a cabo su primera luz en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile. Este proyecto buscará exoplanetas en tránsito, planetas que pasan frente a su estrella anfitriona y, por lo tanto, producen un ligero oscurecimiento en la luz de la estrella que puede ser detectada por instrumentos sensibles. Los telescopios se centrarán en descubrir planetas del tamaño de Neptuno y más pequeños, con diámetros de entre dos y ocho veces el de la Tierra.

El conjunto NGTS (Next-Generation Transit Survey, la nueva generación en el sondeo de tránsitos) es un sistema de observación de amplio campo formado por un conjunto de doce telescopios, cada uno con una abertura de 20 centímetros [1]. Esta nueva instalación, construida por un consorcio formado por el Reino Unido, Suiza y Alemania, se encuentra en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile, por lo que disfruta de unas impresionantes condiciones de observación y se beneficia de las excelentes instalaciones de soporte disponibles en el lugar.

"Necesitábamos un sitio donde hubiese muchas noches claras y el aire fuese limpio y seco para poder hacer abundantes mediciones muy precisas y muy a menudo. Sin duda, Paranal fue la mejor opción”, afirma Don Pollacco, de la Universidad de Warwick (Reino Unido), uno de los responsables del proyecto NGTS.

NGTS está diseñado para funcionar en modo robótico y supervisará, de manera continuada, el brillo de cientos de miles de estrellas relativamente brillantes en los cielos del sur. Se dedicará a la búsqueda de exoplanetas en tránsito y alcanzará un nivel de precisión en la medición del brillo de las estrellas (una parte entre mil) que nunca antes se había logrado con un instrumento de sondeo de amplio campo basado en tierra [2].

Esta gran precisión en la medición del brillo en amplio campo es técnicamente exigente, pero todas las tecnologías clave necesarias para NGTS han sido probadas mediante un prototipo más pequeño que operó en La Palma (Islas Canarias) durante 2009 y 2010. NGTS también se basa en el éxito del experimento SuperWASP, que hasta ahora lidera la detección de grandes planetas gaseosos.

Los descubrimientos de NGTS se estudiarán también con otros telescopios de mayor tamaño, incluyendo el VLT (Very Large Telescope) de ESO. Uno de los objetivos es encontrar planetas pequeños lo suficientemente brillantes como para medir la masa planetaria. Esto permitirá deducir las densidades planetarias, lo cual, a su vez, proporciona pistas sobre la composición de los planetas. También será posible investigar las atmósferas de los exoplanetas mientras están en tránsito. Durante el tránsito, parte de la luz de la estrella pasa a través de la atmósfera del planeta (de tenerla), y deja una firma pequeña, pero detectable. Hasta ahora se han hecho sólo unas pocas observaciones de este tipo, pero NGTS proporcionará muchos más objetivos potenciales.

Este es el primer proyecto de telescopio que ESO alberga en Paranal sin ser responsable de su operación. Ya existen varios proyectos de telescopio operando bajo condiciones análogas en el Observatorio La Silla, más antiguo. Los datos de NGTS se guardarán en el sistema de archivo de ESO y estarán disponibles para los astrónomos de todo el mundo durante las próximas décadas.

Peter Wheatley, uno de los responsables del proyecto NGTS, de la Universidad de Warwick, concluye: "Estamos deseosos de  comenzar nuestra búsqueda de pequeños planetas alrededor de estrellas cercanas. Los descubrimientos de NGTS y las observaciones posteriores con telescopios terrestres y espaciales, serán pasos importantes en nuestra búsqueda para estudiar la atmósfera y la composición de pequeños planetas como la Tierra".

El consorcio NGTS está compuesto por la Universidad de Warwick (Reino Unido); la Queen’s University de Belfast (Reino Unido); la Universidad de Leicester (Reino Unido); la Universidad de Cambridge (Reino Unido); la Universidad de Ginebra (Suiza); y el DLR (centro aeroespacial alemán) de Berlín (Alemania).

Notas

[1] Los telescopios NGTS son versiones modificadas de pequeños telescopios comerciales de alta calidad fabricados por Astro Systeme Austria (ASA). Las cámaras de NGTS son cámaras ikon-L modificadas  por Andor Technology Ltd (http://www.andor.com), construidas a partir de CCD DD sensibles al rojo por e2v (http://www.e2v.com).

[2] La misión Kepler de la NASA tiene una mayor precisión en la medición de brillo estelar, pero sondea una región del cielo más pequeña que la que estudiará NGTS. La amplia búsqueda de NGTS encontrará ejemplos de exoplanetas pequeños más brillantes, más adecuados para su estudio en detalle.

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mié

14

ene

2015

Guía del cielo Procivel 2015 

Llega como todos los años este clásico de los amantes de la astronomía.

Enrique Velasco y Pedro Velasco nos conducen por el año astronómico del hemisferio norte con una interesante introducción general y todas las fases lunares en la página central. Mes a mes nos muestran el aspecto del cielo con una descripción de cada planeta, su observación y posición en el cielo. También añaden las lluvias de meteoros y los acontecimientos más destacados. En la última página nos describen las estrellas más brillantes, las constelaciones en donde están situadas, sus magnitudes y su distancia en años luz.

Una guía practica para los amantes de esta bonita ciencia.



Guía de Cielo 2015

Editorial Procivel

Enrique y Pedro Velasco

Isbn- 9788493853754

Pvp- 5,50 euros

Enero 2015

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mar

13

ene

2015

Titán visto por Huygens

Fuente: ESA


A simple vista esta imagen podría parecer el ojo de un reptil o un manchón de pintura naranja, pero en realidad se trata de una fotografía de la luna Titán de Saturno tomada con un objetivo ojo de pez.

La sonda Huygens de la ESA, parte de la misión internacional Cassini-Huygens, tomó esta imagen mientras descendía a través de la atmósfera de Titán para posarse sobre su superficie, en el que se convirtió en el primer aterrizaje de la historia en un cuerpo del Sistema Solar exterior, y hasta la fecha sigue siendo el aterrizaje más lejano jamás realizado por una nave espacial o sonda. 

Esta semana se cumplen 10 años de aquel histórico aterrizaje, que tuvo lugar el 14 de enero de 2005. Cuando Huygens tomó esta fotografía se encontraba a unos cinco kilómetros de la superficie de Titán. 

El lugar previsto para el aterrizaje de la sonda europea se parecía mucho a un litoral terrestre, por lo que los científicos no estaban seguros de si iba a ser una toma brusca o de si amerizaría sobre una superficie líquida. Al final Huygens se posó sobre el barro de Titán, un material arenoso compuesto por granos de hielo. Las primeras imágenes de este nuevo mundo mostraban un gran número de cantos rodados esparcidos por el terreno. Se piensa que estos cantos están compuestos de agua e hidrocarburos congelados, y pudieron adoptar su forma redondeada tras ser erosionados por un flujo líquido. 

Las observaciones realizadas por Cassini desde la órbita de Saturno permitieron identificar varios mares y cientos de lagos de hidrocarburos en las regiones polares de Titán. Los científicos piensan que Titán experimenta un ciclo de mareas estacionales en su superficie, con intensos periodos de lluvias torrenciales y riadas de metano y otros compuestos orgánicos, seguidos por estaciones secas en las que estos líquidos se evaporan. Los lagos en las regiones polares de esta luna reflejan este ciclo, encogiéndose y creciendo de forma periódica. 

La misión Cassini-Huygens, lanzada en el año 1997 como un proyecto conjunto de la ESA, la NASA y la agencia espacial italiana ASI, lleva los nombres de Giovanni Cassini y de Christiaan Huygens, dos destacados astrónomos del siglo XVII. Huygens observó los anillos de Saturno y descubrió Titán, la mayor luna del planeta, en el año 1655. Cassini descubrió otras cuatro lunas – Jápeto, Rea, Tetis y Dione – entre 1671 y 1684, estudió en detalle las marcas en la superficie de Saturno y descubrió una amplia franja oscura entre los anillos del planeta, que ahora se conoce como la División de Cassini. 

Esta imagen es una proyección estereográfica (ojo de pez) tomada por el radiómetro espectral/cámara de descenso de Huygens. 

Puedes encontrar más información sobre esta imagen y una versión en formato TIFF de alta resolución en la página web del laboratorio JPL de la NASA.

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lun

12

ene

2015

Rusia pierde contacto con Relek

Fuente: EFE. Informador mx.


Rusia anunció que ha perdido el contacto con el satélite científico Relek, un proyecto destinado al estudio de las partículas energéticas, rayos gamma cósmicos y el entorno radiactivo en torno a nuestro planeta.

"Aproximadamente hace un mes que se perdió el contacto con Relek. Desde entonces, los especialistas han intentado reanimar el aparato, pero sin éxito", informó una fuente de la industria espacial a la agencia Interfax.

La última vez que Relek envió información al Instituto de Física Nuclear de la Universidad Estatal de Moscú, que ideó el aparato en colaboración con científicos de otros países, fue a principios de diciembre.

"Los técnicos siguen intentando reprogramar el sistema de mando de abordo. Si en breve no se logra restablecer la comunicación con el satélite, el aparato se puede dar por perdido", agregó.

Puesto en órbita en julio de 2014, Relek debía operar durante tres años, período durante el que se proponía suministrar datos cruciales para ámbitos como los pronósticos climatológicos y la geofísica.

Entre otras cosas, debía remitir información sobre las ondas electromagnéticas y la interacción de las partículas de energía en la atmósfera e ionosfera, lo que podría permitir a los especialistas pronosticar los movimientos sísmicos en la Tierra.

Además, dispone de un telescopio para detectar fenómenos luminosos, como fulgores de rayos gamma, en las altas capas de la atmósfera.

El anterior aparato de la serie MKA-FKI lanzado en 2012 tampoco pudo completar su misión de tres años, ya que dejó de operar a los 12 meses.

El satélite Relek, que tiene 250 kilos de peso y dispone de placas solares para la generación de energía, es una versión del aparato Karat construido por la corporación de cohetes espaciales Lavochkin.

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lun

12

ene

2015

Fallas y fosas tectónicas en Marte

Fuente: ESA


Aunque Marte sea un planeta muy diferente al nuestro, su geología nos puede resultar sorprendentemente familiar. Esta imagen de la sonda europea Mars Express muestra una región del Planeta Rojo repleta de acantilados, fosas, fallas, mesetas y volcanes.

Las grietas y las fallas que surcan esta imagen forman parte de Claritas Rupes, una red de escarpados acantilados y desniveles de 950 kilómetros de longitud. Esta escarpadura pertenece al sistema geológico de Claritas Fossae, una serpenteante red de fosas tectónicas o ‘grabens’ que se extiende más de 2.000 kilómetros. 

Se piensa que las fallas, fracturas y grietas de esta región se formaron por las tensiones acumuladas en la corteza del planeta tras la formación del cercano Abultamiento de Tharsis. 

Este abultamiento, ubicado en la región volcánica deTharsis, alcanza una altura de 10 kilómetros en su punto más elevado. Su violenta formación provocó que partes de la corteza marciana se agrietasen y desplazasen, dando lugar a un característico patrón de fosas tectónicas y de bloques elevados conocidos como ‘horsts’. Estas formaciones aparecen juntas siguiendo un perfil en ‘M’, en la que la fosa forma el valle central y los horsts los dos picos laterales. 

En la Tierra se pueden encontrar patrones similares en el Valle del Rin Superior, entre Basilea (Suiza) y Karlsruhe (Alemania), o en el Graben del Eger en la República Checa, cerca de las montañas de Ore. 

Las fosas tectónicas más famosas de nuestro planeta son el Valle de la Muerte en California y el Mar Muerto en el valle del río Jordán, y los mejores ejemplos de horsts podrían ser el macizo de los Vosgos en Francia o los Altos del Golán. 

Claritas Rupes forma el límite oriental de la región de Tharsis, en la que se encuentran algunos de los mayores volcanes de nuestro Sistema Solar, entre los que destaca el famoso Olympus Mons, que alcanza una altura tres veces superior a la de nuestro Monte Everest. 

Esta imagen fue tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de Mars Express el día 30 de noviembre de 2013, y tiene una resolución de 14 metros por píxel. Esta fotografía fue publicada por primera vez el 13 de febrero de 2014 en las páginas del Centro Aeroespacial Alemán DLR y de la Universidad Libre de Berlín.

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vie

09

ene

2015

Ya son 1000 los planetas confirmados gracias a la misión Kepler

Fuente: NASA


El Telescopio Espacial Kepler de NASA, ha monitorizado durante los cuatro años de la misión más de 150.000 estrellas en búsqueda de tránsitos que indicaran la presencia de planetas orbitando alrededor de las mismas. El resultado ha sido más de 4000 candidatos a planetas pendientes de ser confirmados. Recientemente se ha conseguido alcanzar la marca de los 1000 planetas ya confirmados de entre todos esos candidatos aportados por esta misión Kepler.

“Cada uno de los descubrimientos de la búsqueda de planetas de la misión Kepler nos lleva un paso más cerca de poder responder a la pregunta de si estamos solos en el Universo”, declaró John Grunsfeld, administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de NASA, desde las oficinas centrales de la agencia espacial en Washington. “El equipo de Kepler y su comunidad científica continúa obteniendo impresionantes resultados con los datos de este venerable explorador”.

De entre los últimos planetas confirmados, tres de ellos se encuentran en la zona de habitabilidad de sus respectivas estrellas. Esta zona se define como la franja espacial alrededor de la estrella en la cual sería posible la existencia de agua líquida en la superficie del planeta. De esos tres, dos de ellos estarían formados por material rocoso, al igual que nuestro planeta Tierra. Para determinar si un planeta está hecho de roca, agua o gas, los científicos deben conocer su tamaño y masa.  Cuando la masa no puede ser determinada directamente, se pude inferir de qué está hecho el planeta basándose en su tamaño.

“Con cada nuevo descubrimiento de estos pequeños mundo posiblemente rocosos, nuestra confianza se fortalece en determinar la frecuencia de planetas tipo Tierra” señaló Doug Caldwell, científico de la misión Kepler del Insituto SETI en el Centro de Investigaciones AMES de NASA, en California. “Está cerca el día en el que sepamos si son habituales los planetas rocosos y templados como la Tierra”.

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jue

08

ene

2015

Espectacular imagen de Eta Carinae

Fuente: ESO


Eta Carinae, el sistema estelar más luminoso y masivo a 10.000 años luz de la Tierra, es conocido por su comportamiento sorprendente, estalló dos veces en el siglo XIX por razones que los científicos aún no entienden. Un estudio a largo plazo dirigido por astrónomos del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, ha utilizado satélites, telescopios terrestres y un modelado teórico para producir la imagen más completa de Eta Carinae hasta la fecha. Los nuevos hallazgos incluyen imágenes del Telescopio Espacial Hubble que muestran la estructura de una década de antigüedad del gas ionizado saliendo de la estrella más grande a un millón de kilómetros por hora y nuevos modelos en 3-D que revelan características nunca antes vistas de las interacciones entre ambas estrellas.

"Estamos llegando a comprender el estado y complejo entorno actual de este objeto notable, pero tenemos un largo camino por recorrer para explicar las erupciones pasadas de Eta Carinae o para predecir su comportamiento futuro", dijo Ted Gull, astrofísico de Goddard y coordinador principal del grupo de investigación.

Situado a unos 7.500 años luz de distancia de la Tierra, en la constelación austral de Carina, Eta Carinae se compone de dos estrellas masivas cuyas órbitas excéntricas las sitúan inusualmente cerca cada 5,5 años. Ambos astros producen potentes salidas de gas, llamadas vientos estelares, que envuelve a las estrellas. Los astrónomos han establecido que la más brillante tiene cerca de 90 veces la masa del Sol y brilla 5 millones de veces más. Mientras que la compañera, más pequeña y más caliente, tiene alrededor de 30 masas solares y emite un millón de veces más luz que el Sol.

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mié

07

ene

2015

Una nube negra oscurece la luz de cientos de estrellas del fondo

Fuente: ESO


En esta nueva imagen de ESO, parece que faltan algunas estrellas. El hueco negro en esta hermoso y brillante campo de estrellas no es una brecha, sino más bien una región del espacio obstruida por gas y polvo. Esta nube oscura se llama LDN 483 (por las siglas Lynds Dark Nebula 483). Estas nubes son los lugares en los que nacen futuras estrellas. El instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla de ESO, captó esta imagen de LDN 483 y sus alrededores.

LDN 483 [1] se encuentra a unos 700 años luz de distancia, en la constelación de Serpens (la serpiente). La nube contiene suficiente material polvoriento como para bloquear completamente la luz visible de las estrellas del fondo. Las nubes moleculares especialmente densas como LDN 483, se califican como nebulosas oscuras debido a esta capacidad para oscurecer el medio. La aparente naturaleza carente de estrellas de LDN 483 y nebulosas similares, podría hacernos pensar que son lugares en los que las estrellas no pueden nacer y desarrollarse. Pero, en realidad, es precisamente lo contrario: las nebulosas oscuras son los entornos más fértiles para la formación de estrellas.

Enterrados en el imbricado interior de LDN 483, los astrónomos que estudian la formación de estrellas en LDN 483 han descubierto algunos de los tipos de bebés de estrellas observables más jóvenes. Podríamos pensar en estas estrellas como en estrellas en gestación en el interior del útero, ya que técnicamente aún no han nacido.

En esta primera etapa de desarrollo, la futura estrella no es más que una bola de gas y polvo contrayéndose bajo la fuerza de gravedad dentro de la nube molecular circundante. La protoestrella sigue siendo bastante fría (unos -250 grados Celsius) y brilla sólo en las largas longitudes de onda submilimétricas la luz [2]. Aunque la temperatura y la presión están empezando a aumentar en el núcleo de la estrella naciente.

Este primer período de crecimiento de la estrella dura unos pocos miles de años, una cantidad asombrosamente corta de tiempo en términos astronómicos, dado que las estrellas suelen vivir millones o miles de millones de años. En las siguientes etapas, en el transcurso de varios millones de años, la protoestrella crecerá, calentándose y haciéndose más densa. Por el camino, su emisión irá aumentando de rango de energía: de ser un objeto frío, observable principalmente en el rango del infrarrojo lejano, pasará por el infrarrojo cercano y, finalmente, será observable en el rango óptico de la luz. La protoestrella, antes débil, se convertirá entonces en una luminosa estrella.

Cada vez más estrellas emergen de las oscuras profundidades de LDN 483, de manera que, paulatinamente, la nebulosa oscura se dispersará y perderá su opacidad. Las estrellas del fondo desaparecidas, que actualmente están ocultas, serán entonces visibles, pero sólo después del paso de millones de años, y, probablemente, se verán eclipsadas por el intenso brillo de las jóvenes estrellas jóvenes nacidas en la nube [3].

Notas

[1] El Catálogo Lynds de nebulosas oscuras fue recopilado por el astrónomo estadounidense Beverly Turner Lynds y publicado en 1962. Estas nebulosas oscuras fueron descubiertas tras inspeccionar visualmente las placas fotográficas del sondeo Palomar Sky Survey.

[2] El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), operado en parte por ESO, observa en luz submilimétrica y milimétrica y es ideal para el estudio de este tipo de estrellas muy jóvenes en nubes moleculares.

[3] Aquí puede verse un joven cúmulo abierto, y aquí uno más maduro.

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mar

06

ene

2015

Datos reales para medir el Universo

Fuente: NCYT


Medir la distancia estándar del universo es un aspecto clave para comprender su expansión. También llamada 'regla estándar', esta distancia es un patrón de longitud 'grabado' en la agrupación de materia que crearon las variaciones de densidad en el universo temprano (unos 400.000 años después del Big Bang). Hasta ahora, su tamaño solo se había podido estimar mediante modelos teóricos basados en la relatividad general, utilizados para explicar la gravedad a gran escala.

 

Dado que la regla estándar es una medida constante, comparar su tamaño real con el que muestra en el espacio permite medir a qué distancia se encuentra de la Tierra. Este enfoque basado en datos, unido a un incremento de la cantidad de datos observacionales, puede proporcionar medidas precisas que permitirán dar respuesta a grandes cuestiones relacionadas con la aceleración del universo y la energía oscura.

 

Ahora, investigadores de la Universidad de Barcelona, en España, y el Imperial College de Londres, en Reino Unido, por primera vez han efectuado mediciones astronómicas de la distancia estándar del universo con datos observacionales.

 

El patrón de longitud utilizado en este estudio, que permanece inalterado desde entonces, es la escala de oscilaciones acústicas de bariones. Los investigadores han calculado que dicha longitud corresponde a 143 megaparsecs (unos 480 millones de años luz), cifra similar a la que apuntan las predicciones vigentes basadas en modelos sujetos a la relatividad general.

 

Tradicionalmente, en cosmología, la relatividad general ha desempeñado un papel fundamental en la mayoría de modelos e interpretaciones. Este estudio, publicado en la revista Physical Review Letters, demuestra que los datos observacionales disponibles son suficientes para medir la geometría y la expansión del Universo sin considerar estimaciones derivadas de la relatividad general.

 

La teoría de la relatividad general de Einstein sustituyó a la ley de Newton y se aceptó como válida para explicar el comportamiento de la gravedad a gran escala. Numerosos modelos astronómicos se basan en la relatividad general, incluidos aquellos que tratan de explicar la expansión del universo y los agujeros negros. No obstante, todavía quedan algunos aspectos sin resolver en torno a esta teoría. Por ejemplo, la relatividad general no concuerda con las leyes de la física cuántica y esta debe extrapolarse a otros órdenes de magnitud para poder aplicarla a escenarios cosmológicos. Ninguna otra ley de la física se ha extrapolado tanto sin ser ajustada, por lo que su adopción todavía puede cuestionarse.

Según Raúl Jiménez, investigador del Instituto de Ciencias del Cosmos de la Universidad de Barcelona (ICCUB) y coautor del estudio, «las incertidumbres que rodean la relatividad general nos han llevado a desarrollar métodos que nos permitan realizar mediciones más directas del cosmos, en lugar de depender tanto de inferencias realizadas a partir de modelos». "Este estudio –señala Jiménez– se basa únicamente en algunas formulaciones teóricas básicas, como la simetría y la expansión del universo".

 

Por su parte, la investigadora ICREA del ICCUB Licia Verde subraya que existe una gran diferencia entre medir una distancia e inferirla de manera indirecta. "En cosmología –afirma–, normalmente solo se puede hacer lo segundo; este es uno de esos raros y valiosos casos en los que la distancia puede medirse de forma directa".

 

"La mayoría de leyes cosmológicas adoptan la relatividad general y la aplican a escalas muy grandes, por lo que a menudo se extrapolan datos fuera de la zona de confort. Es alentador descubrir que es posible formular afirmaciones relevantes que no dependen de la relatividad general y concuerdan con otras realizadas previamente", señala la investigadora. "Comprobar que las observaciones del universo, por muy raras y desconcertantes que parezcan, son realistas y sólidas aporta seguridad", destaca Verde.

 

Para medir el tamaño de la regla estándar, el estudio ha utilizado datos obtenidos de observaciones astronómicas centradas en el brillo de las explosiones estelares (supernovas) y en el patrón de distribución de la materia (oscilaciones acústicas de bariones). La materia que creó esta regla estándar se formó unos 400.000 años después del Big Bang. En aquel momento la física del universo era todavía demasiado simple, por lo que los investigadores no han necesitado tener en cuenta conceptos como la energía oscura en sus mediciones.

 

"Las mediciones utilizadas en este estudio son certeras", destaca Alan Heavens, profesor del departamento de Física del Imperial College de Londres. "Además –añade–, la teoría que hemos aplicado pertenece a una época relativamente cercana al Big Bang, en la que la física era también muy clara".

 

El profesor indica que el método de medición basado en observaciones del cosmos se considera preciso, a pesar de que la astrofísica sea un campo muy activo y cambiante y por tanto los modelos considerados válidos estén sujetos a posibles cambios: "Aunque los modelos pierdan su validez, las observaciones y mediciones del cosmos seguirán siendo válidas. Conseguir basarnos en mediciones realizadas durante observaciones directas y no en modelos teóricos significa un gran avance en astrofísica y cosmología", concluye el investigador. (Fuente: UB)

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lun

05

ene

2015

El cometa Lovejoy, brillará en el cielo de enero

El cometa Q2 Lovejoy sigue iluminando el cielo cósmico del Año Nuevo 2015 y se verá a simple vista durante el mes de enero.

Si desea verlo directamente, elija un lugar muy oscuro y busque al cometa pasando por la constelación Lepus, al sur de Orión, informó el 2 de enero Space Weather.

La fotografía principal muestra al cometa C/2014 Q2 (Lovejoy) mientras pasaba junto al cúmulo globular M 79 de la Liebre el 29 de diciembre, informa Cometografía.

"El cometa aumentó su brillo hasta la magnitud 5 - visible a simple vista - mientras que su coma gaseosa se ha extendido hasta 0.5º de diámetro (el mismo tamaño aparente que la Luna)", señaló en su comentario. La coma es la parte gaseosa que rodea al núcleo del cometa, que se ve con luz más difusa.

Los astrónomos destacan que en la foto se puede ver "la galaxia NGC 1886 que aparece sumergida arriba en la parte exterior de la coma. La cola iónica del cometa en dirección noreste se sale del campo de la imagen con una longitud superior a los 2 grados, presentando una rica estructura".

El astrónomo aficionado Gerald Rhemann, también captó otra imagen extraordinaria del cometa el 23 de diciembre, donde se muestra la cola a su largo (foto de galería).

"Él tomó la foto hace más de una semana. El cometa es significativamente más brillante ahora. Los observadores de todo el mundo están diciendo que lo pueden ver a simple vista desde lugares con cielo oscuro. El cometa está brillando como una estrella de quinta magnitud, y se espera que se duplique en brillo a mediados de enero. A simple vista, parece una bola de pelusa verde. Telescopios de aficionados de tamaño medio-revelan magnífica cola azul del cometa", informó Space Weather.

Por su parte Rolando Ligustri, quien sacó numerosas fotos del cometa desde Spring String, comentó el 31 de diciembre que se sentía cautivado.

"Este cometa me está tomando el pelo....no logro dejar de fotografiarlo casi todos los días", escribió Ligustri al publicar su última foto en Facebook.

El cometa  fue descubierto por Terry Lovejoy en agosto de 2014, astrónomo aficionado conocido por haber descubierto otros cometas, que también llevan su nombre.

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sáb

03

ene

2015

A la caza de la materia oscura

Fuente: ESA


La materia oscura es la más abundante en el universo, y aún así sigue siendo una gran desconocida. Nunca ha sido detectada directamente, pues es por ahora invisible, y de ella solo se sabe que su fuerza de gravedad influye en el resto de objetos del universo. El telescopio espacial de rayos X de la ESA, XMM-Newton, ha anunciado que uno de sus principales retos para el próximo año será la búsqueda de esta materia con un programa de observación de casi 1.4 millones de segundos.

Son en total  16 días -muchísimo tiempo para un observatorio espacial- en que XMM-Newton apuntará a la galaxia vecina Draco, a unos 260.000 años luz de distancia. El telescopio espacial de rayos X de la ESA sigue así una intrigante pista hallada por él mismo hace unos meses, cuando captó una misteriosa señal que, según los investigadores, podría proceder de un nuevo tipo de partícula de materia oscura

Este ambicioso nuevo objetivo indica que XMM-Newton ha superado con creces las expectativas puestas en él en su lanzamiento en diciembre de 1999. Este telescopio estudia procesos hasta hace poco desconocidos para los astrónomos, porque emiten sobre todo un tipo de radiación no detectable desde Tierra -los rayos X-. Eso ha permitido a XMM-Newton ser pionero en muchas áreas, desde el estudio de los agujeros negros al de las mayores estructuras del universo, los supercúmulos de galaxias. 

Pero en su 15 cumpleaños el equipo científico de XMM-Newton, en el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), de la ESA, en Villanueva de la Cañada (Madrid), prefiere mirar al futuro: "XMM-Newton todavía tiene previsto ayudar a resolver muchas preguntas abiertas, desde cómo influyen las estrellas en los planetas que las rodean y en sus posibilidades de albergar vida, o como son los cometas que nos traen información sobre el viento solar, el sistema solar primitivo y el origen de la vida en la tierra, hasta cuestiones fundamentales sobre el Universo mismo, como cuál es la naturaleza de cosmológicas, como la materia oscura”, dice la astrofísica Maria Santos-Lleo (ESAC). 

El programa de búsqueda de materia oscura es uno de los seleccionados de entre las 431 solicitudes presentadas por unos 350 grupos de investigación de más de treinta países, que pedían en total casi seis veces más tiempo del disponible. Sigue habiendo por tanto una gran competencia por acceder a tiempo de observación de XMM-Newton. 

El indicio de posible detección de materia oscura por parte de XMM-Newton, publicado originalmente el pasado febrero y casi simultáneamente por dos grupos distintos ha despertado gran interés en la comunidad, de ahí su seguimiento con el programa actual. 

XMM-Newton detectó entonces una señal no atribuible a ningún fenómeno conocido en varios cúmulos de galaxias, en la galaxia M31 y también en el centro de nuestra propia galaxia. Una posibilidad es que esa enigmática emisión proceda de la desintegración de un tipo exótico de partícula conocida como ‘neutrino estéril’, predicha por la teoría, pero aún no detectada, y considerada candidata a formar la materia oscura. 

Tal vez el veterano XMM-Newton aclare por fin el misterio.

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jue

01

ene

2015

Una Supernova festiva

Fuente: ESA


La mayoría de los fenómenos cósmicos se producen a lo largo de miles de años, haciendo imposible estudiar su evolución en una escala de tiempo humano. Las supernovas son la gran excepción, ya que estas potentes explosiones hacen que una estrella brille tanto como toda una galaxia durante varios días.

Aunque las explosiones de supernova son muy poco frecuentes – sólo se producen unas pocas cada siglo en una galaxia convencional – se pueden llegar a observar a simple vista si se producen lo suficientemente cerca de nuestro planeta. De hecho, cuando se descubrieron se pensaba que se trataban de nuevas estrellas – ‘nova’ significa ‘nuevo’ en latín. 

Los astrónomos empezaron a estudiar las supernovas mucho antes de que se desarrollase una teoría que las relacionase con explosiones estelares, ya entrado el siglo XX. La primera observación de la que se tiene constancia se remonta al año 185 de nuestra era, cuando los astrónomos chinos descubrieron una ‘estrella invitada’ que permaneció visible durante varios meses cerca de las estrellas Alfa y Beta Centauri. 

La materia expulsada durante las explosiones de supernova arrastra el polvo y el gas de su entorno, creando pintorescas envolturas gaseosas que permanecen visibles durante mucho tiempo. Los astrónomos piensan que el objeto que se muestra en esta imagen, el remanente de supernova RCW 86, es todo lo que queda de aquella explosión descubierta en el año 185. 

Los tonos azules y verdes en los bordes de la burbuja representan las emisiones en rayos X del gas calentado a millones de grados por las ondas de choque generadas por la explosión. El color rojo difuso muestra las emisiones en el infrarrojo del polvo caliente que compone el medio interestelar en el entorno de RCW 86. Los puntos amarillos que salpican la imagen se corresponden con jóvenes estrellas que brillan con intensidad en la banda del infrarrojo. 

Esta imagen combina los datos recogidos en la banda de los rayos X por los observatorios espaciales XMM-Newton de la ESA y Chandra de la NASA (representados en azul y en verde) con las observaciones en el infrarrojo de los telescopios espaciales Spitzer y WISE de la NASA (en amarillo y rojo). 

El remanente de supernova RCW 86 se encuentra a unos 8.000 años luz de nuestro planeta. 

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mar

30

dic

2014

Una bola de fuego cruza el cielo en Nochebuena

Fuente: Fundación astroHita.


En torno a las 21:06 horas del pasado 24 de diciembre, numerosas personas a lo largo de buena parte del país fueron testigos de cómo una bola de fuego atravesaba lentamente el cielo. El fenómeno fue registrado desde el Complejo Astronómico de La Hita gracias a los sistemas de detección que tiene instalados allí la Universidad de Huelva dentro del Proyecto SMART. Las imágenes pueden verse en este vídeo:

 

http://youtu.be/QoFR978OU5k

 

El análisis llevado a cabo por el Profesor José María Madiedo, investigador de esta universidad, revela que la bola de fuego se produjo por la entrada en la atmósfera terrestre de una roca de unos 100 kg de masa procedente del cinturón principal de asteroides. El bólido se inició en África, a unos 105 km de altura sobre la vertical de la localidad argelina de Tiaret. Desde allí fue avanzando lentamente hacia la Península, pasando casi sobre la vertical de Ciudad Real, punto en el que alcanzó su altura mínima (75 km). En ese punto, y conforme continuaba atravesando el país, la roca fue ganando altura debido al efecto combinado de la curvatura de la Tierra y del bajo ángulo de la trayectoria del bólido. Llegó a adentrarse en Portugal, y continuó hacia la costa gallega. La roca, tras recorrer una distancia total de unos 1200 km, abandonó la atmósfera terrestre cuando se encontraba sobre el Océano Atlántico, a unos 100 km frente a la costa de Galicia.

 

Si bien es frecuente que se produzcan bolas de fuego en la atmósfera por el impacto de rocas procedentes del espacio, es muy poco frecuente que estas rocas abandonen la atmósfera terrestre y vuelvan a continuar su órbita en el sistema solar. Este tipo de fenómeno recibe el nombre de bólido rozador.


El sistema automático de detección de bólidos y meteoritos instalado en el Complejo Astronómico de La Hita (Toledo), forma parte del proyecto SMART liderado por el Profesor Jose María Madiedo (UHU) y entró en funcionamiento en Octubre de 2010, inicialmente con tres detectores. Debido a la alta producción de datos diarios y de los resultados científicos publicados por dicho investigador, en agosto de 2013, el sistema se amplió con un nuevo detector y posteriormente, en el verano de 2014, otro nuevo detector fue incorporado consiguiendo que, desde este punto estratégico, se cubriese la totalidad del cielo visible proporcionando un incremento sustancial de la cantidad de datos obtenidos y posibilitando el registro sistemático de fenómenos como el del pasado 24 de diciembre.

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dom

28

dic

2014

Una aventura con Luz en el mundo de la física

La pequeña Sara encuentra junto al escritorio del desván, en la antigua casa de su abuelo, una carpeta que le llama la atención. Intrigada por su lectura, inicia un fantástico recorrido a través del Universo acompañada por Luz, un apasionado y extraordinario viaje que se inicia con el Big Bang, en el que dará vida a personajes muy significativos, desde las primeras partículas materiales hasta, incluso, galaxias y agujeros negros.

Durante el viaje, se sucederán inesperados acontecimientos y fantásticas aventuras que,  en nuestra escala del tiempo, nos conducirán hasta el mundo de Sara, un mundo que no es otro que el nuestro, el tuyo, joven o no tan joven lector.

Su autor, Juanjo Peral es licenciado en Ciencias Físicas. Tiene en su haber varios galardones del premio periodístico Roger de Llúria, y es director de la revista Tiempo libre infantil y juvenil.


Una aventura con Luz

Juanjo y Mereira Peral

Editorial De Vechi

Isbn- 9788431556525

Pvp- 19,95 euros

Diciembre 2014

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sáb

27

dic

2014

Al servicio del Reich

La editorial Turner pone a nuestra disposición un libro que nos llevará a través de la física en tiempos de Hitler.

Los primeros científicos que experimentaron con la física atómica tuvieron la «suerte» de vivir unos tiempos interesantes. En plena Segunda Guerra Mundial, la ciencia alemana se convirtió en un asunto político: Heisenberg, Planck, Einstein y Debye, entre muchos otros, tuvieron que definirse.

Como científicos y como personas. Y, para algunos de ellos, la definición no fue la misma.





Al servicio del Reich

Philip Ball

Editorial Turner

Isbn- 9786077711025

Pvp- 24 euros

Diciembre 2014

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jue

25

dic

2014

MAVEN identifica los procesos que conllevan a la pérdida de la atmósfera en Marte

Fuente: NASA


Los primeros descubrimientos realizados por MAVEN, el más nuevo orbitador de la NASA en Marte, están empezando a revelar las características clave de la pérdida de la atmósfera del planeta con el paso del tiempo.

Los hallazgos se encuentran entre los primeros envíos de regreso de la misión MAVEN  que inició su fase científica el 16 de Noviembre. Las observaciones revelan un nuevo proceso por el cual el viento solar puede penetrar profundamente en una atmósfera planetaria. También se incluyen las primeras mediciones completas de la composición de la atmósfera superior de Marte y la ionosfera con carga eléctrica. Los resultados también ofrecen una visión sin precedentes de los iones a medida que adquieren la energía que va a conducir a su escape de la atmósfera.

"Estamos empezando a ver los eslabones de una cadena que comienza con procesos impulsados por el Sol que actúan sobre el gas en la atmósfera superior y conducen a la pérdida de la atmósfera", dijo Bruce Jakosky, investigador principal de MAVEN en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado, Boulder. "En el transcurso de la misión completa, vamos a ser capaces de entender los procesos por los cuales la atmósfera cambia con el tiempo."

En cada órbita alrededor de Marte, MAVEN se sumerge en la ionosfera - la capa de iones y electrones que se extienden desde aproximadamente 120 a 500 kilómetros por encima de la superficie. Esta capa sirve como una especie de escudo alrededor del planeta, desviando el viento solar, una intensa corriente de partículas de alta energía del Sol.

Los científicos han pensado durante mucho tiempo que las mediciones del viento solar sólo se podían hacer antes de que estas partículas golpeasen la frontera invisible de la ionosfera. Sin embargo, MAVEN ha descubierto una corriente de partículas de viento solar que no se desvía, sino que penetran profundamente en la atmósfera y la ionosfera superior de Marte.

Las interacciones en la alta atmósfera parecen transformar esta corriente de iones en una forma neutra que puede penetrar a altitudes sorprendentemente bajas. En lo profundo de la ionosfera, la corriente surge de nuevo en forma de iones. La reaparición de estos iones, que conservan características del viento solar prístino, ofrece una nueva manera de realizar un seguimiento de las propiedades del viento solar y puede hacer que sea más fácil vincularlo como impulsor de la pérdida atmosférica.

El espectrómetro de masas y gas neutro de la sonda espacial MAVEN está explorando la naturaleza de las reservas de la cual se escapan los gases mediante la realización del primer análisis exhaustivo de la composición de la atmósfera superior y la ionosfera. Estos estudios ayudarán a los investigadores a hacer conexiones entre la atmósfera inferior, que controla el clima, y la atmósfera superior, donde se está produciendo la pérdida.

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mar

23

dic

2014

Venus Express se sume lentamente en la oscuridad

Fuente: ESA


La sonda Venus Express de la ESA ha puesto fin a su misión de ocho años tras exceder con creces la longevidad para la que había sido diseñada. El combustible del satélite se agotó durante una serie de encendidos que pretendían elevar su órbita tras la campaña de aerofrenado a baja altitud que llevó a cabo a mediados de este año.

Desde su llegada a Venus en el año 2006, la sonda europea había permanecido en una órbita elíptica con un periodo de 24 horas, que la llevaba a 66.000 kilómetros sobre el polo sur del planeta en su punto más alejado y hasta 200 kilómetros sobre el polo norte en el punto de máxima aproximación para llevar a cabo un estudio detallado del planeta y de su atmósfera. 

Tras ochos años en órbita y ya con poco combustible en su sistema de propulsión, Venus Express comenzó una campaña de aerofrenado a mediados de 2014, durante la que fue descendiendo de forma gradual hasta adentrarse en la atmósfera del planeta. 

Durante la fase principal de su misión, el satélite encendía sus motores de forma periódica para mantener su distancia con el planeta y evitar perderse en su atmósfera, pero esta campaña tenía como objetivo justamente lo contrario: reducir la altitud de la sonda y así permitir la exploración de regiones de la atmósfera nunca antes estudiadas.

Esta campaña también sirvió para preparar futuras misiones de exploración planetaria – la técnica de aerofrenado se puede utilizar para entrar en órbita a planetas con atmósfera utilizando mucho menos combustible que con las maniobras convencionales. 

El punto más bajo de la órbita de Venus Express se redujo de forma progresiva hasta los 130-135 kilómetros durante los meses de mayo y junio de 2014, y la campaña de aerofrenado se llevó a cabo entre los días 18 de junio y 11 de julio. 

Tras pasar un mes entrando y saliendo de la atmósfera de Venus, la sonda europea realizó una serie de 15 encendidos de su motor principal para elevar de nuevo su trayectoria, hasta alcanzar los 460 kilómetros de altitud el 26 de julio en una órbita con un periodo de poco más de 22 horas. 

A partir de este punto, la misión comenzó una nueva fase de operaciones científicas mientras el punto más bajo de su órbita descendía de nuevo bajo la acción de la gravedad del planeta. 

Asumiendo que todavía le quedaba algo de combustible, se decidió elevar su órbita una vez más para compensar este decaimiento natural y continuar así con las operaciones durante el año 2015. Esta nueva serie de encendidos se llevaría a cabo entre los días 23 y 30 de noviembre. 

Sin embargo, el 28 de noviembre se perdió el contacto con Venus Express. Desde entonces se ha conseguido restablecer parcialmente los enlaces de telemetría y telecomando, pero las comunicaciones son muy inestables y sólo se puede descargar una cantidad limitada de datos. 

“La información disponible indica que el satélite ha perdido el control de actitud, probablemente tras experimentar problemas con sus motores durante las maniobras para elevar su órbita”, explica Patrick Martin, responsable de la misión Venus Express para la ESA. 

“Parece probable que Venus Express haya agotado el poco combustible que le quedaba mientras ejecutaba las maniobras programadas para el mes pasado”.

Los satélites no cuentan con un indicador del nivel de combustible, como los coches o los aviones, por lo que resulta complicado calcular cuándo se agotarán sus reservas, especialmente tras una misión tan larga. El final de la misión de Venus Express no se pudo prever, pero tampoco llegó por sorpresa. 

Sin combustible no es posible controlar la actitud del satélite y mantener sus antenas orientadas hacia la Tierra para garantizar un enlace de comunicaciones. Tampoco se puede volver a elevar su órbita, por lo que Venus Express se acabará hundiendo de forma natural en la atmósfera del planeta en cuestión de semanas. 

“Tras más de ocho años de misión, sabíamos que nuestro satélite estaba agotando sus reservas de combustible”, comenta Adam Williams, responsable en funciones de las operaciones del satélite Venus Express para la ESA. 

“Estaba previsto que agotase el combustible durante este periodo, y estamos satisfechos de haber aprovechado esta misión hasta la última gota”. 

“A lo largo de su misión, Venus Express llevó a cabo un exhaustivo estudio de la atmósfera y de la ionosfera del planeta, y nos ha permitido sacar importantes conclusiones sobre su superficie”, explica Håkan Svedhem, científico del proyecto Venus Express para la ESA. 

La temperatura en la superficie de Venus supera los 450°C, mucho más caliente que un horno de cocina convencional, y su atmósfera es una mezcla asfixiante y extremadamente densa de gases tóxicos.

Uno de los principales logros de la misión fue detectar pistas que sugieren que el planeta podría seguir geológicamente activo en la actualidad. Un estudio detectó múltiples flujos de lava que se formaron hace menos de 2.5 millones de años – ayer mismo, en una escala de tiempo geológico. 

De hecho, la misión ha detectado grandes variaciones en los niveles de dióxido de azufre en la atmósfera superior de Venus a lo largo de estos últimos ocho años. Aunque pudieran ser provocadas por las peculiaridades de la circulación atmosférica del planeta, hasta ahora parecen ser una prueba bastante convincente de la presencia de actividad volcánica. 

La superficie de Venus es un paraje extremadamente inhóspito en la actualidad, pero un estudio de la concentración de hidrógeno y deuterio en su atmósfera sugiere que en un pasado albergó grandes cantidades de vapor de agua, que ya han desaparecido, y puede que hasta océanos como los de la Tierra. 

Al igual que nuestro planeta, Venus también está perdiendo su atmósfera superior: Venus Express detectó dos átomos de hidrógeno por cada átomo de oxígeno que el planeta está emitiendo al espacio. Una molécula de agua está compuesta precisamente por dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno, por lo que estas emisiones indican que el vapor de agua se sigue disociando en la atmósfera de Venus. 

La misión también estudió la ‘súper rotación’ de la atmósfera del planeta – que da una vuelta completa a Venus en tan sólo cuatro días terrestres, mientras que éste tarda 243 días en girar sobre su propio eje – descubriendo detalles sorprendentes. Un estudio reveló que la velocidad promedio de sus vientos había pasado de unos 300 km/h a 400 km/h en un periodo de seis años terrestres.

Al mismo tiempo, otro trabajo descubrió que la rotación del planeta se había ralentizado 6.5 minutos desde que fue medida por la misión Magallanes de la NASA, que pasó cinco años en órbita a Venus hace dos décadas. Sin embargo, todavía no se sabe si hay una relación directa entre la aceleración de los vientos y la deceleración de la rotación del planeta. 

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dom

21

dic

2014

Espectacular postal de luces navideñas de Messier 47

Fuente: NASA


Esta espectacular imagen del cúmulo estelar Messier 47 fue tomada con la cámara Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO (Chile). Este joven cúmulo abierto está dominado por un puñado de brillantes estrellas azules, pero, en contraste, también contiene algunas estrellas gigantes rojas.

Messier 47 está situado, aproximadamente, a 1.600 años luz de la Tierra, en la constelación de Puppis (la popa de la nave mitológica Argo). Fue observada por primera vez antes de 1664 por el astrónomo italiano Giovanni Battista Hodierna, y más tarde descubierta por Charles Messier, quien, al parecer, no tenía conocimiento de la observación previa llevada a cabo por Hodierna.

Aunque es brillante y fácil de ver, Messier 47 es un cúmulo abierto con una población muy poco densa. Solo unas 50 estrellas son visibles en una región de aproximadamente 12 años luz, en comparación con otros objetos similares que pueden contener miles de estrellas.

Messier 47 no siempre ha sido tan fácil de identificar. De hecho, durante años se consideró “perdida”, ya que Messier había registrado las coordenadas incorrectamente. La agrupación fue redescubierta más tarde y se le asignó otra catalogación — NGC 2422. La naturaleza del error de Messier y la conclusión de que Messier 47 y NGC 2422 eran el mismo objeto, no llegó hasta 1959 de la mano del astrónomo canadiense T. F. Morris.

Los brillantes colores blancoazulados de estas estrellas son una indicación de la temperatura, con estrellas más calientes que se ven en tonos más azules y estrellas más frías que tienden a colores más rojizos. Esta relación entre el color, el brillo y la temperatura se puede visualizar por medio de la curva de Planck. Pero un estudio más detallado de los colores de las estrellas usando la espectroscopía, también dice a los astrónomos mucho más — incluyendo con qué velocidad giran las estrellas y sus composiciones químicas. En la imagen, también hay unas brillantes estrellas rojas — se trata de estrellas gigantes rojas que atraviesan ciclos de vida más cortos que las estrellas azules, menos masivas y de vidas más largas.

Casualmente, Messier 47 aparece cerca de otro cúmulo estelar con el que contrasta — Messier 46. Messier 47 está relativamente cerca, a unos 1.500 años luz, pero Messier 46 está situado a unos 5.500 años luz y contiene muchas más estrellas, al menos 500. A pesar de que contiene más estrellas, aparece significativamente más débil debido a su mayor distancia.

Messier 46 podría considerarse la hermana mayor de Messier 47: esto es porque Messier 46 tiene, aproximadamente, 300 millones de años en comparación con Messier 47, que tiene unos 78 millones de años. En consecuencia, muchas de las estrellas más masivas y brillantes de Messier 46 ya han vivido sus cortas vidas y ya no son visibles, así que, la mayor parte de las estrellas de este cúmulo de mayor edad, se ven más frías y rojas.

Esta imagen de Messier 47 procede del programa Joyas Cósmicas de ESO, una iniciativa cuya intención es producir imágenes de objetos interesantes, llamativos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO con finalidades educativas y divulgativas. El programa utiliza tiempo de observación combinado con tiempos que no se han explotado en los programas de los telescopios, con el fin de minimizar el posible impacto en las observaciones científicas. Todos los datos recogidos también están a disposición de los astrónomos a través del archivo científico de ESO.

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vie

19

dic

2014

Voyager 1: El tsunami todavía permanece a través del espacio interestelar

Fuente: NASA


El "tsunami" que la nave espacial Voyager 1 de la NASA comenzó a experimentar a principios de este año todavía se está propagando hacia el exterior, según nuevos resultados. Se trata de la onda de choque de más larga duración que los investigadores han observado en el espacio interestelar.

"La mayoría de las personas habrían pensado que el medio interestelar sería suave y silencioso. Pero estas ondas de choque parecen ser más comunes de lo que pensábamos", dijo Don Gurnett, profesor de Física en la Universidad de Iowa en Iowa City.

Un "tsunami" se produce cuando el Sol emite una eyección de masa coronal, expulsando una nube magnética de plasma desde su superficie. Esto genera una onda de presión. Cuando la ola alcanza el plasma interestelar - las partículas cargadas que se encuentran en el espacio entre las estrellas - se produce un onda de choque que perturba el plasma.

"El tsunami hace que el gas ionizado que está ahí fuera resuene -- cante o vibre como una campana --", dijo Ed Stone, científico del proyecto de la misión Voyager en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena.

Esta es la tercera onda de choque que la Voyager 1 ha experimentado. El primer evento tuvo lugar entre Octubre y Noviembre del 2012, y la segunda ola en Abril y Mayo de 2013, revelando una densidad de plasma aún mayor. Voyager 1 detectó el evento más reciente en Febrero, y está todavía activa según los datos de Noviembre. La nave espacial se ha movido hacia el exterior unos 400 millones de kilómetros durante el tercer evento.

"Este evento notable plantea nuevas preguntas que estimulan nuevos estudios sobre la naturaleza de las perturbaciones en el medio interestelar", dijo Leonard Burlaga, astrofísico emérito del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, quien analizó los datos del campo magnético, clave para estos resultados.

No está claro para los investigadores lo que puede significar la longevidad inusual de esta onda particular. También tienen dudas en cuanto a la rapidez con que la ola está en movimiento o la amplitud de la región que cubre.

La segunda ola del tsunami ayudó a los investigadores a determinar en 2013 que la Voyager 1 había salido de la heliosfera, la burbuja creada por el viento solar que abarca el Sol y los planetas de nuestro Sistema Solar. Anillos de plasma más densos de una frecuencia más alta y el medio por el que voló la Voyager, fueron 40 veces más denso que lo que se había medido anteriormente. Esto fue clave para la conclusión de que la Voyager había entrado en una frontera donde ninguna nave espacial había ido antes: el espacio interestelar.

"La densidad del plasma es mayor cuanto más lejos viaja la Voyager", dijo Stone. "¿Es así debido a que el medio interestelar es más denso a medida que Voyager se aleja de la heliosfera, o se trata de la propia onda de choque? No lo sabemos todavía."

Gurnett, investigador principal del instrumento de ondas de plasma en la Voyager, cree que estas ondas de choque se propagan hacia el espacio, quizás incluso al doble de la distancia entre el Sol y donde la nave se encuentra en este momento.

Voyager 1 y su gemela, la Voyager 2, se pusieron en marcha con 16 días de separación, en 1977. Ambas naves sobrevolaron Júpiter y Saturno. Voyager 2 también voló por Urano y Neptuno. Voyager 2, lanzada antes que la Voyager 1, es la nave espacial con más tiempo de funcionamiento continuo, y se espera que entre en el espacio interestelar en unos pocos años.

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mié

17

dic

2014

50 años de Europa en el espacio, en la Ciudad de las Artes y las Ciencias

Fuente: ESA


Más de un centenar de espectaculares fotografías narran los hitos más importantes en la historia de la exploración espacial europea en una nueva exposición inaugurada en la Ciudad de las Artes y las Ciencias, en Valencia. La muestra, diseñada por la Agencia Espacial Europea (ESA) y titulada “Space for Europe. La historia espacial de Europa en imágenes”, forma parte de los actos de celebración, en toda Europa, de los 50 años de cooperación de Europa en el espacio.

Al acto de inauguración han asistido, entre otras personalidades, el secretario autonómico de Turismo y Comercio, Daniel Marco, y el director de Comunicación de la ESA, Fernando Doblas. 

La exposición, gratuita, permanecerá al menos seis meses abierta. 

50 años espaciales

Hace ahora 50 años diez países europeos, entre ellos España, creaban las primeras dos organizaciones europeas para la investigación del espacio, ESRO (Organización Europea para la Investigación Espacial, siglas en inglés) y ELDO (Organización Europea para el desarrollo de lanzadores). De la fusión de estas dos organizaciones nacería, una década más tarde, la actual Agencia Espacial Europea (ESA), de la que España es miembro fundador y el quinto país en importancia. 

España participa actualmente en todos los programas de la Agencia. Tanto la comunidad científica como la industria aeroespacial española tienen un papel principal en las misiones de la ESA.

España alberga además uno de los seis centros de la ESA: el Centro Europeo de Astronomía Espacial, ESAC, en Villanueva de la Cañada (Madrid). En ESAC, la sede científica de la ESA, más de 300 científicos, ingenieros y personal técnico altamente cualificado operan una docena de misiones espaciales. Una de ellas es Rosetta, la misión que el pasado noviembre marcó un nuevo hito en la exploración espacial aterrizando en un cometa. 

Para la Ciudad de las Artes y las Ciencias la divulgación de las ciencias del espacio es una línea temática principal, que a menudo desarrolla con ayuda de la ESA. Esta colaboración ha permitido poner en marcha por ejemplo las exposiciones Gravedad cero, con información actualizada sobre las misiones de la ESA; y Comunicando. De las señales de humo a los satélites, que ofrece un recorrido por la historia de las telecomunicaciones. 

Otras iniciativas que evidencian la relación de la Ciudad de las Artes y las Ciencias con la ESA son la proyección de la película “Mil millones de soles”, sobre la misión de la ESA Gaia para elaborar el mapa más detallado de nuestra galaxia; el programa anual de conferencias sobre astronomía; y la Escuela del Espacio estrenada este año con motivo de la Semana Internacional del Espacio.

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mar

16

dic

2014

El agua de la Tierra podría proceder de asteroides, y no de cometas

Fuente: ESA


Los científicos llegaron a esta conclusión tras analizar datos de la sonda Rosetta, que orbita en torno al cometa Churyumov-Gerasimenko.

Es más probable que el agua haya llegado a la Tierra a través de los asteroides que chocaron con el planeta hace 3.900 millones de años, en lugar de cometas como se suponía, informaron el miércoles investigadores europeos.

Los científicos llegaron a esta conclusión tras analizar datos de la sonda Rosetta, que orbita en torno al cometa Churyumov-Gerasimenko, sobre el que se posó el mes pasado el robot Philae de la Agencia Espacial Europea.

«Tenemos que concluir (...) que es más probable que el agua terrestre haya llegado a través de asteroides que de cometas», explicó en una conferencia de prensa Kathrin Altwegg, de la Universidad suiza de Berna y principal autora del estudio publicado el miércoles en la revista estadounidense Science.

Con ayuda de un espectómetro, los investigadores determinaron que la firma atómica de las moléculas de agua del cometa es muy diferente a la del agua que hay en la Tierra.

Los científicos midieron la proporción entre el deuterio, un isótopo de hidrógeno, y el hidrógeno, que forma el agua en contacto con el oxígeno.

«Esta proporción de deuterio respecto al hidrógeno (en las moléculas de agua del cometa Churyumov) es probablemente la más elevada de todos los cuerpos del Sistema Solar» y representa tres veces más que la de la Tierra, destacó la profesora Altwegg.

En cambio, el agua hallada en asteroides tiene una proporción deuterio/hidrógeno mucho más similar a la del agua terrestre.

Los cometas son ricos en agua, pero éste no es el caso de los asteroides. Algunos incluso están totalmente desprovistos de ella.

Sin embargo, según explicó a la AFP Francis Rocard, encargado del programa Rosetta del centro de estudios espaciales estadounidense, hasta ahora se han censado más asteroides (650.000) que cometas (4.000).

«A mi juicio, este resultado de Rosetta no cambia las cosas, pero sí las complejiza un poco más de lo que se pensaba al reforzar la hipótesis de los asteroides» como fuente de agua terrestre.

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dom

14

dic

2014

Los Anillos de bronce de Júpiter

Fuente: NASA


Esta imagen de Cassini nos muestra a Júpiter desde un punto de vista poco habitual. Si pudieses flotar justo debajo del gigante gaseoso y mirases hacia arriba, te sorprendería este espectáculo de anillos rojos, marrones y blancos rodeando al difuso polo sur. Las bandas concéntricas multicolor están interrumpidas en varios sitios por importantes sistemas climáticos como la famosa Gran Mancha Roja, visible cerca de la esquina superior izquierda, por caóticas formaciones nubosas y por puntos pálidos. En muchas de estas zonas más claras hay tormentas con una fuerte actividad eléctrica.

El clima en Júpiter es bastante dramático – el eje de este planeta no está tan inclinado como el de la Tierra, por lo que no presenta cambios estacionales significativos, pero cuenta con una densa atmósfera plagada de caóticos sistemas de nubes y de fuertes tormentas. 

Estas nubes, formadas por densas capas de cristales de amoniaco, están estiradas, deformadas y enmarañadas por la fuerte y turbulenta circulación atmosférica de Júpiter, generando vórtices y tormentas huracanadas con vientos de hasta 360 kilómetros por hora. 

La Gran Mancha Roja es en realidad un anticiclón que lleva varios siglos girando violentamente. En un momento llegó a ser tan grande que podría albergar en su interior a varios planetas del tamaño de la Tierra, pero las últimas imágenes del Telescopio Espacial Hubble muestran que se está encogiendo. Podemos encontrar otras tormentas igual de impresionantes tanto en la fría atmósfera superior de Júpiter como en sus capas más bajas y cálidas, entre las que destacan la Gran Mancha Oscura y el Óvalo Blanco BA, apodado cariñosamente como la Pequeña Mancha Roja. 

El polo sur de Júpiter se encuentra justo en el centro de esta imagen, donde aparece como un turbio círculo grisáceo. Esta zona cuenta con menos nivel de detalle porque Cassini tenía que observarla desde un ángulo mucho más oblicuo, atravesando una mayor distancia a través de la neblina atmosférica. 

Este mapa está compuesto por 18 imágenes en color tomadas por la cámara de campo estrecho de la sonda Cassini de la NASA durante su aproximación de los días 11 y 12 de diciembre del año 2000. El nivel de detalle es impresionante: se pueden distinguir formaciones nubosas de apenas 120 kilómetros de diámetro. Cassini también obtuvo un mapa del polo norte del planeta. En 2016, la sonda Juno de la NASA llegará a Júpiter y continuará estudiando la atmósfera del gigante gaseoso. 

La misión Cassini-Huygens, lanzada en 1997 como un proyecto conjunto de la ESA, la NASA y la agencia espacial italiana ASI, pasó cerca de Venus, la Tierra y Júpiter en camino hacia Saturno para estudiar sus anillos y sus lunas. Las observaciones de esta misión nos están ayudando a comprender mucho mejor el sistema de Saturno. La misión Juice de la ESA pretende hacer algo similar en el sistema de Júpiter. Su lanzamiento está previsto para el año 2022, con lo que llegaría a Júpiter en 2030 para estudiar el planeta y tres de sus lunas – Ganimedes, Calisto y Europa. Se tiene la sospecha de que algunas de ellas podrían albergar océanos líquidos bajo su superficie, pudiendo presentar condiciones favorables para la existencia de vida. 

Recientemente Juice ha recibido luz verde para pasar a la siguiente fase de desarrollo.

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sáb

13

dic

2014

Espectacular exhibición de luces de colores

Fuente: NASA


En esta época del año, hay un montón de reuniones a menudo adornadas con luces festivas. Cuando las galaxias se juntan, existe la posibilidad de crear un show de luces espectaculares, como es el caso de NGC 2207 y IC 2163.

Situada a unos 130 millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Canis Major, un par de galaxias espirales ha sido atrapadas en su encuentro. NGC 2207 y IC 2163 han registrado tres explosiones supernovas en los últimos 15 años y han producido una de las colecciones más abundantes conocidas de luces de rayos X súper brillantes. Estos objetos especiales - conocidos como "fuentes ultraluminosas de rayos X" (ULXs) - han sido localizados usando datos del Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA.

Al igual que en nuestra galaxia, la Vía Láctea, NGC 2207 y IC 2163 están rociadas de muchos sistemas de estrellas conocidas como binarias de rayos X, que consisten en una estrella en una órbita apretada alrededor de una estrella de neutrones o un agujero negro de "masa estelar". La fuerte gravedad de la estrella de neutrones o el agujero negro atrae la materia de la estrella compañera. Mientras esta materia cae hacia la estrella de neutrones o el agujero negro, se calienta a millones de grados y genera rayos X.

Los ULX producen rayos X mucho más brillantes que la mayoría de los sistemas binarios de rayos X "normales". La verdadera naturaleza de los ULXs todavía se discute, pero probablemente se trata de un peculiar tipo de binario de rayos X. Los agujeros negros en algunos ULXs pueden ser más pesados que los agujeros negros de masa estelar y se ha planteado la hipótesis de que podrían representar una categoría de agujeros negros de masa intermedia.

Esta imagen compuesta de NGC 2207 y IC 2163 contiene datos del Chandra en color rosa, datos de luz óptica del telescopio espacial Hubble en rojo, verde y azul (apareciendo como azul, blanco, naranja y marrón), y datos infrarrojos del Spitzer en rojo.

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jue

11

dic

2014

Buscando Exo-Tierras a través del polvo estelar

Fuente: NASA


Los cazadores de planetas recibieron buenas noticias recientemente. Un nuevo estudio concluyó que, en promedio, las estrellas similares al Sol no son tan polvorientas. Menos polvo significa mejores posibilidades de tomar fotos claras de planetas como la Tierra.

Estos resultados provienen de la topografía de casi 50 estrellas desde 2008 a 2011 usando el Interferómetro Keck, un antiguo proyecto de ciencias clave de la NASA que combina la potencia de los telescopios gemelos del Observatorio WM Keck en la cima del Mauna Kea, Hawai.

"El polvo es una espada de doble filo cuando se trata de imágenes de planetas distantes", explicó Bertrand Mennesson del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, autor principal de un informe de la revista Astrophysical Journal que será publicado el 8 de diciembre "La presencia de polvo es un indicador de planetas, pero el exceso de polvo puede bloquear nuestra vista". Mennesson ha participado en el proyecto Interferómetro Keck desde su creación hace más de 10 años.

Telescopios espaciales y terrestres ya han capturado imágenes de exoplanetas - planetas que orbitan estrellas más allá de nuestro sol. Estas primeras imágenes, que muestran planetas gigantes en órbitas frías lejos del brillo de sus estrellas, representan un gran salto tecnológico. El resplandor de las estrellas puede eclipsar la luz de los planetas. Así pues, los investigadores han desarrollado complejos instrumentos para bloquear la luz de las estrellas, permitiendo que la información sobre el planeta a brillar se revele a través de su luz.

El próximo reto es tomar imágenes de planetas más pequeños en la zona "habitable" alrededor de estrellas para poder encontrar "exo-Tierras" - planetas similares a la Tierra fuera del sistema solar. Tal meta puede llevar décadas, pero los investigadores ya están en camino de llegar allí, desarrollando nuevos diseños de instrumentos y analizando el polvo levantado alrededor de las estrellas para comprender mejor cómo conseguir retratos planetarios nítidos. Los científicos quieren averiguar que estrellas tienen más polvo, y cómo es el polvo de las zonas habitables de estrellas similares al Sol.

El Interferómetro Keck fue construido para buscar este polvo, y para ayudar en última instancia, en la selección del diseño y el destino de las futuras misiones exo-Tierra de la NASA.

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mar

09

dic

2014

Dawn obtiene su mejor imagen del planeta enano Ceres

Fuente: NASA


La nave espacial Dawn ha enviado una visión de Ceres, el objeto más grande del cinturón principal de asteroides, en una imagen tomada a 1,2 millones de kilómetros del planeta enano. Esta es la mejor foto de Ceres captada por Dawn, a medida que la nave espaciales se dirige a este mundo inexplorado.

"Ahora, por fin, tenemos una nave espacial a punto de desvelar este misterioso y extraño mundo. Pronto se revelarán innumerables secretos que Ceres posee desde el nacimiento del sistema solar", dijo Marc Rayman, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, ingeniero jefe y director de la misión Dawn.

Dawn será capturado a la órbita de Ceres en Marzo, marcando la primera visita a un planeta enano por una nave espacial. Hasta la fecha, las mejores imágeness de Ceres son las obtenidas por del Telescopio Espacial Hubble. Sin embargo, a principios de 2015, Dawn empezará a enviar fotos de más alta resolución.

Desde su lanzamiento en 2007, Dawn ya ha visitado Vesta, un protoplaneta gigante situado a 168 millones de kilómetros de distancia de Ceres. La distancia entre Vesta y Ceres es mayor que la de la Tierra y el Sol. Durante sus 14 meses en órbita alrededor de Vesta, la nave espacial obtuvo datos científicos sin precedentes, incluyendo imágenes de su superficie llena de cráteres y pistas importantes sobre su historia geológica. Vesta y Ceres son los dos cuerpos masivos más importantes en el cinturón principal de asteroides.

La imagen de nueve píxeles de Ceres publicada ahora sirve para una calibración final de la cámara científica, necesaria antes de que Dawn llegue a Ceres. El planeta enano parece tan brillante como Venus lo parece a veces desde la Tierra. Ceres tiene un diámetro medio de unos 950 kilómetros. Dawn comenzará su fase de aproximación a Ceres el 26 de Diciembre.

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mar

09

dic

2014

Orión completa con éxito su primer vuelo de prueba

Fuente: NASA


La NASA dio un paso importante el viernes en su intención de viajar a Marte en un futuro cuando la nave espacial Orion completó su primer viaje al espacio, viajando más lejos que cualquier nave espacial diseñada para llevar astronautas haya estado en más de 40 años.

"El vuelo de prueba del sábado  de Orión es un gran paso para la NASA y una parte muy importante de nuestro trabajo pionero en el espacio profundo en nuestras intenciones de viajar a Marte", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. Los equipos hicieron un gran trabajo poniendo a Orión en camino al entorno real que deberá superar a medida que empujamos los límites de la exploración humana en los próximos años”.

Orión brillaba en el cielo de la mañana a las 7:05 EST, (12:05 GMT) despegando desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 37 de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida a bordo de un cohete pesado Delta IV. El módulo de la tripulación de Orion amerizó aproximadamente 4,5 horas después en el Océano Pacífico, a 600 km al suroeste de San Diego.


Durante el  vuelo de prueba, sin tripulación, Orion viajó dos veces a través del cinturón de Van Allen, donde experimentó altos periodos de radiación, y alcanzó una altitud de 5.793 kilómetros sobre la Tierra. Orion también alcanzó una velocidad de 32.000 kilómetros por hora y resistió temperaturas cercanas a 2.200ºC, cuando reingresó en la atmósfera terrestre.

Orion abrirá el espacio entre la Tierra y Marte para la exploración de los astronautas. Este campo de pruebas será de gran valor para realizar futuras pruebas para misiones tripuladas a Marte. La nave espacial se puso a prueba en el espacio para permitir a los ingenieros recoger los datos críticos para evaluar su rendimiento y mejorar su diseño. El vuelo ha probado el escudo térmico de Orion, la aviónica, el paracaídas, los equipos y eventos clave de separación de la nave espacial, y el funcionamiento de muchos de los sistemas críticos para la seguridad de los astronautas que viajarán a bordo de Orión.

En misiones futuras, Orión se lanzará con el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA, el cohete de carga pesada que actualmente se está desarrollando en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama. Con 70 toneladas métricas (77 toneladas) SLS enviará a Orion a una órbita retrógrada distante alrededor de la Luna durante la Misión de Exploración-1 en la que será la primera prueba de Orion totalmente integrado con el sistema SLS.

"Realmente empujamos a Orion tanto como pudimos para darnos datos reales que podamos utilizar para mejorar el diseño de Orion en el futuro", dijo Mark Geyer, director del Programa de Orión. "En las próximas semanas y meses vamos a echar un vistazo a esa valiosa información y aplicar las lecciones aprendidas para la próxima nave espacial Orion ya en producción, para la primera misión a bordo del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial SLS."

Un equipo de la NASA, la Marina de los EE.UU. y personal de Lockheed Martin a bordo de una nave anfibia USS Anchorage se encargaron de la recuperación de la cápsula Orión para llevarla a la Base Naval de San Diego en los próximos días. Orion entonces será entregado al Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, donde será procesado. El módulo de la tripulación será reformado para su uso en la misión de Ascenso Abort-2 en 2018, una prueba del sistema de aborto de lanzamiento de Orión.

Lockheed Martin, contratista principal de la NASA para Orion, comenzó a fabricar el módulo de la tripulación Orion en 2011 y lo entregó en julio de 2012 a la NASA, donde se completó el montaje final, la integración y las pruebas. Más de 1.000 empresas en todo el país fabrican o aportaron elementos a Orión.

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sáb

06

dic

2014

La impresora 3-D de la Estación Espacial Internacional crea su primer objeto

Fuente: NASA


La impresora 3-D de la Estación Espacial Internacional ha fabricado su primer objeto en el espacio, allanando el camino para futuras expediciones espaciales de larga duración.

"Esta primera impresión es el paso inicial hacia un sistema de fabricación bajo demanda fuera de la Tierra", dijo Niki Werkheiser, gerente del proyecto de la impresora 3-D sw la ISS en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA. "La estación espacial es el único laboratorio en el que podemos probar completamente esta tecnología en el espacio."

El astronauta de la NASA Barry "Butch" Wilmore, Comandante de la Expedición 42 a bordo de la Estación instaló la impresora el 17 de noviembre, y llevó a cabo la primera impresión de prueba de calibración. Basándose en los resultados de la impresión de prueba, el equipo de control de tierra envió comandos para efectuar un ajuste de la impresora para realizar una segunda prueba de calibración el 20 de noviembre. Estas pruebas verificaron que la impresora estaba en condiciones para las operaciones de fabricación. El 24 de noviembre, los controladores de tierra enviaron a la impresora el comando para hacer la primera impresión operativa: la placa frontal de un cabezal de impresión. Esto demostró que la impresora puede hacer piezas de recambio por sí misma.

La impresora 3-D utiliza un proceso formalmente conocido como  fabricación aditiva que calienta a una temperatura relativamente baja el filamento plástico y lo extruye capa a capa para construir la proporción definida en el archivo de diseño enviado a la máquina.

El 25 de noviembre, Wilmore quitó la bandeja de la impresora y la revisó. La adherencia en la bandeja era más fuerte de lo previsto, lo que podría significar que la capa de unión es diferente en microgravedad, una cuestión que el equipo investigará en futuras impresiones. Wilmore instaló una nueva bandeja de impresión, y el equipo de tierra envió un comando para ajustar el alineamiento y la calibración de una tercera prueba de impresión. Cuando Wilmore retire esta prueba de calibración, el equipo de tierra podrá enviar un comando fiable a la impresora para hacer un segundo objeto. El equipo de tierra hace los ajustes precisos antes de cada impresión, y los resultados de esta primera impresión están contribuyendo a una mejor comprensión acerca de los parámetros a utilizar con la impresión 3-D en la estación espacial.

Este primer objeto impreso en 3-D en el espacio, la placa frontal de un cabezal de impresión, está grabado con los nombres de los organismos que colaboran en esta demostración de tecnología estación: NASA y Made in Space, Inc., la empresa que trabajó con la NASA para diseñar, construir y probar la impresora 3-D. Made in Space está ubicada en el campus del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

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jue

04

dic

2014

Se autoriza la construcción del E-ELT

Fuente: ESO


En una reunión sostenida recientemente, el Consejo de ESO, su principal Junta Directiva, aprobó [1] la construcción del European Extremely Large Telescope (E-ELT) en dos fases. Se autorizó el gasto de cerca de un billón de euros para la primera fase, que incluye los costos de construcción de un telescopio plenamente operativo, unido a un conjunto de poderosos instrumentos, con el objetivo de lograr su “primera luz” en un plazo de diez años. El E-ELT permitirá enormes avances científicos en los campos de los exoplanetas, la composición estelar de galaxias cercanas y el Universo profundo. El mayor contrato jamás suscrito por ESO, que abarcará la cúpula del telescopio y su estructura principal, se adjudicará el próximo año.

El E-ELT será un telescopio óptico infrarrojo con una apertura de 39 metros, situado en Cerro Armazones, en el Desierto de Atacama, Chile, a 20 kilómetros del Very Large Telescope de ESO en Cerro Paranal.  Será el “ojo más grande del mundo para mirar el cielo”. 

“La decisión adoptada por el Consejo significa que podemos comenzar la construcción del telescopio y que disponemos de los fondos necesarios para realizar las principales obras de edificación industrial del E-ELT y proceder de acuerdo a lo planificado. Ya se han logrado importantes progresos en la cumbre de Armazones en Chile, y los siguientes años serán muy estimulantes”, declaró el Director General de ESO, Tim de Zeeuw.

La construcción del E-ELT había sido aprobada por el Consejo de ESO en Junio de 2012, bajo la condición que los contratos que superaran los 2 millones de euros fueran adjudicados solamente una vez que el costo total del telescopio (estimado en el año 2012 en 1083 millones de euros) estuviera financiado en un 90%. Se concedió una excepción para las obras civiles en el sitio, que comenzaron en Junio de 2014 con la ceremonia de tronadura de la montaña y que han seguido avanzando.

Por ahora, el 10% de los costos totales del Proyecto han sido transferidos a la segunda fase. Con el acceso de Polonia a ESO, los actuales compromisos de financiamiento para el E-ELT han alcanzado más del 90% del costo total de la primera fase, que pondrá al E-ELT en condiciones plenamente operativas. Se espera que en los próximos años se podrá contar con compromisos  adicionales por parte de Brasil, el próximo Estado Miembro.Para evitar retrasos en el Proyecto, el Consejo de ESO ha decidido proceder con la construcción de la primera fase del telescopio de 39 metros. Las obras financiadas incluyen el mayor contrato en la historia de ESO, para la cúpula del telescopio y la estructura principal, que serán adjudicados a fines del 2015 y culminarán en la construcción de un telescopio E-ELT plenamente operativo.

Los componentes del telescopio que aún no cuentan con financiamiento incluyen partes del sistema de óptica adaptativa, trabajo instrumental, los cinco anillos de segmentos más internos del espejo principal (compuesto por 210 segmentos) y un conjunto adicional de segmentos del espejo primario requeridos para una operación más eficiente del telescopio en el futuro. La construcción de estos componentes, cuya postergación no reducirá los extraordinarios logros científicos que el telescopio podrá obtener al finalizar la primera fase, serán aprobados a medida que se disponga de financiamiento adicional, incluyendo el que proporcionará Brasil, el próximo Estado Miembro.Para información adicional, le rogamos consultar el enlace FAQ y el artículo de la revista The Messenger, con mayores detalles.

“El financiamiento que ya está comprometido permitirá la construcción de un E-ELT plenamente operativo, que será el más poderoso proyecto de telescopios extremadamente grandes actualmente en planificación, con un área de recolección de luz e instrumentación superiores. Permitirá la caracterización inicial de exoplanetas con masa similar a la Tierra, el estudio de poblaciones estelares en galaxias cercanas, como también observaciones ultra-sensibles del Universo profundo”, concluyó Tim de Zeeuw.

Notas

[1] La decisión requería diez votos afirmativos. Tres de los catorce votos fueron ad referéndum, vale decir, deben considerarse como afirmativos provisoriamente y sujetos a confirmación por las autoridades de estos tres Estados Miembros, con anterioridad a la próxima reunión del Consejo. Una vez que se confirme, esto significaría que la decisión del Consejo sería unánime.

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mié

03

dic

2014

Orión se prepara para su primer viaje al espacio

Fuente: NASA


El jueves 4 de Diciembre a las 12:05 GMT despegará desde Cabo Cañaveral, en Florida, un cohete Delta IV, el cual será el encargado de poner en órbita a la cápsula Orión, en el que será el primer vuelo de prueba de la cápsula espacial. Además, será la primera misión desde el Apolo en llevar una nave espacial construida para humanos al espacio profundo, la primera vez que las naves espaciales de nueva generación de la NASA sean probadas para hacer frente a los retos del espacio, y la primera prueba para el escudo térmico protector de la cápsula, que tendrá que soportar temperaturas de hasta 2.200ºC.

Una vez lanzado, Orión será enviado a 5.800 kilómetros de altitud más allá de la superficie de la Tierra. Durante las dos órbitas previstas, una misión de cuatro horas, los ingenieros evaluarán los sistemas críticos para la seguridad de la tripulación, el sistema de interrupción de lanzamiento, el escudo de calor y el sistema de paracaídas. Los datos recogidos durante la misión influirán en las decisiones de diseño y validación de los modelos informáticos existentes. El vuelo también reducirá los riesgos y los costos de la misión en general para futuros vuelos de Orión.

La cápsula volverá a entrar en la atmósfera terrestre a velocidades cercanas a 30.000 kilómetros por hora, generando temperaturas de hasta 2.200 ºC, antes de amerizar en el Océano Pacífico.

La cápsula Orión, construida por la compañía Lockheed Martin, está diseñada para llevar a los seres humanos más lejos que nunca. La nave espacial será el vehículo de exploración que llevará a los astronautas al espacio y proporcionará un seguro regreso de las misiones en el espacio.

"Orion es la nave de exploración de la NASA, y está vinculada con el sistema de lanzamiento espacial, o SLS, cohete que nos permitirá explorar el sistema solar", dijo Mark Geyer, director del programa de Orión, con base en el Centro Espacial Johnson en Houston.

La NASA está desarrollando las capacidades necesarias para enviar humanos a un asteroide en 2025 y a Marte en la década de 2030. Este vuelo de prueba de Orión servirá para poder seguir desarrollando la tecnología necesaria para estos grandes retos.

Marte es un destino rico para el descubrimiento científico y la exploración robótica y humana a medida que ampliamos nuestra presencia en el sistema solar. Su formación y evolución son comparables a la Tierra, lo que ayuda a aprender más sobre la historia y el futuro de nuestro propio planeta. Marte tenía condiciones adecuadas para la vida en su pasado. La exploración futura podría descubrir pruebas de vida, respondiendo a uno de los misterios fundamentales del cosmos: ¿Existe vida más allá de la Tierra?

Mientras los exploradores robóticos han estudiado Marte durante más de 40 años, el camino de la NASA para la exploración humana de Marte comienza en la baja órbita terrestre a bordo de la Estación Espacial Internacional. Los astronautas en el laboratorio orbital están ayudando a probar muchas de las tecnologías y sistemas de comunicación necesarios para las misiones humanas al espacio profundo, incluyendo Marte. La estación espacial también avanza nuestra comprensión de cómo el cuerpo cambia en el espacio y la forma de proteger la salud de los astronautas.

Nuestro próximo paso es el espacio profundo, donde la NASA enviará una misión robótica para capturar y redirigir un asteroide en órbita alrededor de la luna. Los astronautas a bordo de la nave espacial Orion explorarán el asteroide en la década de 2020, y regresarán a la Tierra con muestras. Esta experiencia en vuelos espaciales tripulados más allá de la baja órbita de la Tierra ayudará a la NASA a probar nuevos sistemas y capacidades, como el sistema de Propulsión Eléctrica, el cual será necesario para enviar carga como parte de las misiones humanas a Marte.

Pero para poder alcanzar estos grandes retos, quedan por delante unos años de trabajo en los cuales serán decisivos los datos que se recogerán durante el primer vuelo de prueba de Orión, el cual mostrará el camino a seguir para poder avanzar en futuros vuelos de prueba.

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mar

02

dic

2014

Realizan sexta edición de la noche de las estrellas en México

Fuente: El Informador


Este sábado se realizó la sexta edición de la Noche de las Estrellas 2014 'El Universo, según el cristal con que se mira', en sus diferentes sedes en México y el extranjero.

El evento se llevó a cabo en un total de 58 sedes distribuidas en todo el país; en el Bosque de Tláhuac miles de familias se dieron cita para disfrutar el evento de observación astronómica y diferentes actividades como talleres científicos y conferencias.

En esta demarcación, la organización del evento estuvo a cargo de la dirección del bosque de Tláhuac, la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), el Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología (Conacyt) y la Academia Mexicana de Ciencias, que permitieron a los asistentes de la delegación y de delegaciones cercanas, observar con telescopio las estrellas y los planetas.

En un comunicado, la Academia Mexicana de las Ciencias refirió que este evento ofreció charlas como 'Los Cristales y la historia del Universo' y 'Un Estudio en la oscuridad', así como talleres de las fases de la luna, globos de cantoya, burbujas, cámara estenopeica, polímeros, caja negra, fractales, catalejo, caleidociclos, entre otros.

Se pudieron apreciar demostraciones de luminiscencia, cristalografía, el cohete de Newton y observación con telescopios a cargo del Club de Aficionados de Astronomía del Bosque de Tláhuac, y dos obras de teatro: 'Un viaje por el Universo' y 'Desesperimentos'.

El director del Bosque de Tláhuac, Miguel Ángel López Ensuástiga, agradeció a la jefatura delegacional, a los voluntarios, trabajadores del Bosque e instituciones interesadas por su apoyo para impulsar y promover la cultura científica a través de este tipo de actividades.

Por su parte, el director de Divulgación y Fomento a la Cultura Científica y Tecnológica de la Secretaría de Ciencia, Tecnología e Innovación (SECITI), Arturo Barba Navarrete, destacó la asistencia de los niños en este tipo de eventos relacionados con la ciencia.

Asimismo en las 'Islas' de Ciudad Universitaria, se ofrecieron más de 50 talleres, un centenar de conferencias, se colocaron 200 telescopios y 50 carpas temáticas, y siete grupos musicales en escenario que amenizaron la velada.

Los asistentes tuvieron acceso a una conferencia impartida por Bryan Day, de la NASA, 'Living in a crowded universe', sobre sus investigaciones y anécdotas acerca de los asteroides dando información interesante para los jóvenes aficionados en esta materia.

"Se están descubriendo por semana aproximadamente 20 asteroides cercanos a la Tierra y se estima que existen un millón y sólo conocemos 1 por ciento de ellos".

Reconoció que la Noche de las Estrellas, había sido una de las experiencias más enriquecedoras en su trayectoria, "este ha sido uno de los eventos públicos más impresionantes, estoy ansioso por volver a la NASA y platicar a todos el más grande programa público que he visto".

Al evento también se sumó por segunda ocasión Colombia, en cuya capital, Bogotá, se instalarán cinco subsedes, y en Pereira, una más, así como La República Popular de China quien participó por primera ocasión con el apoyo del Centro de Estudios Mexicanos de la UNAM, donde registró una asistencia en el Planetario de Beijing de hasta siete mil 500 personas.

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lun

01

dic

2014

Bases permanentes fuera de la Tierra

Fuente: NCYT

http://www.nasa.gov/content/living-off-the-land-in-the-final-frontier/


Enviar de forma segura a exploradores humanos a Marte y traerlos de vuelta será todo un reto. Aún no sabemos qué descubrimientos harán los astronautas en el suelo marciano que revelen nueva información sobre este fascinante mundo y sobre nuestro sistema solar, pero una cosa es segura: Marte contiene recursos esenciales que pueden sostener la presencia humana allí. Recoger esos recursos será decisivo para establecer bases permanentes en el Planeta Rojo.

 

Con miras a ese aprovechamiento de los recursos de Marte y de otros escenarios de bases permanentes futuras fuera de la Tierra, como por ejemplo la Luna, la NASA está invirtiendo en tecnologías ISRU (por las siglas en inglés de In-Situ Resource Utilization, o Utilización de Recursos In Situ), es decir, la habilidad de encontrar y usar recursos naturales más allá de la Tierra. Esto incluye extraer, refinar y almacenar consumibles como aire respirable o agua potable, y hasta utilizarlos para cultivar comida. Con las ISRU, los futuros astronautas podrían incluso elaborar combustible de cohetes y obtener las materias primas con las que fabricar piezas mediante impresión 3D, así como edificar estructuras hechas a base de minerales obtenidos de manera local.

 

Con los sistemas de propulsión actuales, los humanos que viajen a Marte necesitarán más de seis meses para llegar allí. Debido a la órbita de los planetas alrededor del Sol, los astronautas tendrán que dejar Marte transcurridos 30 días o permanecer en el planeta durante más de 500, hasta la siguiente ventana de lanzamiento. La habilidad de obtener recursos marcianos podría reducir mucho el coste de ambos tipos de misión. La NASA realizará pronto experimentos de tecnologías ISRU que podrían ayudar a superar este reto.

En agosto, la NASA anunció un conjunto de instrumentos que viajará a Marte en la misión que la agencia planea para 2020. Uno de estos instrumentos, el Mars Oxygen ISRU Experiment (MOXIE), sobre el cual ya escribimos un artículo  convertirá dióxido de carbono recogido de la atmósfera marciana en oxígeno. El sistema MOXIE, una vez demostrado en Marte, podría ser reproducido a mayor escala para misiones humanas futuras, como una forma de recargar su sistema de soporte vital. Se podría incluso utilizar una parte del oxígeno para alimentar a un vehículo de ascenso, que abandonaría la superficie marciana e iniciaría el viaje a casa. La capacidad de producir oxígeno sobre Marte permitiría reducir la cantidad de carga que será necesario enviar allí con antelación a las misiones tripuladas, o la que se enviará en las naves tripuladas, lo que podría también reducir de forma notable los costes de tales misiones.

 

El aprovechamiento de los recursos naturales en los astros visitados no se limita a Marte, sin embargo. La futura misión de la sonda espacial Resource Prospector, de la NASA, incluye un aterrizaje en el polo sur de la Luna y la liberación de un todoterreno robótico que portará una batería de instrumentos para encontrar, caracterizar y mapear hielo y otras sustancias en áreas sumidas en la sombra de forma casi permanente. El concepto incluye múltiples instrumentos científicos que ayudarán a identificar sustancias volátiles en el suelo lunar, tales como hidrógeno y hielo de agua. Un horno a bordo separará los recursos naturales de las muestras extraídas del suelo. En el futuro, el agua y el oxígeno extraídos del suelo lunar a través de métodos probados por esta plataforma experimental, conocida como RESOLVE, podrían ser empleados para el soporte vital. Dos sondas recientes de la NASA alrededor de la Luna encontraron que sus cráteres son asimismo ricos en metano e hidrógeno, unos gases útiles como combustible. La plataforma RESOLVE también identificará minerales importantes, como el hierro, que podrían convertirse en recursos lunares cruciales para obras de construcción en nuestro satélite natural.

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dom

30

nov

2014

ADN pegado a un cohete sobrevive a un vuelo espacial

Fuente: Sinc. Amazings.


Los plásmidos son moléculas de ADN extracromosómico que confieren ventajas a las células que los llevan, como resistencia a determinados antibióticos o producción de marcadores fluorescentes. Investigadores de la Universidad de Zurich (Suiza), junto a colegas alemanes, han usado plásmidos con esas dos propiedades para confirmar que el ADN puede sobrevivir a vuelos suborbitales, aquellos que superan el límite de los 100 km de la atmósfera terrestre.

 

El experimento consistió  en colocar directamente esos plásmidos en diversos puntos de la superficie y algunos tornillos del cohete Texus-49, lanzado en marzo de 2011 desde un centro espacial en Kiruna, al norte de Suecia. La nave voló durante 780 segundos con una trayectoria balística, alcanzando una altitud máxima de 268 km.

 

A su regreso a la superficie terrestre, los investigadores pudieron recuperar ADN en todos los sitios del cohete donde lo habían puesto, consiguiendo un máximo del 53% en las ranuras de las cabezas de los tornillos.

 

Los resultados, que se publican esta semana en la revista de acceso abierto PLOS ONE, revelan que estas biomoléculas soportaron los 1.000 ºC que tenían los gases durante el lanzamiento, además de la hipervelocidad, los cambios bruscos de temperatura y otras duras condiciones del viaje.

 

Y lo que es más importante, hasta el 35% del ADN recuperado mantenía su función biológica, es decir, su capacidad para conferir resistencia a los antibióticos en el caso de las bacterias o, en otras células, dirigir la expresión de un marcador fluorescente.

 

"Originalmente diseñamos este experimento como un demostrador tecnológico para probar la estabilidad de biomarcadores de plásmidos de ADN durante un vuelo espacial con reentrada, pero nunca esperábamos recuperar tanto ADN activo, funcional e intacto", destacan la doctora Cora Thiel y el profesor Oliver Ullrich, que han liderado la investigación.

 

Según los autores, estudios como el planteado permitirán analizar los efectos de las condiciones ambientales sobre el ADN durante viajes de ida y vuelta a través de la atmósfera, además de sugerir que cohetes como el empleado se pueden usar para simular la llegada de supuestos meteoritos cargados con material biológico a nuestro planeta.

 

Aunque los resultados también hacen pensar en el caso contrario, el viaje del ADN terrestre hacia el espacio plantea una cuestión inquietante: "Nuestros hallazgos nos dejaron un poco preocupados por la probabilidad de contaminación de las naves espaciales, rovers, landers y lugares de aterrizaje en otros planetas con el ADN de la Tierra”, advierten los científicos. (Fuente: SINC)

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sáb

29

nov

2014

Japón aplaza el lanzamiento de la sonda espacial Hayabusa 2

Fuente: Mtig. EFE.


La Agencia Aeroespacial nipona (JAXA) anunció hoy el aplazamiento del lanzamiento previsto para el domingo de la sonda espacial Hayabusa 2 por las malas condiciones climatológicas.

La segunda sonda del programa Hayabusa, el primero que logró traer de vuelta a la tierra muestras de un asteroide, se realizará el lunes o el martes, dependiendo del tiempo, desde el centro espacial de la isla de Tanegashima (suroeste) a bordo de un cohete H-IIA.

Hayabusa 2, que tardará unos 3 años y medio en alcanzar su objetivo, pretende recolectar esta vez piedras y arena del asteroide 1999JU3, que se cree que podría albergar agua y sustancias orgánicas.

Si la misión tiene éxito, la sonda traerá de vuelta muestras en una cápsula en diciembre de 2020, tras un año y medio de investigación en torno al asteroide.

Según han destacado especialistas en la materia, los residuos que traiga la nave podría brindar pistas sobre el historial químico del fragmento y ofrecer así nuevas claves sobre el origen de la vida en la Tierra.

El 1999JU3, descubierto en 1999 por el programa de investigación estadounidense LINEAR, forma parte de los llamados asteroides Apolo, uno de los tres grupos que se hallan más cercanos a la Tierra.

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vie

28

nov

2014

Una colorida reunión de estrellas de mediana edad

Fuente: ESO


El telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, ha captado una colorida imagen del brillante cúmulo estelar NGC 3532. Algunas de las estrellas aún brillan con un color azulado, lo cual nos dice que están calientes, pero muchas de las estrellas más masivas se han convertido en gigantes rojas y resplandecen en ricas tonalidades anaranjadas.

NGC 3532 es un brillante cúmulo abierto situado a unos 1.300 años luz de distancia, en la constelación de Carina (la quilla de la nave Argo). Informalmente se conoce como el cúmulo de los buenos deseos (en inglés, Wishing Well Cluster), por su semejanza con el brillo que desprenden las monedas de plata que se lanzan a un pozo de los deseos. También es conocida como el cúmulo de fútbol, aunque, en este caso, depende de a qué lado del Atlántico se viva, ya que se llama así por su forma ovalada: a los ciudadanos de los países en los que se juega al rugby, les recuerda a un balón de los utilizados en ese deporte.

Este grupo de estrellas muy brillantes puede contemplarse a simple vista desde el hemisferio sur. Fue descubierto por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille, mientras observaba desde Sudáfrica en 1752, y fue catalogado tres años más tarde, en 1755. Es uno de los cúmulos estelares abiertos más espectaculares de todo el cielo.

NGC 3532 cubre un área del cielo que es casi el doble del tamaño de la Luna llena. Durante su estancia en el sur de África, en la década de 1830, John Herschel lo describió como un cúmulo rico en estrellas binarias al observar "varias elegantes estrellas dobles". Como anécdota histórica, mucho más reciente, NGC 3532 fue el primer objeto observado por el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, el 20 de mayo de 1990.

Esta agrupación de estrellas tiene unos 300 millones años de antigüedad. Esto hace de este cúmulo abierto un estándar de cúmulo de mediana edad [1]. Los cúmulos de estrellas que comenzaron con masas moderadas todavía brillan con colores blancoazulados, pero las más masivas ya han agotado sus suministros de hidrógeno y se han convertido en estrellas gigantes rojas. Como resultado, es un cúmulo rico en estrellas tanto azules como anaranjadas. Las estrellas más masivas del cúmulo original ya agotaron sus breves (pero brillantes) vidas y explotaron como supernovas hace mucho tiempo. También hay numerosas estrellas más tenues, menos llamativas y de menor masa, que tienen vidas más largas y brillan en tonos amarillos o rojos. NGC 3532 cuenta con unas 400 estrellas en total.

El cielo de fondo de esta rica zona de la Vía Láctea está cargado de estrellas. También pueden observarse algunos trazos rojos de gas brillante, así como sutiles caminos de polvo que bloquean la visión de las estrellas más distantes. Estos, probablemente, no están conectados al grupo, que tiene edad suficiente para haber eliminado de su entorno cualquier material.

Esta imagen de NGC 3532 fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, en febrero de 2013.

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jue

27

nov

2014

Imágenes del Hubble: Un faro cósmico

Fuente: NASA


Esta colorida imagen nos muestra un faro cósmico conocido como la Nebulosa del Huevo, situada a unos 3.000 años luz de la Tierra. El Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble consiguió capturar en ella una fase muy breve pero dramática de la vida de una estrella como nuestro Sol.

La Nebulosa del Huevo es una ‘protonebulosa planetaria’, un tipo de estructura cósmica que se forma cuando los restos calientes de una estrella moribunda iluminan brevemente el material que habían expulsado, haciendo brillar el gas y el polvo que los rodean. 

Este objeto seguirá evolucionando hasta convertirse en una nebulosa planetaria que, a pesar de su nombre, no tiene nada que ver con los planetas. Estas estructuras recibieron su confuso nombre cuando fueron descubiertas en el siglo XVIII, ya que al observarlas a través de un telescopio de la época se parecían a los planetas de nuestro Sistema Solar. 

Aunque la estrella moribunda esté escondida tras la densa nube de polvo que cruza el centro de la estructura, se reconoce su presencia gracias a los cuatro haces de luz que logran atravesar el velo de polvo que se encuentra en un segundo plano. 

Estos haces de luz consiguen atravesar la densa nube central gracias a las trayectorias excavadas por los potentes chorros de materia que emite la estrella. Sin embargo, el mecanismo de estas emisiones continúa siendo un misterio. 

Los anillos concéntricos que se pueden distinguir en la nube menos densa fueron provocados por las emisiones realizadas por la estrella a intervalos regulares – aproximadamente una vez cada siglo – durante la fase inmediatamente anterior del proceso de evolución estelar. No es normal observar estas envolturas de polvo en este tipo de nebulosas, por lo que ejemplos como éste proporcionan una oportunidad única para estudiar el proceso de formación y de evolución de estas curiosas estructuras. 

Resulta bastante difícil retratar este tipo de formaciones debido a su brillo tan tenue y al carácter efímero de esta fase del proceso de evolución estelar – que dura unos pocos miles de los miles de millones de años de existencia de una estrella. De hecho, la Nebulosa del Huevo, la primera de su clase en ser identificada, fue descubierta hace apenas 40 años. 

Esta imagen fue tomada por la Cámara Avanzada para Sondeos (ACS) del Hubble. Se emplearon colores artificiales para resaltar como se refleja la luz de la estrella sobre el polvo que la rodea, lo que permite estudiar las propiedades físicas de la estructura. 

La imagen combina las observaciones realizadas por ACS con tres filtros polarizadores diferentes, donde cada uno de ellos sólo muestra la luz que oscila en un plano específico. Las tres observaciones se realizaron en la longitud de onda de las 0.606 micras, y los resultados de cada filtro fueron coloreados de rojo, azul y verde. La fotografía abarca una región con una extensión de 1.2 años luz. El norte está a la derecha y el este en la parte superior.

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mié

26

nov

2014

Iniciarse en esta bonita aventura

Luis Alonso.



No es fácil en pocas palabras dar consejos a aquellos que se inician en el mundo de la astronomía. Y mucho menos, en el de la observación. Cualquiera puede consultar libros, webs, foros…e informarse ampliamente de cualquier aspecto en este tema. Me publicaron hace tiempo un artículo al que titule “La soledad del astrónomo aficionado” (revista Astronomía 105), en el que contaba mi experiencia entre la teoría y la practica a lo largo de los años. En él,  reflexionaba preguntando, “¿Quién va a observar contigo una fría noche de invierno o se va a desplazar sesenta kilómetros para ver una estrella?”

Hagámonos a la idea de que observaremos muchas veces en solitario. Alguna vez se incorporara a nuestras observaciones alguna persona curiosa y si tenemos suerte, tal vez, solo tal vez, algún aficionado como nosotros a la astronomía. Pero debemos sacar provecho también de esta circunstancia. Al planificar nuestras observaciones en solitario podremos observar objetos de cielo profundo de menor magnitud, hacer un listado de aquello que queremos observar esa noche, no nos importará tardar en encontrar un objeto y no emplearemos parte de nuestro tiempo en enseñar los objetos celestes más espectaculares, que no nos engañemos, solo interesan a los curiosos, familiares y amigos. Es muy grato observar en compañía, es cierto, pero solo a los verdaderos amantes de la astronomía nos ilusiona ver la pequeña mancha blanquecina de una galaxia lejana.

Antes que nada, conozcamos e identifiquemos las constelaciones que se pueden observar en las distintas épocas del año. Sin este paso previo, el fracaso está servido. El siguiente paso es motivarnos. La motivación es fundamental en cualquier actividad que emprendemos y en esta, si cabe más. Al principio no busquemos objetos difíciles e imposibles. Aprendamos cuales son los objetos más interesantes de cada constelación y que resulten cómodos de localizar, ya sea por estrellas cercanas, por su brillo o facilidad. Cada descubrimiento nos servirá de impulso para buscar el siguiente. Ya tendremos tiempo de intentar buscar objetos esquivos cuando nuestra experiencia aumente.

Abriguémonos en invierno, si es posible en exceso. En cualquier época del año llevemos siempre ropa de más. No nos olvidemos tampoco de un buen gorro y unos abrigados zapatos. Un día caluroso puede pasar a una noche fría, no nos fiemos. Una noche en la que el frio se nos mete en el cuerpo es una noche de observación perdida. O en el mejor de los casos, una noche en la que deseamos volver a casa lo antes posible. Anotemos nuestras observaciones. Nos servirán en el futuro y podremos compararlas con observaciones futuras. Incluso dibujemos lo que vemos. Llevemos siempre una luz roja para usar nuestro telescopio o consultar nuestros libros o cartas de observación. Una luz blanca potente nos ciega y nuestro ojo tarda en habituarse a la oscuridad. Y por supuesto, llevemos comida y bebida. Si es invierno, un temo de caldo o café caliente pueden ser fundamentales para poder concluir una noche frente al telescopio.

 

Planifiquemos nuestro lugar de observación. Vayamos primero de día. Asegurémonos de que es suficientemente oscuro, que podamos acceder con nuestro vehículo sin dificultad y que ninguna luz pueda molestarnos. Que tenga una buena visión y que ningún objeto pueda obstaculizar nuestra observación nocturna, sobre todo en dirección este y sur. Y por supuesto, en cuanto podamos, adquiramos oculares de calidad. Un buen ocular mejorará increíblemente nuestras observaciones y será nuestra mejor inversión para el futuro, tengamos el telescopio que tengamos. Ahora ya estamos preparados. Lo tenemos todo. Y sobre todo nuestras ganas y nuestra magnifica afición. Solo nos queda, que llegue la noche.

 


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lun

24

nov

2014

Nave espacial Soyuz se acopla a la EEI

Fuente: El Informador


Una nave espacial Soyuz con la primera mujer astronauta italiana de la historia, Samantha Cristoforetti, se acopló con éxito este lunes a la Estación Espacial Internacional (ISS), informó la NASA.

La italiana, que viajó acompañada de un ruso, Anton Shkaplerov, y de un estadounidense, Terry Virts, en una nave Soyuz TMA 15-M, que partió de Baikonur a las 21H01 GMT del domingo, arribó a la ISS a las 02H49 GMT del lunes, dijo la NASA.

"Llegó una nueva nave. Está confirmado que Soyuz está correctamente acoplada" a la estación, añadió.

Cristoforetti, de la Agencia Espacial Europea, es la primera mujer italiana de la historia que viaja al espacio.

La astronauta de 37 años, que también es capitán del Ejército del Aire, permanecerá con sus compañeros a bordo de la ISS hasta mediados de mayo de 2015.

En la estación se encontrarán con otros tres astronautas, el estadounidense Barry Wilmore y los rusos Alexandre Samokutiayev y Elena Serova, que deben regresar en marzo a la Tierra.

Su viaje supondrá un cambio gastronómico en la ISS porque los astronautas llevan en sus maletas casi medio kilo de caviar, indicó a la agencia de prensa rusa TASS Alexandre Agureyev, un responsable de la estación.

"Habrá en el Soyuz 15 latas 30 gramos de caviar, pero también naranjas, limones, tomates y 140 raciones de leche liofilizada y de té negro sin azúcar", explicó precisando que es lo que querían los astronautas para su comida de Año Nuevo. Cristoforetti se lleva también una "ISSpresso", una cafetera de 20 kilos de peso.

En total, 16 países participan en la ISS, entre ellos Rusia y Estados Unidos, que financian la mayor parte.

Puesto en órbita en 1998, este laboratorio orbital cuya construcción costó 100 mil millones de dólares vio su vida prolongada cuatro años por la NASA en enero, hasta 2024.

La NASA depende de Rusia para enviar astronautas a la ISS, lo que le cuesta 70 millones de dólares por pasajero en las naves Soyuz.

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dom

23

nov

2014

Alan Bean, un Artista-Explorador en el Apollo XII

Fuente: NASA


El 19 de noviembre se cumplió el 45 aniversario de la llegada del módulo lunar Intrepid, del Apollo XII, a la Luna. En un principio, el Apollo XII fue la misión en el calendario del programa lunar de la NASA mejor posicionada para realizar el primer alunizaje si todas las misiones anteriores cumplían sus objetivos, pero alteraciones posteriores en el programa hicieron que ese hito le correspondiera al módulo lunar Eagle del Apollo XI. A partir de ahí, el principal objetivo de la misión del Apollo XII pasó a ser el de conseguir un alunizaje de precisión. A pesar de haber sido un éxito, el error en el alunizaje del Eagle había sido de algo más de 6 km. Este desempeño no era deseable si se pretendía acceder a lugares específicos de interés científico en misiones posteriores, con lo que el Apollo XII fue la misión encargada de demostrar las técnicas de navegación y de guiado que la NASA desarrolló para poder realizar alunizajes de precisión. Para ello, el módulo lunar Intrepid debía aterrizar en las proximidades del Surveyor III, una sonda que se había posado en la Luna, en el Océano de las Tormentas, en 1967. El Apollo XII cumplió con creces su objetivo al acabar alunizando a tan solo 164 metros de distancia del Surveyor III.

El Apollo XII también es recordado por el grave incidente que sucedió durante su lanzamiento a bordo del poderoso cohete lunar Saturno V. Durante su ascenso a la órbita alrededor de la Tierra desde la que el Apollo XII sería posteriormente lanzado hacia la Luna, el cohete Saturno V recibió el impacto de dos rayos pocos segundos después del despegue. El sistema eléctrico y la plataforma de navegación del módulo de mando, donde viajaban los astronautas, se vinieron abajo a la vez que se encendían todas las alarmas y luces de emergencia dentro de la nave “No sé qué ha pasado aquí, todo se ha venido abajo” informó el comandante Pete Conrad al control de la misión en Houston. La lista de anomalías que se estaban dando a bordo, y que recitó el mismo Conrad posteriormente, era interminable. En aquél momento no se conocía la causa de lo que estaba pasando y la telemetría que se recibía en tierra era incongruente, con lo que la confusión en un momento tan crítico de la misión hizo que el director de vuelo en Houston, Gerry Griffin, llegara a plantearse la posibilidad de abortar el lanzamiento. Afortunadamente, el control de la misión, gracias al papel estelar del joven controlador de vuelo John Aaron, supo finalmente lo que hacer y la situación fue resuelta progresivamente. | Ver: http://goo.gl/CweZpy

 

El Apollo XII fue la primera misión compuesta íntegramente por astronautas procedentes de la Marina. El comandante, Charles ‘Pete’ Conrad, era veterano de dos misiones Gemini; Richard ‘Dick’ Gordon, veterano de una misión Gemini, fue el piloto del módulo de mando, apodado Yankee Clipper; y Alan L. Bean, un novato, fue el piloto del módulo lunar. De todos ellos, Alan Bean es el único que vive en la actualidad. Con un alto grado de autocrítica y, aunque extrovertido, con gran capacidad para la introspección, el carácter de Alan Bean no se alineaba del todo con aquel predominante en los astronautas de su tiempo con los que convivió. A pesar de ser un extraordinario y experimentado piloto de pruebas, su forma de ser supuso que su adaptación al nuevo entorno de la NASA y al cuerpo de astronautas no le resultara fácil. El pasar de los años desde su selección en 1963 y su posterior asignación a Apollo Applications, término con el que la NASA se refería al programa de la estación espacial Skylab, hizo que las opciones de Alan de participar en un vuelo lunar se desvanecieran. Pete Conrad, sin embargo, siempre confió en él. No en vano había sido su instructor de vuelo en la base aérea de la Marina en Patuxent River, en Meryland. Pete le eligió como su piloto del módulo lunar para el Apollo XII pero su elección fue inicialmente vetada entonces por la Oficina de Operaciones de Tripulaciones de Vuelo de la NASA. El siguiente en la lista de Conrad fue otro antiguo conocido piloto de pruebas de la Marina en Patuxent, Clifton C. Williams; sin embargo, C.C. Williams murió en un accidente aéreo cuando volaba un avión supersónico de entrenamiento T-38. Después del fatídico accidente, Conrad volvió a insistir en Alan Bean y esta vez su petición fue aceptada. Años después, en 1973, Alan Bean sería también comandante de su propia misión, el Skylab II (SL-3).

Cuando Alan Bean habla, es patente el profundo cariño y admiración que siente por su comandante y mejor amigo, Pete Conrad. Pete confió siempre en él, le guio en su adaptación dentro de la NASA, le eligió para que fuera parte de su tripulación, le enseñó, en palabras del mismo Alan Bean, “la lección más importante de mi carrera como astronauta” (http://goo.gl/VQFQQj) e influyó en él siendo el retrato en el que Alan siempre podía mirar para ser no solo un mejor profesional sino una mejor persona; y sí, también le dejó pilotar el módulo lunar en el Apollo XII. Contrariamente a lo que se pueda pensar, la tarea de pilotaje del módulo lunar era propia del comandante, no del piloto; éste último realizaba más bien funciones de ingeniero de vuelo y su puesto era denominado ‘piloto del módulo lunar’ en tanto que era el segundo de a bordo en esa nave. Como nos dice Alan Bean, “Pete era único”.


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vie

21

nov

2014

Philae logra completar su misión científica antes de entrar en hibernación

Fuente: NASA


El módulo de aterrizaje de Rosetta, Philae, ha completado su misión científica principal tras casi 57 horas operando en la superficie del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko. 

Tras un periodo de incomunicación con Rosetta, Philae restableció contacto hasta las 00:36 GMT del sábado 15 de noviembre. La sonda mandó todos los datos de mantenimiento y científicos de los instrumentos (incluyendo ROLIS, COSAC, Ptolemy, SD2 y CONSERT). Se completan así todas las mediciones previstas para este último bloque de experimentos sobre la superficie.

Además, Philae fue elevada unos 4 cm y girada unos 35º en un intento de que recibiera más iluminación solar. Pero después de que los últimos datos científicos fueran enviados a Tierra, las baterías de Philae se consumieron.

“Ha sido un enorme éxito, estamos todos encantados”, dijo Stephan Ulamec, jefe de misión de Philae en el Centro Aeroespacial Alemán DLR, que esta semana ha seguido los avances de Philae desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC), en Darmstadt, Alemania.

A pesar de los inesperados rebotes, y los consiguientes tres aterrizajes, todos nuestros instrumentos funcionaron; ahora hay que ver qué tenemos”.

Philae acabó situada en la sombra de una ladera el miércoles 12 de noviembre a las 17:32 GMT (hora del cometa, con un retraso de 28 minutos en la comunicación con la Tierra, via Rosetta).

La búsqueda del lugar de aterrizaje final de Philae aún prosigue, con imágenes de alta resolución desde Rosetta. Philae, por su parte, ha enviado imágenes espectaculares de sus alrededores.

Las imágenes obtenidas durante el descenso revelan que la superficie del cometa está cubierta de polvo y restos de tamaños que van del milímetro a metros; las imágenes panorámicas muestran, en cambio, capas de un material más duro. Los científicos estudian ahora si en las muestras obtenidas por el perforador de Philae hay parte de este material. 

 “Aún existe la posibilidad de que en una etapa posterior de la misión, quizás cuando estemos más cerca del sol y haya más luz, podamos despertar de nuevo la sonda y reestablecer la comunicación”, añadió Stephan. 

De ahora en adelante no será posible ningún contacto, a menos que llegue a los paneles solares luz suficiente como para despertar a Philae. Las posibilidades de que esto ocurra más adelante en la misión han aumentado después de que los controladores enviaran comandos para girar la sonda de forma que los paneles solares queden más expuestos a la luz solar.

Rosetta mientras tanto se ha alejado hast situarse en una órbita a 30 Km de la superficie, y el próximo 6 de diciembre volverá a situarse a 20 km para acompañar al cometa en su viaje hacia el sol. El máximo acercamiento de ambos -cometa y Rosetta- a nuestra estrella se producirá el 13 de agosto de 2015. 

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jue

20

nov

2014

NASA publica el mapa geológico del asteroide Vesta 

Fuente: NASA


Imágenes de la misión Dawn de la NASA han sido utilizadas para crear una serie de mapas geológicos en alta resolución del enorme asteroide Vesta, revelando la variedad de formaciones que hay en la superficie con un detalle sin precedentes.

La realización de mapas geológicos es una técnica que permite inferir la historia geológica de un objeto planetario a partir del análisis detallado de la superficie: morfología, topografía, color, brillo, etc. Un equipo de 14 científicos obtuvieron mapas de la superficie de Vesta, usando los datos de la misión Dawn.

“La campaña de mapeo geológico de Vesta duró dos años y medio, y los mapas resultantes nos han permitido reconocer una escala de tiempo geológica en Vesta por comparación con otros planetas”, dijo David A. Williams, uno de los investigadores principales de este estudio en la Universidad de Arizona.

Los científicos han descubierto, a través de estos mapas, que repetidos impactos con grandes meteoritos a lo largo del tiempo han dado forma al asteroide Vesta. Los asteroides como Vesta son los remanentes de la formación de nuestro Sistema Solar, proporcionando a los científicos información sobre su historia. Los asteroides podrían también albergar algunas moléculas que son consideradas como los bloques constitutivos de la vida, revelando pistas acerca del origen de la vida.

El cartografiado geológico de Vesta se realizó con imágenes obtenidas por una cámara construida por el Instituto Max Planck de Investigación en el Sistema Solar, y el Centro Aeroespacial Alemán. Esta cámara toma imágenes pancromáticas e imágenes en siete bandas filtradas por color. Las fotos estereoscópicas sirven para crear modelos topográficos de la superficie y ayudar en la interpretación geológica.

La escala de tiempo geológico de Vesta, está determinada por la secuencia de eventos de impacto grandes, principalmente por los impactos que formaron los cráteres de Veneneia y Rheasilvia en la historia temprana de Vesta y el impacto que formó el cráter Marcia en su historia tardía. La corteza más antigua en Vesta es anterior a la escala de tiempo relativa al impacto de Veneneia.

"Este hallazgo es crucial para conseguir una mejor comprensión de la historia geológica de Vesta, así como proporcionar un contexto para la información sobre la composición que hemos recibido de otros instrumentos de la nave espacial", dijo Carol Raymond, investigadora adjunta de Dawn en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

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mié

19

nov

2014

Sorprendente alineación de cuásares a través de miles de millones de años luz

Fuente: ESO


Nuevas observaciones del telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Chile, han revelado la existencia de alineaciones de las estructuras más grandes jamás descubiertas en el universo. Un equipo europeo de investigación ha descubierto que los ejes de rotación de los agujeros negros supermasivos centrales, en una muestra de cuásares, son paralelos entre sí a distancias de miles de millones de años luz. El equipo también ha desvelado que los ejes de rotación de estos cuásares tienden a alinearse con las vastas estructuras de la red cósmica en la que residen.

Los cuásares son galaxias con agujeros negros supermasivos muy activos en sus centros. Estos agujeros negros están rodeados por discos de material extremadamente caliente que giran, por lo que a menudo expulsan parte de ese material en forma de largos chorros a lo largo de sus ejes de rotación de giro. Los cuásares pueden brillar más que todas las estrellas del resto de las galaxias juntas.

Un equipo liderado por Damien Hutsemékers, de la Universidad de Lieja (Bélgica), utilizó el instrumento FORS, instalado en el VLT, para estudiar 93 cuásares que se sabía formaban grandes agrupaciones repartidas a lo largo de miles de millones de años luz, en un momento en el que el universo tenía alrededor de un tercio de su edad actual.

"La primera cosa extraña que percibimos fue que algunos de los ejes de rotación de los quásares se alinearan unos con respecto a otros — a pesar de que estos cuásares están separados por miles de millones de años luz," dijo Hutsemékers.

El equipo fue más allá y estudió si los ejes de rotación estaban vinculados, no sólo a los demás, sino también a la estructura del universo a gran escala en aquel momento.

Cuando los astrónomos observan la distribución de las galaxias en escalas de miles de millones de años luz, ven que no están distribuidas uniformemente. Forman una red cósmica de filamentos y cúmulos alrededor de enormes espacios vacíos donde escasean las galaxias. Esta intrigante y hermosa composición de material se conoce como estructura a gran escala del universo.

Los nuevos resultados del VLT indican que los ejes de rotación de los cuásares tienden a ser paralelos a las estructuras a gran escala en las que se encuentran. Así que, si los quásares están en un filamento largo, los giros de los agujeros negros centrales apuntarán a lo largo del filamento. Los investigadores estiman que la probabilidad de que estas alineaciones sean simplemente fruto de la casualidad es de menos del 1%.

"Una correlación entre la orientación de los cuásares y la estructura a la que pertenecen es una importante predicción de modelos numéricos de evolución de nuestro universo. Nuestros datos proporcionan la confirmación de la primera observación de este efecto, a escala mucho mayor que lo que había sido observado hasta la fecha para las galaxias normales”, añade Dominique Sluse, del Instituto  Argelander de Astronomía en Bonn (Alemania) y la Universidad de Lieja.

El equipo no podía ver directamente ni los ejes de rotación ni los chorros de los cuásares. En su lugar, se midió la polarización de la luz de cada cuásar y, para 19 de ellos, encontraron una señal significativamente polarizada. La dirección de esta polarización, combinada con otra información, podría utilizarse para deducir el ángulo del disco de acreción y, por lo tanto, la dirección del eje de giro del cuásar.

"Las alineaciones en los nuevos datos, en escalas incluso más grandes que las predicciones actuales de las simulaciones, pueden ser un indicio de que hay un ingrediente que falta en nuestros modelos actuales del cosmos", concluye Dominique Sluse.

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mar

18

nov

2014

Origenes

Acaba de llegar a las librerías esta obra de Neil Degrasse Tyson y Donald Goldsmith magníficamente editada por la editorial Paidos. Catorce mil millones de años de evolución cósmica.

Una exploración accesible y bien escrita sobre las profundas aguas de la cosmología, la astrofísica y la exobiología. Nuestros verdaderos orígenes no son sólo humanos, ni siquiera terrestres, sino cósmicos. Orígenes es un libro sorprendente y absorbente, que empieza con el Big Bang y termina con la búsque da de vida extraterrestre, en el cual los autores sintetizan los resultados de diversos campos científicos para presentar una especie de consiliencia cosmológica. Orígenes es una excelente guía con la que viajar ''de vuelta al principio de todo''.



Orígenes

Neil Degrasse Tyson. Donald Goldsmith

Editorial Paidos.

Isbn- 9788449330728

Pvp- 24,95 euros

Noviembre 2014

                                                                

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lun

17

nov

2014

Albert Einstein, el libro de citas definitivo

La editorial Plataforma presenta la nueva edición definitiva de la popular recopilación de las citas de Einstein que ha vendido decenas de miles de ejemplares en todo el mundo y se ha traducido a veinticinco idiomas. El libro de citas definitivo de Einstein reúne 400 citas adicionales, hasta alcanzar un total de unas 1.600. Esta edición definitiva  incorpora secciones nuevas —«Sobre y a los niños», «Sobre la raza y los prejuicios»—, así como una cronología de la vida y los logros de Einstein, un prólogo importante de FreemanDysony un comentario nuevo de Alice Calaprice.





Albert Einstein, el libro de citas definitivo

Editorial Plataforma

Isbn- 9788416256068

Pvp- 25 euros

Noviembre 2014

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sáb

15

nov

2014

Primera imagen panorámica desde la superficie del cometa

Fuente: NASA


El módulo de aterrizaje Philae de la misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea está con seguridad en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, así lo confirman estas primeras imágenes de la cámara CIVA del aterrizador. Uno de los tres pies del aterrizador se puede ver en primer plano. La vista es un mosaico de dos imágenes tomadas el 12 de Noviembre de 2014.

El módulo de aterrizaje se separó del orbitador Rosetta a las 09:03 GMT para tocar tierra en el cometa 67P siete horas más tarde. Según han informado hoy los responsables de la misión, Philae podría haberse desplazado casi un kilómetro del destino elegido, Agilkia. Parece ser que el aterrizador rebotó un par de veces hasta conseguir acometizar finalmente. Esto se produjo debido a los fallos en el sistema de anclaje que fueron las causantes del rebote. Philae tocó tierra con precisión por primera vez en Agilkia, pero debido a los fallos de anclaje se produjo el primer "salto" que duró 1 hora y 50 minutos, tiempo durante el cual Philae se desplazaba a 38cm por segundo. Posteriormente el segundo salto, de sólo 7 minutos, provocando un desplazamiento de 3cm por segundo.

Lo cierto es que todo esto provocó que Philae acometizara en algún lugar que los responsables de la misión todavía no han identificado, pero estiman que se encuentra a un kilómetro del lugar destino de Philae. Debido a tal ajetreado aterrizaje, esto ha provocado que Philae quedase en una posición no adecuada, al parecer esta un poco ladeada, con solamente dos de sus patas ancladas al suelo con tornillos y la tercera apuntando hacia el espacio. Los científicos de la misión trabajan para poder posicionar mejor la sonda, de manera que además de aumentar su estabilidad pueda ubicar correctamente sus paneles solares, ya que con la posición actual, en vez de siete horas de luz, los paneles de Philae sólo están recibiendo una hora de energía solar.

Pese a todo, el aterrizador está operando con normalidad y ya ha enviado a la Tierra las primeras imágenes jamás obtenidas desde la superficie de un cometa. Garcias a las imágenes y los datos que irá recogiendo Philae, los científicos podrán saber más de estos cuerpos primitivos, lo que nos ayudará a conocer más sobre el origen y la evolución de nuestro Sistema Solar y también sobre el papel que los cometas pueden haber desempeñado en la provisión de agua y, quizás incluso, de la vida en la Tierra.

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jue

13

nov

2014

Philae ya se encuentra en la superficie del cometa

Fuente: NASA


A primera hora de esta mañana, la nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea procedía a la separación del módulo Philae. Unas horas más tarde, concretamente a las 16:03 GMT, la ESA confirmaba el aterrizaje de Philae en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. El equipo de Rosetta ha confirmado que los arpones con los que Philae debería amarrarse al comenta no se han soltado, aunque está sujeto a la superficie del cometa por unos tornillos. El equipo está evaluando que ha podido pasar.

Esta es la primea vez en la historia que una nave espacial consigue aterrizar en la superficie de un cometa. Durante las próximas horas, se espera recibir las primeras imágenes enviadas por Philae desde la superficie de 67P/Churyumov-Gerasimenko. Mientras tanto, esta es una de las imágenes captadas por Rosetta tras la separación de Philae.


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mar

11

nov

2014

MUSE revela la verdadera historia que se esconde tras un choque galáctico

Fuente: ESO


MUSE, el nuevo instrumento del VLT (Very Large Telescope) de ESO, ha proporcionado a los investigadores la mejor panorámica de un espectacular accidente cósmico. Las nuevas observaciones revelan, por primera vez, el movimiento del gas a medida que es arrancado de la galaxia ESO 137-001 y devorado, a gran velocidad, por un enorme cúmulo de galaxias. Los resultados son la clave para solucionar un antiguo misterio: por qué se desactiva la formación estelar en los cúmulos de galaxias.

Este equipo de investigadores, dirigido por Michele Fumagalli, del Grupo de Astronomía Extragaláctica y del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, ha sido de los primeros en utilizar el instrumento MUSE (Multi Unit Spectroscopic Explorer) de ESO, instalado en el VLT. Observando a ESO 137-001, una galaxia espiral que se encuentra a una distancia de 200 millones de años luz, en la constelación austral de Triangulum Australe (el triángulo meridional), han sido capaces de obtener las mejores vistas obtenidas hasta el momento de lo que le está ocurriendo exactamente a la galaxia a medida que se precipita dentro del cúmulo de Norma.

MUSE ofrece a los astrónomos, no solo una imagen, sino que proporciona un espectro — o una banda de colores — para cada pixel de la imagen. Con este instrumento, los investigadores obtienen unos 90.000 espectros cada vez que miran a un objeto, logrando un mapa asombrosamente detallado de los movimientos y otras propiedades de los objetos observados [1].

A ESO 137-001 le están robando su materia prima mediante un proceso llamado “barrido por presión cinética” (ram-pressure stripping),  que ocurre cuando un objeto se mueve a gran velocidad a través de un líquido o gas. Un símil podría ser cómo el aire tira hacia atrás del pelo (y la cara) de un perro cuando saca cabeza por la ventanilla de un coche en movimiento. En este caso, el gas, en forma de fina capa, forma parte de una enorme nube caliente que envuelve al cúmulo de galaxias en el que está cayendo ESO 137-001, a varios millones de kilómetros por hora [2].

La galaxia está siendo despojada de la mayor parte de su gas, el combustible necesario para fabricar la próxima generación de jóvenes estrellas azules. ESO 137-001 está en medio de esta transformación galáctica y, de ser una galaxia azul, rica en gas, está pasando a convertirse en una galaxia roja sin apenas gas. Los científicos creen que el proceso observado ayudará a resolver un antiguo enigma científico.

"Averiguar cómo y por qué las galaxias que están en los cúmulos evolucionan del azul al rojo durante un período muy corto de tiempo, es una de las tareas principales de la astronomía moderna”, afirma Fumagalli. "Observar una galaxia, justo cuando cambia del azul al rojo, nos permite investigar cómo sucede".

Sin embargo, observar este espectáculo cósmico no es tarea fácil. El cúmulo de Norma se encuentra cerca del plano de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, así que está escondido detrás de grandes cantidades de gas y polvo galáctico.

Con la ayuda de MUSE, instalado en uno de los telescopios unitarios de 8 metros del VLT, en el Observatorio Paranal, en Chile, los científicos pudieron, no sólo detectar el gas que se encontraba en la galaxia y sus alrededores, sino que fueron capaces de ver cómo se mueve. El nuevo instrumento es tan eficaz que una hora de tiempo de observación fue suficiente para obtener una imagen de alta resolución de la galaxia, así como información sobre la distribución y el movimiento de su gas.

Las observaciones muestran que los bordes externos de ESO 137-001 ya están totalmente desprovistos de gas. Esto se debe a que el gas del cúmulo, a millones de grados de temperatura, empuja al gas más frío, expulsándolo de ESO 137-001 a medida que se mueven hacia el centro del cúmulo. Esto sucede primero en los brazos espirales, donde las estrellas y la materia apenas se propagan (al contrario de lo que ocurre en el centro), y donde la gravedad ejerce una fuerza relativamente débil sobre el gas. En el centro de la galaxia, sin embargo, la fuerza gravitacional es lo suficientemente fuerte como para aguantar más en este tira y afloja cósmico y aún se observa el gas.

Finalmente, todo el gas galáctico será barrido de ESO 137-001, que dejará tras de sí un rastro de vetas brillantes — restos delatores de este espectacular robo. El gas que está lejos de la galaxia se mezcla con el gas caliente del cúmulo, formando, de nuevo, magníficos rastros que se extienden hasta una distancia de más de 200.000 años-luz. El equipo pudo mirar, más de cerca, estas corrientes de gas para comprender mejor la turbulencia creada por la interacción.

Sorprendentemente, las nuevas observaciones de MUSE de este penacho de gas, muestran que el gas continúa rotando en el mismo sentido que la galaxia, incluso después de haber sido arrastrados al espacio. Además, los investigadores fueron capaces de determinar que la rotación de las estrellas en ESO 137-001 permanece sin cambios. Esto proporciona una evidencia adicional para confirmar que el responsable de despojar a la galaxia no es la gravedad, sino el gas del cúmulo [3].

Matteo Fossati (del Observatorio de la Universidad de Múnich y el Instituto Max-Planck para el estudio de la Física Extraterrestre, Garching, Alemania), coautor del artículo, concluye: "con los detalles revelados por MUSE nos estamos acercando a una comprensión completa de los procesos que tienen lugar en tales colisiones. Podemos ver en detalle los movimientos de la galaxia y del gas, algo que no sería posible sin este nuevo y singular instrumento. Estas, y futuras observaciones, nos ayudarán a desarrollar una idea más clara de lo que está impulsando la evolución de las galaxias".

Notas

[1] MUSE es el primer espectrógrafo de campo integral de gran tamaño instalado jamás en un telescopio de 8 metros. Como comparación, los estudios anteriores de ESO 137-001 no recogieron más de 50 espectros.

[2] El telescopio espacial Hubble de NASA/ESA ha proporcionado una imagen espectacular de este objeto pero, a diferencia de MUSE, no puede revelar los movimientos del material.

[3] Si la gravedad desempeñara algún papel en el proceso por el cual se despoja a la galaxia de material, los investigadores habrían esperado ver perturbaciones dentro de la galaxia.

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dom

09

nov

2014

La AAVSO anuncia su nueva Directora

Fuente: Gerardo Blanco. Noticias del Cosmos.


La Dr. Styliani (Stella) Kafka fue elegida para reemplazar, desde el 1º de febrero de 2015 a Dr. Arne A. Henden.


Ciencia ciudadana. Colaboración abierta. Data-mining. Son el tema del momento en Wall Street, Silicon Valley y las universidades de todo el mundo. Estas actividades han sido llevadas a cabo desde un principio por una red de astrónomos entusiastas de 103 años de existencia. Esa organización, la American Association of Variable Star Observers (Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables, AAVSO), “les entrega piezas fundamentales a los rompecabezas más grandes de la astronomía", dice la educadora e investigadora Styliani (Stella) Kafka, quien se convertirá en el sexto director de la organización en febrero próximo. De acuerdo a la Dra. Kafka, “las estrellas variables tienen un lugar privilegiado" cuando se trata de encontrar nuevos sistemas solares o de medir la "energía oscura" que alimenta la expansión del universo.
Desde su sede central en Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos de América, la AAVSO coordina las actividades de casi 1.000 astrónomos activos, recolectando más de un millón de observaciones cada año de científicos ciudadanos —muchos de los cuales son aficionados autodidactas con telescopios caseros—. La base de datos resultante tiene más de 26 millones de observaciones y la utilizan anualmente cientos de educadores e investigadores. A su vez, estos investigadores aportan nuevas luces a algunas de las preguntas más grandes de la ciencia, preguntas que van desde el destino a largo plazo del universo (¿se expandirá cada vez más rápido hasta que cada galaxia desaparezca de vista?) hasta las probabilidades de vida en planetas que orbitan otras estrellas.

Graduada de la Universidad de Atenas y de la Universidad de Indiana, la Dra. Kafka guiará a la AAVSO aún más lejos hacia un nuevo mundo, un mundo donde la tecnología digital ha posibilitado que los astrónomos aficionados les marquen el camino a misiones espaciales de miles de millones de dólares. “Ella es la persona ideal para llevar a la organización al siguiente nivel", dice Arne Henden —el director saliente de AAVSO— de su sucesora: “Ella tiene la capacidad de trabajar tanto con la comunidad de los profesionales como con la de los aficionados".

Primero como estudiante y luego como investigadora postdoctoral, la Dra. Kafka ha investigado algunos de los fenómenos más dinámicos del universo. Un ejemplo: las inquietantemente llamadas variables cataclísmicas. En estos dúos cósmicos, la gravedad de una estrella captura parte de la atmósfera de otra estrella, lo que lleva a erupciones esporádicas pero explosivas de materia y radiación. Estos estallidos de canibalismo estelar pueden suceder en una noche y la red global de observadores de AAVSO ha permitido a los astrónomos profesionales —incluso a aquellos que usan el Telescopio Espacial Hubble— atrapar a las culpables en el acto. Coordinar esas redes y administrar sus datos es tan vital que la NASA y la U.S. National Science Foundation regularmente apoyan a la AAVSO con fondos para la investigación.

“Estamos haciendo mucho más hoy que lo que hacíamos diez o veinte años atrás", dice el Dr. Henden, "gracias al talentoso staff de la AAVSO, sus generosos benefactores y sus incansables observadores". Dicho esto, tanto el director saliente como la directora entrante, esperan que la organización pueda dar pasos aún más grandes tanto en el uso de la tecnología como en apoyar la educación primaria y secundaria. “La astronomía es ideal para atraer a la gente más joven a la ciencia,” dice Henden. La Dra. Kafka concuerda: “Nos gustaría tener una mayor presencia en clase". Las aplicaciones para teléfonos inteligentes podrían posibilitar a estudiantes y maestros aprender astronomía y mantenerse al tanto de las explosiones estelares que pueden verse con binoculares o incluso a simple vista. Mientras tanto, las comunicaciones online pueden agrandar la ya robusta tradición de tutoría de la AAVSO —observadores experimentados entrenando a nuevos científicos ciudadanos para que adquieran o analicen datos astronómicos—.

“La AAVSO es más que un club de astronomía”, dice Kafka, “Es una comunidad de astro-entusiastas que tienen curiosidad por la mecánica del cielo nocturno y es una red de apoyo esencial para los científicos que intentan resolver cuestiones fundamentales de la astrofísica".

Actualmente es Journal Manager en AIP e investigadora visitante en el Departamento de Magnetismo Terrestre (DTM) de la Institución Carnegie. Asistirá a la reunión anual de AAVSO el próximo 8 de noviembre que será transmitida por webcast.




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sáb

08

nov

2014

El Universo es más brillante de lo que se creía

Fuente: NASA


Un cohete sonda experimental de la NASA ha detectado un sorprendente superávit de luz infrarroja en el espacio oscuro entre las galaxias, un resplandor difuso cósmico tan brillante como todas las galaxias conocidas combinadas. Este resplandor, se piensa que procede de las estrellas que han quedado huérfanas arrojadas fuera de sus galaxias.

Los hallazgos redefinen lo que los científicos piensan sobre las galaxias. Las galaxias pueden no tener un conjunto de contorno de estrellas, sino que se estiran a lo largo de grandes distancias, formando un vasto mar interconectado de estrellas.

Observaciones del Experimento de Fondo Cósmico Infrarrojo (CIBER), están ayudando a resolver un debate sobre si este fondo de luz infrarroja en el universo, previamente detectado por el telescopio espacial Spitzer de la NASA, viene de estas corrientes de estrellas despojadas, demasiado distantes para ser vistos de forma individual, o, alternativamente, desde las primeras galaxias que se formaron en el universo.

"Creemos que las estrellas quedan esparcidas en el espacio por las colisiones de galaxias", dijo Michael Zemcov, autor principal del nuevo estudio y astrónomo en el Instituto de Tecnología de California (Caltech) y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. "Aunque habíamos observado casos donde las estrellas son arrojadas desde las galaxias en una corriente, nuestra nueva medición implica que este proceso es generalizado".

 Con el uso de cohetes de sondeo suborbitales, que son más pequeños que los que llevan los satélites al espacio y son ideales para experimentos cortos, CIBER capturó imágenes de campo amplio del fondo cósmico infrarrojo en dos longitudes de onda infrarrojas más cortas que las observadas por Spitzer. Debido a que nuestra propia atmósfera brilla intensamente en estas longitudes de onda específicas de la luz, las mediciones sólo se puede hacer desde el espacio.

"Es maravillosamente emocionante para un pequeño cohete de la NASA hacer un gran descubrimiento", dijo Mike García, científico del programa de la NASA. "Los cohetes de sondeo son un elemento importante en nuestra equilibrada caja de herramientas con misiones de pequeñas a grandes”.

Durante los vuelos CIBER, las cámaras tomaron fotos de unos siete minutos antes de transmitir los datos a la Tierra. Los científicos enmascararon estrellas y galaxias en las fotos y cuidadosamente descartaron cualquier luz que proviniese de fuentes más locales, como nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Lo que obtuvieron es un mapa que muestra las fluctuaciones en la luz infrarroja de fondo restante, con manchas que son mucho más grandes que las galaxias individuales. El brillo de estas fluctuaciones permite a los científicos medir la cantidad total de luz de fondo.

Para sorpresa del equipo de CIBER, los mapas revelaron un exceso dramático de la luz más allá de lo que viene de las galaxias. Los datos mostraron que esta luz infrarroja de fondo tiene un espectro azul, lo que significa que aumenta en brillo en longitudes de onda más cortas. Esto es evidencia de que la luz proviene de una población previamente no detectada de estrellas entre las galaxias. La luz de las primeras galaxias daría un espectro de colores que es más roja que lo que se vio.

"La luz se ve demasiado brillante y demasiado azul para venir de la primera generación de galaxias", dijo James Bock, investigador principal del proyecto CIBER de Caltech y JPL. "La explicación más simple, la que mejor explica las mediciones, es que muchas estrellas han sido arrancadas de su lugar de nacimiento de la galaxia, y que las estrellas despojadas emiten en promedio tanta luz como las propias galaxias."

Futuros experimentos podrán probar si las estrellas errantes son de hecho el origen del resplandor cósmico infrarrojo. Si las estrellas fueron arrojadas fuera de sus galaxias madre, todavía deben estar ubicadas en la misma vecindad. El equipo CIBER está trabajando en mejores mediciones utilizando más colores infrarrojos para aprender cómo el exilio de estas galaxias tuvo lugar a lo largo de la historia cósmica.

Los resultados de dos de los cuatro vuelos CIBER, ambos lanzados desde la base de White Sands en Nuevo México en 2010 y 2012, aparecen el viernes 7 de Noviembre en la revista Science.

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vie

07

nov

2014

Un meteorito sobrevuela Japón

Fuente: EDML. ABC.


El pasado lunes, habitantes del oeste de Japón reportaron el avistamiento de una "bola de fuego" cruzando por el cielo.

Según apunta el diario "ABC", una cámara localizada en el puerto de Hakata logró captar el momento en que el cuerpo anaranjado se ve caer y que probablemente aterrizó en el océano.

El fenómeno fue reportado al Observatorio Astronómico Nacional de Japón, NAOJ, donde los expertos señalaron que se trató de un meteorito que logró cruzar el cielo y que ese día las condiciones climáticas fueron favorables ya que permitieron su observación.

Por otra parte, Edward Bloomer, astrónomo del Observatorio Real de Greenwich, citado por "The Independent", señaló que bien pudo ser un meteorito, ya que éste era grande y el avistamiento se prolongó por segundos, algo que no ocurre con las estrellas fugaces.

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vie

07

nov

2014

Accidente de Virgin Galactic abre dudas sobre vuelos comerciales al espacio

Fuente: Informador.mx.


El accidente hoy de una nave espacial de Virgin Galactic plantea serias dudas sobre los vuelos comerciales al espacio, que deberían comenzar el próximo año y a los que ya se han apuntado famosos como Tom Hanks o Brad Pitt.

La nave SpaceShiftTwo estalló en el aire durante un vuelo de prueba desde la estación espacial Mojave, al norte de Los Ángeles (EU), y el suceso se saldó con la muerte del copiloto, mientras el piloto resultó herido de gravedad, según la Patrulla de Autopistas de California.

La nave siniestrada tenía capacidad para seis pasajeros y dos pilotos, cada uno equipado con paracaídas.

El siniestro ocurrió tan solo unos días después de la explosión de un cohete de otra compañía de vuelos comerciales al espacio, Orbital Sciences, tras su lanzamiento desde las instalaciones de la NASA en la Isla Wallops, en Virginia.

El cohete Antares portaba un vehículo espacial no tripulado Cygnus con más de 2 toneladas de carga y experimentos para la Estación Espacial Internacional (EEI).

Virgin Galactic, la empresa fundada por el multimillonario británico Richard Branson, describió el siniestro de hoy como "una seria anomalía" y aseguró que colaborará estrechamente con las "autoridades relevantes" para determinar la raíz del problema.

El vehículo espacial siniestrado permaneció más de tres horas en la pista a la espera de que un equipo sobre el terreno determinase si las condiciones eran ideales para el vuelo.

Los ingenieros que supervisaban las condiciones esta mañana en la base de Mogave dieron luz verde al lanzamiento a las 09:19 hora local (10:19 hora de México).

El portaaviones que transportó la nave propulsada por un cohete hasta unos 17 kilómetros por encima de la Tierra para iniciar el vuelo de prueba aterrizó sin contratiempos, según Virgin Galactic.

Vuelos como el de hoy son preparativos para viajes suborbitales a los límites del espacio exterior, más allá de 100 kilómetros de altitud.

Branson esperaba convertirse en el primer pasajero de un vuelo comercial al espacio el próximo año.
Además de él, más de 800 personas han pagado o realizado depósitos para viajar eventualmente a bordo de la nave espacial, desde la que los pasajeros podrán observar la Tierra con el vacío oscuro del espacio como telón de fondo y experimentar unos minutos de ingravidez.

En esa lista de interesados figuran el actor estadounidense Ashton Kutcher, que abonó 200.000 dólares por el billete que le llevará a la frontera entre la Tierra y el espacio exterior, desde donde se podrá ver la curvatura del planeta.

Tom Hanks, Angelina Jolie, Brad Pitt y Katy Perry son otros de los famosos que han adquirido su billete al espacio con Virgin Galactic.

El vehículo que estalló en el aire este viernes, y cuyos restos se esparcieron sobre una pequeña sección del desierto de Mojave en California, está basado en el prototipo SpaceShipOne, que ganó hace 10 años el premio Ansari X Prize, dotado con 10 millones de dólares, por ser la primera nave tripulada privada en volar al espacio.

El vuelo de prueba recibió un permiso especial de la Agencia Federal de Aviación de Estados Unidos.

Tanto Virgin Galactic como la agencia gubernamental habían expresado en numerosas ocasiones su confianza en la tecnología de la nave espacial.

Entre las empresas que desarrollan naves para vuelos comerciales al espacio exterior están XCOR Aerospace, que trabaja en un vehículo de dos pasajeros al que han bautizado como Lynx, y Blue Origin, propiedad de Jeff Bezos, fundador de la firma de comercio electrónico Amazon.com.

Está previsto que Branson visite mañana Mojave y que un equipo del Consejo de Seguridad Nacional en el Transporte (NTSB) se persone también en la zona.

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jue

06

nov

2014

Revolucionarias imágenes de ALMA revelan una génesis planetaria

Fuente: ESO


Esta nueva imagen de ALMA, el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, revela detalles extraordinarios que nunca antes se habían visto en un disco de formación de planetas alrededor de una estrella joven. Estas son las primeras observaciones que ha utilizado ALMA en su configuración casi completa, y las imágenes más precisas hechas nunca en longitudes de onda submilimétricas. Los nuevos resultados son un enorme paso adelante en la observación de cómo se desarrollan los discos protoplanetarios y cómo se forman los planetas.

Para sacar el máximo partido de ALMA en su nueva y potente configuración, los investigadores decidieron apuntar las antenas hacia HL Tauri— una estrella joven rodeada por un disco de polvo [1] y situada a unos 450 años luz de distancia. La imagen resultante supera todas las expectativas y revela finos detalles inesperados en el disco de material sobrante tras el nacimiento de la estrella. La imagen muestra una serie de anillos concéntricos brillantes, separados por huecos [2].

"Lo que hemos observado es, casi con total seguridad, el resultado de la formación de cuerpos planetarios jóvenes en el disco. Esto resulta sorprendente, ya que no se espera que estrellas jóvenes de este tipo tengan grandes cuerpos planetarios capaces de producir las estructuras que vemos en las imágenes", afirma Stuartt Corder, Subdirector de ALMA.

"Cuando vimos por primera vez esta imagen, nos quedamos asombrados por el espectacular nivel de detalle. HL Tauri no tiene más de un millón años, y sin embargo su disco ya parece estar lleno de planetas en formación. Esa imagen sola va a revolucionar las teorías de formación planetaria", explicó Catherine Vlahakis, Subdirectora del programa científico de ALMA e Investigadora Principal de la campaña de larga base de ALMA.

El disco de HL Tauri aparece mucho más desarrollado de lo que se esperaría por la edad del sistema. Por tanto, la imagen de ALMA también sugiere que el proceso de formación planetaria puede ser más rápido de lo que se pensaba.

Una resolución tan alta sólo puede lograrse con las capacidades de larga base de ALMA, lo cual proporciona nueva información que es imposible obtener con cualquier otra instalación — ni siquiera con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA. "La logística y la infraestructura necesarias para colocar las antenas en ubicaciones tan separadas las unas de la otras, han requerido de un esfuerzo de coordinación sin precedentes, llevado a cabo por un equipo internacional de expertos, formado por ingenieros y científicos", explica el Director de ALMA, Pierre Cox. "Esta configuración cumple con uno de los objetivos más ambiciosos de ALMA y marca un impresionante hito tecnológico, científico y de ingeniería".

Las estrellas jóvenes como HL Tauri, nacen en nubes de gas y fino polvo, en las regiones que han colapsado bajo los efectos gravitatorios, formando densos núcleos calientes que, finalmente, se encienden, convirtiéndose en estrellas jóvenes. Inicialmente, estas estrellas jóvenes quedan envueltas en el gas y el polvo restantes que quedan en el disco, conocido como disco protoplanetario.

Tras numerosas colisiones, las partículas de polvo se pegan, creciendo en grumos del tamaño de granos de arena y guijarros. En última instancia, en el disco pueden formarse asteroides, cometas e incluso planetas. Los planetas jóvenes irrumpirán en el disco y crearán anillos, brechas y agujeros como los que se ven en las estructuras observadas ahora por ALMA [3].

La investigación de estos discos protoplanetarios es esencial para nuestra comprensión de cómo se formó la Tierra en el Sistema Solar. Observar las primeras etapas de la formación de planetas alrededor de HL Tauri puede enseñarnos qué aspecto tenía nuestro propio sistema planetario hace más de 4.000 millones de años, cuando se formó.

"La mayoría de lo que sabemos hoy en día sobre la formación de planetas se basa en la teoría. Hasta ahora, imágenes con este nivel de detalle solo eran posibles gracias a simulaciones de ordenador o ilustraciones. Esta imagen de alta resolución de HL Tauri demuestra lo que puede lograr ALMA cuando opera en su configuración más grande, e inicia una nueva era en la exploración del universo", afirma Tim de Zeeuw, Director General de ESO.

Notas

[1] Desde septiembre de 2014, ALMA ha estado observando el universo usando su línea de base más amplia, con antenas separadas por hasta 15 kilómetros. Esta campaña, denominada Long Baseline Campaign, continuará hasta el 01 de diciembre de 2014. La línea de base es la distancia entre dos de las antenas de la matriz. Como comparación, otras instalaciones que operan en longitudes de onda milimétricas cuentan con antenas separadas por no más de dos kilómetros. La distancia máxima para la línea de base de ALMA es de 16 kilómetros. Futuras observaciones en longitudes de onda más cortas lograrán mayor nitidez de imagen.

[2] Las estructuras se ven con una resolución de solo cinco veces la distancia entre el Sol y la Tierra. Esto se corresponde con una resolución angular de aproximadamente 35 milisegundos de arco — mejor de lo que habitualmente se logra con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA.

[3] En luz visible, HL Tauri se esconde detrás de una envoltura masiva de gas y polvo. ALMA observa en longitudes de onda mucho más largas, lo que le permite estudiar los procesos que tienen lugar en el núcleo de esta nube.

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Constelaciones Hemisferio Norte

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