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mar

23

dic

2014

Venus Express se sume lentamente en la oscuridad

Fuente: ESA


La sonda Venus Express de la ESA ha puesto fin a su misión de ocho años tras exceder con creces la longevidad para la que había sido diseñada. El combustible del satélite se agotó durante una serie de encendidos que pretendían elevar su órbita tras la campaña de aerofrenado a baja altitud que llevó a cabo a mediados de este año.

Desde su llegada a Venus en el año 2006, la sonda europea había permanecido en una órbita elíptica con un periodo de 24 horas, que la llevaba a 66.000 kilómetros sobre el polo sur del planeta en su punto más alejado y hasta 200 kilómetros sobre el polo norte en el punto de máxima aproximación para llevar a cabo un estudio detallado del planeta y de su atmósfera. 

Tras ochos años en órbita y ya con poco combustible en su sistema de propulsión, Venus Express comenzó una campaña de aerofrenado a mediados de 2014, durante la que fue descendiendo de forma gradual hasta adentrarse en la atmósfera del planeta. 

Durante la fase principal de su misión, el satélite encendía sus motores de forma periódica para mantener su distancia con el planeta y evitar perderse en su atmósfera, pero esta campaña tenía como objetivo justamente lo contrario: reducir la altitud de la sonda y así permitir la exploración de regiones de la atmósfera nunca antes estudiadas.

Esta campaña también sirvió para preparar futuras misiones de exploración planetaria – la técnica de aerofrenado se puede utilizar para entrar en órbita a planetas con atmósfera utilizando mucho menos combustible que con las maniobras convencionales. 

El punto más bajo de la órbita de Venus Express se redujo de forma progresiva hasta los 130-135 kilómetros durante los meses de mayo y junio de 2014, y la campaña de aerofrenado se llevó a cabo entre los días 18 de junio y 11 de julio. 

Tras pasar un mes entrando y saliendo de la atmósfera de Venus, la sonda europea realizó una serie de 15 encendidos de su motor principal para elevar de nuevo su trayectoria, hasta alcanzar los 460 kilómetros de altitud el 26 de julio en una órbita con un periodo de poco más de 22 horas. 

A partir de este punto, la misión comenzó una nueva fase de operaciones científicas mientras el punto más bajo de su órbita descendía de nuevo bajo la acción de la gravedad del planeta. 

Asumiendo que todavía le quedaba algo de combustible, se decidió elevar su órbita una vez más para compensar este decaimiento natural y continuar así con las operaciones durante el año 2015. Esta nueva serie de encendidos se llevaría a cabo entre los días 23 y 30 de noviembre. 

Sin embargo, el 28 de noviembre se perdió el contacto con Venus Express. Desde entonces se ha conseguido restablecer parcialmente los enlaces de telemetría y telecomando, pero las comunicaciones son muy inestables y sólo se puede descargar una cantidad limitada de datos. 

“La información disponible indica que el satélite ha perdido el control de actitud, probablemente tras experimentar problemas con sus motores durante las maniobras para elevar su órbita”, explica Patrick Martin, responsable de la misión Venus Express para la ESA. 

“Parece probable que Venus Express haya agotado el poco combustible que le quedaba mientras ejecutaba las maniobras programadas para el mes pasado”.

Los satélites no cuentan con un indicador del nivel de combustible, como los coches o los aviones, por lo que resulta complicado calcular cuándo se agotarán sus reservas, especialmente tras una misión tan larga. El final de la misión de Venus Express no se pudo prever, pero tampoco llegó por sorpresa. 

Sin combustible no es posible controlar la actitud del satélite y mantener sus antenas orientadas hacia la Tierra para garantizar un enlace de comunicaciones. Tampoco se puede volver a elevar su órbita, por lo que Venus Express se acabará hundiendo de forma natural en la atmósfera del planeta en cuestión de semanas. 

“Tras más de ocho años de misión, sabíamos que nuestro satélite estaba agotando sus reservas de combustible”, comenta Adam Williams, responsable en funciones de las operaciones del satélite Venus Express para la ESA. 

“Estaba previsto que agotase el combustible durante este periodo, y estamos satisfechos de haber aprovechado esta misión hasta la última gota”. 

“A lo largo de su misión, Venus Express llevó a cabo un exhaustivo estudio de la atmósfera y de la ionosfera del planeta, y nos ha permitido sacar importantes conclusiones sobre su superficie”, explica Håkan Svedhem, científico del proyecto Venus Express para la ESA. 

La temperatura en la superficie de Venus supera los 450°C, mucho más caliente que un horno de cocina convencional, y su atmósfera es una mezcla asfixiante y extremadamente densa de gases tóxicos.

Uno de los principales logros de la misión fue detectar pistas que sugieren que el planeta podría seguir geológicamente activo en la actualidad. Un estudio detectó múltiples flujos de lava que se formaron hace menos de 2.5 millones de años – ayer mismo, en una escala de tiempo geológico. 

De hecho, la misión ha detectado grandes variaciones en los niveles de dióxido de azufre en la atmósfera superior de Venus a lo largo de estos últimos ocho años. Aunque pudieran ser provocadas por las peculiaridades de la circulación atmosférica del planeta, hasta ahora parecen ser una prueba bastante convincente de la presencia de actividad volcánica. 

La superficie de Venus es un paraje extremadamente inhóspito en la actualidad, pero un estudio de la concentración de hidrógeno y deuterio en su atmósfera sugiere que en un pasado albergó grandes cantidades de vapor de agua, que ya han desaparecido, y puede que hasta océanos como los de la Tierra. 

Al igual que nuestro planeta, Venus también está perdiendo su atmósfera superior: Venus Express detectó dos átomos de hidrógeno por cada átomo de oxígeno que el planeta está emitiendo al espacio. Una molécula de agua está compuesta precisamente por dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno, por lo que estas emisiones indican que el vapor de agua se sigue disociando en la atmósfera de Venus. 

La misión también estudió la ‘súper rotación’ de la atmósfera del planeta – que da una vuelta completa a Venus en tan sólo cuatro días terrestres, mientras que éste tarda 243 días en girar sobre su propio eje – descubriendo detalles sorprendentes. Un estudio reveló que la velocidad promedio de sus vientos había pasado de unos 300 km/h a 400 km/h en un periodo de seis años terrestres.

Al mismo tiempo, otro trabajo descubrió que la rotación del planeta se había ralentizado 6.5 minutos desde que fue medida por la misión Magallanes de la NASA, que pasó cinco años en órbita a Venus hace dos décadas. Sin embargo, todavía no se sabe si hay una relación directa entre la aceleración de los vientos y la deceleración de la rotación del planeta. 

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dom

21

dic

2014

Espectacular postal de luces navideñas de Messier 47

Fuente: NASA


Esta espectacular imagen del cúmulo estelar Messier 47 fue tomada con la cámara Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO (Chile). Este joven cúmulo abierto está dominado por un puñado de brillantes estrellas azules, pero, en contraste, también contiene algunas estrellas gigantes rojas.

Messier 47 está situado, aproximadamente, a 1.600 años luz de la Tierra, en la constelación de Puppis (la popa de la nave mitológica Argo). Fue observada por primera vez antes de 1664 por el astrónomo italiano Giovanni Battista Hodierna, y más tarde descubierta por Charles Messier, quien, al parecer, no tenía conocimiento de la observación previa llevada a cabo por Hodierna.

Aunque es brillante y fácil de ver, Messier 47 es un cúmulo abierto con una población muy poco densa. Solo unas 50 estrellas son visibles en una región de aproximadamente 12 años luz, en comparación con otros objetos similares que pueden contener miles de estrellas.

Messier 47 no siempre ha sido tan fácil de identificar. De hecho, durante años se consideró “perdida”, ya que Messier había registrado las coordenadas incorrectamente. La agrupación fue redescubierta más tarde y se le asignó otra catalogación — NGC 2422. La naturaleza del error de Messier y la conclusión de que Messier 47 y NGC 2422 eran el mismo objeto, no llegó hasta 1959 de la mano del astrónomo canadiense T. F. Morris.

Los brillantes colores blancoazulados de estas estrellas son una indicación de la temperatura, con estrellas más calientes que se ven en tonos más azules y estrellas más frías que tienden a colores más rojizos. Esta relación entre el color, el brillo y la temperatura se puede visualizar por medio de la curva de Planck. Pero un estudio más detallado de los colores de las estrellas usando la espectroscopía, también dice a los astrónomos mucho más — incluyendo con qué velocidad giran las estrellas y sus composiciones químicas. En la imagen, también hay unas brillantes estrellas rojas — se trata de estrellas gigantes rojas que atraviesan ciclos de vida más cortos que las estrellas azules, menos masivas y de vidas más largas.

Casualmente, Messier 47 aparece cerca de otro cúmulo estelar con el que contrasta — Messier 46. Messier 47 está relativamente cerca, a unos 1.500 años luz, pero Messier 46 está situado a unos 5.500 años luz y contiene muchas más estrellas, al menos 500. A pesar de que contiene más estrellas, aparece significativamente más débil debido a su mayor distancia.

Messier 46 podría considerarse la hermana mayor de Messier 47: esto es porque Messier 46 tiene, aproximadamente, 300 millones de años en comparación con Messier 47, que tiene unos 78 millones de años. En consecuencia, muchas de las estrellas más masivas y brillantes de Messier 46 ya han vivido sus cortas vidas y ya no son visibles, así que, la mayor parte de las estrellas de este cúmulo de mayor edad, se ven más frías y rojas.

Esta imagen de Messier 47 procede del programa Joyas Cósmicas de ESO, una iniciativa cuya intención es producir imágenes de objetos interesantes, llamativos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO con finalidades educativas y divulgativas. El programa utiliza tiempo de observación combinado con tiempos que no se han explotado en los programas de los telescopios, con el fin de minimizar el posible impacto en las observaciones científicas. Todos los datos recogidos también están a disposición de los astrónomos a través del archivo científico de ESO.

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vie

19

dic

2014

Voyager 1: El tsunami todavía permanece a través del espacio interestelar

Fuente: NASA


El "tsunami" que la nave espacial Voyager 1 de la NASA comenzó a experimentar a principios de este año todavía se está propagando hacia el exterior, según nuevos resultados. Se trata de la onda de choque de más larga duración que los investigadores han observado en el espacio interestelar.

"La mayoría de las personas habrían pensado que el medio interestelar sería suave y silencioso. Pero estas ondas de choque parecen ser más comunes de lo que pensábamos", dijo Don Gurnett, profesor de Física en la Universidad de Iowa en Iowa City.

Un "tsunami" se produce cuando el Sol emite una eyección de masa coronal, expulsando una nube magnética de plasma desde su superficie. Esto genera una onda de presión. Cuando la ola alcanza el plasma interestelar - las partículas cargadas que se encuentran en el espacio entre las estrellas - se produce un onda de choque que perturba el plasma.

"El tsunami hace que el gas ionizado que está ahí fuera resuene -- cante o vibre como una campana --", dijo Ed Stone, científico del proyecto de la misión Voyager en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena.

Esta es la tercera onda de choque que la Voyager 1 ha experimentado. El primer evento tuvo lugar entre Octubre y Noviembre del 2012, y la segunda ola en Abril y Mayo de 2013, revelando una densidad de plasma aún mayor. Voyager 1 detectó el evento más reciente en Febrero, y está todavía activa según los datos de Noviembre. La nave espacial se ha movido hacia el exterior unos 400 millones de kilómetros durante el tercer evento.

"Este evento notable plantea nuevas preguntas que estimulan nuevos estudios sobre la naturaleza de las perturbaciones en el medio interestelar", dijo Leonard Burlaga, astrofísico emérito del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, quien analizó los datos del campo magnético, clave para estos resultados.

No está claro para los investigadores lo que puede significar la longevidad inusual de esta onda particular. También tienen dudas en cuanto a la rapidez con que la ola está en movimiento o la amplitud de la región que cubre.

La segunda ola del tsunami ayudó a los investigadores a determinar en 2013 que la Voyager 1 había salido de la heliosfera, la burbuja creada por el viento solar que abarca el Sol y los planetas de nuestro Sistema Solar. Anillos de plasma más densos de una frecuencia más alta y el medio por el que voló la Voyager, fueron 40 veces más denso que lo que se había medido anteriormente. Esto fue clave para la conclusión de que la Voyager había entrado en una frontera donde ninguna nave espacial había ido antes: el espacio interestelar.

"La densidad del plasma es mayor cuanto más lejos viaja la Voyager", dijo Stone. "¿Es así debido a que el medio interestelar es más denso a medida que Voyager se aleja de la heliosfera, o se trata de la propia onda de choque? No lo sabemos todavía."

Gurnett, investigador principal del instrumento de ondas de plasma en la Voyager, cree que estas ondas de choque se propagan hacia el espacio, quizás incluso al doble de la distancia entre el Sol y donde la nave se encuentra en este momento.

Voyager 1 y su gemela, la Voyager 2, se pusieron en marcha con 16 días de separación, en 1977. Ambas naves sobrevolaron Júpiter y Saturno. Voyager 2 también voló por Urano y Neptuno. Voyager 2, lanzada antes que la Voyager 1, es la nave espacial con más tiempo de funcionamiento continuo, y se espera que entre en el espacio interestelar en unos pocos años.

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mié

17

dic

2014

50 años de Europa en el espacio, en la Ciudad de las Artes y las Ciencias

Fuente: ESA


Más de un centenar de espectaculares fotografías narran los hitos más importantes en la historia de la exploración espacial europea en una nueva exposición inaugurada en la Ciudad de las Artes y las Ciencias, en Valencia. La muestra, diseñada por la Agencia Espacial Europea (ESA) y titulada “Space for Europe. La historia espacial de Europa en imágenes”, forma parte de los actos de celebración, en toda Europa, de los 50 años de cooperación de Europa en el espacio.

Al acto de inauguración han asistido, entre otras personalidades, el secretario autonómico de Turismo y Comercio, Daniel Marco, y el director de Comunicación de la ESA, Fernando Doblas. 

La exposición, gratuita, permanecerá al menos seis meses abierta. 

50 años espaciales

Hace ahora 50 años diez países europeos, entre ellos España, creaban las primeras dos organizaciones europeas para la investigación del espacio, ESRO (Organización Europea para la Investigación Espacial, siglas en inglés) y ELDO (Organización Europea para el desarrollo de lanzadores). De la fusión de estas dos organizaciones nacería, una década más tarde, la actual Agencia Espacial Europea (ESA), de la que España es miembro fundador y el quinto país en importancia. 

España participa actualmente en todos los programas de la Agencia. Tanto la comunidad científica como la industria aeroespacial española tienen un papel principal en las misiones de la ESA.

España alberga además uno de los seis centros de la ESA: el Centro Europeo de Astronomía Espacial, ESAC, en Villanueva de la Cañada (Madrid). En ESAC, la sede científica de la ESA, más de 300 científicos, ingenieros y personal técnico altamente cualificado operan una docena de misiones espaciales. Una de ellas es Rosetta, la misión que el pasado noviembre marcó un nuevo hito en la exploración espacial aterrizando en un cometa. 

Para la Ciudad de las Artes y las Ciencias la divulgación de las ciencias del espacio es una línea temática principal, que a menudo desarrolla con ayuda de la ESA. Esta colaboración ha permitido poner en marcha por ejemplo las exposiciones Gravedad cero, con información actualizada sobre las misiones de la ESA; y Comunicando. De las señales de humo a los satélites, que ofrece un recorrido por la historia de las telecomunicaciones. 

Otras iniciativas que evidencian la relación de la Ciudad de las Artes y las Ciencias con la ESA son la proyección de la película “Mil millones de soles”, sobre la misión de la ESA Gaia para elaborar el mapa más detallado de nuestra galaxia; el programa anual de conferencias sobre astronomía; y la Escuela del Espacio estrenada este año con motivo de la Semana Internacional del Espacio.

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mar

16

dic

2014

El agua de la Tierra podría proceder de asteroides, y no de cometas

Fuente: ESA


Los científicos llegaron a esta conclusión tras analizar datos de la sonda Rosetta, que orbita en torno al cometa Churyumov-Gerasimenko.

Es más probable que el agua haya llegado a la Tierra a través de los asteroides que chocaron con el planeta hace 3.900 millones de años, en lugar de cometas como se suponía, informaron el miércoles investigadores europeos.

Los científicos llegaron a esta conclusión tras analizar datos de la sonda Rosetta, que orbita en torno al cometa Churyumov-Gerasimenko, sobre el que se posó el mes pasado el robot Philae de la Agencia Espacial Europea.

«Tenemos que concluir (...) que es más probable que el agua terrestre haya llegado a través de asteroides que de cometas», explicó en una conferencia de prensa Kathrin Altwegg, de la Universidad suiza de Berna y principal autora del estudio publicado el miércoles en la revista estadounidense Science.

Con ayuda de un espectómetro, los investigadores determinaron que la firma atómica de las moléculas de agua del cometa es muy diferente a la del agua que hay en la Tierra.

Los científicos midieron la proporción entre el deuterio, un isótopo de hidrógeno, y el hidrógeno, que forma el agua en contacto con el oxígeno.

«Esta proporción de deuterio respecto al hidrógeno (en las moléculas de agua del cometa Churyumov) es probablemente la más elevada de todos los cuerpos del Sistema Solar» y representa tres veces más que la de la Tierra, destacó la profesora Altwegg.

En cambio, el agua hallada en asteroides tiene una proporción deuterio/hidrógeno mucho más similar a la del agua terrestre.

Los cometas son ricos en agua, pero éste no es el caso de los asteroides. Algunos incluso están totalmente desprovistos de ella.

Sin embargo, según explicó a la AFP Francis Rocard, encargado del programa Rosetta del centro de estudios espaciales estadounidense, hasta ahora se han censado más asteroides (650.000) que cometas (4.000).

«A mi juicio, este resultado de Rosetta no cambia las cosas, pero sí las complejiza un poco más de lo que se pensaba al reforzar la hipótesis de los asteroides» como fuente de agua terrestre.

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dom

14

dic

2014

Los Anillos de bronce de Júpiter

Fuente: NASA


Esta imagen de Cassini nos muestra a Júpiter desde un punto de vista poco habitual. Si pudieses flotar justo debajo del gigante gaseoso y mirases hacia arriba, te sorprendería este espectáculo de anillos rojos, marrones y blancos rodeando al difuso polo sur. Las bandas concéntricas multicolor están interrumpidas en varios sitios por importantes sistemas climáticos como la famosa Gran Mancha Roja, visible cerca de la esquina superior izquierda, por caóticas formaciones nubosas y por puntos pálidos. En muchas de estas zonas más claras hay tormentas con una fuerte actividad eléctrica.

El clima en Júpiter es bastante dramático – el eje de este planeta no está tan inclinado como el de la Tierra, por lo que no presenta cambios estacionales significativos, pero cuenta con una densa atmósfera plagada de caóticos sistemas de nubes y de fuertes tormentas. 

Estas nubes, formadas por densas capas de cristales de amoniaco, están estiradas, deformadas y enmarañadas por la fuerte y turbulenta circulación atmosférica de Júpiter, generando vórtices y tormentas huracanadas con vientos de hasta 360 kilómetros por hora. 

La Gran Mancha Roja es en realidad un anticiclón que lleva varios siglos girando violentamente. En un momento llegó a ser tan grande que podría albergar en su interior a varios planetas del tamaño de la Tierra, pero las últimas imágenes del Telescopio Espacial Hubble muestran que se está encogiendo. Podemos encontrar otras tormentas igual de impresionantes tanto en la fría atmósfera superior de Júpiter como en sus capas más bajas y cálidas, entre las que destacan la Gran Mancha Oscura y el Óvalo Blanco BA, apodado cariñosamente como la Pequeña Mancha Roja. 

El polo sur de Júpiter se encuentra justo en el centro de esta imagen, donde aparece como un turbio círculo grisáceo. Esta zona cuenta con menos nivel de detalle porque Cassini tenía que observarla desde un ángulo mucho más oblicuo, atravesando una mayor distancia a través de la neblina atmosférica. 

Este mapa está compuesto por 18 imágenes en color tomadas por la cámara de campo estrecho de la sonda Cassini de la NASA durante su aproximación de los días 11 y 12 de diciembre del año 2000. El nivel de detalle es impresionante: se pueden distinguir formaciones nubosas de apenas 120 kilómetros de diámetro. Cassini también obtuvo un mapa del polo norte del planeta. En 2016, la sonda Juno de la NASA llegará a Júpiter y continuará estudiando la atmósfera del gigante gaseoso. 

La misión Cassini-Huygens, lanzada en 1997 como un proyecto conjunto de la ESA, la NASA y la agencia espacial italiana ASI, pasó cerca de Venus, la Tierra y Júpiter en camino hacia Saturno para estudiar sus anillos y sus lunas. Las observaciones de esta misión nos están ayudando a comprender mucho mejor el sistema de Saturno. La misión Juice de la ESA pretende hacer algo similar en el sistema de Júpiter. Su lanzamiento está previsto para el año 2022, con lo que llegaría a Júpiter en 2030 para estudiar el planeta y tres de sus lunas – Ganimedes, Calisto y Europa. Se tiene la sospecha de que algunas de ellas podrían albergar océanos líquidos bajo su superficie, pudiendo presentar condiciones favorables para la existencia de vida. 

Recientemente Juice ha recibido luz verde para pasar a la siguiente fase de desarrollo.

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sáb

13

dic

2014

Espectacular exhibición de luces de colores

Fuente: NASA


En esta época del año, hay un montón de reuniones a menudo adornadas con luces festivas. Cuando las galaxias se juntan, existe la posibilidad de crear un show de luces espectaculares, como es el caso de NGC 2207 y IC 2163.

Situada a unos 130 millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Canis Major, un par de galaxias espirales ha sido atrapadas en su encuentro. NGC 2207 y IC 2163 han registrado tres explosiones supernovas en los últimos 15 años y han producido una de las colecciones más abundantes conocidas de luces de rayos X súper brillantes. Estos objetos especiales - conocidos como "fuentes ultraluminosas de rayos X" (ULXs) - han sido localizados usando datos del Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA.

Al igual que en nuestra galaxia, la Vía Láctea, NGC 2207 y IC 2163 están rociadas de muchos sistemas de estrellas conocidas como binarias de rayos X, que consisten en una estrella en una órbita apretada alrededor de una estrella de neutrones o un agujero negro de "masa estelar". La fuerte gravedad de la estrella de neutrones o el agujero negro atrae la materia de la estrella compañera. Mientras esta materia cae hacia la estrella de neutrones o el agujero negro, se calienta a millones de grados y genera rayos X.

Los ULX producen rayos X mucho más brillantes que la mayoría de los sistemas binarios de rayos X "normales". La verdadera naturaleza de los ULXs todavía se discute, pero probablemente se trata de un peculiar tipo de binario de rayos X. Los agujeros negros en algunos ULXs pueden ser más pesados que los agujeros negros de masa estelar y se ha planteado la hipótesis de que podrían representar una categoría de agujeros negros de masa intermedia.

Esta imagen compuesta de NGC 2207 y IC 2163 contiene datos del Chandra en color rosa, datos de luz óptica del telescopio espacial Hubble en rojo, verde y azul (apareciendo como azul, blanco, naranja y marrón), y datos infrarrojos del Spitzer en rojo.

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jue

11

dic

2014

Buscando Exo-Tierras a través del polvo estelar

Fuente: NASA


Los cazadores de planetas recibieron buenas noticias recientemente. Un nuevo estudio concluyó que, en promedio, las estrellas similares al Sol no son tan polvorientas. Menos polvo significa mejores posibilidades de tomar fotos claras de planetas como la Tierra.

Estos resultados provienen de la topografía de casi 50 estrellas desde 2008 a 2011 usando el Interferómetro Keck, un antiguo proyecto de ciencias clave de la NASA que combina la potencia de los telescopios gemelos del Observatorio WM Keck en la cima del Mauna Kea, Hawai.

"El polvo es una espada de doble filo cuando se trata de imágenes de planetas distantes", explicó Bertrand Mennesson del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, autor principal de un informe de la revista Astrophysical Journal que será publicado el 8 de diciembre "La presencia de polvo es un indicador de planetas, pero el exceso de polvo puede bloquear nuestra vista". Mennesson ha participado en el proyecto Interferómetro Keck desde su creación hace más de 10 años.

Telescopios espaciales y terrestres ya han capturado imágenes de exoplanetas - planetas que orbitan estrellas más allá de nuestro sol. Estas primeras imágenes, que muestran planetas gigantes en órbitas frías lejos del brillo de sus estrellas, representan un gran salto tecnológico. El resplandor de las estrellas puede eclipsar la luz de los planetas. Así pues, los investigadores han desarrollado complejos instrumentos para bloquear la luz de las estrellas, permitiendo que la información sobre el planeta a brillar se revele a través de su luz.

El próximo reto es tomar imágenes de planetas más pequeños en la zona "habitable" alrededor de estrellas para poder encontrar "exo-Tierras" - planetas similares a la Tierra fuera del sistema solar. Tal meta puede llevar décadas, pero los investigadores ya están en camino de llegar allí, desarrollando nuevos diseños de instrumentos y analizando el polvo levantado alrededor de las estrellas para comprender mejor cómo conseguir retratos planetarios nítidos. Los científicos quieren averiguar que estrellas tienen más polvo, y cómo es el polvo de las zonas habitables de estrellas similares al Sol.

El Interferómetro Keck fue construido para buscar este polvo, y para ayudar en última instancia, en la selección del diseño y el destino de las futuras misiones exo-Tierra de la NASA.

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mar

09

dic

2014

Dawn obtiene su mejor imagen del planeta enano Ceres

Fuente: NASA


La nave espacial Dawn ha enviado una visión de Ceres, el objeto más grande del cinturón principal de asteroides, en una imagen tomada a 1,2 millones de kilómetros del planeta enano. Esta es la mejor foto de Ceres captada por Dawn, a medida que la nave espaciales se dirige a este mundo inexplorado.

"Ahora, por fin, tenemos una nave espacial a punto de desvelar este misterioso y extraño mundo. Pronto se revelarán innumerables secretos que Ceres posee desde el nacimiento del sistema solar", dijo Marc Rayman, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, ingeniero jefe y director de la misión Dawn.

Dawn será capturado a la órbita de Ceres en Marzo, marcando la primera visita a un planeta enano por una nave espacial. Hasta la fecha, las mejores imágeness de Ceres son las obtenidas por del Telescopio Espacial Hubble. Sin embargo, a principios de 2015, Dawn empezará a enviar fotos de más alta resolución.

Desde su lanzamiento en 2007, Dawn ya ha visitado Vesta, un protoplaneta gigante situado a 168 millones de kilómetros de distancia de Ceres. La distancia entre Vesta y Ceres es mayor que la de la Tierra y el Sol. Durante sus 14 meses en órbita alrededor de Vesta, la nave espacial obtuvo datos científicos sin precedentes, incluyendo imágenes de su superficie llena de cráteres y pistas importantes sobre su historia geológica. Vesta y Ceres son los dos cuerpos masivos más importantes en el cinturón principal de asteroides.

La imagen de nueve píxeles de Ceres publicada ahora sirve para una calibración final de la cámara científica, necesaria antes de que Dawn llegue a Ceres. El planeta enano parece tan brillante como Venus lo parece a veces desde la Tierra. Ceres tiene un diámetro medio de unos 950 kilómetros. Dawn comenzará su fase de aproximación a Ceres el 26 de Diciembre.

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mar

09

dic

2014

Orión completa con éxito su primer vuelo de prueba

Fuente: NASA


La NASA dio un paso importante el viernes en su intención de viajar a Marte en un futuro cuando la nave espacial Orion completó su primer viaje al espacio, viajando más lejos que cualquier nave espacial diseñada para llevar astronautas haya estado en más de 40 años.

"El vuelo de prueba del sábado  de Orión es un gran paso para la NASA y una parte muy importante de nuestro trabajo pionero en el espacio profundo en nuestras intenciones de viajar a Marte", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. Los equipos hicieron un gran trabajo poniendo a Orión en camino al entorno real que deberá superar a medida que empujamos los límites de la exploración humana en los próximos años”.

Orión brillaba en el cielo de la mañana a las 7:05 EST, (12:05 GMT) despegando desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 37 de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida a bordo de un cohete pesado Delta IV. El módulo de la tripulación de Orion amerizó aproximadamente 4,5 horas después en el Océano Pacífico, a 600 km al suroeste de San Diego.


Durante el  vuelo de prueba, sin tripulación, Orion viajó dos veces a través del cinturón de Van Allen, donde experimentó altos periodos de radiación, y alcanzó una altitud de 5.793 kilómetros sobre la Tierra. Orion también alcanzó una velocidad de 32.000 kilómetros por hora y resistió temperaturas cercanas a 2.200ºC, cuando reingresó en la atmósfera terrestre.

Orion abrirá el espacio entre la Tierra y Marte para la exploración de los astronautas. Este campo de pruebas será de gran valor para realizar futuras pruebas para misiones tripuladas a Marte. La nave espacial se puso a prueba en el espacio para permitir a los ingenieros recoger los datos críticos para evaluar su rendimiento y mejorar su diseño. El vuelo ha probado el escudo térmico de Orion, la aviónica, el paracaídas, los equipos y eventos clave de separación de la nave espacial, y el funcionamiento de muchos de los sistemas críticos para la seguridad de los astronautas que viajarán a bordo de Orión.

En misiones futuras, Orión se lanzará con el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA, el cohete de carga pesada que actualmente se está desarrollando en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama. Con 70 toneladas métricas (77 toneladas) SLS enviará a Orion a una órbita retrógrada distante alrededor de la Luna durante la Misión de Exploración-1 en la que será la primera prueba de Orion totalmente integrado con el sistema SLS.

"Realmente empujamos a Orion tanto como pudimos para darnos datos reales que podamos utilizar para mejorar el diseño de Orion en el futuro", dijo Mark Geyer, director del Programa de Orión. "En las próximas semanas y meses vamos a echar un vistazo a esa valiosa información y aplicar las lecciones aprendidas para la próxima nave espacial Orion ya en producción, para la primera misión a bordo del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial SLS."

Un equipo de la NASA, la Marina de los EE.UU. y personal de Lockheed Martin a bordo de una nave anfibia USS Anchorage se encargaron de la recuperación de la cápsula Orión para llevarla a la Base Naval de San Diego en los próximos días. Orion entonces será entregado al Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, donde será procesado. El módulo de la tripulación será reformado para su uso en la misión de Ascenso Abort-2 en 2018, una prueba del sistema de aborto de lanzamiento de Orión.

Lockheed Martin, contratista principal de la NASA para Orion, comenzó a fabricar el módulo de la tripulación Orion en 2011 y lo entregó en julio de 2012 a la NASA, donde se completó el montaje final, la integración y las pruebas. Más de 1.000 empresas en todo el país fabrican o aportaron elementos a Orión.

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sáb

06

dic

2014

La impresora 3-D de la Estación Espacial Internacional crea su primer objeto

Fuente: NASA


La impresora 3-D de la Estación Espacial Internacional ha fabricado su primer objeto en el espacio, allanando el camino para futuras expediciones espaciales de larga duración.

"Esta primera impresión es el paso inicial hacia un sistema de fabricación bajo demanda fuera de la Tierra", dijo Niki Werkheiser, gerente del proyecto de la impresora 3-D sw la ISS en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA. "La estación espacial es el único laboratorio en el que podemos probar completamente esta tecnología en el espacio."

El astronauta de la NASA Barry "Butch" Wilmore, Comandante de la Expedición 42 a bordo de la Estación instaló la impresora el 17 de noviembre, y llevó a cabo la primera impresión de prueba de calibración. Basándose en los resultados de la impresión de prueba, el equipo de control de tierra envió comandos para efectuar un ajuste de la impresora para realizar una segunda prueba de calibración el 20 de noviembre. Estas pruebas verificaron que la impresora estaba en condiciones para las operaciones de fabricación. El 24 de noviembre, los controladores de tierra enviaron a la impresora el comando para hacer la primera impresión operativa: la placa frontal de un cabezal de impresión. Esto demostró que la impresora puede hacer piezas de recambio por sí misma.

La impresora 3-D utiliza un proceso formalmente conocido como  fabricación aditiva que calienta a una temperatura relativamente baja el filamento plástico y lo extruye capa a capa para construir la proporción definida en el archivo de diseño enviado a la máquina.

El 25 de noviembre, Wilmore quitó la bandeja de la impresora y la revisó. La adherencia en la bandeja era más fuerte de lo previsto, lo que podría significar que la capa de unión es diferente en microgravedad, una cuestión que el equipo investigará en futuras impresiones. Wilmore instaló una nueva bandeja de impresión, y el equipo de tierra envió un comando para ajustar el alineamiento y la calibración de una tercera prueba de impresión. Cuando Wilmore retire esta prueba de calibración, el equipo de tierra podrá enviar un comando fiable a la impresora para hacer un segundo objeto. El equipo de tierra hace los ajustes precisos antes de cada impresión, y los resultados de esta primera impresión están contribuyendo a una mejor comprensión acerca de los parámetros a utilizar con la impresión 3-D en la estación espacial.

Este primer objeto impreso en 3-D en el espacio, la placa frontal de un cabezal de impresión, está grabado con los nombres de los organismos que colaboran en esta demostración de tecnología estación: NASA y Made in Space, Inc., la empresa que trabajó con la NASA para diseñar, construir y probar la impresora 3-D. Made in Space está ubicada en el campus del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

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jue

04

dic

2014

Se autoriza la construcción del E-ELT

Fuente: ESO


En una reunión sostenida recientemente, el Consejo de ESO, su principal Junta Directiva, aprobó [1] la construcción del European Extremely Large Telescope (E-ELT) en dos fases. Se autorizó el gasto de cerca de un billón de euros para la primera fase, que incluye los costos de construcción de un telescopio plenamente operativo, unido a un conjunto de poderosos instrumentos, con el objetivo de lograr su “primera luz” en un plazo de diez años. El E-ELT permitirá enormes avances científicos en los campos de los exoplanetas, la composición estelar de galaxias cercanas y el Universo profundo. El mayor contrato jamás suscrito por ESO, que abarcará la cúpula del telescopio y su estructura principal, se adjudicará el próximo año.

El E-ELT será un telescopio óptico infrarrojo con una apertura de 39 metros, situado en Cerro Armazones, en el Desierto de Atacama, Chile, a 20 kilómetros del Very Large Telescope de ESO en Cerro Paranal.  Será el “ojo más grande del mundo para mirar el cielo”. 

“La decisión adoptada por el Consejo significa que podemos comenzar la construcción del telescopio y que disponemos de los fondos necesarios para realizar las principales obras de edificación industrial del E-ELT y proceder de acuerdo a lo planificado. Ya se han logrado importantes progresos en la cumbre de Armazones en Chile, y los siguientes años serán muy estimulantes”, declaró el Director General de ESO, Tim de Zeeuw.

La construcción del E-ELT había sido aprobada por el Consejo de ESO en Junio de 2012, bajo la condición que los contratos que superaran los 2 millones de euros fueran adjudicados solamente una vez que el costo total del telescopio (estimado en el año 2012 en 1083 millones de euros) estuviera financiado en un 90%. Se concedió una excepción para las obras civiles en el sitio, que comenzaron en Junio de 2014 con la ceremonia de tronadura de la montaña y que han seguido avanzando.

Por ahora, el 10% de los costos totales del Proyecto han sido transferidos a la segunda fase. Con el acceso de Polonia a ESO, los actuales compromisos de financiamiento para el E-ELT han alcanzado más del 90% del costo total de la primera fase, que pondrá al E-ELT en condiciones plenamente operativas. Se espera que en los próximos años se podrá contar con compromisos  adicionales por parte de Brasil, el próximo Estado Miembro.Para evitar retrasos en el Proyecto, el Consejo de ESO ha decidido proceder con la construcción de la primera fase del telescopio de 39 metros. Las obras financiadas incluyen el mayor contrato en la historia de ESO, para la cúpula del telescopio y la estructura principal, que serán adjudicados a fines del 2015 y culminarán en la construcción de un telescopio E-ELT plenamente operativo.

Los componentes del telescopio que aún no cuentan con financiamiento incluyen partes del sistema de óptica adaptativa, trabajo instrumental, los cinco anillos de segmentos más internos del espejo principal (compuesto por 210 segmentos) y un conjunto adicional de segmentos del espejo primario requeridos para una operación más eficiente del telescopio en el futuro. La construcción de estos componentes, cuya postergación no reducirá los extraordinarios logros científicos que el telescopio podrá obtener al finalizar la primera fase, serán aprobados a medida que se disponga de financiamiento adicional, incluyendo el que proporcionará Brasil, el próximo Estado Miembro.Para información adicional, le rogamos consultar el enlace FAQ y el artículo de la revista The Messenger, con mayores detalles.

“El financiamiento que ya está comprometido permitirá la construcción de un E-ELT plenamente operativo, que será el más poderoso proyecto de telescopios extremadamente grandes actualmente en planificación, con un área de recolección de luz e instrumentación superiores. Permitirá la caracterización inicial de exoplanetas con masa similar a la Tierra, el estudio de poblaciones estelares en galaxias cercanas, como también observaciones ultra-sensibles del Universo profundo”, concluyó Tim de Zeeuw.

Notas

[1] La decisión requería diez votos afirmativos. Tres de los catorce votos fueron ad referéndum, vale decir, deben considerarse como afirmativos provisoriamente y sujetos a confirmación por las autoridades de estos tres Estados Miembros, con anterioridad a la próxima reunión del Consejo. Una vez que se confirme, esto significaría que la decisión del Consejo sería unánime.

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mié

03

dic

2014

Orión se prepara para su primer viaje al espacio

Fuente: NASA


El jueves 4 de Diciembre a las 12:05 GMT despegará desde Cabo Cañaveral, en Florida, un cohete Delta IV, el cual será el encargado de poner en órbita a la cápsula Orión, en el que será el primer vuelo de prueba de la cápsula espacial. Además, será la primera misión desde el Apolo en llevar una nave espacial construida para humanos al espacio profundo, la primera vez que las naves espaciales de nueva generación de la NASA sean probadas para hacer frente a los retos del espacio, y la primera prueba para el escudo térmico protector de la cápsula, que tendrá que soportar temperaturas de hasta 2.200ºC.

Una vez lanzado, Orión será enviado a 5.800 kilómetros de altitud más allá de la superficie de la Tierra. Durante las dos órbitas previstas, una misión de cuatro horas, los ingenieros evaluarán los sistemas críticos para la seguridad de la tripulación, el sistema de interrupción de lanzamiento, el escudo de calor y el sistema de paracaídas. Los datos recogidos durante la misión influirán en las decisiones de diseño y validación de los modelos informáticos existentes. El vuelo también reducirá los riesgos y los costos de la misión en general para futuros vuelos de Orión.

La cápsula volverá a entrar en la atmósfera terrestre a velocidades cercanas a 30.000 kilómetros por hora, generando temperaturas de hasta 2.200 ºC, antes de amerizar en el Océano Pacífico.

La cápsula Orión, construida por la compañía Lockheed Martin, está diseñada para llevar a los seres humanos más lejos que nunca. La nave espacial será el vehículo de exploración que llevará a los astronautas al espacio y proporcionará un seguro regreso de las misiones en el espacio.

"Orion es la nave de exploración de la NASA, y está vinculada con el sistema de lanzamiento espacial, o SLS, cohete que nos permitirá explorar el sistema solar", dijo Mark Geyer, director del programa de Orión, con base en el Centro Espacial Johnson en Houston.

La NASA está desarrollando las capacidades necesarias para enviar humanos a un asteroide en 2025 y a Marte en la década de 2030. Este vuelo de prueba de Orión servirá para poder seguir desarrollando la tecnología necesaria para estos grandes retos.

Marte es un destino rico para el descubrimiento científico y la exploración robótica y humana a medida que ampliamos nuestra presencia en el sistema solar. Su formación y evolución son comparables a la Tierra, lo que ayuda a aprender más sobre la historia y el futuro de nuestro propio planeta. Marte tenía condiciones adecuadas para la vida en su pasado. La exploración futura podría descubrir pruebas de vida, respondiendo a uno de los misterios fundamentales del cosmos: ¿Existe vida más allá de la Tierra?

Mientras los exploradores robóticos han estudiado Marte durante más de 40 años, el camino de la NASA para la exploración humana de Marte comienza en la baja órbita terrestre a bordo de la Estación Espacial Internacional. Los astronautas en el laboratorio orbital están ayudando a probar muchas de las tecnologías y sistemas de comunicación necesarios para las misiones humanas al espacio profundo, incluyendo Marte. La estación espacial también avanza nuestra comprensión de cómo el cuerpo cambia en el espacio y la forma de proteger la salud de los astronautas.

Nuestro próximo paso es el espacio profundo, donde la NASA enviará una misión robótica para capturar y redirigir un asteroide en órbita alrededor de la luna. Los astronautas a bordo de la nave espacial Orion explorarán el asteroide en la década de 2020, y regresarán a la Tierra con muestras. Esta experiencia en vuelos espaciales tripulados más allá de la baja órbita de la Tierra ayudará a la NASA a probar nuevos sistemas y capacidades, como el sistema de Propulsión Eléctrica, el cual será necesario para enviar carga como parte de las misiones humanas a Marte.

Pero para poder alcanzar estos grandes retos, quedan por delante unos años de trabajo en los cuales serán decisivos los datos que se recogerán durante el primer vuelo de prueba de Orión, el cual mostrará el camino a seguir para poder avanzar en futuros vuelos de prueba.

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mar

02

dic

2014

Realizan sexta edición de la noche de las estrellas en México

Fuente: El Informador


Este sábado se realizó la sexta edición de la Noche de las Estrellas 2014 'El Universo, según el cristal con que se mira', en sus diferentes sedes en México y el extranjero.

El evento se llevó a cabo en un total de 58 sedes distribuidas en todo el país; en el Bosque de Tláhuac miles de familias se dieron cita para disfrutar el evento de observación astronómica y diferentes actividades como talleres científicos y conferencias.

En esta demarcación, la organización del evento estuvo a cargo de la dirección del bosque de Tláhuac, la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), el Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología (Conacyt) y la Academia Mexicana de Ciencias, que permitieron a los asistentes de la delegación y de delegaciones cercanas, observar con telescopio las estrellas y los planetas.

En un comunicado, la Academia Mexicana de las Ciencias refirió que este evento ofreció charlas como 'Los Cristales y la historia del Universo' y 'Un Estudio en la oscuridad', así como talleres de las fases de la luna, globos de cantoya, burbujas, cámara estenopeica, polímeros, caja negra, fractales, catalejo, caleidociclos, entre otros.

Se pudieron apreciar demostraciones de luminiscencia, cristalografía, el cohete de Newton y observación con telescopios a cargo del Club de Aficionados de Astronomía del Bosque de Tláhuac, y dos obras de teatro: 'Un viaje por el Universo' y 'Desesperimentos'.

El director del Bosque de Tláhuac, Miguel Ángel López Ensuástiga, agradeció a la jefatura delegacional, a los voluntarios, trabajadores del Bosque e instituciones interesadas por su apoyo para impulsar y promover la cultura científica a través de este tipo de actividades.

Por su parte, el director de Divulgación y Fomento a la Cultura Científica y Tecnológica de la Secretaría de Ciencia, Tecnología e Innovación (SECITI), Arturo Barba Navarrete, destacó la asistencia de los niños en este tipo de eventos relacionados con la ciencia.

Asimismo en las 'Islas' de Ciudad Universitaria, se ofrecieron más de 50 talleres, un centenar de conferencias, se colocaron 200 telescopios y 50 carpas temáticas, y siete grupos musicales en escenario que amenizaron la velada.

Los asistentes tuvieron acceso a una conferencia impartida por Bryan Day, de la NASA, 'Living in a crowded universe', sobre sus investigaciones y anécdotas acerca de los asteroides dando información interesante para los jóvenes aficionados en esta materia.

"Se están descubriendo por semana aproximadamente 20 asteroides cercanos a la Tierra y se estima que existen un millón y sólo conocemos 1 por ciento de ellos".

Reconoció que la Noche de las Estrellas, había sido una de las experiencias más enriquecedoras en su trayectoria, "este ha sido uno de los eventos públicos más impresionantes, estoy ansioso por volver a la NASA y platicar a todos el más grande programa público que he visto".

Al evento también se sumó por segunda ocasión Colombia, en cuya capital, Bogotá, se instalarán cinco subsedes, y en Pereira, una más, así como La República Popular de China quien participó por primera ocasión con el apoyo del Centro de Estudios Mexicanos de la UNAM, donde registró una asistencia en el Planetario de Beijing de hasta siete mil 500 personas.

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lun

01

dic

2014

Bases permanentes fuera de la Tierra

Fuente: NCYT

http://www.nasa.gov/content/living-off-the-land-in-the-final-frontier/


Enviar de forma segura a exploradores humanos a Marte y traerlos de vuelta será todo un reto. Aún no sabemos qué descubrimientos harán los astronautas en el suelo marciano que revelen nueva información sobre este fascinante mundo y sobre nuestro sistema solar, pero una cosa es segura: Marte contiene recursos esenciales que pueden sostener la presencia humana allí. Recoger esos recursos será decisivo para establecer bases permanentes en el Planeta Rojo.

 

Con miras a ese aprovechamiento de los recursos de Marte y de otros escenarios de bases permanentes futuras fuera de la Tierra, como por ejemplo la Luna, la NASA está invirtiendo en tecnologías ISRU (por las siglas en inglés de In-Situ Resource Utilization, o Utilización de Recursos In Situ), es decir, la habilidad de encontrar y usar recursos naturales más allá de la Tierra. Esto incluye extraer, refinar y almacenar consumibles como aire respirable o agua potable, y hasta utilizarlos para cultivar comida. Con las ISRU, los futuros astronautas podrían incluso elaborar combustible de cohetes y obtener las materias primas con las que fabricar piezas mediante impresión 3D, así como edificar estructuras hechas a base de minerales obtenidos de manera local.

 

Con los sistemas de propulsión actuales, los humanos que viajen a Marte necesitarán más de seis meses para llegar allí. Debido a la órbita de los planetas alrededor del Sol, los astronautas tendrán que dejar Marte transcurridos 30 días o permanecer en el planeta durante más de 500, hasta la siguiente ventana de lanzamiento. La habilidad de obtener recursos marcianos podría reducir mucho el coste de ambos tipos de misión. La NASA realizará pronto experimentos de tecnologías ISRU que podrían ayudar a superar este reto.

En agosto, la NASA anunció un conjunto de instrumentos que viajará a Marte en la misión que la agencia planea para 2020. Uno de estos instrumentos, el Mars Oxygen ISRU Experiment (MOXIE), sobre el cual ya escribimos un artículo  convertirá dióxido de carbono recogido de la atmósfera marciana en oxígeno. El sistema MOXIE, una vez demostrado en Marte, podría ser reproducido a mayor escala para misiones humanas futuras, como una forma de recargar su sistema de soporte vital. Se podría incluso utilizar una parte del oxígeno para alimentar a un vehículo de ascenso, que abandonaría la superficie marciana e iniciaría el viaje a casa. La capacidad de producir oxígeno sobre Marte permitiría reducir la cantidad de carga que será necesario enviar allí con antelación a las misiones tripuladas, o la que se enviará en las naves tripuladas, lo que podría también reducir de forma notable los costes de tales misiones.

 

El aprovechamiento de los recursos naturales en los astros visitados no se limita a Marte, sin embargo. La futura misión de la sonda espacial Resource Prospector, de la NASA, incluye un aterrizaje en el polo sur de la Luna y la liberación de un todoterreno robótico que portará una batería de instrumentos para encontrar, caracterizar y mapear hielo y otras sustancias en áreas sumidas en la sombra de forma casi permanente. El concepto incluye múltiples instrumentos científicos que ayudarán a identificar sustancias volátiles en el suelo lunar, tales como hidrógeno y hielo de agua. Un horno a bordo separará los recursos naturales de las muestras extraídas del suelo. En el futuro, el agua y el oxígeno extraídos del suelo lunar a través de métodos probados por esta plataforma experimental, conocida como RESOLVE, podrían ser empleados para el soporte vital. Dos sondas recientes de la NASA alrededor de la Luna encontraron que sus cráteres son asimismo ricos en metano e hidrógeno, unos gases útiles como combustible. La plataforma RESOLVE también identificará minerales importantes, como el hierro, que podrían convertirse en recursos lunares cruciales para obras de construcción en nuestro satélite natural.

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dom

30

nov

2014

ADN pegado a un cohete sobrevive a un vuelo espacial

Fuente: Sinc. Amazings.


Los plásmidos son moléculas de ADN extracromosómico que confieren ventajas a las células que los llevan, como resistencia a determinados antibióticos o producción de marcadores fluorescentes. Investigadores de la Universidad de Zurich (Suiza), junto a colegas alemanes, han usado plásmidos con esas dos propiedades para confirmar que el ADN puede sobrevivir a vuelos suborbitales, aquellos que superan el límite de los 100 km de la atmósfera terrestre.

 

El experimento consistió  en colocar directamente esos plásmidos en diversos puntos de la superficie y algunos tornillos del cohete Texus-49, lanzado en marzo de 2011 desde un centro espacial en Kiruna, al norte de Suecia. La nave voló durante 780 segundos con una trayectoria balística, alcanzando una altitud máxima de 268 km.

 

A su regreso a la superficie terrestre, los investigadores pudieron recuperar ADN en todos los sitios del cohete donde lo habían puesto, consiguiendo un máximo del 53% en las ranuras de las cabezas de los tornillos.

 

Los resultados, que se publican esta semana en la revista de acceso abierto PLOS ONE, revelan que estas biomoléculas soportaron los 1.000 ºC que tenían los gases durante el lanzamiento, además de la hipervelocidad, los cambios bruscos de temperatura y otras duras condiciones del viaje.

 

Y lo que es más importante, hasta el 35% del ADN recuperado mantenía su función biológica, es decir, su capacidad para conferir resistencia a los antibióticos en el caso de las bacterias o, en otras células, dirigir la expresión de un marcador fluorescente.

 

"Originalmente diseñamos este experimento como un demostrador tecnológico para probar la estabilidad de biomarcadores de plásmidos de ADN durante un vuelo espacial con reentrada, pero nunca esperábamos recuperar tanto ADN activo, funcional e intacto", destacan la doctora Cora Thiel y el profesor Oliver Ullrich, que han liderado la investigación.

 

Según los autores, estudios como el planteado permitirán analizar los efectos de las condiciones ambientales sobre el ADN durante viajes de ida y vuelta a través de la atmósfera, además de sugerir que cohetes como el empleado se pueden usar para simular la llegada de supuestos meteoritos cargados con material biológico a nuestro planeta.

 

Aunque los resultados también hacen pensar en el caso contrario, el viaje del ADN terrestre hacia el espacio plantea una cuestión inquietante: "Nuestros hallazgos nos dejaron un poco preocupados por la probabilidad de contaminación de las naves espaciales, rovers, landers y lugares de aterrizaje en otros planetas con el ADN de la Tierra”, advierten los científicos. (Fuente: SINC)

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sáb

29

nov

2014

Japón aplaza el lanzamiento de la sonda espacial Hayabusa 2

Fuente: Mtig. EFE.


La Agencia Aeroespacial nipona (JAXA) anunció hoy el aplazamiento del lanzamiento previsto para el domingo de la sonda espacial Hayabusa 2 por las malas condiciones climatológicas.

La segunda sonda del programa Hayabusa, el primero que logró traer de vuelta a la tierra muestras de un asteroide, se realizará el lunes o el martes, dependiendo del tiempo, desde el centro espacial de la isla de Tanegashima (suroeste) a bordo de un cohete H-IIA.

Hayabusa 2, que tardará unos 3 años y medio en alcanzar su objetivo, pretende recolectar esta vez piedras y arena del asteroide 1999JU3, que se cree que podría albergar agua y sustancias orgánicas.

Si la misión tiene éxito, la sonda traerá de vuelta muestras en una cápsula en diciembre de 2020, tras un año y medio de investigación en torno al asteroide.

Según han destacado especialistas en la materia, los residuos que traiga la nave podría brindar pistas sobre el historial químico del fragmento y ofrecer así nuevas claves sobre el origen de la vida en la Tierra.

El 1999JU3, descubierto en 1999 por el programa de investigación estadounidense LINEAR, forma parte de los llamados asteroides Apolo, uno de los tres grupos que se hallan más cercanos a la Tierra.

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vie

28

nov

2014

Una colorida reunión de estrellas de mediana edad

Fuente: ESO


El telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, ha captado una colorida imagen del brillante cúmulo estelar NGC 3532. Algunas de las estrellas aún brillan con un color azulado, lo cual nos dice que están calientes, pero muchas de las estrellas más masivas se han convertido en gigantes rojas y resplandecen en ricas tonalidades anaranjadas.

NGC 3532 es un brillante cúmulo abierto situado a unos 1.300 años luz de distancia, en la constelación de Carina (la quilla de la nave Argo). Informalmente se conoce como el cúmulo de los buenos deseos (en inglés, Wishing Well Cluster), por su semejanza con el brillo que desprenden las monedas de plata que se lanzan a un pozo de los deseos. También es conocida como el cúmulo de fútbol, aunque, en este caso, depende de a qué lado del Atlántico se viva, ya que se llama así por su forma ovalada: a los ciudadanos de los países en los que se juega al rugby, les recuerda a un balón de los utilizados en ese deporte.

Este grupo de estrellas muy brillantes puede contemplarse a simple vista desde el hemisferio sur. Fue descubierto por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille, mientras observaba desde Sudáfrica en 1752, y fue catalogado tres años más tarde, en 1755. Es uno de los cúmulos estelares abiertos más espectaculares de todo el cielo.

NGC 3532 cubre un área del cielo que es casi el doble del tamaño de la Luna llena. Durante su estancia en el sur de África, en la década de 1830, John Herschel lo describió como un cúmulo rico en estrellas binarias al observar "varias elegantes estrellas dobles". Como anécdota histórica, mucho más reciente, NGC 3532 fue el primer objeto observado por el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, el 20 de mayo de 1990.

Esta agrupación de estrellas tiene unos 300 millones años de antigüedad. Esto hace de este cúmulo abierto un estándar de cúmulo de mediana edad [1]. Los cúmulos de estrellas que comenzaron con masas moderadas todavía brillan con colores blancoazulados, pero las más masivas ya han agotado sus suministros de hidrógeno y se han convertido en estrellas gigantes rojas. Como resultado, es un cúmulo rico en estrellas tanto azules como anaranjadas. Las estrellas más masivas del cúmulo original ya agotaron sus breves (pero brillantes) vidas y explotaron como supernovas hace mucho tiempo. También hay numerosas estrellas más tenues, menos llamativas y de menor masa, que tienen vidas más largas y brillan en tonos amarillos o rojos. NGC 3532 cuenta con unas 400 estrellas en total.

El cielo de fondo de esta rica zona de la Vía Láctea está cargado de estrellas. También pueden observarse algunos trazos rojos de gas brillante, así como sutiles caminos de polvo que bloquean la visión de las estrellas más distantes. Estos, probablemente, no están conectados al grupo, que tiene edad suficiente para haber eliminado de su entorno cualquier material.

Esta imagen de NGC 3532 fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, en febrero de 2013.

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jue

27

nov

2014

Imágenes del Hubble: Un faro cósmico

Fuente: NASA


Esta colorida imagen nos muestra un faro cósmico conocido como la Nebulosa del Huevo, situada a unos 3.000 años luz de la Tierra. El Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble consiguió capturar en ella una fase muy breve pero dramática de la vida de una estrella como nuestro Sol.

La Nebulosa del Huevo es una ‘protonebulosa planetaria’, un tipo de estructura cósmica que se forma cuando los restos calientes de una estrella moribunda iluminan brevemente el material que habían expulsado, haciendo brillar el gas y el polvo que los rodean. 

Este objeto seguirá evolucionando hasta convertirse en una nebulosa planetaria que, a pesar de su nombre, no tiene nada que ver con los planetas. Estas estructuras recibieron su confuso nombre cuando fueron descubiertas en el siglo XVIII, ya que al observarlas a través de un telescopio de la época se parecían a los planetas de nuestro Sistema Solar. 

Aunque la estrella moribunda esté escondida tras la densa nube de polvo que cruza el centro de la estructura, se reconoce su presencia gracias a los cuatro haces de luz que logran atravesar el velo de polvo que se encuentra en un segundo plano. 

Estos haces de luz consiguen atravesar la densa nube central gracias a las trayectorias excavadas por los potentes chorros de materia que emite la estrella. Sin embargo, el mecanismo de estas emisiones continúa siendo un misterio. 

Los anillos concéntricos que se pueden distinguir en la nube menos densa fueron provocados por las emisiones realizadas por la estrella a intervalos regulares – aproximadamente una vez cada siglo – durante la fase inmediatamente anterior del proceso de evolución estelar. No es normal observar estas envolturas de polvo en este tipo de nebulosas, por lo que ejemplos como éste proporcionan una oportunidad única para estudiar el proceso de formación y de evolución de estas curiosas estructuras. 

Resulta bastante difícil retratar este tipo de formaciones debido a su brillo tan tenue y al carácter efímero de esta fase del proceso de evolución estelar – que dura unos pocos miles de los miles de millones de años de existencia de una estrella. De hecho, la Nebulosa del Huevo, la primera de su clase en ser identificada, fue descubierta hace apenas 40 años. 

Esta imagen fue tomada por la Cámara Avanzada para Sondeos (ACS) del Hubble. Se emplearon colores artificiales para resaltar como se refleja la luz de la estrella sobre el polvo que la rodea, lo que permite estudiar las propiedades físicas de la estructura. 

La imagen combina las observaciones realizadas por ACS con tres filtros polarizadores diferentes, donde cada uno de ellos sólo muestra la luz que oscila en un plano específico. Las tres observaciones se realizaron en la longitud de onda de las 0.606 micras, y los resultados de cada filtro fueron coloreados de rojo, azul y verde. La fotografía abarca una región con una extensión de 1.2 años luz. El norte está a la derecha y el este en la parte superior.

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mié

26

nov

2014

Iniciarse en esta bonita aventura

Luis Alonso.



No es fácil en pocas palabras dar consejos a aquellos que se inician en el mundo de la astronomía. Y mucho menos, en el de la observación. Cualquiera puede consultar libros, webs, foros…e informarse ampliamente de cualquier aspecto en este tema. Me publicaron hace tiempo un artículo al que titule “La soledad del astrónomo aficionado” (revista Astronomía 105), en el que contaba mi experiencia entre la teoría y la practica a lo largo de los años. En él,  reflexionaba preguntando, “¿Quién va a observar contigo una fría noche de invierno o se va a desplazar sesenta kilómetros para ver una estrella?”

Hagámonos a la idea de que observaremos muchas veces en solitario. Alguna vez se incorporara a nuestras observaciones alguna persona curiosa y si tenemos suerte, tal vez, solo tal vez, algún aficionado como nosotros a la astronomía. Pero debemos sacar provecho también de esta circunstancia. Al planificar nuestras observaciones en solitario podremos observar objetos de cielo profundo de menor magnitud, hacer un listado de aquello que queremos observar esa noche, no nos importará tardar en encontrar un objeto y no emplearemos parte de nuestro tiempo en enseñar los objetos celestes más espectaculares, que no nos engañemos, solo interesan a los curiosos, familiares y amigos. Es muy grato observar en compañía, es cierto, pero solo a los verdaderos amantes de la astronomía nos ilusiona ver la pequeña mancha blanquecina de una galaxia lejana.

Antes que nada, conozcamos e identifiquemos las constelaciones que se pueden observar en las distintas épocas del año. Sin este paso previo, el fracaso está servido. El siguiente paso es motivarnos. La motivación es fundamental en cualquier actividad que emprendemos y en esta, si cabe más. Al principio no busquemos objetos difíciles e imposibles. Aprendamos cuales son los objetos más interesantes de cada constelación y que resulten cómodos de localizar, ya sea por estrellas cercanas, por su brillo o facilidad. Cada descubrimiento nos servirá de impulso para buscar el siguiente. Ya tendremos tiempo de intentar buscar objetos esquivos cuando nuestra experiencia aumente.

Abriguémonos en invierno, si es posible en exceso. En cualquier época del año llevemos siempre ropa de más. No nos olvidemos tampoco de un buen gorro y unos abrigados zapatos. Un día caluroso puede pasar a una noche fría, no nos fiemos. Una noche en la que el frio se nos mete en el cuerpo es una noche de observación perdida. O en el mejor de los casos, una noche en la que deseamos volver a casa lo antes posible. Anotemos nuestras observaciones. Nos servirán en el futuro y podremos compararlas con observaciones futuras. Incluso dibujemos lo que vemos. Llevemos siempre una luz roja para usar nuestro telescopio o consultar nuestros libros o cartas de observación. Una luz blanca potente nos ciega y nuestro ojo tarda en habituarse a la oscuridad. Y por supuesto, llevemos comida y bebida. Si es invierno, un temo de caldo o café caliente pueden ser fundamentales para poder concluir una noche frente al telescopio.

 

Planifiquemos nuestro lugar de observación. Vayamos primero de día. Asegurémonos de que es suficientemente oscuro, que podamos acceder con nuestro vehículo sin dificultad y que ninguna luz pueda molestarnos. Que tenga una buena visión y que ningún objeto pueda obstaculizar nuestra observación nocturna, sobre todo en dirección este y sur. Y por supuesto, en cuanto podamos, adquiramos oculares de calidad. Un buen ocular mejorará increíblemente nuestras observaciones y será nuestra mejor inversión para el futuro, tengamos el telescopio que tengamos. Ahora ya estamos preparados. Lo tenemos todo. Y sobre todo nuestras ganas y nuestra magnifica afición. Solo nos queda, que llegue la noche.

 


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lun

24

nov

2014

Nave espacial Soyuz se acopla a la EEI

Fuente: El Informador


Una nave espacial Soyuz con la primera mujer astronauta italiana de la historia, Samantha Cristoforetti, se acopló con éxito este lunes a la Estación Espacial Internacional (ISS), informó la NASA.

La italiana, que viajó acompañada de un ruso, Anton Shkaplerov, y de un estadounidense, Terry Virts, en una nave Soyuz TMA 15-M, que partió de Baikonur a las 21H01 GMT del domingo, arribó a la ISS a las 02H49 GMT del lunes, dijo la NASA.

"Llegó una nueva nave. Está confirmado que Soyuz está correctamente acoplada" a la estación, añadió.

Cristoforetti, de la Agencia Espacial Europea, es la primera mujer italiana de la historia que viaja al espacio.

La astronauta de 37 años, que también es capitán del Ejército del Aire, permanecerá con sus compañeros a bordo de la ISS hasta mediados de mayo de 2015.

En la estación se encontrarán con otros tres astronautas, el estadounidense Barry Wilmore y los rusos Alexandre Samokutiayev y Elena Serova, que deben regresar en marzo a la Tierra.

Su viaje supondrá un cambio gastronómico en la ISS porque los astronautas llevan en sus maletas casi medio kilo de caviar, indicó a la agencia de prensa rusa TASS Alexandre Agureyev, un responsable de la estación.

"Habrá en el Soyuz 15 latas 30 gramos de caviar, pero también naranjas, limones, tomates y 140 raciones de leche liofilizada y de té negro sin azúcar", explicó precisando que es lo que querían los astronautas para su comida de Año Nuevo. Cristoforetti se lleva también una "ISSpresso", una cafetera de 20 kilos de peso.

En total, 16 países participan en la ISS, entre ellos Rusia y Estados Unidos, que financian la mayor parte.

Puesto en órbita en 1998, este laboratorio orbital cuya construcción costó 100 mil millones de dólares vio su vida prolongada cuatro años por la NASA en enero, hasta 2024.

La NASA depende de Rusia para enviar astronautas a la ISS, lo que le cuesta 70 millones de dólares por pasajero en las naves Soyuz.

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dom

23

nov

2014

Alan Bean, un Artista-Explorador en el Apollo XII

Fuente: NASA


El 19 de noviembre se cumplió el 45 aniversario de la llegada del módulo lunar Intrepid, del Apollo XII, a la Luna. En un principio, el Apollo XII fue la misión en el calendario del programa lunar de la NASA mejor posicionada para realizar el primer alunizaje si todas las misiones anteriores cumplían sus objetivos, pero alteraciones posteriores en el programa hicieron que ese hito le correspondiera al módulo lunar Eagle del Apollo XI. A partir de ahí, el principal objetivo de la misión del Apollo XII pasó a ser el de conseguir un alunizaje de precisión. A pesar de haber sido un éxito, el error en el alunizaje del Eagle había sido de algo más de 6 km. Este desempeño no era deseable si se pretendía acceder a lugares específicos de interés científico en misiones posteriores, con lo que el Apollo XII fue la misión encargada de demostrar las técnicas de navegación y de guiado que la NASA desarrolló para poder realizar alunizajes de precisión. Para ello, el módulo lunar Intrepid debía aterrizar en las proximidades del Surveyor III, una sonda que se había posado en la Luna, en el Océano de las Tormentas, en 1967. El Apollo XII cumplió con creces su objetivo al acabar alunizando a tan solo 164 metros de distancia del Surveyor III.

El Apollo XII también es recordado por el grave incidente que sucedió durante su lanzamiento a bordo del poderoso cohete lunar Saturno V. Durante su ascenso a la órbita alrededor de la Tierra desde la que el Apollo XII sería posteriormente lanzado hacia la Luna, el cohete Saturno V recibió el impacto de dos rayos pocos segundos después del despegue. El sistema eléctrico y la plataforma de navegación del módulo de mando, donde viajaban los astronautas, se vinieron abajo a la vez que se encendían todas las alarmas y luces de emergencia dentro de la nave “No sé qué ha pasado aquí, todo se ha venido abajo” informó el comandante Pete Conrad al control de la misión en Houston. La lista de anomalías que se estaban dando a bordo, y que recitó el mismo Conrad posteriormente, era interminable. En aquél momento no se conocía la causa de lo que estaba pasando y la telemetría que se recibía en tierra era incongruente, con lo que la confusión en un momento tan crítico de la misión hizo que el director de vuelo en Houston, Gerry Griffin, llegara a plantearse la posibilidad de abortar el lanzamiento. Afortunadamente, el control de la misión, gracias al papel estelar del joven controlador de vuelo John Aaron, supo finalmente lo que hacer y la situación fue resuelta progresivamente. | Ver: http://goo.gl/CweZpy

 

El Apollo XII fue la primera misión compuesta íntegramente por astronautas procedentes de la Marina. El comandante, Charles ‘Pete’ Conrad, era veterano de dos misiones Gemini; Richard ‘Dick’ Gordon, veterano de una misión Gemini, fue el piloto del módulo de mando, apodado Yankee Clipper; y Alan L. Bean, un novato, fue el piloto del módulo lunar. De todos ellos, Alan Bean es el único que vive en la actualidad. Con un alto grado de autocrítica y, aunque extrovertido, con gran capacidad para la introspección, el carácter de Alan Bean no se alineaba del todo con aquel predominante en los astronautas de su tiempo con los que convivió. A pesar de ser un extraordinario y experimentado piloto de pruebas, su forma de ser supuso que su adaptación al nuevo entorno de la NASA y al cuerpo de astronautas no le resultara fácil. El pasar de los años desde su selección en 1963 y su posterior asignación a Apollo Applications, término con el que la NASA se refería al programa de la estación espacial Skylab, hizo que las opciones de Alan de participar en un vuelo lunar se desvanecieran. Pete Conrad, sin embargo, siempre confió en él. No en vano había sido su instructor de vuelo en la base aérea de la Marina en Patuxent River, en Meryland. Pete le eligió como su piloto del módulo lunar para el Apollo XII pero su elección fue inicialmente vetada entonces por la Oficina de Operaciones de Tripulaciones de Vuelo de la NASA. El siguiente en la lista de Conrad fue otro antiguo conocido piloto de pruebas de la Marina en Patuxent, Clifton C. Williams; sin embargo, C.C. Williams murió en un accidente aéreo cuando volaba un avión supersónico de entrenamiento T-38. Después del fatídico accidente, Conrad volvió a insistir en Alan Bean y esta vez su petición fue aceptada. Años después, en 1973, Alan Bean sería también comandante de su propia misión, el Skylab II (SL-3).

Cuando Alan Bean habla, es patente el profundo cariño y admiración que siente por su comandante y mejor amigo, Pete Conrad. Pete confió siempre en él, le guio en su adaptación dentro de la NASA, le eligió para que fuera parte de su tripulación, le enseñó, en palabras del mismo Alan Bean, “la lección más importante de mi carrera como astronauta” (http://goo.gl/VQFQQj) e influyó en él siendo el retrato en el que Alan siempre podía mirar para ser no solo un mejor profesional sino una mejor persona; y sí, también le dejó pilotar el módulo lunar en el Apollo XII. Contrariamente a lo que se pueda pensar, la tarea de pilotaje del módulo lunar era propia del comandante, no del piloto; éste último realizaba más bien funciones de ingeniero de vuelo y su puesto era denominado ‘piloto del módulo lunar’ en tanto que era el segundo de a bordo en esa nave. Como nos dice Alan Bean, “Pete era único”.


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vie

21

nov

2014

Philae logra completar su misión científica antes de entrar en hibernación

Fuente: NASA


El módulo de aterrizaje de Rosetta, Philae, ha completado su misión científica principal tras casi 57 horas operando en la superficie del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko. 

Tras un periodo de incomunicación con Rosetta, Philae restableció contacto hasta las 00:36 GMT del sábado 15 de noviembre. La sonda mandó todos los datos de mantenimiento y científicos de los instrumentos (incluyendo ROLIS, COSAC, Ptolemy, SD2 y CONSERT). Se completan así todas las mediciones previstas para este último bloque de experimentos sobre la superficie.

Además, Philae fue elevada unos 4 cm y girada unos 35º en un intento de que recibiera más iluminación solar. Pero después de que los últimos datos científicos fueran enviados a Tierra, las baterías de Philae se consumieron.

“Ha sido un enorme éxito, estamos todos encantados”, dijo Stephan Ulamec, jefe de misión de Philae en el Centro Aeroespacial Alemán DLR, que esta semana ha seguido los avances de Philae desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC), en Darmstadt, Alemania.

A pesar de los inesperados rebotes, y los consiguientes tres aterrizajes, todos nuestros instrumentos funcionaron; ahora hay que ver qué tenemos”.

Philae acabó situada en la sombra de una ladera el miércoles 12 de noviembre a las 17:32 GMT (hora del cometa, con un retraso de 28 minutos en la comunicación con la Tierra, via Rosetta).

La búsqueda del lugar de aterrizaje final de Philae aún prosigue, con imágenes de alta resolución desde Rosetta. Philae, por su parte, ha enviado imágenes espectaculares de sus alrededores.

Las imágenes obtenidas durante el descenso revelan que la superficie del cometa está cubierta de polvo y restos de tamaños que van del milímetro a metros; las imágenes panorámicas muestran, en cambio, capas de un material más duro. Los científicos estudian ahora si en las muestras obtenidas por el perforador de Philae hay parte de este material. 

 “Aún existe la posibilidad de que en una etapa posterior de la misión, quizás cuando estemos más cerca del sol y haya más luz, podamos despertar de nuevo la sonda y reestablecer la comunicación”, añadió Stephan. 

De ahora en adelante no será posible ningún contacto, a menos que llegue a los paneles solares luz suficiente como para despertar a Philae. Las posibilidades de que esto ocurra más adelante en la misión han aumentado después de que los controladores enviaran comandos para girar la sonda de forma que los paneles solares queden más expuestos a la luz solar.

Rosetta mientras tanto se ha alejado hast situarse en una órbita a 30 Km de la superficie, y el próximo 6 de diciembre volverá a situarse a 20 km para acompañar al cometa en su viaje hacia el sol. El máximo acercamiento de ambos -cometa y Rosetta- a nuestra estrella se producirá el 13 de agosto de 2015. 

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jue

20

nov

2014

NASA publica el mapa geológico del asteroide Vesta 

Fuente: NASA


Imágenes de la misión Dawn de la NASA han sido utilizadas para crear una serie de mapas geológicos en alta resolución del enorme asteroide Vesta, revelando la variedad de formaciones que hay en la superficie con un detalle sin precedentes.

La realización de mapas geológicos es una técnica que permite inferir la historia geológica de un objeto planetario a partir del análisis detallado de la superficie: morfología, topografía, color, brillo, etc. Un equipo de 14 científicos obtuvieron mapas de la superficie de Vesta, usando los datos de la misión Dawn.

“La campaña de mapeo geológico de Vesta duró dos años y medio, y los mapas resultantes nos han permitido reconocer una escala de tiempo geológica en Vesta por comparación con otros planetas”, dijo David A. Williams, uno de los investigadores principales de este estudio en la Universidad de Arizona.

Los científicos han descubierto, a través de estos mapas, que repetidos impactos con grandes meteoritos a lo largo del tiempo han dado forma al asteroide Vesta. Los asteroides como Vesta son los remanentes de la formación de nuestro Sistema Solar, proporcionando a los científicos información sobre su historia. Los asteroides podrían también albergar algunas moléculas que son consideradas como los bloques constitutivos de la vida, revelando pistas acerca del origen de la vida.

El cartografiado geológico de Vesta se realizó con imágenes obtenidas por una cámara construida por el Instituto Max Planck de Investigación en el Sistema Solar, y el Centro Aeroespacial Alemán. Esta cámara toma imágenes pancromáticas e imágenes en siete bandas filtradas por color. Las fotos estereoscópicas sirven para crear modelos topográficos de la superficie y ayudar en la interpretación geológica.

La escala de tiempo geológico de Vesta, está determinada por la secuencia de eventos de impacto grandes, principalmente por los impactos que formaron los cráteres de Veneneia y Rheasilvia en la historia temprana de Vesta y el impacto que formó el cráter Marcia en su historia tardía. La corteza más antigua en Vesta es anterior a la escala de tiempo relativa al impacto de Veneneia.

"Este hallazgo es crucial para conseguir una mejor comprensión de la historia geológica de Vesta, así como proporcionar un contexto para la información sobre la composición que hemos recibido de otros instrumentos de la nave espacial", dijo Carol Raymond, investigadora adjunta de Dawn en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

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mié

19

nov

2014

Sorprendente alineación de cuásares a través de miles de millones de años luz

Fuente: ESO


Nuevas observaciones del telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Chile, han revelado la existencia de alineaciones de las estructuras más grandes jamás descubiertas en el universo. Un equipo europeo de investigación ha descubierto que los ejes de rotación de los agujeros negros supermasivos centrales, en una muestra de cuásares, son paralelos entre sí a distancias de miles de millones de años luz. El equipo también ha desvelado que los ejes de rotación de estos cuásares tienden a alinearse con las vastas estructuras de la red cósmica en la que residen.

Los cuásares son galaxias con agujeros negros supermasivos muy activos en sus centros. Estos agujeros negros están rodeados por discos de material extremadamente caliente que giran, por lo que a menudo expulsan parte de ese material en forma de largos chorros a lo largo de sus ejes de rotación de giro. Los cuásares pueden brillar más que todas las estrellas del resto de las galaxias juntas.

Un equipo liderado por Damien Hutsemékers, de la Universidad de Lieja (Bélgica), utilizó el instrumento FORS, instalado en el VLT, para estudiar 93 cuásares que se sabía formaban grandes agrupaciones repartidas a lo largo de miles de millones de años luz, en un momento en el que el universo tenía alrededor de un tercio de su edad actual.

"La primera cosa extraña que percibimos fue que algunos de los ejes de rotación de los quásares se alinearan unos con respecto a otros — a pesar de que estos cuásares están separados por miles de millones de años luz," dijo Hutsemékers.

El equipo fue más allá y estudió si los ejes de rotación estaban vinculados, no sólo a los demás, sino también a la estructura del universo a gran escala en aquel momento.

Cuando los astrónomos observan la distribución de las galaxias en escalas de miles de millones de años luz, ven que no están distribuidas uniformemente. Forman una red cósmica de filamentos y cúmulos alrededor de enormes espacios vacíos donde escasean las galaxias. Esta intrigante y hermosa composición de material se conoce como estructura a gran escala del universo.

Los nuevos resultados del VLT indican que los ejes de rotación de los cuásares tienden a ser paralelos a las estructuras a gran escala en las que se encuentran. Así que, si los quásares están en un filamento largo, los giros de los agujeros negros centrales apuntarán a lo largo del filamento. Los investigadores estiman que la probabilidad de que estas alineaciones sean simplemente fruto de la casualidad es de menos del 1%.

"Una correlación entre la orientación de los cuásares y la estructura a la que pertenecen es una importante predicción de modelos numéricos de evolución de nuestro universo. Nuestros datos proporcionan la confirmación de la primera observación de este efecto, a escala mucho mayor que lo que había sido observado hasta la fecha para las galaxias normales”, añade Dominique Sluse, del Instituto  Argelander de Astronomía en Bonn (Alemania) y la Universidad de Lieja.

El equipo no podía ver directamente ni los ejes de rotación ni los chorros de los cuásares. En su lugar, se midió la polarización de la luz de cada cuásar y, para 19 de ellos, encontraron una señal significativamente polarizada. La dirección de esta polarización, combinada con otra información, podría utilizarse para deducir el ángulo del disco de acreción y, por lo tanto, la dirección del eje de giro del cuásar.

"Las alineaciones en los nuevos datos, en escalas incluso más grandes que las predicciones actuales de las simulaciones, pueden ser un indicio de que hay un ingrediente que falta en nuestros modelos actuales del cosmos", concluye Dominique Sluse.

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mar

18

nov

2014

Origenes

Acaba de llegar a las librerías esta obra de Neil Degrasse Tyson y Donald Goldsmith magníficamente editada por la editorial Paidos. Catorce mil millones de años de evolución cósmica.

Una exploración accesible y bien escrita sobre las profundas aguas de la cosmología, la astrofísica y la exobiología. Nuestros verdaderos orígenes no son sólo humanos, ni siquiera terrestres, sino cósmicos. Orígenes es un libro sorprendente y absorbente, que empieza con el Big Bang y termina con la búsque da de vida extraterrestre, en el cual los autores sintetizan los resultados de diversos campos científicos para presentar una especie de consiliencia cosmológica. Orígenes es una excelente guía con la que viajar ''de vuelta al principio de todo''.



Orígenes

Neil Degrasse Tyson. Donald Goldsmith

Editorial Paidos.

Isbn- 9788449330728

Pvp- 24,95 euros

Noviembre 2014

                                                                

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lun

17

nov

2014

Albert Einstein, el libro de citas definitivo

La editorial Plataforma presenta la nueva edición definitiva de la popular recopilación de las citas de Einstein que ha vendido decenas de miles de ejemplares en todo el mundo y se ha traducido a veinticinco idiomas. El libro de citas definitivo de Einstein reúne 400 citas adicionales, hasta alcanzar un total de unas 1.600. Esta edición definitiva  incorpora secciones nuevas —«Sobre y a los niños», «Sobre la raza y los prejuicios»—, así como una cronología de la vida y los logros de Einstein, un prólogo importante de FreemanDysony un comentario nuevo de Alice Calaprice.





Albert Einstein, el libro de citas definitivo

Editorial Plataforma

Isbn- 9788416256068

Pvp- 25 euros

Noviembre 2014

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sáb

15

nov

2014

Primera imagen panorámica desde la superficie del cometa

Fuente: NASA


El módulo de aterrizaje Philae de la misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea está con seguridad en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, así lo confirman estas primeras imágenes de la cámara CIVA del aterrizador. Uno de los tres pies del aterrizador se puede ver en primer plano. La vista es un mosaico de dos imágenes tomadas el 12 de Noviembre de 2014.

El módulo de aterrizaje se separó del orbitador Rosetta a las 09:03 GMT para tocar tierra en el cometa 67P siete horas más tarde. Según han informado hoy los responsables de la misión, Philae podría haberse desplazado casi un kilómetro del destino elegido, Agilkia. Parece ser que el aterrizador rebotó un par de veces hasta conseguir acometizar finalmente. Esto se produjo debido a los fallos en el sistema de anclaje que fueron las causantes del rebote. Philae tocó tierra con precisión por primera vez en Agilkia, pero debido a los fallos de anclaje se produjo el primer "salto" que duró 1 hora y 50 minutos, tiempo durante el cual Philae se desplazaba a 38cm por segundo. Posteriormente el segundo salto, de sólo 7 minutos, provocando un desplazamiento de 3cm por segundo.

Lo cierto es que todo esto provocó que Philae acometizara en algún lugar que los responsables de la misión todavía no han identificado, pero estiman que se encuentra a un kilómetro del lugar destino de Philae. Debido a tal ajetreado aterrizaje, esto ha provocado que Philae quedase en una posición no adecuada, al parecer esta un poco ladeada, con solamente dos de sus patas ancladas al suelo con tornillos y la tercera apuntando hacia el espacio. Los científicos de la misión trabajan para poder posicionar mejor la sonda, de manera que además de aumentar su estabilidad pueda ubicar correctamente sus paneles solares, ya que con la posición actual, en vez de siete horas de luz, los paneles de Philae sólo están recibiendo una hora de energía solar.

Pese a todo, el aterrizador está operando con normalidad y ya ha enviado a la Tierra las primeras imágenes jamás obtenidas desde la superficie de un cometa. Garcias a las imágenes y los datos que irá recogiendo Philae, los científicos podrán saber más de estos cuerpos primitivos, lo que nos ayudará a conocer más sobre el origen y la evolución de nuestro Sistema Solar y también sobre el papel que los cometas pueden haber desempeñado en la provisión de agua y, quizás incluso, de la vida en la Tierra.

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jue

13

nov

2014

Philae ya se encuentra en la superficie del cometa

Fuente: NASA


A primera hora de esta mañana, la nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea procedía a la separación del módulo Philae. Unas horas más tarde, concretamente a las 16:03 GMT, la ESA confirmaba el aterrizaje de Philae en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. El equipo de Rosetta ha confirmado que los arpones con los que Philae debería amarrarse al comenta no se han soltado, aunque está sujeto a la superficie del cometa por unos tornillos. El equipo está evaluando que ha podido pasar.

Esta es la primea vez en la historia que una nave espacial consigue aterrizar en la superficie de un cometa. Durante las próximas horas, se espera recibir las primeras imágenes enviadas por Philae desde la superficie de 67P/Churyumov-Gerasimenko. Mientras tanto, esta es una de las imágenes captadas por Rosetta tras la separación de Philae.


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mar

11

nov

2014

MUSE revela la verdadera historia que se esconde tras un choque galáctico

Fuente: ESO


MUSE, el nuevo instrumento del VLT (Very Large Telescope) de ESO, ha proporcionado a los investigadores la mejor panorámica de un espectacular accidente cósmico. Las nuevas observaciones revelan, por primera vez, el movimiento del gas a medida que es arrancado de la galaxia ESO 137-001 y devorado, a gran velocidad, por un enorme cúmulo de galaxias. Los resultados son la clave para solucionar un antiguo misterio: por qué se desactiva la formación estelar en los cúmulos de galaxias.

Este equipo de investigadores, dirigido por Michele Fumagalli, del Grupo de Astronomía Extragaláctica y del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, ha sido de los primeros en utilizar el instrumento MUSE (Multi Unit Spectroscopic Explorer) de ESO, instalado en el VLT. Observando a ESO 137-001, una galaxia espiral que se encuentra a una distancia de 200 millones de años luz, en la constelación austral de Triangulum Australe (el triángulo meridional), han sido capaces de obtener las mejores vistas obtenidas hasta el momento de lo que le está ocurriendo exactamente a la galaxia a medida que se precipita dentro del cúmulo de Norma.

MUSE ofrece a los astrónomos, no solo una imagen, sino que proporciona un espectro — o una banda de colores — para cada pixel de la imagen. Con este instrumento, los investigadores obtienen unos 90.000 espectros cada vez que miran a un objeto, logrando un mapa asombrosamente detallado de los movimientos y otras propiedades de los objetos observados [1].

A ESO 137-001 le están robando su materia prima mediante un proceso llamado “barrido por presión cinética” (ram-pressure stripping),  que ocurre cuando un objeto se mueve a gran velocidad a través de un líquido o gas. Un símil podría ser cómo el aire tira hacia atrás del pelo (y la cara) de un perro cuando saca cabeza por la ventanilla de un coche en movimiento. En este caso, el gas, en forma de fina capa, forma parte de una enorme nube caliente que envuelve al cúmulo de galaxias en el que está cayendo ESO 137-001, a varios millones de kilómetros por hora [2].

La galaxia está siendo despojada de la mayor parte de su gas, el combustible necesario para fabricar la próxima generación de jóvenes estrellas azules. ESO 137-001 está en medio de esta transformación galáctica y, de ser una galaxia azul, rica en gas, está pasando a convertirse en una galaxia roja sin apenas gas. Los científicos creen que el proceso observado ayudará a resolver un antiguo enigma científico.

"Averiguar cómo y por qué las galaxias que están en los cúmulos evolucionan del azul al rojo durante un período muy corto de tiempo, es una de las tareas principales de la astronomía moderna”, afirma Fumagalli. "Observar una galaxia, justo cuando cambia del azul al rojo, nos permite investigar cómo sucede".

Sin embargo, observar este espectáculo cósmico no es tarea fácil. El cúmulo de Norma se encuentra cerca del plano de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, así que está escondido detrás de grandes cantidades de gas y polvo galáctico.

Con la ayuda de MUSE, instalado en uno de los telescopios unitarios de 8 metros del VLT, en el Observatorio Paranal, en Chile, los científicos pudieron, no sólo detectar el gas que se encontraba en la galaxia y sus alrededores, sino que fueron capaces de ver cómo se mueve. El nuevo instrumento es tan eficaz que una hora de tiempo de observación fue suficiente para obtener una imagen de alta resolución de la galaxia, así como información sobre la distribución y el movimiento de su gas.

Las observaciones muestran que los bordes externos de ESO 137-001 ya están totalmente desprovistos de gas. Esto se debe a que el gas del cúmulo, a millones de grados de temperatura, empuja al gas más frío, expulsándolo de ESO 137-001 a medida que se mueven hacia el centro del cúmulo. Esto sucede primero en los brazos espirales, donde las estrellas y la materia apenas se propagan (al contrario de lo que ocurre en el centro), y donde la gravedad ejerce una fuerza relativamente débil sobre el gas. En el centro de la galaxia, sin embargo, la fuerza gravitacional es lo suficientemente fuerte como para aguantar más en este tira y afloja cósmico y aún se observa el gas.

Finalmente, todo el gas galáctico será barrido de ESO 137-001, que dejará tras de sí un rastro de vetas brillantes — restos delatores de este espectacular robo. El gas que está lejos de la galaxia se mezcla con el gas caliente del cúmulo, formando, de nuevo, magníficos rastros que se extienden hasta una distancia de más de 200.000 años-luz. El equipo pudo mirar, más de cerca, estas corrientes de gas para comprender mejor la turbulencia creada por la interacción.

Sorprendentemente, las nuevas observaciones de MUSE de este penacho de gas, muestran que el gas continúa rotando en el mismo sentido que la galaxia, incluso después de haber sido arrastrados al espacio. Además, los investigadores fueron capaces de determinar que la rotación de las estrellas en ESO 137-001 permanece sin cambios. Esto proporciona una evidencia adicional para confirmar que el responsable de despojar a la galaxia no es la gravedad, sino el gas del cúmulo [3].

Matteo Fossati (del Observatorio de la Universidad de Múnich y el Instituto Max-Planck para el estudio de la Física Extraterrestre, Garching, Alemania), coautor del artículo, concluye: "con los detalles revelados por MUSE nos estamos acercando a una comprensión completa de los procesos que tienen lugar en tales colisiones. Podemos ver en detalle los movimientos de la galaxia y del gas, algo que no sería posible sin este nuevo y singular instrumento. Estas, y futuras observaciones, nos ayudarán a desarrollar una idea más clara de lo que está impulsando la evolución de las galaxias".

Notas

[1] MUSE es el primer espectrógrafo de campo integral de gran tamaño instalado jamás en un telescopio de 8 metros. Como comparación, los estudios anteriores de ESO 137-001 no recogieron más de 50 espectros.

[2] El telescopio espacial Hubble de NASA/ESA ha proporcionado una imagen espectacular de este objeto pero, a diferencia de MUSE, no puede revelar los movimientos del material.

[3] Si la gravedad desempeñara algún papel en el proceso por el cual se despoja a la galaxia de material, los investigadores habrían esperado ver perturbaciones dentro de la galaxia.

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dom

09

nov

2014

La AAVSO anuncia su nueva Directora

Fuente: Gerardo Blanco. Noticias del Cosmos.


La Dr. Styliani (Stella) Kafka fue elegida para reemplazar, desde el 1º de febrero de 2015 a Dr. Arne A. Henden.


Ciencia ciudadana. Colaboración abierta. Data-mining. Son el tema del momento en Wall Street, Silicon Valley y las universidades de todo el mundo. Estas actividades han sido llevadas a cabo desde un principio por una red de astrónomos entusiastas de 103 años de existencia. Esa organización, la American Association of Variable Star Observers (Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables, AAVSO), “les entrega piezas fundamentales a los rompecabezas más grandes de la astronomía", dice la educadora e investigadora Styliani (Stella) Kafka, quien se convertirá en el sexto director de la organización en febrero próximo. De acuerdo a la Dra. Kafka, “las estrellas variables tienen un lugar privilegiado" cuando se trata de encontrar nuevos sistemas solares o de medir la "energía oscura" que alimenta la expansión del universo.
Desde su sede central en Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos de América, la AAVSO coordina las actividades de casi 1.000 astrónomos activos, recolectando más de un millón de observaciones cada año de científicos ciudadanos —muchos de los cuales son aficionados autodidactas con telescopios caseros—. La base de datos resultante tiene más de 26 millones de observaciones y la utilizan anualmente cientos de educadores e investigadores. A su vez, estos investigadores aportan nuevas luces a algunas de las preguntas más grandes de la ciencia, preguntas que van desde el destino a largo plazo del universo (¿se expandirá cada vez más rápido hasta que cada galaxia desaparezca de vista?) hasta las probabilidades de vida en planetas que orbitan otras estrellas.

Graduada de la Universidad de Atenas y de la Universidad de Indiana, la Dra. Kafka guiará a la AAVSO aún más lejos hacia un nuevo mundo, un mundo donde la tecnología digital ha posibilitado que los astrónomos aficionados les marquen el camino a misiones espaciales de miles de millones de dólares. “Ella es la persona ideal para llevar a la organización al siguiente nivel", dice Arne Henden —el director saliente de AAVSO— de su sucesora: “Ella tiene la capacidad de trabajar tanto con la comunidad de los profesionales como con la de los aficionados".

Primero como estudiante y luego como investigadora postdoctoral, la Dra. Kafka ha investigado algunos de los fenómenos más dinámicos del universo. Un ejemplo: las inquietantemente llamadas variables cataclísmicas. En estos dúos cósmicos, la gravedad de una estrella captura parte de la atmósfera de otra estrella, lo que lleva a erupciones esporádicas pero explosivas de materia y radiación. Estos estallidos de canibalismo estelar pueden suceder en una noche y la red global de observadores de AAVSO ha permitido a los astrónomos profesionales —incluso a aquellos que usan el Telescopio Espacial Hubble— atrapar a las culpables en el acto. Coordinar esas redes y administrar sus datos es tan vital que la NASA y la U.S. National Science Foundation regularmente apoyan a la AAVSO con fondos para la investigación.

“Estamos haciendo mucho más hoy que lo que hacíamos diez o veinte años atrás", dice el Dr. Henden, "gracias al talentoso staff de la AAVSO, sus generosos benefactores y sus incansables observadores". Dicho esto, tanto el director saliente como la directora entrante, esperan que la organización pueda dar pasos aún más grandes tanto en el uso de la tecnología como en apoyar la educación primaria y secundaria. “La astronomía es ideal para atraer a la gente más joven a la ciencia,” dice Henden. La Dra. Kafka concuerda: “Nos gustaría tener una mayor presencia en clase". Las aplicaciones para teléfonos inteligentes podrían posibilitar a estudiantes y maestros aprender astronomía y mantenerse al tanto de las explosiones estelares que pueden verse con binoculares o incluso a simple vista. Mientras tanto, las comunicaciones online pueden agrandar la ya robusta tradición de tutoría de la AAVSO —observadores experimentados entrenando a nuevos científicos ciudadanos para que adquieran o analicen datos astronómicos—.

“La AAVSO es más que un club de astronomía”, dice Kafka, “Es una comunidad de astro-entusiastas que tienen curiosidad por la mecánica del cielo nocturno y es una red de apoyo esencial para los científicos que intentan resolver cuestiones fundamentales de la astrofísica".

Actualmente es Journal Manager en AIP e investigadora visitante en el Departamento de Magnetismo Terrestre (DTM) de la Institución Carnegie. Asistirá a la reunión anual de AAVSO el próximo 8 de noviembre que será transmitida por webcast.




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sáb

08

nov

2014

El Universo es más brillante de lo que se creía

Fuente: NASA


Un cohete sonda experimental de la NASA ha detectado un sorprendente superávit de luz infrarroja en el espacio oscuro entre las galaxias, un resplandor difuso cósmico tan brillante como todas las galaxias conocidas combinadas. Este resplandor, se piensa que procede de las estrellas que han quedado huérfanas arrojadas fuera de sus galaxias.

Los hallazgos redefinen lo que los científicos piensan sobre las galaxias. Las galaxias pueden no tener un conjunto de contorno de estrellas, sino que se estiran a lo largo de grandes distancias, formando un vasto mar interconectado de estrellas.

Observaciones del Experimento de Fondo Cósmico Infrarrojo (CIBER), están ayudando a resolver un debate sobre si este fondo de luz infrarroja en el universo, previamente detectado por el telescopio espacial Spitzer de la NASA, viene de estas corrientes de estrellas despojadas, demasiado distantes para ser vistos de forma individual, o, alternativamente, desde las primeras galaxias que se formaron en el universo.

"Creemos que las estrellas quedan esparcidas en el espacio por las colisiones de galaxias", dijo Michael Zemcov, autor principal del nuevo estudio y astrónomo en el Instituto de Tecnología de California (Caltech) y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. "Aunque habíamos observado casos donde las estrellas son arrojadas desde las galaxias en una corriente, nuestra nueva medición implica que este proceso es generalizado".

 Con el uso de cohetes de sondeo suborbitales, que son más pequeños que los que llevan los satélites al espacio y son ideales para experimentos cortos, CIBER capturó imágenes de campo amplio del fondo cósmico infrarrojo en dos longitudes de onda infrarrojas más cortas que las observadas por Spitzer. Debido a que nuestra propia atmósfera brilla intensamente en estas longitudes de onda específicas de la luz, las mediciones sólo se puede hacer desde el espacio.

"Es maravillosamente emocionante para un pequeño cohete de la NASA hacer un gran descubrimiento", dijo Mike García, científico del programa de la NASA. "Los cohetes de sondeo son un elemento importante en nuestra equilibrada caja de herramientas con misiones de pequeñas a grandes”.

Durante los vuelos CIBER, las cámaras tomaron fotos de unos siete minutos antes de transmitir los datos a la Tierra. Los científicos enmascararon estrellas y galaxias en las fotos y cuidadosamente descartaron cualquier luz que proviniese de fuentes más locales, como nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Lo que obtuvieron es un mapa que muestra las fluctuaciones en la luz infrarroja de fondo restante, con manchas que son mucho más grandes que las galaxias individuales. El brillo de estas fluctuaciones permite a los científicos medir la cantidad total de luz de fondo.

Para sorpresa del equipo de CIBER, los mapas revelaron un exceso dramático de la luz más allá de lo que viene de las galaxias. Los datos mostraron que esta luz infrarroja de fondo tiene un espectro azul, lo que significa que aumenta en brillo en longitudes de onda más cortas. Esto es evidencia de que la luz proviene de una población previamente no detectada de estrellas entre las galaxias. La luz de las primeras galaxias daría un espectro de colores que es más roja que lo que se vio.

"La luz se ve demasiado brillante y demasiado azul para venir de la primera generación de galaxias", dijo James Bock, investigador principal del proyecto CIBER de Caltech y JPL. "La explicación más simple, la que mejor explica las mediciones, es que muchas estrellas han sido arrancadas de su lugar de nacimiento de la galaxia, y que las estrellas despojadas emiten en promedio tanta luz como las propias galaxias."

Futuros experimentos podrán probar si las estrellas errantes son de hecho el origen del resplandor cósmico infrarrojo. Si las estrellas fueron arrojadas fuera de sus galaxias madre, todavía deben estar ubicadas en la misma vecindad. El equipo CIBER está trabajando en mejores mediciones utilizando más colores infrarrojos para aprender cómo el exilio de estas galaxias tuvo lugar a lo largo de la historia cósmica.

Los resultados de dos de los cuatro vuelos CIBER, ambos lanzados desde la base de White Sands en Nuevo México en 2010 y 2012, aparecen el viernes 7 de Noviembre en la revista Science.

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vie

07

nov

2014

Un meteorito sobrevuela Japón

Fuente: EDML. ABC.


El pasado lunes, habitantes del oeste de Japón reportaron el avistamiento de una "bola de fuego" cruzando por el cielo.

Según apunta el diario "ABC", una cámara localizada en el puerto de Hakata logró captar el momento en que el cuerpo anaranjado se ve caer y que probablemente aterrizó en el océano.

El fenómeno fue reportado al Observatorio Astronómico Nacional de Japón, NAOJ, donde los expertos señalaron que se trató de un meteorito que logró cruzar el cielo y que ese día las condiciones climáticas fueron favorables ya que permitieron su observación.

Por otra parte, Edward Bloomer, astrónomo del Observatorio Real de Greenwich, citado por "The Independent", señaló que bien pudo ser un meteorito, ya que éste era grande y el avistamiento se prolongó por segundos, algo que no ocurre con las estrellas fugaces.

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vie

07

nov

2014

Accidente de Virgin Galactic abre dudas sobre vuelos comerciales al espacio

Fuente: Informador.mx.


El accidente hoy de una nave espacial de Virgin Galactic plantea serias dudas sobre los vuelos comerciales al espacio, que deberían comenzar el próximo año y a los que ya se han apuntado famosos como Tom Hanks o Brad Pitt.

La nave SpaceShiftTwo estalló en el aire durante un vuelo de prueba desde la estación espacial Mojave, al norte de Los Ángeles (EU), y el suceso se saldó con la muerte del copiloto, mientras el piloto resultó herido de gravedad, según la Patrulla de Autopistas de California.

La nave siniestrada tenía capacidad para seis pasajeros y dos pilotos, cada uno equipado con paracaídas.

El siniestro ocurrió tan solo unos días después de la explosión de un cohete de otra compañía de vuelos comerciales al espacio, Orbital Sciences, tras su lanzamiento desde las instalaciones de la NASA en la Isla Wallops, en Virginia.

El cohete Antares portaba un vehículo espacial no tripulado Cygnus con más de 2 toneladas de carga y experimentos para la Estación Espacial Internacional (EEI).

Virgin Galactic, la empresa fundada por el multimillonario británico Richard Branson, describió el siniestro de hoy como "una seria anomalía" y aseguró que colaborará estrechamente con las "autoridades relevantes" para determinar la raíz del problema.

El vehículo espacial siniestrado permaneció más de tres horas en la pista a la espera de que un equipo sobre el terreno determinase si las condiciones eran ideales para el vuelo.

Los ingenieros que supervisaban las condiciones esta mañana en la base de Mogave dieron luz verde al lanzamiento a las 09:19 hora local (10:19 hora de México).

El portaaviones que transportó la nave propulsada por un cohete hasta unos 17 kilómetros por encima de la Tierra para iniciar el vuelo de prueba aterrizó sin contratiempos, según Virgin Galactic.

Vuelos como el de hoy son preparativos para viajes suborbitales a los límites del espacio exterior, más allá de 100 kilómetros de altitud.

Branson esperaba convertirse en el primer pasajero de un vuelo comercial al espacio el próximo año.
Además de él, más de 800 personas han pagado o realizado depósitos para viajar eventualmente a bordo de la nave espacial, desde la que los pasajeros podrán observar la Tierra con el vacío oscuro del espacio como telón de fondo y experimentar unos minutos de ingravidez.

En esa lista de interesados figuran el actor estadounidense Ashton Kutcher, que abonó 200.000 dólares por el billete que le llevará a la frontera entre la Tierra y el espacio exterior, desde donde se podrá ver la curvatura del planeta.

Tom Hanks, Angelina Jolie, Brad Pitt y Katy Perry son otros de los famosos que han adquirido su billete al espacio con Virgin Galactic.

El vehículo que estalló en el aire este viernes, y cuyos restos se esparcieron sobre una pequeña sección del desierto de Mojave en California, está basado en el prototipo SpaceShipOne, que ganó hace 10 años el premio Ansari X Prize, dotado con 10 millones de dólares, por ser la primera nave tripulada privada en volar al espacio.

El vuelo de prueba recibió un permiso especial de la Agencia Federal de Aviación de Estados Unidos.

Tanto Virgin Galactic como la agencia gubernamental habían expresado en numerosas ocasiones su confianza en la tecnología de la nave espacial.

Entre las empresas que desarrollan naves para vuelos comerciales al espacio exterior están XCOR Aerospace, que trabaja en un vehículo de dos pasajeros al que han bautizado como Lynx, y Blue Origin, propiedad de Jeff Bezos, fundador de la firma de comercio electrónico Amazon.com.

Está previsto que Branson visite mañana Mojave y que un equipo del Consejo de Seguridad Nacional en el Transporte (NTSB) se persone también en la zona.

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jue

06

nov

2014

Revolucionarias imágenes de ALMA revelan una génesis planetaria

Fuente: ESO


Esta nueva imagen de ALMA, el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, revela detalles extraordinarios que nunca antes se habían visto en un disco de formación de planetas alrededor de una estrella joven. Estas son las primeras observaciones que ha utilizado ALMA en su configuración casi completa, y las imágenes más precisas hechas nunca en longitudes de onda submilimétricas. Los nuevos resultados son un enorme paso adelante en la observación de cómo se desarrollan los discos protoplanetarios y cómo se forman los planetas.

Para sacar el máximo partido de ALMA en su nueva y potente configuración, los investigadores decidieron apuntar las antenas hacia HL Tauri— una estrella joven rodeada por un disco de polvo [1] y situada a unos 450 años luz de distancia. La imagen resultante supera todas las expectativas y revela finos detalles inesperados en el disco de material sobrante tras el nacimiento de la estrella. La imagen muestra una serie de anillos concéntricos brillantes, separados por huecos [2].

"Lo que hemos observado es, casi con total seguridad, el resultado de la formación de cuerpos planetarios jóvenes en el disco. Esto resulta sorprendente, ya que no se espera que estrellas jóvenes de este tipo tengan grandes cuerpos planetarios capaces de producir las estructuras que vemos en las imágenes", afirma Stuartt Corder, Subdirector de ALMA.

"Cuando vimos por primera vez esta imagen, nos quedamos asombrados por el espectacular nivel de detalle. HL Tauri no tiene más de un millón años, y sin embargo su disco ya parece estar lleno de planetas en formación. Esa imagen sola va a revolucionar las teorías de formación planetaria", explicó Catherine Vlahakis, Subdirectora del programa científico de ALMA e Investigadora Principal de la campaña de larga base de ALMA.

El disco de HL Tauri aparece mucho más desarrollado de lo que se esperaría por la edad del sistema. Por tanto, la imagen de ALMA también sugiere que el proceso de formación planetaria puede ser más rápido de lo que se pensaba.

Una resolución tan alta sólo puede lograrse con las capacidades de larga base de ALMA, lo cual proporciona nueva información que es imposible obtener con cualquier otra instalación — ni siquiera con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA. "La logística y la infraestructura necesarias para colocar las antenas en ubicaciones tan separadas las unas de la otras, han requerido de un esfuerzo de coordinación sin precedentes, llevado a cabo por un equipo internacional de expertos, formado por ingenieros y científicos", explica el Director de ALMA, Pierre Cox. "Esta configuración cumple con uno de los objetivos más ambiciosos de ALMA y marca un impresionante hito tecnológico, científico y de ingeniería".

Las estrellas jóvenes como HL Tauri, nacen en nubes de gas y fino polvo, en las regiones que han colapsado bajo los efectos gravitatorios, formando densos núcleos calientes que, finalmente, se encienden, convirtiéndose en estrellas jóvenes. Inicialmente, estas estrellas jóvenes quedan envueltas en el gas y el polvo restantes que quedan en el disco, conocido como disco protoplanetario.

Tras numerosas colisiones, las partículas de polvo se pegan, creciendo en grumos del tamaño de granos de arena y guijarros. En última instancia, en el disco pueden formarse asteroides, cometas e incluso planetas. Los planetas jóvenes irrumpirán en el disco y crearán anillos, brechas y agujeros como los que se ven en las estructuras observadas ahora por ALMA [3].

La investigación de estos discos protoplanetarios es esencial para nuestra comprensión de cómo se formó la Tierra en el Sistema Solar. Observar las primeras etapas de la formación de planetas alrededor de HL Tauri puede enseñarnos qué aspecto tenía nuestro propio sistema planetario hace más de 4.000 millones de años, cuando se formó.

"La mayoría de lo que sabemos hoy en día sobre la formación de planetas se basa en la teoría. Hasta ahora, imágenes con este nivel de detalle solo eran posibles gracias a simulaciones de ordenador o ilustraciones. Esta imagen de alta resolución de HL Tauri demuestra lo que puede lograr ALMA cuando opera en su configuración más grande, e inicia una nueva era en la exploración del universo", afirma Tim de Zeeuw, Director General de ESO.

Notas

[1] Desde septiembre de 2014, ALMA ha estado observando el universo usando su línea de base más amplia, con antenas separadas por hasta 15 kilómetros. Esta campaña, denominada Long Baseline Campaign, continuará hasta el 01 de diciembre de 2014. La línea de base es la distancia entre dos de las antenas de la matriz. Como comparación, otras instalaciones que operan en longitudes de onda milimétricas cuentan con antenas separadas por no más de dos kilómetros. La distancia máxima para la línea de base de ALMA es de 16 kilómetros. Futuras observaciones en longitudes de onda más cortas lograrán mayor nitidez de imagen.

[2] Las estructuras se ven con una resolución de solo cinco veces la distancia entre el Sol y la Tierra. Esto se corresponde con una resolución angular de aproximadamente 35 milisegundos de arco — mejor de lo que habitualmente se logra con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA.

[3] En luz visible, HL Tauri se esconde detrás de una envoltura masiva de gas y polvo. ALMA observa en longitudes de onda mucho más largas, lo que le permite estudiar los procesos que tienen lugar en el núcleo de esta nube.

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mié

05

nov

2014

Cassini observa mares soleados en Titán

Fuente: NASA


Mientras sobrevolaba hace poco la gran luna de Saturno, Titán, la nave espacial Cassini de la NASA alcanzó a ver cómo la luz del Sol se refleja en los mares de hidrocarburos.

En el pasado, Cassini había capturado, por separado, vistas de los mares polares y el Sol brillando fuera de ellos, pero esta es la primera vez que ambos han sido vistos juntos en la misma imagen.

En la foto también se puede apreciar una figura en forma de flecha de brillantes nubes de metano que se cierne cerca del polo norte de Titán. Las nubes podrían estar reponiendo activamente los lagos con sus precipitaciones. También se aprecia un margen brillante alrededor de Kraken Mare - el mar que contiene el reflejo solar reflejado - que indica que fue más grande en algún momento, pero la evaporación ha disminuido su tamaño.

Los mares de Titán son en su mayoría de metano líquido y etano. Antes de la llegada de Cassini a Saturno, los científicos sospechaban que Titán podría tener cuerpos de líquido libre en su superficie. Cassini encontró sólo grandes campos de dunas de arena cerca del ecuador y latitudes más bajas, pero encontró lagos y mares cerca de los polos, especialmente en el norte.

La nueva imagen muestra a Titán en luz infrarroja. Se obtuvo gracias al Espectrómetro Visible e Infrarrojo de Mapeo de Cassini, (VIMS), el pasado 21 de agosto.

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mar

04

nov

2014

El VLTI detecta luz exozodiacal

Fuente: ESO


Utilizando toda la capacidad del VLTI (Very Large Telescope Interferometer), un equipo internacional de astrónomos ha descubierto luz exozodiacal cerca de las zonas habitables de nueve estrellas cercanas. Se trata de luz estelar reflejada por el polvo creado tras la colisión de asteroides y la evaporación de cometas. En el futuro, la presencia de cantidades tan abundantes de polvo en las regiones interiores que rodean a algunas estrellas, podría representar un obstáculo a la hora de obtener imágenes directas de planetas como la Tierra.

Utilizando el VLTI (Very Large Telescope Interferometer) en el rango del infrarrojo cercano [1], este equipo de astrónomos observó 92 estrellas para investigar la luz exozodiacal proveniente del polvo caliente cercano a sus zonas habitables, combinando después los nuevos datos con observaciones anteriores [2]. La brillante luz exozodiacal, creada por los resplandecientes granos de polvo exozodiacal caliente o por el reflejo de la luz de las estrellas sobre estos granos, se observó en nueve de las estrellas seleccionadas.

En la Tierra, en lugares de cielos oscuros y limpios, la luz zodiacal parece un débil y blanco resplandor difuso que puede divisarse en el cielo nocturno al final del  crepúsculo o antes del amanecer. Se origina por el reflejo de la luz solar sobre partículas diminutas y parece extenderse desde las cercanías del Sol. Esta luz reflejada no sólo se observa desde la Tierra, sino que puede observarse desde todo el Sistema Solar.

El resplandor que se observa en este nuevo estudio es una versión más extrema del mismo fenómeno. Aunque esta luz exozodiacal — luz zodiacal alrededor de otros sistemas estelares — había sido detectada previamente, este es el primer estudio sistemático a gran escala de este fenómeno alrededor de estrellas cercanas.

En contraste con observaciones anteriores, el equipo no observó polvo que en un futuro acabará formando planetas, sino que observó el polvo creado por las colisiones entre planetas pequeños, de unos pocos kilómetros de tamaño — objetos llamados planetesimales, similares a los asteroides y cometas del Sistema Solar. Este tipo de polvo también es el origen de la luz zodiacal en el Sistema Solar.

"Si queremos estudiar la evolución de planetas similares a la Tierra cercanos a la zona de habitabilidad, tenemos que observar el polvo zodiacal en esas regiones alrededor de otras estrellas", afirma Steve Ertel, autor principal del artículo e investigador de ESO y de la Universidad de Grenoble (Francia). "La detección y caracterización de esta clase de polvo alrededor de otras estrellas es una forma de estudiar la arquitectura y la evolución de sistemas planetarios”.

Para poder detectar el polvo (que emite muy débilmente) cerca de la deslumbrante estrella central, es necesario llevar a cabo observaciones de alta resolución con alto contraste. La interferometría — que combina la luz recogida exactamente al mismo tiempo por varios telescopios diferentes — con luz infrarroja es, hasta ahora, la única técnica que permite descubrir y estudiar este tipo de sistemas.

Utilizando las capacidades del VLTI y llevando el instrumento a sus límites (en términos de precisión y eficiencia), el equipo fue capaz de alcanzar un nivel de rendimiento diez veces mejor que el de otros instrumentos disponibles en el mundo.

Para cada una de las estrellas, el equipo utilizó los telescopios auxiliares de 1,8 metros para proporcionar luz al VLTI. Allí donde se encontraba fuerte luz exozodical, fueron capaces de resolver por completo los extensos discos de polvo y separar su débil resplandor de la luz dominante de la estrella [3]

Analizando las propiedades de las estrellas rodeadas por un disco de polvo exozodiacal, el equipo descubrió que la mayoría del polvo detectado se encontraba alrededor de las estrellas más viejas. Este sorprendente resultado plantea algunas preguntas relacionadas con nuestra comprensión de los sistemas planetarios. Se sabe que cualquier producción de polvo conocida, causada por las colisiones de planetesimales, debe disminuir con el tiempo, ya que se reduce el número de planetesimales a medida que son destruidos.

La muestra de objetos observados también incluyó 14 estrellas en torno a las cuales se han detectado exoplanetas. Todos estos planetas están en la misma región del sistema en la que se encuentra el polvo en los sistemas que presentan luz exozodiacal. La presencia de la luz exozodiacal en sistemas con planetas puede suponer un problema para futuros estudios astronómicos de exoplanetas.

La emisión de polvo exozodiacal, incluso a niveles bajos, hace mucho más difícil la detección de planetas similares a la Tierra con imagen directa. La luz exozodiacal detectada en este estudio es un factor 1.000 veces más brillante que la luz zodiacal vista alrededor del Sol. El número de estrellas que contengan luz zodiacal a los niveles del Sistema Solar es probablemente mucho mayor que los números que arroja el sondeo. Estas observaciones son sólo un primer paso para estudios más detallados de la luz exozodiacal.

"El alto porcentaje de detección a este nivel tan brillante, sugiere que debe haber un importante número de sistemas que contengan polvo más débil, imperceptible en nuestros sondeos, pero mucho más brillante que el polvo zodiacal del Sistema Solar", explica Olivier Absil, coautor del artículo e investigador de la Universidad de Lieja. "La presencia de este polvo en muchos sistemas podría ser un obstáculo para futuras observaciones que tengan como objetivo hacer imágenes directas de exoplanetas tipo Tierra".

Notas

[1] El equipo utilizó el instrumento visitante PIONIER, instalado en el VLTI, que es capaz de conectarse interferométricamente a cuatro telescopios auxiliares o a los cuatro Telescopios Unitarios del VLT, en el Observatorio Paranal. Esto proporcionó, no solo una resolución extremadamente alta de los objetos observados, sino que también permitió una alta eficiencia de las observaciones.

[2] Anteriormente, se llevaron a cabo observaciones con el conjunto CHARA — un interferómetro óptico operado por el CHARA (Center for High Angular Resolution Astronomy, centro para la gran resolución angular) de la Universidad Estatal de Georgia— y su combinador de haz de fibras FLUOR.

[3] Como subproducto, estas observaciones también han contribuido al descubrimiento de nuevas e inesperadas compañeras estelares que orbitan alrededor de algunas de las estrellas más masivas de la muestra. "Estas nuevas compañeras sugieren que debemos revisar nuestra comprensión actual sobre cuántas de estas estrellas son, en realidad estrellas dobles", concluye Lindsay Marion, autora principal de un artículo científico adicional, centrado en este trabajo complementario, utilizando los mismos datos.

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lun

03

nov

2014

Luces fantasmales para celebrar Halloween

Fuente: NASA


El Telescopio Hubble de la NASA ha recogido el débil resplandor fantasmal de estrellas expulsadas de viejas galaxias que fueron gravitacionalmente destrozadas hace miles de millones de años. Este caos se desencadenó a 4.000 millones de años luz de distancia, en el interior de una inmensa colección de cerca de 500 galaxias apodada "Cúmulo de Pandora", también conocido como Abell 2744.

Las estrellas dispersas ya no están ligadas a ninguna galaxia, y deambulan libremente entre las galaxias en el cúmulo. Mediante la observación de la luz de las estrellas que han quedado huérfanas, los astrónomos del Hubble han reunido pruebas forenses que indican hasta seis galaxias que fueron despedazadas en el interior del grupo a lo largo de un periodo de 6.000 millones de años.

El modelado por ordenador de la dinámica gravitatoria entre las galaxias en un cúmulo, sugiere que galaxias tan grandes como nuestra Vía Láctea son los candidatos probables como fuente de las estrellas. Las galaxias condenadas habrían sido retiradas aparte como chicle si se desplomaron por el centro de un cúmulo de galaxias, donde las fuerzas de marea gravitacionales son más fuertes. Los astrónomos han planteado la hipótesis de que la luz de las estrellas dispersas debe ser detectable después de que tales galaxias queden desmotadas. Sin embargo, el resplandor es muy débil y por lo tanto era un desafío identificarlo.

"Los datos del Hubble que revelan la luz fantasma son pasos importantes hacia adelante en la comprensión de la evolución de los cúmulos de galaxias," dijo Ignacio Trujillo, del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). "También es increíblemente hermoso que encontramos el brillo delator mediante la utilización de las capacidades únicas del Hubble."

El equipo estima que la luz combinada de cerca de 200.000 millones de estrellas vagabundas aporta aproximadamente el 10 por ciento de la luminosidad del cúmulo.

"Los resultados están en buen acuerdo con lo que se ha predicho que suceda dentro de los cúmulos de galaxias masivas," dijo Mireia Montes, también del IAC, autora principal del artículo que será publicado en Astrophysical Journal.

Debido a que estas estrellas extremadamente débiles son más brillante en longitudes de onda del infrarrojo cercano de la luz, el equipo destacó que este tipo de observación sólo podría llevarse a cabo con sensibilidad infrarroja del Hubble a la luz extraordinariamente tenue.

Mediciones del Hubble determinan que las estrellas fantasmas son ricas en elementos más pesados como el oxígeno, el carbono y el nitrógeno. Esto significa que las estrellas dispersas deben ser estrellas de segunda o tercera generación enriquecidas con los elementos forjados en los corazones de las estrellas de la primera generación del universo. Las galaxias espirales - como las que se cree que han sido destruidas - pueden sostener la formación estelar creando estrellas químicamente enriquecidas.

“El resultado del estudio demuestra –explica Ignacio Trujillo, - que las galaxias que potencialmente pueden crear esta luz intracumular son muy parecidas a la Vía Láctea y que empezaron a caer en Abell 2744 hace 9.000 millones de años. La cantidad de masa que se observa en forma de esta luz es equivalente a la destrucción de entre 4 y 6 galaxias como la nuestra.” Este resultado es acorde con las teorías actuales de formación de galaxias donde las grandes estructuras tienden a crecer añadiendo estructuras más pequeñas (modelo jerárquico).

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vie

31

oct

2014

El primer satélite argentino alcanza su órbita definitiva

Fuente: EFE. Informador mx.


El primer satélite de telecomunicaciones de construcción argentina, el Arsat-1, alcanzó su órbita geoestacionaria definitiva y se situó a una altura casi fija de 35 mil 736 kilómetros sobre el nivel del mar, informan fuentes de la compañía operadora.

El Arsat-1, que fue lanzado el pasado día 16 desde Guayana Francesa, completó este fin de semana cinco maniobras de apogeo (denominadas técnicamente AMF, por las siglas en inglés de Apogee Manouver Firing) que se realizaron los días 18, 20, 22, 24 y 25.

Mientras que hasta el sábado el satélite se desplazaba en un intervalo de entre 250 kilómetros de perigeo (punto más bajo) y 36 mil de apogeo (punto más alto), tras completar la última AMF el Arsat-1 gira ya con una órbita constante cuya altitud en todos los puntos ronda los 35 mil 736 kilómetros de altitud sobre el nivel del mar.

A esa altura, el Arsat-1, que será controlado permanentemente desde la Estación Terrena Benavídez (en la zona norte de la provincia de Buenos Aires), se desplaza en el mismo sentido que rota la Tierra y tiene un periodo orbital igual al de la rotación del planeta.

Los siguientes pasos del Arsat-1 en el espacio incluyen la apertura completa de los paneles solares y la apertura de la antena reflectora con la que se brindarán los servicios.

Según indicaron fuentes de la empresa argentina Arsat, encargada del diseño y montaje del satélite, el pleno funcionamiento del satélite aún se demorará "unos meses".

El Arsat-1, de tres toneladas de peso y una vida útil calculada en unos quince años, ofrecerá una amplia variedad de servicios de telecomunicaciones como telefonía, televisión y transmisión de datos, a Argentina, Chile, Uruguay y Paraguay.

El cuerpo principal del Arsat-1 mide dos metros por 4.4 metros, pero con sus paneles solares desplegados alcanza 16.42 metros de envergadura, y una antena de comunicaciones de dos metros de diámetro.

El Sistema Satelital Geoestacionario Argentino de Telecomunicaciones contempla la construcción y lanzamiento de tres satélites propios, de los cuales Arsat-1 es el primero, para aumentar la capacidad argentina en materia de telecomunicaciones.

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jue

30

oct

2014

Descubierto un “salvavidas” para la formación de planetas en un sistema binario de estrellas

Fuente: ESO


Utilizando ALMA, los astrónomos han detectado, por primera vez, una serpentina de polvo y gas que fluye desde un disco externo masivo hacia el interior de un sistema de estrellas binarias. Esta forma, nunca vista con anterioridad, puede ser la responsable de mantener a un segundo disco de formación planetaria, más pequeño que, de no estar en estas condiciones, habría desaparecido hace mucho tiempo. La mitad de las estrellas de tipo solar nacen en sistemas binarios, lo que significa que estos hallazgos tendrán consecuencias importantes para la búsqueda de exoplanetas. Los resultados se publican en la revista Nature el 30 de octubre de 2014.

Un grupo de investigación, dirigido por Anne Dutrey, del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos, (Francia) y el CNRS, ha utilizado ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) para observar la distribución de gas y polvo en un sistema estelar múltiple llamado GG Tau-A [1]. Este objeto sólo tiene unos pocos millones de años y se encuentra a 450 años luz de la Tierra, en la constelación de Tauro.

Igual que si observáramos una rueda dentro de otra rueda, GG Tau-A contiene un gran disco externo que rodea a todo el sistema, así como un disco interno alrededor de la estrella central principal. Este segundo disco interno tiene una masa casi equivalente a la de Júpiter. Su presencia ha sido un intrigante misterio para los astrónomos, ya que está perdiendo material hacia su estrella central a una velocidad tal que debería haberse quedado sin material hace mucho tiempo.

Observando estas estructuras con ALMA, el equipo hizo un interesante descubrimiento: en la región que hay entre los dos discos, hallaron aglomeraciones de polvo y gas. Las nuevas observaciones sugieren que el material se está transfiriendo del disco exterior hacia el disco interior, alcanzando un equilibrio que permite que ambos sigan existiendo, una especie de “salvavidas” [2].

"El material que fluye a través de la cavidad fue predicho por las simulaciones, pero no se habían obtenido imágenes hasta ahora. Detectar estas aglomeraciones indica que el material se está moviendo entre los dos discos, permitiendo que uno se alimente del otro", explica Dutrey. "Estas observaciones demuestran que el material del disco externo puede mantener al disco interno durante mucho tiempo. Esto tiene consecuencias importantes para la capacidad de formación de planetas”.

Los planetas nacen del material sobrante dejado tras la formación de la estrella. Este es un proceso lento, lo cual significa que un disco perdurable es un prerrequisito para la formación del planeta. Si el proceso de alimentación hacia el disco interno detectado ahora con ALMA tiene lugar en otros sistemas estelares múltiples, los hallazgos introducen un gran número de nuevas posibles ubicaciones para encontrar exoplanetas en el futuro.

La primera fase de búsqueda de exoplanetas se centró en estrellas individuales como nuestro Sol [3]. Recientemente, se ha demostrado que una gran proporción de planetas gigantes orbita alrededor de sistemas binarios de estrellas. Ahora, los investigadores han comenzado a mirar más de cerca y a considerar la posibilidad de que haya planetas orbitando estrellas individuales dentro de sistemas estelares múltiples. El nuevo descubrimiento apoya la posible existencia de estos planetas, dando a los descubridores de exoplanetas nuevos lugares donde ampliar sus búsquedas.

Emmanuel Di Folco, coautor del artículo, concluye: "casi la mitad las estrellas de tipo solar han nacido en sistemas binarios. Esto significa que hemos encontrado un mecanismo para alimentar la formación planetaria que se aplica a un número significativo de estrellas de la Vía Láctea. Nuestras observaciones son un gran paso adelante en la verdadera comprensión de la formación planetaria".

Notas

[1] GG Tau-A forma parte de un sistema estelar múltiple más complejo denominado GG Tauri. Recientes observaciones de GG Tau-A, llevadas a cabo con el VLTI, han revelado que una de las estrellas — GG Tau Ab, la que no está rodeada por un disco — es en sí misma una binaria cercana, que consta de GG Tau-Ab1 y GG Tau-Ab2. Esto introdujo un quinto componente al sistema de GG Tau.

[2] Un resultado anterior obtenido por ALMA, mostró un ejemplo de una sola estrella con  material que fluye hacia el interior y que proviene de su disco externo.

[3] Dado que las órbitas de estrellas binarias son más complejas y menos estables, se creía que la formación de planetas en estos sistemas sería más difícil que alrededor de estrellas individuales.

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mié

29

oct

2014

Explota el cohete Antares de Orbital Sciences durante el lanzamiento

Fuente: NASA


El cohete Antares de la compañía privada Orbital Sciences, encargado de poner en órbita a la cápsula Cygnus con suministros para la Estación Espacial Internacional, explotó pocos segundos después de su lanzamiento desde las instalaciones de la NASA en Wallops, Virginia, el martes 28 de Octubre a las 22:22 GMT.

La compañía Orbital Sciences ha publicado un comunicado en el que lamenta profundamente este catastrófico fallo, y que han formado un consejo de investigación para averiguar que pudo pasar para que se produjese el fatal desenlace. "Es demasiado pronto para saber los detalles de lo que pasó", dijo Frank Culbertson, vicepresidente ejecutivo de Orbital. "Llevaremos a cabo una investigación a fondo de inmediato para determinar la causa de este fracaso y qué medidas se pueden tomar para evitar una repetición de este incidente. Tan pronto como entendamos la causa trabajaremos para volver al programa espacial de la nación".

Mientras tanto, la NASA ha confirmado que la tripulación de la ISS no corre peligro de desabastecimiento, ya que esta madrugada a las 7:09 GMT, 13:09 hora de Moscú, despegaba rumbo a la ISS un carguero ruso, la Progress 57, que hoy mismo llegará a la Estación Espacial Internacional con más de 5 toneladas de suministros y mercancía para los tripulantes del complejo orbital.

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mar

28

oct

2014

Bruselas dotará a la ESA de 3.150 millones hasta 2021 para el programa Copérnico

Fuente: EFE


La Comisión Europea firmó hoy un acuerdo para dotar a la Agencia Espacial Europea (ESA) de unos 3.150 millones de euros de aquí a 2021 para el programa de observación de la Tierra Copérnico, lo que incluye los satélites Sentinel.

El acuerdo deriva del marco financiero plurianual del presupuesto de la Unión Europea en el periodo 2014-2020 que prevé una partida total de 4.300 millones de euros para Copérnico, precisó la ESA en un comunicado.

La ESA actuará como coordinador del componente espacial del programa y eso implica operar los satélites Sentinel en servicio hasta mediados de 2021 y construir los que tendrán que funcionar al menos hasta el horizonte de 2028-2030.

También se encargará de la investigación y el desarrollo para la próxima generación de Copérnico.

Con este programa, el objetivo es disponer de información precisa para tener un conocimiento del medio ambiente y así poder mitigar los efectos del cambio climático y respaldar misiones de protección civil, sobre la base de los datos procedentes de una treintena de satélites.

El director general de la ESA, Jean-Jacques Dordain, destacó que el programa "es un excelente ejemplo de innovación y cooperación en Europa", y señaló que el convenio se ha negociado "con un espíritu constructivo y cooperativo" y "contribuirá a hacer de Copérnico una historia de éxito".

El director general de Empresas e Industria, Daniel Calleja Crespo, firmante por la Comisión Europea, estimó que se ha dado "otro paso clave este año" y afirmó que "la competencia técnica de la ESA ofrecerá una alianza sólida y complementaria para construir una infraestructura espacial sostenible".

Este compromiso se formaliza unas semanas después de que haya empezado a operar el primer satélite de Copérnico, el Sentinel-1A, lanzado el pasado 3 de abril desde Kurú.

El Sentinel-1A está equipado con un radar que permite tomar imágenes de día y de noche, a través de las nubes y de la lluvia, y para mejorar la respuesta a las emergencias como terremotos o inundaciones, examinar la evolución de las capas de hielo o medir la humedad de las superficies cultivadas y los bosques, entre otras aplicaciones.

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lun

27

oct

2014

Agujeros negros que devoran estrellas

Fuente: EFE


Los agujeros negros absorben a sus estrellas a una velocidad muy superior a la que se esperaba, según un estudio que sobre dos sistemas binarios han realizado astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). El estudio se publicaba esta semana en Monthly notices of the Royal Astronomical Society y en él los investigadores del IAC Jonay González-Hernández, Rafael Rebolo y Jorge Casares muestran gracias al Gran Telescopio Canarias que en dos sistemas binarios de agujero negro y estrella la segunda "cae" a una velocidad muy superior a la que predice la teoría. Uno de los sistemas binarios observados es XTE J1118+480, con un agujero negro de aproximadamente 7, 5 masas solares y su estrella secundaria, de unas 0, 2 masas solares, situado en el halo de la Vía Láctea, y el otro es A0620-00 (V616 Monocerotis o V616 Mon), con un agujero negro de 6, 6 masas solares, con una estrella secundaria de unas 0, 4 masas solares, y que está en la dirección en el cielo correspondiente a la constelación de Monoceros. Velocidades de vértigo En el primer sistema binario la estrella tarda 4, 1 horas en realizar un giro sobre el centro de masas del sistema, a una velocidad de 765 kilómetros por segundo (2, 7 millones de km/h). En el segundo, la estrella viaja a una velocidad orbital de 560 km/s (2 millones de km/h), con lo que tarda 7, 75 horas en realizar cada giro.En un comunicado del IAC se indicaba que son velocidades de "vértigo" y se comentaba que la Tierra viaja en su movimiento orbital en torno al Sol a 30 km/s o a unos 100.000 km/h. Jonay González-Hernández explicaba esta semana que, dada la similitud de ambos sistemas, es interesante entenderlos como dos fases de una misma secuencia evolutiva, y añadía que el que tiene periodo orbital más corto se acerca a mayor velocidad. En dicha secuencia, la estrella, a medida que se acerca al agujero negro, lo hace cada vez más deprisa. Por tanto, comenta Jonay González-Hernández, la caída de las estrellas sobre sus respectivos agujeros negros no sólo se produce más rápidamente de lo esperado, sino que además la velocidad de caída quizás sea acelerada, lo que implicaría que los tiempos de vida de esos sistemas son realmente cortos a escala astronómica, de unas decenas de millones de años, mucho menores de lo que se creía.En su origen, estos sistemas binarios están compuestos por una estrella secundaria de tipo solar y una estrella primaria mucho más masiva que el Sol (con más de ocho o diez masas solares), que evoluciona rápidamente y explota como una supernova, que da lugar al agujero negro. Según Jonay González-Hernández, la teoría del modelo estándar describe el acercamiento de una estrella a un agujero negro hasta ser finalmente engullida, pero no había sido posible corroborarlo porque no se disponía de la instrumentación adecuada instalada en telescopios de gran diámetro y porque se necesitan escalas de tiempo de diez a 20 años para observar estas variaciones de periodo orbital. El sistema A0620-00 se descubrió en 1975 mientras que XTE J1118+480 fue descubierto en 2000. Añade que hay teorías alternativas y complementarias a la de la relatividad general de Einstein que están intentando explicar este resultado, aunque todavía no se puede demostrar su viabilidad.

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dom

26

oct

2014

Cápsula Dragon vuelve a la Tierra tras abastecer a la EEI

Fuente: El Informador. Mx.


La cápsula Dragón de la empresa SpaceX se desacopló con éxito de la Estación Espacial Internacional (EEI) tras su cuarta misión de entrega de suministros, según informó la Agencia Espacial estadounidense (NASA).

Está previsto que la cápsula no tripulada, que el pasado 23 de septiembre se acopló a la EEI cargada con cerca de dos mil 300 kilos de material experimental y víveres para los astronautas de la tripulación, caiga en el Océano Pacífico, a unos 426 kilómetros al oeste de Baja California (México), hacia las 19.39 GMT.

Dragon regresa a la Tierra cargada con más de mil 487 kilogramos de muestras y experimentos científicos, además de equipos que ya no se necesitan a bordo de la Estación Espacial, informó la NASA en su página web oficial.

La carga que transportó la cápsula Dragón  hasta la EEI incluía una impresora de tres dimensiones, un radar para estudiar huracanes y 20 ratones, los primeros mamíferos que vuelan a la nave espacial.

Con este vuelo de Dragon, SpaceX ya ha realizado cuatro misiones de abastecimiento de las doce que acordó con la NASA en un contrato de mil 600 millones de dólares.

En septiembre, la Nasa anunció la concesión a la empresa SpaceX y a Boeing un contrato millonario para transportar desde 2017 a astronautas estadounidenses, algo que desde la jubilación del programa de los transbordadores espaciales, en 2011, venía dependiendo de las cápsulas Soyuz rusas.

La SpaceX Dragon se convirtió en 2012 en el primer vehículo comercial en llevar carga a la estación espacial y la compañía está trabajando en una versión para transportar humanos.

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sáb

25

oct

2014

Cuando la Luna no sale

Gerardo Blanco.


http://www.noticiasdelcosmos.com/2012/05/cuando-la-luna-no-sale.html


Desde pequeños nos fascina la Luna y sus fases, aunque a veces resulte difícil entender por qué ocurren. ¿Qué relación hay entre la hora y las fases de las Luna? ¿Hay ocasiones en que la Luna no sale, no se pone o no transita?

Recientemente, en una salida observacional a la que asistí y que agrupó a personas que, en su mayoría, acababan de realizar un curso introductorio a la observación astronómica, una mujer me hizo una consulta. Me dijo que en el curso le habían hecho notar que la Luna no sale a cualquier hora y que, según la fase en la que se encuentre nuestro satélite natural, salía y se ponía en cierto momento del día.
Y me preguntó cuál era la lógica subyacente.

Debo decir que en aquella ocasión no quise responderle. No, no por desconocimiento ni por maldad, sino porque allí estaba su profesor y no quise invadir el territorio intelectual de otro. Pero me quedé con la idea, desde entonces, de hacer un post al respecto.

Si ya se entiende por qué se nos aparece la luna en fases, el resto surge lógicamente con facilidad, pero por distintas razones, es posible no entender la relación horaria entre la salida de la Luna y sus fases.

Las fases son el producto de la posición relativa de la Tierra, la Luna y el Sol a lo largo del mes. El ciclo de fases se repite cada 29,5 días (mes sinódico) y se compone de las siguientes etapas:
1-Novilunio o luna nueva
2-Luna creciente
3-Cuarto creciente
4-Gibosa creciente
5-Luna Llena
6-Gibosa menguante
7-Cuarto Menguante
8-Menguante

Las fases, ciertamente, son formas de clasificar la región iluminada y visible de la Luna desde nuestro planeta. Para eso es factible dividir esa apariencia en partes y darles nombre, pero la región iluminada y visible de la Luna desde la Tierra irá cambiando día a día, paulatinamente.




Gráfico 1: Esquema de las fases lunares. Los símbolos más internos indican la porción de la Luna iluminada y los símbolos más externos muestran cómo se ve el Hemisferio Lunar desde la Tierra.




¿Qué relación hay entre las fases y la hora de salida y puesta de la Luna?
Hay que considerar en principio algunas ideas aproximadas: La Luna y el Sol son visibles, sobre el horizonte, alrededor de 12 horas cada día. Las restantes 12 horas estarán debajo del horizonte y no serán visibles. Por supuesto, sí serán visibles para quienes vivan en el hemisferio opuesto al nuestro.
Este dato, que esos dos objetos están sobre el horizonte unas 12 horas es, insisto, un dato promedio, no siempre es así, pero tampoco será muy diferente y resulta conveniente esta simplificación para entender el tema. Pero es una simplificación.

Otra consideración: dividimos, para conveniencia humana, al cielo visible, sobre el horizonte, en dos "partes" señaladas por una línea abstracta llamada "Meridiano". Es una línea imaginaria que une al Norte con el Sur.
Los astros salen por el Este (porque la Tierra gira en sentido contrario) y ascienden por el cielo unas 6 horas, hasta llegar a un máximo, en el Norte. Al cruzar esa línea imaginaria (se le dice "Transitar") empezarán a descender hasta su puesta.

Por ejemplo: el Sol, en Argentina, suele salir entre las 5 y 7 de la mañana. Digamos para hacerlo simple, que sale a las 6. Asciende durante 6 horas, hasta el mediodía, momento en que llega a estar más alto. A lo largo del año la altura a la que llega en su máximo, cambia, pero esa es otra cuestión. Luego del mediodía, el Sol comienza a descender, hasta su puesta a las 18 horas (aprox).
Lo que ocurrió al mediodía es que el Sol "transitó", cruzó el Meridiano.



Gráfico 2: Una persona en la Tierra, mirando al Norte verá a un astro ascender desde el Este hasta el Meridiano del lugar (línea negra) que es una línea imaginaria que une al Norte con el Sur. Al transitar o cruzar el meridiano, el astro descenderá hasta su puesta en el Oeste.



Si todo ese camino aparente demora 12 horas, y el meridiano está en el medio, entonces, la mitad del camino son 6 horas. Simple.

Pues bien, hagamos el siguiente ejercicio: pensemos en la Luna ya salida, alta sobre el horizonte, es decir a punto de transitar, de cruzar el meridiano. No sabemos a qué hora salió, cuándo se pondrá ni qué hora es en el momento de observar.
Hagamos esto con 4 de las fases.

LUNA NUEVA
En Luna Nueva o Novilunio, el hemisferio lunar de cara a la Tierra no es visible. Eso implica que es el otro hemisferio de la Luna el que está iluminado por el Sol. ¿Dónde está el Sol? Decíamos que esto lo imaginamos cuando la Luna está alta sobre el horizonte.
Algo así:



Gráfico 3: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna nueva está alta en el horizonte (de hecho, no se ve)



El Sol deberá estar del lado del hemisferio lunar iluminado, es decir, del lado contrario al hemisferio que nosotros desde la Tierra podríamos ver. En astronomía se dice que la Luna estará en Conjunción.
El ángulo de fase o ángulo de las direcciones Tierra-Sol y Tierra-Luna es de 0º.
Por tanto, el Sol también está alto en el horizonte: Es el mediodía. Tanto el Sol como la Luna estarán más o menos en el mismo lugar del cielo. Ambos habrán salido 6 horas antes y se pondrán 6 horas después. Insisto: es un cálculo aproximado.
En este mes de mayo, para Argentina, hubo Luna nueva el 20 de mayo. La Luna salió a las 7:22 y se puso a las 17:44.
Vale señalar que estamos diciendo, al mismo tiempo, que la Luna salió del Este y se puso en el Oeste. Es también otra forma de simplificar, porque ese día la Luna salió a 65º y se puso a 295º del Azimut.

CUARTO CRECIENTE
Hagamos lo mismo con el cuarto creciente. La luna está en esa fase, alta en el horizonte. Para deducir qué hora es, y -por aquello de las seis horas- saber aproximadamente a qué hora salió y cuándo se pondrá, debemos pensar ¿dónde está el Sol?
En Cuarto Creciente, en el Hemisferio Sur, la zona iluminada de la cara visible se parece a la letra "C". Si esa parte está iluminada ¿dónde está el Sol?
Veamos:



Gráfico 4: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna en Cuarto Creciente está alta en el horizonte.



Si la mitad de la luna visible está iluminada y esa parte es la que da al Oeste y la Luna está alta sobre el horizonte, entonces el Sol estará en el Oeste, poniéndose. Son, aproximadamente, las 18 horas (en Argentina). La Luna habrá salido unas 6 horas antes (mediodía) y se pondrá 6 horas después (a medianoche).
El ángulo Tierra-Luna y Tierra-Sol es 90°: la Luna está en cuadratura.

Verifiquemos con datos reales de este mes:
En este mes de mayo estaremos en Cuarto Creciente el día 28. La Luna saldrá a las 13 y se pondrá a las 00:04. Como vemos, es bastante cercano a nuestro cálculo.

LUNA LLENA
Luego la Luna se seguirá iluminando más y más hasta la Luna Llena o Plenilunio. Imaginemos a esa Luna alta sobre el horizonte. ¿Dónde está el Sol?



Gráfico 5: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna Llena está alta en el horizonte.



El Sol estará "del otro lado". En astronomía se dice que están en Oposición. El ángulo Tierra-Luna y Tierra-Sol ya es de 180º. El astro estará en el Nadir (punto opuesto al Cenit) y si está en la mitad hará 6 horas que se puso y 6 horas más tarde, saldrá. Es medianoche. La Luna habrá salido a las 18 horas y se pondrá a las 6:00, aproximadamente.
Veamos con datos reales. El 6 de mayo hubo Luna Llena. Salió nuestro satélite a las 18:34 y se puso a las 8:01.

CUARTO MENGUANTE
A partir del Plenilunio la región iluminada y visible de la Luna menguará. En Cuarto Menguante, desde el Hemisferio Sur, la zona iluminada aparece como una letra "D", hacia el Este. Si la Luna está alta sobre el horizonte y su parte iluminada da al Este, ¿Dónde está el Sol?




Gráfico 6: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna en Cuarto Menguante está alta en el horizonte.



El Sol estará saliendo, por el Este, cuando la Luna en Cuarto Menguante esté alta. Será en ese momento el amanecer, alrededor de las 6:00hs. La Luna habrá salido seis horas antes, a medianoche, y se pondrá seis horas después, al mediodía.
El ángulo Tierra-Sol y Tierra-Luna será de 270º.
¿Será así? Veamos con datos de este mes de mayo: Ups, hay un problema, llamen a Houston!

Las fases de la Luna en Ilovemedia
Ilovemedia es el sitio de Raquel G. Cabañas con varias aplicaciones muy didácticas, entre las que figura una sobre las fases de la Luna. De esa aplicación y con su permiso y generosidad he tomado capturas de pantalla para este post. Recomiendo ver la aplicación, simple, bella e instructiva.
Gracias Raquel!


Cuando la Luna no sale




Hay días en que la Luna no sale. Sí, créame. Y días en que no se pone. Y no es chiste. Y días en que no "transita", y no es broma.
Pero no hace falta creer en mi palabra (Nullius in verba), veamos las razones:
El día 11 de mayo de 2012 la Luna, casi en cuarto menguante, salió a las 23:51. Y se puso a las 12:42. Esto coincide, en forma aproximada, a lo señalado en el párrafo anterior.

Pero pensemos qué ocurrió al día siguiente. La Luna salió el 11 de mayo a las 23:51. El "día siguiente" será tan sólo nueve minutos más tarde!! Es decir que nueve minutos DESPUÉS de salir la Luna, será el día 12. Con lo que el día 12 la Luna no salió. Pero, pensará usted, quizás haya salido antes del final del día 12. Y no, volvió a salir a las 00:52 del día 13.
Esto no tiene nada de extraño en sí mismo. Es sólo en razón de las convenciones humanas de cuándo comienza y termina el día civil. Pero no ocurrió nada raro con la Luna ni la Tierra ni el Sol.
Y esto ocurre todos los meses, cerca del Cuarto Menguante.

Y lo mismo pasa con la puesta (cerca del cuarto creciente) y el tránsito (cerca de Luna llena). Veamos:
En mayo 2012 el Cuarto Creciente será el día 28. El día 26 la Luna se pondrá a las 23:03. El 27 la Luna saldrá a las 12:29 pero se pondrá a las 00:04 (del día 28). Con lo que el 27 la Luna no se pondrá.
Ojo: ¡esto no significa que no haya amaneceres y ocasos!

Y con los tránsitos ocurre lo mismo, cerca de Luna Llena. En mayo 2012 la Luna Llena fue el día 4. La Luna salió a las 16:55, el tránsito fue a las 23:50 y se puso a las 06:49 (ya del día siguiente).
El 5 de mayo, la Luna salió a las 17:42, pero transitó a las 00:50 (ya del día 6). El 5 de mayo no hubo tránsito lunar.

Esto mismo se puede verificar mes a mes. Entre las herramientas disponibles para verificar estas situaciones podemos usar: Gsky Digest, el sitio de Hidrografía Naval de Argentina, y Wunderground. En este último sitio, al ingresar se nos pedirá indicar nuestra localización (nuestra ciudad). Y en forma predeterminada nos dará los datos de esa fecha. Pero si bajamos por la página, veremos al final la opción Historia y Almanaque, desde la que es posible cambiar a cualquier día pasado o futuro. Por ejemplo, si allí indico 27 de mayo (para Buenos Aires) tendré los datos astronómicos, entre los que figura que "no habrá puesta de Luna".

Notas: Las dos fotos utilizadas en este post fuero tomadas por mí. La que inicia esta entrada se tomó media hora después de medianoche del día 14 de febrero. ¿A qué hora salió la Luna ese día? Puede consultar el Servicio de Hidrografía Naval de Argentina, en la sección "Servicios" y consultar la hora de salida y puesta de la Luna para Febrero 2012.
(De yapa: ¿se anima a pensar a través de qué tipo de telescopio se tomó la imagen, capturada por una cámara digital compacta?).

La segunda foto fue tomada horas antes, el día 13 de febrero. La cámara de fotos apuntaba hacia el Oeste. ¿Es posible tener una idea aproximada de a qué hora se tomó la fotografía? ¿Puede el lector determinar si la Luna, estaba en Cuarto Creciente o en Cuarto Menguante? Tenga en cuenta que la foto fue sacada en Argentina, en el Delta del Tigre.


Nota escrita para el XXXI Carnaval de la física, en esta edición hospedado por Imperio de la Ciencia. Para unirse y leer las entradas visitar Gravedad Cero.


Fuentes y links relacionados





Sobre las imágenes



  • Gráfico 1: Créditos: Imagen combinada por mí de elementos obtenidos en OpenClipArt.
  • Gráficos 2-6: Gracias a Raquel G. Cabañas de Ilovemedia.
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vie

24

oct

2014

La galaxia de la Rueda brilla en infrarrojo

Fuente: NASA


Una imagen recién publicada por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA muestra la galaxia NGC 1291. A pesar de que es muy vieja, aproximadamente 12.000 millones de años, se caracteriza por un inusual anillo donde florecen nuevas estrellas.

"El resto de la galaxia es madura", dijo Kartik Sheth del Observatorio Nacional de Radio Astronomía de Charlottesville, Virginia. "Pero el anillo exterior está ahora empezando a iluminarse con nuevas estrellas."

NGC 1291 se encuentra a unos 33 millones de años luz de distancia en la constelación de Eridanus. Es lo que se conoce como una galaxia barrada, debido a que su región central está dominada por una larga barra de estrellas (en la imagen, la barra se encuentra dentro del círculo azul y se parece a la letra "S").

Este barrado se formó pronto en la historia de la galaxia. Agita el material alrededor, forzando a las estrellas y el gas a alterar sus órbitas circulares originales en grandes órbitas radiales. Esto crea resonancias - zonas donde el gas se comprime y se desencadena para formar nuevas estrellas. Nuestra propia galaxia, la Vía Láctea tiene una barra, aunque no es tan prominente como la de NGC 1291.

Sheth y sus colegas están ocupados tratando de entender mejor cómo las barras de estrellas como ésta influyen en el destino de las galaxias. En el programa Spitzer Survey of Stellar Structure in Galaxies, o S4G, Sheth y su equipo de científicos están analizando las estructuras de más de 3.000 galaxias en nuestro vecindario local. La galaxia más lejana del pelotón se encuentra a unos 120 millones de años luz de distancia - prácticamente a tiro de piedra, en comparación con la inmensidad del espacio.

Los astrónomos están documentando las características estructurales, incluyendo la barra. Quieren saber cuántas de las galaxias locales tienen barras, así como las condiciones ambientales en una galaxia que podrían influir en la formación y estructura de estas barras.

"Ahora, con Spitzer podemos medir la forma exacta y la distribución de la materia dentro de las estructuras de barras", dijo Sheth. "Las barras son un producto natural de la evolución cósmica, y son parte del endoesqueleto de las galaxias. Examinar este endoesqueleto de pistas fosilizadas nos da una visión única de su evolución."

En la imagen de Spitzer, la luz infrarroja de longitud de onda más corta se ha asignado al color azul, y la luz de onda más larga, al color rojo. Las estrellas que aparecen en azul en el abultamiento de la región central de la galaxia son mayores; la mayor parte del gas o combustible para hacer estrellas se utilizó previamente por generaciones anteriores de estrellas. Cuando las galaxias son jóvenes y ricas en gas, las barras estelares fuerzan el gas hacia el centro, alimentando la formación de estrellas.

Con el tiempo, ya que el combustible se agota, las regiones centrales quedan en reposo y la actividad de formación estelar se desplaza a las afueras de la galaxia. Allí, las ondas de densidad espiral y resonancias inducidas por la barra de ayuda central convierten el gas en estrellas. El anillo exterior, visto aquí en rojo, es una de esas áreas de resonancia, donde el gas ha sido atrapado y se enciende en un frenesí de formación de estrellas.

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jue

23

oct

2014

Descubiertas dos familias de cometas alrededor de una estrella cercana

Fuente: ESO


El instrumento HARPS, que se encuentra en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, se ha utilizado para hacer el censo más completo elaborado hasta el momento de los cometas que hay alrededor de otra estrella. Un equipo de astrónomos franceses ha estudiado casi 500 cometas individuales orbitando la estrella Beta Pictoris y ha descubierto que pertenecen a dos familias distintas de exocometas: exocometas viejos que han pasado numerosas veces cerca de la estrella y exocometas más jóvenes que, probablemente, provenían de la reciente ruptura de uno o más objetos de mayor tamaño. Los resultados aparecerán en la revista Nature el 23 de octubre de 2014.

Beta Pictoris es una joven estrella situado a 63 años luz del Sol. Tiene sólo unos 20 millones años y está rodeada por un enorme disco de material — un sistema planetario joven muy activo donde se producen gas y polvo a partir de la evaporación de cometas y las colisiones de asteroides.

Flavien Kiefer (IAP/CNRS/UPMC), autor principal del nuevo estudio, nos pone en situación: "¡Beta Pictoris es un interesantísmo objeto de estudio! Las detalladas observaciones de sus exocometas nos dan pistas para ayudarnos a comprender qué procesos tienen lugar en este tipo de sistema planetario joven." Durante casi 30 años, los astrónomos han observado sutiles cambios en la luz que proviene de Beta Pictoris, asumiendo que estos cambios se debían al paso de los cometas delante de la propia estrella. Los cometas son cuerpos pequeños, de unos pocos kilómetros de tamaño, pero con mucho hielo, que se evapora cuando se acerca a su estrella, produciendo enormes colas de gas y polvo que pueden absorber parte de la luz que pasa a través de ellos. La tenue luz de los exocometas es casi imperceptible, fundiéndose con la luz de la brillante estrella, de manera que no se pueden observar directamente desde tierra.

Para estudiar los exocometas de Beta Pictoris, el equipo analizó más de 1.000 observaciones obtenidas entre 2003 y 2011 con el instrumento HARPS , instalado en el telescopio ESO de 3,6 metros en el Observatorio La Silla, en Chile.

Los investigadores seleccionaron una muestra de 493 exocometas diferentes. Algunos exocometas se observaron varias veces y durante unas cuantas horas. Tras un análisis cuidadoso, se obtuvieron medidas de la velocidad y el tamaño de las nubes de gas. También pudieron deducirse algunas de las propiedades orbitales de cada uno de estos exocometas, tales como la forma y la orientación de la órbita y la distancia a la estrella.

Este análisis de varios centenares de exocometas en un solo sistema exoplanetario es único. Reveló la presencia de dos familias distintas de exocometas: una familia de exocometas viejos, cuyas órbitas están controladas por un planeta masivo [1], y otra familia, probablemente derivada de la reciente ruptura de uno o varios objetos más grandes. En el Sistema solar también existen diferentes familias de cometas.

Los exocometas de la primera familia tienen diversos tipos de órbitas y muestran una actividad bastante débil, con bajas tasas de producción de gas y polvo. Esto sugiere que estos cometas han agotado sus suministros de hielo al haber pasado numerosas veces cerca de Beta Pictoris [2]. Los exocometas de la segunda familia son mucho más activos y también se encuentran en órbitas casi idénticas [3]. Esto sugiere que todos los miembros de la segunda familia tienen el mismo origen: probablemente, la descomposición de un objeto más grande cuyos fragmentos están dando vueltas alrededor de la estrella Beta Pictoris.

Flavien Kiefer concluye: "por primera vez, un estudio estadístico ha determinado la física y las órbitas de un gran número de exocometas. Este trabajo ofrece una importante información acerca de los mecanismos que estaban teniendo lugar en el Sistema Solar justo después de su formación, hace 4.500 millones de años".

 

Notas

[1] También se ha descubierto, orbitando a unos mil millones de kilómetros de la estrella, la presencia de un planeta gigante, Beta Pictoris b, que ha sido estudiado utilizando imágenes de alta resolución obtenidas con óptica adaptativa.

[2] Por otra parte, las órbitas de los cometas (excentricidad y orientación) son exactamente como se predijo para cometas atrapados en resonancia orbital con un planeta masivo. Las propiedades de los cometas de la primera familia muestran que este planeta en resonancia debe estar a unos 700 millones de kilómetros de la estrella, cerca de donde fue descubierto el planeta Beta Pictoris b.

[3] Son similares a los cometas de la familia Kreutz en el Sistema Solar, o a los fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9, que impactaron contra Júpiter en julio de 1994.

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mar

21

oct

2014

El mundo después de la Revolución

Luis Alonso.


José Manuel Sánchez Ron publica un libro sobre la física de la segunda mitad del siglo XX en la editorial Pasado & Presente, sello de grandes publicaciones en los últimos años.

En este libro, un auténtico tour de force, tras revisar los 'orígenes' (que no se limitan a la relatividad y mecánica cuántica: no es posible por ejemplo, olvidar la electrodinámica cuántica), Sánchez Ron ha intentado describir esa física posterior, la de la segunda mitad del siglo XX, una ciencia que produjo una nueva visión del universo al igual que del mundo subatómico, y que, como se argumenta en el último capítulo, 'cambió el mundo', nuestro mundo, el de todos y no sólo el de los científicos.

Un gran libro, con un enfoque diferente y ahora en nuestras manos.



El mundo después de la Revolución

José Manuel Sánchez Ron

Editorial Pasado&Presente

Isbn- 9788494289002

Pvp- 29 euros

Octubre 2014

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mar

21

oct

2014

Eclipse parcial de Sol el 23 de octubre

Lucia Yarzabal.


Hace poco disfrutamos, al menos parte, de un magnífico eclipse de Luna. Aún si no lo pudimos ver directamente, tuvimos la posibilidad de verlo por internet. El próximo jueves 23 de octubre ocurrirá un espectáculo igual o más fascinante que el del 8 de octubre.

Lamentamos nuevamente tener que darles una mala noticia a algunos de ustedes. El eclipse solo será visible desde el estrecho de Bering, Alaska, Canadá, parte de Estados Unidos y parte de México. No será visible desde ninguna zona de América del Sur ni desde ningún otro continente, a excepción del extremo norte de Asia, próximo al estrecho. 

El eclipse comenzará a las 19:38 horario UTC y será visible primero desde el estrecho de Bering, luego pasará por Canadá y Estados Unidos, y por último llegará a México. Monterrey será la primer ciudad en México que verá el eclipse, a las 17:05 hora local. En Guadalajara el eclipse comenzará a las 17:20 y en Ciudad de México a las 17:32.

El próximo eclipse solar se producirá el 20 de marzo de 2015 y será visible en el norte de África, Europa y el norte de Asia. En América del Sur se deberá esperar hasta 2017 para poder ver un eclipse de Sol. 

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lun

20

oct

2014

Los secretos de la construcción de una metrópoli galáctica

Fuente: NASA


Un equipo de astrónomos ha utilizado el telescopio APEX para sondear un inmenso cúmulo de galaxias que se está formando en el universo primitivo, revelando que, gran parte del formación de estrellas que está teniendo lugar, no sólo está oculta por el polvo, sino que se está desarrollando en lugares inesperados. Es la primera vez que se ha podido llevar a cabo un censo completo de la formación estelar en un objeto de este tipo.

Los cúmulos de galaxias son los objetos más grandes del universo que se mantienen unidos por la gravedad, pero aún no comprendemos bien cómo se forman. Hace más de veinte años que los investigadores estudian la Galaxia Telaraña (conocida como MRC 1138-262) y sus alrededores, utilizando tanto telescopios de ESO como de otras instituciones. Se cree que es uno de los mejores ejemplos de un protocúmulo en pleno proceso de unión, un evento que observamos tal y como ocurría hace más de diez mil millones de años.

Pero Helmut Dannerbauer (Universidad de Viena, Austria) y su equipo sospechaban que a esta historia le faltaban muchas piezas. Querían estudiar el lado oscuro de la formación estelar y averiguar cuántas de las estrellas que se estaban formando en el cúmulo de la Galaxia Telaraña estaban ocultas a nuestra vista, detrás del polvo.
El equipo utilizó la cámara LABOCA, instalada en el telescopio APEX, en Chile, para observar este cúmulo de la Telaraña, durante cuarenta horas, en longitudes de onda milimétricas (longitudes de onda de la luz lo suficientemente largas como para mirar a través de la mayoría de las gruesas nubes de polvo). LABOCA tiene un amplio campo de visión y es el instrumento perfecto para este sondeo.

Carlos De Breuck (responsable científico del proyecto APEX en ESO y coautor del nuevo estudio) destaca: "esta es una de las observaciones más profundas que se han hecho con APEX y lleva esta tecnología a su límite –lo mismo ocurre con la resistencia del personal que trabaja en las instalaciones de APEX, a un altitud de 5.050 metros sobre el nivel del mar".

Las observaciones de APEX revelaron que, comparado con el cielo circundante, se habían detectado cuatro veces más fuentes en la zona de la Telaraña. Y cotejando cuidadosamente los nuevos datos con las observaciones complementarias realizadas en diferentes longitudes de onda, pudieron confirmar que muchas de estas fuentes se encontraban a la misma distancia que el propio cúmulo de galaxias, por lo que debía tratarse de partes del cúmulo en formación.

Según explica Helmut Dannerbauer, "las nuevas observaciones de APEX añaden la última pieza que necesitábamos para crear un censo completo de todos los habitantes de esta ciudad de mega estrellas. Estas galaxias están en pleno proceso de formación, por lo que, al igual que cuando tenemos obras aquí en la Tierra, está todo lleno de polvo".
Pero, mientras observaban el lugar en el que habían descubierto este foco de nacimiento de estrellas, se llevaron otra sorpresa. Esperaban encontrar esta región de formación estelar en los grandes filamentos que conectan las galaxias. En cambio, la encontraron concentrada en su mayor parte en una sola región, y esa región ni siquiera se encuentra centrada en la Galaxia Teladearaña, que sí está en el centro del protocúmulo.

Helmut Dannerbauer concluye: "Queríamos encontrar la formación de estrellas oculta en el cúmulo de Telaraña — y lo logramos — pero, por el camino, desenterramos un nuevo misterio: ¡no estaba en el lugar previsto! La mega ciudad se está desarrollando asimétricamente".

Para continuar con la historia, es necesario llevar a cabo más observaciones — y ALMA será el instrumento perfecto para dar esos pasos y estudiar estas regiones polvorientas con mucho más detalle.

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dom

19

oct

2014

Hoy, un cometa rozará Marte

Fuente: Eduardo García Llama (NASA)


El cometa C/2013 A1, conocido como Siding Spring, pasará a 140.225±526 km de la superficie de Marte, a unos 56 km/s (201.600 km/h), este domingo 19 de octubre a las 18:29 UTC. Una distancia de unos 140.000 km puede parecer grande pero viene a ser poco más de un tercio de la distancia que separa a la Tierra de la Luna y menos de la décima parte de la distancia a la Tierra a la que se haya registrado el paso de cualquier cometa. La oportunidad científica para estudiar este suceso no tiene precedentes debido a la procedencia e historia orbital del cometa, y debido a la oportunidad que representa poder estudiar la interacción de su atmósfera (su coma) con la atmósfera de Marte.


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Esquema con fecha de 10 de julio de 2014 del paso del cometa Siding Spring cerca de Marte. Nótese que la mínima distancia de aproximación está estimada en el momento de escribir esta entrada en 140.225±526 km. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

C/2013 A1 fue descubierto en enero de 2013 por el astrónomo Robert McNaught desde el Observatorio de Siding Spring, en Australia, razón por la que el cometa es comúnmente conocido simplemente como Siding Spring. Se trata de un cometa con un núcleo de entre 0,8 y 8 km,  con una coma y una cola que se extienden unos 160.000 km y 480.000 km, respectivamente (como referencia, la distancia de la Tierra a la Luna es de 384.000 km). Se piensa que Siding Spring se originó entre las órbitas de Júpiter y Neptuno durante el proceso de formación del sistema solar, hace 4.600 millones de años, –con lo que se trata de un cuerpo más antiguo que la Tierra–, y que fue expulsado pocos millones de años después, pasando a formar parte de la Nube de Oort, una nube esférica compuesta principalmente por planetesimales helados que envuelve al sistema solar a una distancia de entre 5.000 y 100.000 UA (UA, Unidad Astronómica, es la distancia media de la Tierra al Sol, unos 150.000.000 km).


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Imagen de Siding Spring tomada por el Telescopio Espacial Hubble en marzo de este año. Crédito: NASA, ESA, J.-Y. Li (Instituto de Ciencia Planetaria).

Con un período orbital del orden de millones de años, se sabe que Siding Spring nunca antes se había internado en la región del sistema solar por debajo de lo que se conoce como la línea de hielo (o línea de congelación). Esta línea está definida por la distancia al Sol más allá de la cual se da una temperatura lo suficientemente baja como para que distintos compuestos del hidrógeno como el agua, metano, amoníaco, etc. puedan condensarse formando distintos tipos de hielos. La posición de la línea de congelación se encuentra entre las órbitas de Marte y de Júpiter, y viene a reflejar la línea divisoria entre los planetas rocosos (de Mercurio a Marte) y los planetas jovianos (de Júpiter a Neptuno). Es por esta razón que el paso de Siding Spring por Marte resulta ser tan sumamente interesante ya que su paso por primera vez por la región interior del sistema solar, interior a la línea de hielo, implica que el cometa pase a sentir el suficiente calor solar (heat-treated) como para que sus compuestos volátiles helados, y preservados desde la formación del sistema solar, pasen a sublimarse y a escapar del cometa, ofreciéndonos así la oportunidad de estudiarlos por primera vez. Pero aquí no se acaba todo; además, la coma del cometa interactuará también con la atmósfera de Marte, lo que posibilitará el estudio y una mejor caracterización de las propiedades de las capas altas de la atmósfera marciana a través del análisis de los cambios en la distribución de partículas (cargadas y neutras), de cambios en la temperatura, etc.

Son muchas las misiones y observatorios que han seguido la evolución del cometa y que podrán observar y analizar su paso cercano al planeta rojo. Algunos de ellos lo harán desde lejos de Marte, como el telescopio de infrarrojos de la NASA en el Observatorio Mauna Kea, en Hawái, o misiones como el Telescopio Espacial Hubble, Kepler, Swift, STEREO, SOHO, etc. Pero algunas de las imágenes y datos científicos más relevantes procederán de las misiones que orbitan alrededor de Marte y de los vehículos exploradores que circulan por su superficie en la actualidad.


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Lista de recursos que están siendo utilizados para observar el cometa Siding Spring y su paso por Marte. Crédito: NASA.

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Observaciones planeadas para cada instrumento a bordo de los orbitadores y vehículos en Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

En su día se habló de la posibilidad de cierto riesgo para el segmento de misiones ubicadas en Marte. Este riesgo no radica en un posible impacto del núcleo del cometa con alguna de ellas sino en la posibilidad de recibir impactos de las partículas de polvo que se desprenden del cometa. El año pasado, distintos estudios apuntaban a que durante el período de máxima aproximación el número de partículas relativamente grandes (mayores de 0,5 mm) que podrían impactar en las naves orbitadoras podría ser de una por metro cuadrado. El cometa Siding Spring viaja en una órbita retrógrada con respecto a la de Marte, con lo que su velocidad relativa al planeta rojo durante la máxima aproximación será de 56 km/s (201.600 km/h). Una partícula de un tamaño de medio milímetro viajando a 56 km/s posee una enorme energía cinética y su impacto en una nave espacial puede producir un gran daño, por lo que se juzgó en su día que podría ser apropiado tomar ciertas precauciones.

Para ofrecer cierta protección a las sondas que orbitan Marte en la actualidad, se pueden realizar dos tipos de maniobras: de cambio de orientación o de cambio de órbita. Las naves pueden cambiar su orientación para ofrecer la menor superficie posible en la dirección esperada del flujo de partículas o para apuntar en esa dirección algún elemento de su estructura que pudiera ofrecer cierta protección a modo de escudo, o pueden ejecutar alguna maniobra orbital de cara a estar posicionadas por detrás de Marte durante los momentos de mayor riesgo: cuando Marte se encuentre a la menor distancia de la cola de polvo del cometa.

En el caso de Mars Express (MEX), de la Agencia Espacial Europea (ESA), la menor superficie que puede ofrecer es de 3 metros cuadrados. Esto significa que si las estimaciones del año pasado fueran acertadas (un impacto por metro cuadrado) se podría esperar que MEX recibiera tres impactos, lo que podría arruinar varias de sus funciones o incluso acabar con la misión en el peor de los casos. Sin embargo, a mediados de este verano se dieron a conocer estimaciones más refinadas para el flujo de partículas esperado, que consistían en 0.000001 partículas por metro cuadrado. Para el caso de MEX, este flujo resulta aproximadamente en una probabilidad de impacto de 1 en 300.000. La razón de un cambio tan grande en la estimación del flujo de partículas tiene que ver con el hecho de que ahora se sabe que la nube de polvo del cometa tan solo rozará Marte, con lo que todo apunta a que el riesgo de daños por impacto con partículas de polvo es apenas inexistente.

Ante esta información, la ESA ha decidido no modificar la órbita de MEX, aunque sí consideró la opción de contingencia consistente en apuntar su antena de alta ganancia en la dirección esperada del flujo de partículas y utilizarla así a modo de escudo; sin embargo, finalmente, la ESA también ha decidido no ejecutar esta maniobra. A pesar de los nuevos datos sobre el flujo de partículas, la NASA, sin embargo, sí decidió tomar medidas de protección consistentes en alterar la órbita de sus sondas para estar por detrás de Marte cuando éste se encuentre a la menor distancia de la cola de polvo, momento que se producirá unos 100 minutos después del de máxima aproximación con el núcleo del cometa. En ese momento, las naves de la NASA que orbitan Marte estarán situadas en el lado opuesto del planeta para que éste actúe de escudo, pero efectuarán observaciones tanto antes como después de esta ocultación, que durará entre 30 y 40 minutos.


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Las sondas orbitadoras de la NASA y de la India en Marte estarán escudadas por el planeta durante el momento de máxima aproximación a la cola de polvo del cometa Siding Spring. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Las maniobras orbitales para cambiar la fase orbital o para cambiar el período orbital de cara a lograr esa posición de resguardo tras Marte en el momento previsto se han venido llevando a cabo en los últimos meses. La Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) realizó dos maniobras de ajuste orbital (OTM – Orbit Trim Maneuver) el 2 de julio y el 25 de septiembre, respectivamente, la nave Mars Odyssey ejecutó una de estas maniobras el 5 de agosto, mientras que la Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN), recién llegada a Marte hace unas semanas, ha insertado una maniobra de reducción de período (PRM – Period Reduction Maneuver) dentro de su transición en curso a su órbita científica operativa. La Organización de Investigación Espacial India (ISRO) también decidió adoptar una estrategia similar a la de la NASA y, recientemente, su orbitador en Marte, la Mars Orbiter Mission (MOM), también ejecutó una pequeña maniobra orbital para posicionarse por detrás de Marte durante los momentos de mayor riesgo.

En cuanto a los vehículos exploradores Opportunity y Curiosity, el cometa se encontrará en su mayor aproximación cuando sea de día para ambos (pronto en la mañana y en el atardecer, respectivamente) de tal forma que sus mejores momentos de visibilidad se darán varias horas antes y pocas horas después de la máxima aproximación, respectivamente, cuando sea de noche para ambos vehículos. Aunque la atmósfera de Marte es unas 100 veces menos densa que la de la Tierra, se considera que ésta ofrecerá protección suficiente para ellos. Como nota anecdótica, de ir todo bien, uno de estos vehículos tendrá el honor de tomar la primera fotografía de un cometa desde otro planeta. Estamos ahora en temporada de tormentas de polvo en Marte así que esperemos que no se dé ninguna al paso del cometa para no reducir la visibilidad.

Al paso del cometa, es posible que haya un aumento en el número de meteoritos con respecto a los que normalmente se dan en Marte, lo que también propicia oportunidades de investigación interesantes ya que el paso de estos meteoritos por la atmósfera causa cambios locales de temperatura y alteraciones temporales de la química de las capas altas de la atmósfera. En cualquier caso, de existir un aumento en el número de meteoritos, se espera que éste sea leve. El paso del cometa también podría generar auroras en Marte debidas a la interacción de las atmósferas de los dos cuerpos. De producirse auroras, éstas podrán ser observadas por MAVEN y por el Telescopio Espacial Hubble. De darse, estas auroras se producirían en regiones dispersas de Marte donde se dan áreas que poseen campos magnéticos en la corteza de este planeta, los cuales son remanentes de muy baja intensidad de un campo magnético que se piensa que existió en el pasado en Marte, creado por una dinamo interna que se extinguió en algún momento.


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Composición artística representando auroras que podrían darse al paso del cometa Siding Spring. Crédito: NASA Science.

El paso de Siding Spring cerca de Marte ofrece una oportunidad única de investigación. En este sentido, la situación es muy afortunada ya que no ha sido necesario diseñar, construir y lanzar una sonda específica para el estudio de un cometa con tan singulares características como las que posee Siding Spring (cosa que no habría dado tiempo a hacer desde su descubrimiento en cualquier caso) sino que es el cometa el que se acerca a un mundo como Marte, el cual ya cuenta con toda una flotilla de sondas y vehículos exploradores dispuestos a estudiarlo. Las estaciones de Goldstone en California y de Robledo de Chavela en Madrid, ambas pertenecientes a la Red de Espacio Profundo de la NASA, tendrán todas sus antenas dedicadas a las misiones que seguirán el acontecimiento. Los resultados científicos, al igual que muchas de las imágenes, prometen ser de enorme interés.

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sáb

18

oct

2014

Luz verde al aterrizaje de Philae en el sitio 'J'

Fuente:  Nasa


La ESA ha dado luz verde al aterrizaje de la sonda Philae, de la misión Rosetta, en el punto seleccionado como primera opción en la superficie del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko el próximo 12 de noviembre, en lo que constituirá el primer intento de descenso controlado en un cometa. El lugar de aterrizaje, bautizado como J y situado en el menor de los dos lóbulos del cometa, fue seleccionado solo seis semanas después de la llegada de Rosetta al cometa, el pasado 6 de agosto. Desde entonces la misión ha llevado a cabo un análisis científico del cometa sin precedentes. Este objeto, como todos los cometas, está hecho de restos del material que dio lugar a nuestro Sistema Solar, hace 4.600 millones de años. 

Mientras llevaba a cabo las observaciones, Rosetta -el módulo orbital- ha ido aproximándose cada vez más al cometa: el pasado 6 de agosto se encontraba a una distancia de 100 km, y ahora está a solo 10 Km del centro de este cuerpo de 4 kilómetros de diámetro. Esto ha hecho posible un estudio en profundidad de las zonas seleccionadas para el aterrizaje, necesario para estimar el riesgo de forma más precisa. Se ha realizado incluso un detallado censo de las rocas de la zona. La decisión de considerar el lugar de aterrizaje J como definitivo confirma también la secuencia de sucesos que culminan en el aterrizaje. Rosetta liberará a Philae a las 08:35 GMT/09:35 CET  del 12 de noviembre, a una distancia de aproximadamente 22.5 Km del centro del cometa. El aterrizaje se producirá unas siete horas más tarde, a alrededor de las 15:30 GMT/16:30 CET. 

El 12 de noviembre las señales que partan de Rosetta tardarán 28 minutos 20 segundos en llegar a la Tierra, lo que significa que la confirmación de la separación llegará a las estaciones de seguimiento en Tierra a las 09:03 GMT/10:03 CET, y la del aterrizaje, a alrededor de las 16:00 GMT/17:00 CET. “Ahora que sabemos definitivamente adonde nos dirigimos, estamos un importante paso más cerca de completar esta operación emocionante y de alto riesgo”, dice Fred Jansen, Jefe de Misión de Rosetta, de la ESA. “Sin embargo, aún hay una serie de hitos clave que deben completarse antes de que podamos dar luz verde definitiva al aterrizaje”. 

Antes de la separación de Philae deben tomarse toda una serie de decisiones, empezando el 11 de noviembre con la confirmación, por parte del equipo de dinámica de vuelo, de que Rosetta se encuentra en la trayectoria adecuada antes de lanzar la sonda. Durante la noche del 11 al 12 de noviembre se tomarán más decisiones relativas a la preparación y subida de los comandos, tras las que se podrá confirmar que Philae está lista para la separación. 

Dos horas antes de la liberación de Philae deberá realizarse una maniobra breve para situar a Rosetta de forma que la sonda quede en la trayectoria correcta. La última decisión final respecto a la separación tundra lugar muy poco después de esta maniobra. Tras la liberación de Philae, Rosetta maniobrará hacia arriba y se alejará del cometa, antes de reorientarse para establecer comunicación con Philae. “Si cualquiera de estas decisions resulta en una interrupción de la operación, entonces tendremos que abortar y revisar la secuencia de cara a un próximo intento, para asegurarnos de que el modulo orbital se encuentra en una posición segura para intentarlo de nuevo”, dice Fred. Si todo funciona bien, Rosetta y Philae establecerán comunicación unas dos horas tras la separación. 

Durante el descenso de siete horas Philae sacará fotos y llevará a cabo experimentos científicos, tomando muestras del polvo, del gas y del entorno del plasma próximo al cometa. Philae obtendrá una imagen de despedida de Rosetta muy poco después de la separación, y una serie de fotos a medida que se aproxime a la superficie del cometa. Se espera que las primeras imágenes de esta secuencia se reciban en Tierra unas horas después de la separación. Una vez a salvo en la superficie del cometa Philae obtendrá una imagen panorámica de los alrededores. De nuevo, se espera que estas vistas lleguen a Tierra pocas horas después. 

La primera tanda de experimentos científicos se iniciará alrededor de una hora después del aterrizaje y durará 64 horas, un límite basado en la vida de las baterías primarias de la sonda. El estudio más a largo plazo del cometa por parte de Philae dependerá de durante cuánto tiempo, y con qué eficacia, sean capaces de recargarse las baterías, lo que a su vez depende de la cantidad de polvo que se deposite sobre los paneles solares de Philae. Se cree que en marzo de 2015, cuando el cometa esté mucho más cerca del sol, la temperatua de Philae habrá subido demasiado y las observaciones científicas no podrán continuar. La misión científica de Philae habrña concluido. 

La misión de Rosetta durará mucho más. Rosetta acompañará al cometa a medida que este aumenta en actividad, hasta su máximo acercamiento al sol en agosto de 2015, y también a su vuelta hacia el sistema solar exterior. Esta misión estudiará por primera vez la evolución de un cometa desde muy cerca, y dará información esencial sobre cómo se formó el sistema Solar, el origen del agua en la Tierra y quizás incluso sobre el origen de la vida en la Tierra. En breve se facilitará una secuencia detallada de las decisiones críticas que deben tomarse de cara a la separación de Philae del módulo orbital.

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jue

16

oct

2014

Evidencias de vulcanismo lunar reciente

Fuente: NASA


El Orbitador de Reconocimiento Lunar, LRO, de la NASA ha proporcionado evidencias de que la actividad volcánica de la Luna se redujo gradualmente en lugar de detenerse abruptamente hace 1.000 millones de años.

Decenas de depósitos de roca observados por LRO tienen menos de 100 millones de años. Este período de tiempo corresponde al período Cretácico de la Tierra, el apogeo de los dinosaurios. Algunas áreas pueden tener incluso menos de 50 millones de años. "Este hallazgo va a hacer que los geólogos rescriban los libros de texto sobre la Luna", dijo John Keller, científico del proyecto LRO en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Los depósitos se dispersan a través de las llanuras volcánicas oscuras de la Luna y se caracterizan por una mezcla de círculos, montículos suaves y poco profundos junto a zonas de terreno accidentado.

Las características son demasiado pequeñas para ser vistas desde la Tierra. Una de las más grandes, un área llamada Ina, fue estudiada y fotografiada desde la órbita lunar por los astronautas del Apolo 15. Ina parecía ser una característica única, hasta que los investigadores de la Universidad Estatal de Arizona y de la Universidad Westfälische Wilhelms de Alemania, descubrieron muchas regiones similares en imágenes de alta resolución tomadas por las dos cámaras de la sonda LRO. El equipo identificó un total de 70 zonas de este tipo en el lado de la Luna más cercano a la Tierra.

El gran número de estas rocas y su amplia distribución sugieren que la actividad volcánica de la última etapa no era una anomalía, sino una parte importante de la historia geológica de la Luna.

El número y el tamaño de los cráteres dentro de estas áreas indica que los depósitos son relativamente recientes. En base a una técnica que vincula las mediciones de los cráteres a la antigüedad de las muestras tomadas por las misiones Apolo y Luna, se cree que tres de los parches de mares irregulares tienen menos de 100 millones de años, y tal vez menos de 50 millones de años en el caso de Ina. Las suaves y empinadas laderas que descienden desde las capas rocosas accidentadas son consistentes con las estimaciones de escasa antigüedad.

En contraste, las llanuras volcánicas que rodean estas regiones distintivas son atribuidas a la actividad volcánica que se inició hace cerca de 1.500 millones de años y terminó hace unos 1.000 millones años. En ese momento, se pensaba que toda la actividad volcánica en la luna había cesado.

Varios estudios anteriores sugirieron que Ina era bastante joven y podría haberse formado debido a la actividad volcánica localizada. Sin embargo, en ausencia de otras características similares, Ina no se consideró un indicio de vulcanismo generalizado. Los resultados tienen implicaciones importantes para cómo se cree que es el cálido interior de la Luna.

"La existencia y la edad de los parches nos dicen que el manto lunar tuvo que permanecer lo suficientemente caliente como para proporcionar el magma de las erupciones de pequeño volumen que crearon estas características inusuales más jóvenes", dijo Sarah Braden, recientemente graduada de la Universidad Estatal de Arizona y autora principal del estudio. La nueva información es difícil de conciliar con lo que actualmente se piensa acerca de la temperatura del interior de la Luna.

"Estas jóvenes características volcánicas serán los principales objetivos para la exploración futura, tanto robótica como humana", dijo Mark Robinson, investigador principal de la LROC en la Universidad Estatal de Arizona.

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mié

15

oct

2014

El hubble capta una polvorienta galaxia espiral en Virgo

Fuente: NASA


Esta magnífica nueva imagen captada con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA muestra el borde de la galaxia espiral NGC 4206, situada a unos 70 millones de años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Virgo.

EN la imagen se pueden apreciar vastas franjas de polvo, algunas de los cuales están oscureciendo el centro de la galaxia. Hacia los bordes de la galaxia, los cúmulos dispersos, de un color azulado, marcan las zonas donde están naciendo estrellas. También se pueden apreciar estrellas mucho más antiguas, más rojizas, donde la formación de estrellas es muy escasa.

NGC 4206 fue fotografiada como parte de una encuesta instantánea del Hubble de las galaxias espirales cercanas para medir el efecto que el material entre las estrellas - conocido como medio interestelar - tiene en la luz a medida que viaja a través de él. A través de su Cámara Avanzada para Inspecciones, el Hubble puede revelar información sobre el material polvoriento y el gas hidrógeno en las partes frías del medio interestelar. Los astrónomos son capaces de cartografiar la absorción y dispersión de la luz por el material - un efecto conocido como extinción - lo que hace que los objetos parezcan más rojos para nosotros, los observadores.

NGC 4206 es visible con la mayoría de los telescopios de aficionados en magnitud 13. Fue descubierta por el astrónomo británico William Herschel el 17 de abril 1784.

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lun

13

oct

2014

Rusia se prepara para la conquista de la Luna

Fuente: NTX


La Agencia Federal Espacial de Rusia  (Roscosmos) anunció un programa de exploración del espacio exterior, que tiene como piedra angular a la Luna, astro en el que planea desembarcar a finales de la próxima década.

El jefe del departamento de la planificación estratégica de Roscosmos, Yuri Makárov, informó que este programa de exploración espacial es "ambicioso, no sólo en términos de financiación, sino de producción de dispositivos técnicos".

En conferencia de prensa, Makárov explicó que "tecnológicamente" Rusia está preparada para este proyecto, que se centrará, en primer lugar, en la conquista de la Luna.

Para cumplir con los objetivos, el programa cuenta con el cosmódromo Vostochni, en el Lejano Oriente ruso, así como con cohetes portadores pesados y superpesados, refirió.

Makárov precisó que el programa fue elaborado este año por Roscosmos, la Academia de Ciencias de Rusia, el Centro Nacional de Investigación Kurchatov y la Corporación de Energía Atómica Estatal (Rosatom).

El director del Instituto de Investigaciones Espaciales de la Academia de Ciencias de Rusia, Lev Zeleny, declaró por su parte que "a mediados de la próxima década los cosmonautas rusos sobrevolarán la Luna y, a finales de la década, descenderán en ella".

Señaló que la zona del desembarco será elegida según criterios establecidos como la existencia de agua en una profundidad de 1.5 metros bajo la superficie y una visión directa de la Tierra.

Agregó que esos criterios se cumplen en el polo sur de la Luna y detalló que antes del desembarco, las estaciones automáticas efectuarán varios vuelos alrededor del astro.

Inicialmente, la exploración de la Luna será conducida por los módulos automáticos Luna-26 y Luna-27, de acuerdo con despachos de la agencia informativa rusa TASS.

Rusia necesitará el sistema europeo de aterrizaje suave para que sus sondas desciendan sobre el satélite natural de la Tierra, por lo que el acuerdo correspondiente entre Roscosmos y la Agencia Espacial Europea (AEE) está siendo revisado actualmente por el gobierno ruso.

Maksim Martínov, primer jefe adjunto de la Asociación de Producción e Investigación Lavochkin, destacó en su oportunidad que se prevé que este programa sea ejecutado en cooperación internacional, ya que requiere tecnología occidental.

"Ningún país es capaz de manejar este tipo de proyectos importantes por sí solo, sin la cooperación internacional. (Así que) nuestros socios europeos suministrarían el sistema de aterrizaje suave y seguro", añadió.

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sáb

11

oct

2014

El OAC celebra esta noche la última jornada de puertas abiertas

Fuente: Europa Press.


El Observatorio Astronómico de Cantabria (OAC) celebra este sábado, entre las 21.00 y las 23.00 horas, la cuarta y última jornada de puertas abiertas de esta instalación que se encuentra en la Lora, Valderredible.

   En esta actividad podrán participar todas las personas que lo deseen sin necesidad de reserva previa. La organización recomienda llevar ropa de abrigo ya que se van a disponer varios telescopios en el exterior del edifico para la observación astronómica. Los asistentes también disfrutarán, en el salón de actos, de charlas divulgativas.

   Además, el Programa de Voluntariado Ambiental del Gobierno de Cantabria, PROVOCA, y el OAC ofrecerán este, a las 18.00 horas en el Instituto de Física de Cantabria, una charla sobre 'Agujeros negros' que impartirá Francisco J. Carrera, investigador del IFCA.

   El Observatorio Astronómico de Cantabria (OAC) es una instalación del Gobierno de Cantabria, gestionada por MARE, y la Universidad de Cantabria a través del Instituto de Física de Cantabria (IFCA, CSIC-UC). También colaboran AstroCantabria y el Ayuntamiento de Valderredible.


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mié

08

oct

2014

Japón lanza satélite meteorológico de nueva generación

Fuente: NTX


TOKIO, JAPÓN (07/OCT/2014).-

Japón  lanzó un satélite meteorológico de nueva generación, con el que pretende mejorar la precisión de los pronósticos relacionados con desastres naturales, anunció la Agencia Meteorológica del país.

El cohete H-2A que lleva al satélite Hamawari-8 despegó la tarde de este martes desde el Centro Espacial de Tanegashima, en el suroeste japonés, y se espera que lo coloque en una órbita geoestacionaria a unos 35 mil 800 kilómetros por encima del Ecuador.

El nuevo satélite de observación meteorológica es el primero que Japón pone en órbita desde febrero de 2006 cuando lanzó el Himawari-7, el cual sigue en operación.

El Hamawari-8 está programado para capturar imágenes cada 10 minutos, a diferencia del intervalo de 30 minutos con que lo hace el actual satélite, y tiene capacidad para cubrir la totalidad del archipiélago en un lapso de 2.5 minutos.

Además, podrá medir la distribución del polvo volcánico después de erupciones como la reciente del monte Ontake, en el centro de Japón, y detectar nubes que se desarrollen rápidamente y provoquen lluvias torrenciales.

La Agencia Meteorológica de Japón destacó que el satélite puede proporcionar alrededor de 50 veces más información que el Himawari-7 y tiene la capacidad de monitorear el movimiento de los tifones en el mar.

El nuevo satélite se desprendió con éxito del cohete H-2A sobre el Océano Pacífico unos 28 minutos después del lanzamiento, y si todo se desarrolla según lo planeado, entrará en órbita sobre el Ecuador dentro de 10 días.

El Himawari-8 iniciará el envío de imágenes a finales de este año y efectuará sus operaciones completas hasta el próximo verano, de acuerdo con despachos de la agencia local de noticias Kyodo.

Japón planea lanzar un satélite de respaldo, el Himawari-9, en el año fiscal 2016, equipos con los que el gobierno espera poder ayudar a minimizar los posibles daños que cause un desastre natural en el país y en la región Asia-Pacífico.
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mar

07

oct

2014

La tripulación de la ISS se prepara para realizar dos paseos espaciales

Fuente: NASA


Los seis miembros de la tripulación de la Expedición 41 a bordo de la Estación Espacial Internacional llevaron a cabo una serie de experimentos científicos el viernes para mejorar la vida aquí en la Tierra, cerrando una semana de trabajo centrada principalmente en los preparativos de una serie de paseos espaciales.

El Ingeniero de Vuelo Alexander Gerst de la Agencia Espacial Europea trabajó con un experimento que está buscando una manera de reutilizar un medicamento para el tratamiento de la diabetes en un combatiente del cáncer. Este experimento estudia células de levadura para entender cómo los fármacos actúan sobre los tumores para ver si la Metformina, un fármaco comúnmente utilizado para tratar la diabetes tipo 2, puede servir como un fármaco anti-cáncer.

Gerst también transfirió una placa de cultivo en el Mecanismo Experimental de Biología Celular para su incubación. Este experimento estudia los mecanismos celulares y moleculares que permiten a las plantas detectar la gravedad. Los investigadores responsables de este estudio plantean la hipótesis de que la sensibilidad de las plantas de la gravedad en la Tierra puede ser modificada para hacer cultivos más resistentes a las fuerzas destructivas de la naturaleza, manteniendo así el rendimiento incluso en zonas afectadas por inundaciones o fuertes vientos.

Mientras tanto, en el laboratorio japonés Kibo, el Ingeniero de Vuelo Barry Wilmore de la NASA realizó un poco de mantenimiento en el hábitat acuático que alberga actualmente un banco de peces popularmente conocidos como danio cebra para el estudio del músculo del pez cebra. El objetivo de este experimento es determinar si los músculos del pez cebra se debilitan en microgravedad de manera similar a los músculos humanos y, de ser así, aislar la causa. Los resultados de la investigación podrían ayudar a identificar cambios moleculares implicados en el deterioro de los músculos expuestos a microgravedad, lo que podría proporcionar beneficios para los pacientes que tienen que permanecer en cama y astronautas en misiones espaciales de larga duración.

El Ingeniero de Vuelo Reid Wiseman estuvo revisando varios experimentos que tienen lugar a bordo del laboratorio orbital. Entre ellos, un experimento que vigila el desarrollo en condiciones de microgravedad de plántulas de Arabidopsis thaliana, comúnmente conocido como el berro oreja de ratón. Wiseman también transfirió muestras de pruebas para el experimento Micro-8, que está investigando la levadura Candida albicans con el fin de ayudar a los científicos a entender mejor y controlar la naturaleza infecciosa de este patógeno oportunista.

Después de una larguísima semana de preparativos para un par de futuros paseos espaciales por parte de los astronautas estadounidenses, los tres astronautas también disfrutaron de un poco de tiempo libre el viernes.

Durante el primer paseo espacial de la Expedición 41 programado para comenzar el martes 7 de Octubre alrededor de las 13:10 GMT, Wiseman y Gerst saldrán del compartimiento Quest en una caminata de seis horas y media para trasladar un módulo bomba degradado a su hogar a largo plazo en la Bodega Externa de la Plataforma-2. Los dos astronautas también instalarán un relé en el Transportador Móvil que ofrecerá opciones de energía de reserva en el sistema automotor del transportador móvil, el cual mueve a Canadarm2 a lo largo de la estructura central de la estación.

Wilmore, que estará dentro de la cúpula para proporcionar soporte robótico para la primera caminata espacial, se unirá a Wiseman, el 15 de Octubre para otra excursión fuera de la estación. Wiseman y Wilmore se aventurarán fuera de la estructura de estribor de la estación para reemplazar un regulador de voltaje, conocido como unidad de derivación secuencial, que falló en Mayo.

En el lado ruso del complejo, el Comandante Max Suraev realizó tareas de mantenimiento rutinarias en el sistema de soporte de vida en el módulo de servicio Zvezda. Más tarde guardó basura y artículos innecesarios en la nave de carga Progress 56, programada para desacoplarse del compartimento de atraque Pirs el 27 de Octubre, y así dejar el sitio libre para la siguiente nave de carga, la Progress 57, programada para ser lanzada el 29 de Octubre.

El Ingeniero de Vuelo Alexander Samokutyaev también llevó a cabo una sesión con el experimento de salud Cardiovector, que echa un vistazo a la adaptación del corazón en vuelos espaciales de larga duración.

Por su parte, la Ingeniero de vuelo Elena Serova estuvo trabajando en un experimento de cultivo celular. Más tarde fotografió y desplegó nuevas muestras para el experimento Calcium, que examina las causas de la pérdida de densidad ósea que se produce en un ambiente sin gravedad.

El fin de semana, los astronautas y cosmonautas de la estación se harán cargo de las tareas de limpieza semanal. También continuarán sus entrenamientos diarios de 2 horas y media para mantenerse en forma y para prevenir la pérdida de masa muscular y densidad ósea que se produce en condiciones de microgravedad.

La tripulación de la estación llevó a cabo experimentos científicos el viernes, cerrando una semana muy ocupada centrada principalmente en los preparativos de los paseos espaciales.

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lun

06

oct

2014

El vórtice polar de Titán es frío y tóxico

Fuente: NASA


La misión internacional Cassini ha descubierto una enorme nube tóxica sobre el polo sur de la mayor luna de Saturno, Titán, formada tras un dramático enfriamiento de su atmósfera. Gracias a los datos recogidos por esta misión, los científicos han podido determinar que este gran vórtice polar contiene partículas congeladas de un compuesto tóxico conocido como ácido cianhídrico (HCN). “Este hallazgo indica que la atmósfera del hemisferio sur de Titán se está enfriando mucho más rápido de lo que cabría esperar”, explica Remco de Kok, del Observatorio de Leiden y del Instituto Neerlandés de Investigación Espacial, SRON, autor principal del estudio publicado en Nature. 

Al contrario que el resto de lunas de nuestro Sistema Solar, Titán está envuelto en una densa atmósfera compuesta fundamentalmente de nitrógeno, con pequeñas cantidades de metano y de otros gases traza. Titán se encuentra diez veces más lejos del Sol que la Tierra, y sus bajas temperaturas provocan una ‘lluvia’ de metano y de otros hidrocarburos que fluyen en su superficie formando ríos y lagos. 

En Titán también hay estaciones a lo largo de los 29 años que tarda en completar una vuelta alrededor del Sol junto a Saturno. Cada una de sus cuatro estaciones dura unos siete años terrestres, y el último cambio estacional tuvo lugar en 2009, cuando el hemisferio sur pasó de verano a otoño. En mayo de 2012 las imágenes de la sonda Cassini desvelaron un inmenso torbellino de varios cientos de kilómetros de diámetro que se estaba empezando a formar sobre el polo sur.

La formación de este gran vórtice polar parece estar asociada con el cambio de estación, cuando grandes masas de gas calentadas por la luz solar durante la primavera septentrional se desplazan hacia el hemisferio sur. Un dato desconcertante sobre este remolino es su gran altitud: se encuentra a unos 300 kilómetros sobre la superficie de Titán, donde los científicos pensaban que haría demasiado calor para que se formasen este tipo de nubes. 

“Sinceramente, no esperábamos encontrar una nube tan grande a semejante altitud”, confiesa Remco. Ansiosos por comprender por qué se había formado esta nube tan misteriosa, los científicos empezaron a analizar el vasto archivo de datos de la misión Cassini. Tras un minucioso escrutinio, encontraron una pista fundamental en el espectro de la luz solar reflejada por la atmósfera de Titán. 

Un espectro separa la luz reflejada por un cuerpo celeste en sus colores constitutivos, desvelando las huellas de los elementos y las moléculas presentes. El Espectrómetro en las bandas de la luz Visible e Infrarroja de Cassini (VIMS) toma este tipo de medidas en distintos puntos de la geografía de Titán, cartografiando la distribución de compuestos químicos en la atmósfera y en la superficie de esta gran luna. 

“La luz procedente del vórtice polar mostraba un rasgo completamente diferente a la de otras regiones de la atmósfera de Titán”, explica Remco de Kok. “Aquí se podía ver claramente la huella de moléculas congeladas de ácido cianhídrico”. La formación de este gran vórtice polar parece estar asociada con el cambio de estación, cuando grandes masas de gas calentadas por la luz solar durante la primavera septentrional se desplazan hacia el hemisferio sur. 

Un dato desconcertante sobre este remolino es su gran altitud: se encuentra a unos 300 kilómetros sobre la superficie de Titán, donde los científicos pensaban que haría demasiado calor para que se formasen este tipo de nubes. “Sinceramente, no esperábamos encontrar una nube tan grande a semejante altitud”, confiesa Remco. 

Ansiosos por comprender por qué se había formado esta nube tan misteriosa, los científicos empezaron a analizar el vasto archivo de datos de la misión Cassini. Tras un minucioso escrutinio, encontraron una pista fundamental en el espectro de la luz solar reflejada por la atmósfera de Titán. 

Un espectro separa la luz reflejada por un cuerpo celeste en sus colores constitutivos, desvelando las huellas de los elementos y las moléculas presentes. El Espectrómetro en las bandas de la luz Visible e Infrarroja de Cassini (VIMS) toma este tipo de medidas en distintos puntos de la geografía de Titán, cartografiando la distribución de compuestos químicos en la atmósfera y en la superficie de esta gran luna. 

“La luz procedente del vórtice polar mostraba un rasgo completamente diferente a la de otras regiones de la atmósfera de Titán”, explica Remco de Kok. “Aquí se podía ver claramente la huella de moléculas congeladas de ácido cianhídrico”.

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dom

05

oct

2014

Rosetta desplegará su aterrizador el 12 de Noviembre

Fuente: NASA


La misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea desplegará su módulo de aterrizaje, Philae, en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko el 12 de Noviembre. El lugar de aterrizaje de Philae, actualmente conocido como Sitio J, se encuentra en la parte más pequeña de las dos "lóbulos" del cometa, con un segundo lugar de aterrizaje en reserva en el lóbulo más grande. Los sitios fueron seleccionados sólo seis semanas después de que Rosetta llegase al cometa, el 6 de agosto, después de un viaje de 10 años a través del Sistema Solar.

En este tiempo, la misión Rosetta ha estado llevando a cabo un análisis científico sin precedentes del cometa, un remanente de los 4.600 millones años de historia del Sistema Solar. El enfoque principal hasta la fecha ha sido estudiar la topografía de 67P / Churyumov-Gerasimenko, para preparara el primer intento de aterrizaje suave en un cometa.

El descenso del cometa es sin motor, y sólo es posible predecir que el punto de aterrizaje será dentro de una elipse de aterrizaje (normalmente unos cientos de metros en extensión). El sitio J fue elegido por unanimidad entre otros cuatro sitios candidatos, porque el área tiene pendientes de menos de 30 grados respecto a la vertical local y porque hay relativamente pocos cantos rodados grandes. La zona también recibe iluminación diaria suficiente para cargar las baterías de Philae y continuar las operaciones científicas de la superficie más allá de la fase inicial de baterías de 64 horas.

Durante las últimas dos semanas, los equipos de operaciones y dinámica de vuelo de la ESA han estado haciendo un análisis detallado de las trayectorias de vuelo y horarios de Rosetta para liberar el módulo de aterrizaje con la mayor brevedad posible.

Dos escenarios de aterrizaje robustos han sido identificados, uno para el sitio principal y otro para uno secundario. Rosetta liberará Philae el 12 de noviembre a las 08:35 GMT a una distancia de 22.5 km desde el centro de la cometa, aterrizando cerca de siete horas más tarde. El tiempo de viaje de la señal unidireccional entre Rosetta y la Tierra el 12 de noviembre será de 28 minutos y 20 segundos, lo que significa que la confirmación del aterrizaje llegará a las estaciones terrestres hacia las 16.00 GMT. Si se tomase la decisión de aterrizar en el lugar secundario de reserva, el lugar C, la separación de Philae se produciría a las 13:04 GMT a una distancia de 12,5 Km del centro del cometa. El aterrizaje se produciría unas 4 horas más tarde, con la confirmación de la señal a la Tierra sobre las 17:30 GMT.

La confirmación final de la zona de aterrizaje se realizará el 14 de octubre después de una revisión de la preparación de las operaciones. Durante la semana del 14 de octubre se realizará un concurso para que el público pueda nombrar el lugar de aterrizaje de Philae.

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jue

02

oct

2014

El Universo cuántico

La editorial Debate amplia su fondo de libros científicos con esta nueva obra escrita por Brian Coxx y Jeff Forshaw sobre el universo cuántico, pues todo lo que puede suceder, sucede.

¿Qué es la física cuántica? ¿Cómo nos ayuda a entender el mundo? ¿Dónde deja a Newton y a Einstein? Y sobre todo, ¿por qué podemos estar seguros de que es una buena teoría? Brian Cox y Jeff Forshaw ofrecen un modelo concreto de la naturaleza que es comparable en esencia a las leyes del movimiento de Newton, la teoría electr omagnética de Maxwell y la teoría de la relatividad de Einstein. A través de analogías con la vida cotidiana, que demuestran que los extraños fenómenos cuánticos tienen una explicación, logran transformar principios científicos fundamentales en algo fascinante y accesible a todo el mundo.Un recorrido por la teoría científica actual de la materia que permite explicar las sorprendentes propiedades de las partículas subatómicas o por qué si los átomos están prácticamente vacíos no atravesamos el suelo que está bajo nuestros pies.

Si estás interesado en el mundo real y quieres leer una extraordinaria introducción al mayor logro de la humanidad en los últimos cien años, coge este libro, léelo.


El Universo cuántico

Brian Coxx y Jeff Forshaw

Editorial Debate

Isbn- 9788499923697

Pvp- 19,90 euros

Septiembre 2014

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mié

01

oct

2014

Guía de un astronauta para vivir en la tierra

Luis Alonso.


Me acaba de regalar la editorial ediciones B esta novedad escrita por Chris Hadfield, en donde nos cuenta su experiencia de más de cuatro mil horas en el espacio.

El canadiense Chris Hadfield decidió ser astronauta a los nueve. Desde entonces enfocó su carrera hacia esa meta, sin obsesionarse, pero sin perder el foco. En 2013 fue comandante de la ISS, y se hizo muy famoso en todo el mundo por sus publicaciones en redes sociales desde la ISS, que culminaron en un vídeo en YouTube con su versión del Space Oddity de David Bowie, que fue súper popular. Hadfield se ha convertido en el astronauta más famoso tras Neil Armstrong. Estas son sus memorias.

Tal vez, solo tal vez, este libro nos ayude un poco a vivir mejor en la Tierra, a estar preparado para todo, mientras nos desplazamos mentalmente a través de estas paginas por el espacio.


Guía de un astronauta para vivir en la Tierra

Cnel. Chris Hadfield

Ediciones B

Isbn- 9788466655552

Pvp- 16 euros

Octubre 2014


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lun

29

sep

2014

Impacto lunar detectado por MIDAS ve la luz

Fuente: Fundación AstroHita


La NASA publica las imágenes del nuevo cráter producido por el gran impacto detectado por el proyecto MIDAS

 

El 11 de septiembre de 2013 dos de los telescopios del Proyecto MIDAS (Moon Impacts Detection and Analysis System - Sistema de Detección y Análisis de Impactos Lunares), desarrollado por la Universidad de Huelva y el Instituto de Astrofísica de Andalucía en colaboración con la Fundación AstroHita, detectaban la colisión de una roca de unos 400 kilogramos contra la superficie de la Luna. Este es el mayor impacto que se ha observado hasta la fecha en la Luna, y fue registrado por el Profesor José María Madiedo (Universidad de Huelva). La noticia, publicada en febrero de este año, dio la vuelta al mundo y la NASA se puso en contacto con los investigadores anunciándoles que la sonda LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter), que se encuentra en órbita alrededor de la Luna, sería utilizada para localizar y fotografiar el cráter producido por esta colisión.

 

Casi un año después de que tuviera lugar esta colisión, la NASA ha hecho públicas las imágenes del nuevo cráter que se produjo durante el impacto. Para ello han comparado fotografías tomadas por la sonda LRO antes y después de que la roca, que procedía de un cometa o de un asteroide, chocase a unos 61.000 km por hora contra la superficie lunar. Las imágenes han revelado que el nuevo cráter tiene un diámetro de 34 metros, y que los escombros que salieron despedidos durante el choque fueron lanzados a más de 500 metros en todas direcciones.

 

El estudio de las características de este nuevo cráter permitirá ahora a los investigadores analizar la validez de los modelos utilizados para predecir la frecuencia con la que estas rocas pueden impactar contra nuestro planeta. De hecho, el equipo liderado por José María Madiedo (Universidad de Huelva) y José Luis Ortiz (Instituto de Astrofísica de Andalucía) ya indicó, a raíz de este gran impacto contra la Luna, que la probabilidad de un impacto contra la Tierra era unas 10 veces superior a lo que pensaba la mayoría de la comunidad científica. Estudios posteriores realizados por otros investigadores respaldan esta afirmación.

 

El proyecto MIDAS cuenta en la actualidad con 4 telescopios ubicados en Sevilla, mientras que el de mayor tamaño está ubicado en el Complejo Astronómico de La Hita (Toledo). Recientemente la Fundación AstroHita ha llevado a cabo diversas mejoras técnicas en este telescopio que han supuesto un aumento de la precisión que es capaz de alcanzar el sistema MIDAS.

 

 

Enlace a la web de la misión LRO en la que aparecen las fotografías del cráter:

http://lroc.sese.asu.edu/posts/810 

 

Enlace a los vídeos que muestran imágenes reales del impacto:

http://youtu.be/CpZc0Wk_7Kw 

 

 http://youtu.be/zCFDkj2JtyA 




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lun

29

sep

2014

M 4: el cúmulo cercano

Luis Alonso.


En los cielos de verano la Constelación de Scorpius, luce majestuosa sobre el horizonte sur. Antares, a unos 600 años luz nos muestra su tono rojizo de supergigante roja de mil millones de kilómetros de ancho y nueve mil veces más luminosa que el Sol. Levemente debajo y a la derecha de Antares, a tan solo 1º, se encuentra el cúmulo globular M4. Con tan solo 10 cm de abertura, el cúmulo se nos presenta como una mancha moteada. Con abertura de 15 cm, empezamos a distinguir estrellas que van desde la magnitud 11 a la 20. Su estructura globular, de componentes rojizas y viejas nos sorprende por una aparente "barra" que lo cruza de norte a sur. Adivinemos sus patas de araña con abertura de 20 cm y ese aspecto en donde se le observa envuelto en una nebulosidad. Pero aparte de todo esto, M4 es uno de los cúmulos que mejor se puede observar con telescopios de pequeño tamaño o unos simples prismáticos. 

Por todo ello, no dejemos de observar este cercano cúmulo que va de la mano de una de las estrellas más vistosas, Antares, el ojo del Escorpión; o como dirían los romanos, Cor Scorpionis, el corazón del Escorpión. 

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lun

29

sep

2014

Quieren a Plutón como planeta

Fuente: Informador Mx


En un debate que traspasó el mundo científico y se convirtió en tema de conversación en los cafés, Plutón fue rebajado en 2006 a la categoria de “planeta enano”.

En ese entonces, los defensores del “patito feo” del Sistema Solar no se rindieron e incluso desfilaron en manifestaciones, pidieron a los científicos que volvieran a admitir a Plutón en el club de los grandes, clamando una y otra vez: “el tamaño no importa”.

Ocho años después Plutón vuelve por sus fueros. Cuando queda menos de un año para que se celebre en Honolulu Hawai, la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés), el Centro Harvard-Smithsonian volvió a abrir el debate.

Para ello, invitó a tres expertos con opiniones diferentes.

¿Cómo pudo la Unión Astronómica Internacional decir que Plutón era un planeta enano y luego negarle la posición de planeta? ¿Qué era entonces, sólo un enano? El historiador científico Owen Gingerich, considera que la IAU hizo un “abuso del lenguaje” al tratar de definir la palabra planeta y que, por eso, no debía haber expulsado a Plutón.

El punto de vista contrario lo defendió el director asociado del Centro de Planetas Menores, Gareth Williams, quien apoyó la expulsión de Plutón y definió los planetas como “cuerpos esféricos que orbitan alrededor del sol y que han limpiado su camino”, es decir, que han despejado su órbita de otros astros.

Por su parte, el director de la Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard, Dimitar Sasselov, estableció que un planeta es “la masa más pequeña esférica de la materia que se forma alrededor de las estrellas o restos estelares”, lo que, a su juicio, devuelve a Plutón al club planetario.

Al final de las ponencias, una audiencia de todas las edades recordó sus viejos libros de texto y votó con cartulinas amarillas a favor del regreso del antiguo noveno planeta.

En realidad, desde su descubrimiento en 1930 por el estadounidense Clyde Tombaugh, Plutón ha sido objeto de disputas, sobre todo debido a su tamaño, mucho menor que el de la Tierra, e incluso que el de la Luna.

La reivindicación esta hecha y la polémica podría volver a despertar durante la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional en 2015, el mismo año en el que se prevé que llegué a Plutón la sonda “Nuevos Horizontes”, enviada por la NASA en 2006.

EL DATO
Descalificación


En 2006 más de dos mil 500 expertos de 75 países se reunieron en Praga, República Checa, y establecieron una nueva definición universal de lo que se consideraría un planeta. Esta definición distinguió entre ocho planetas “clásicos” que giraban en órbitas alrededor del Sol y dejaba fuera a cuerpos “enanos”, como Plutón, que quedó al mismo nivel que los más de 50 cuerpos redondos que giran en torno al Sol en el cinturón de Kuiper.

La polémica sobre si Plutón es un planeta podría volver a despertar durante la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional en 2015.

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jue

25

sep

2014

Matemáticamente no hay agujeros negros

Fuente: Europa Press


Mediante la fusión de dos teorías aparentemente contradictorias, la investigadora Laura Mersini-Houghton ha demostrado matemáticamente que los agujeros negros no pueden llegar a existir.

   El trabajo no sólo obliga a los científicos a reimaginar el tejido del espacio-tiempo, sino también a repensar los orígenes del Universo.

   "Todavía estoy en shock", ha reconocido Mersini-Houghton, del Colegio de las Artes y las Ciencias de la UNC-Chapel Hill. "Hemos estado estudiando este problema durante más de 50 años y esta solución nos da mucho que pensar", ha señalado en un comunicado de esta universidad.

Durante décadas, se ha creído que los agujeros negros se forman cuando una estrella masiva colapsa bajo su propia gravedad en un único punto en el espacio. A su alrededor se forma una membrana invisible, conocida como el 'horizonte de sucesos'. Cualquier el objeto que la sobrepase es engullido y no podrá dar marcha atrás en su camino. Es el punto en el que la atracción gravitacional de un agujero negro es tan fuerte que nada puede escapar de él.

   La existencia de los agujeros negros es tan extraña que se enfrenta a dos teorías fundamentales del Universo que se contradicen. Una, la teoría de la gravedad de Einstein, predice la formación de agujeros negros, pero la otra, una ley fundamental de la teoría cuántica, afirma que ninguna información del Universo puede desaparecer jamás. Los esfuerzos para combinar estas dos teorías llevan a un disparate matemático que llegó a ser conocido como la 'paradoja de la pérdida de información'.

En 1974, Stephen Hawking utiliza la mecánica cuántica para demostrar que los agujeros negros emiten radiación. Desde entonces, los científicos han detectado las huellas dactilares en el cosmos que la muestran y se ha realizado la identificación de los agujeros negros que existen en el cosmos.

   Sin embargo, Mersini-Houghton ha descrito en su trabajo un escenario completamente nuevo. Está de acuerdo con Hawking en que cuando una estrella colapsa bajo su propia gravedad se produce radiación. Pero en su trabajo muestra que, por el desprendimiento de esta radiación, la estrella también arroja masa. Tanto es así que a medida que se contrae ya no tiene la densidad para convertirse en un agujero negro.

   Antes de que se pueda formar un agujero negro, la estrella moribunda se hincha por última vez y luego explota. De este modo, el agujero negro nunca se forma y tampoco su 'horizonte de sucesos'. El mensaje principal de su trabajo es claro: no hay nada que exista similar a un agujero negro.

   El documento fue presentado recientemente a 'arXiv.org', pero el pasado mes de junio esta científica ya publicó en la revista 'Physics Letters B ' un estudio aproximado a este trabajo.


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mié

24

sep

2014

El Invierno en la Cuenca Argyre en Marte

Fuente: NASA


A lo largo de miles de millones de años, es las mesetas del sur de Marte se han acumulado las huellas de numerosos impactos, a menudo tan juntas que se superponen. Una de esas huellas es el cráter de Hooke. La foto fue tomada por la sonda de la ESA Mars Express durante el invierno en el Hemisferio Sur marciano. 

El cráter de Hooke está cerca del borde norte de la cuenca Argyre, de 1800 kilómetros de anchura -una de las estructuras de impacto más impresionantes, excavadas tras una potente colisión hace 4.000 millones de años. 

El cráter de Hooke ocupa la parte plana de la cuenca Argyre Planitia; tiene un diámetro de 138 kilómetros y una profundidad máxima de unos 2.4 kilómetros. Debe su nombre al físico y astrónomo británico Robert Hooke (1635–1703). 

Comprende los restos de diferentes impactos: una depresión, por una colisión, está cerca del centro de otro gran cráter pre-existente. El cráter más nuevo, en el centro, tiene un montículo cubierto por un campo de oscuras dunas. Esta colina parece estar formada por material en capas, posiblemente láminas de arena y hielo. 

Las dunas oscuras también se extienden hacia el sur desde el cráter más pequeño, cubriendo parte del suelo del cráter principal. La orografía local modifica las corrientes de aire, y funciona como una trampa de arena para los sedimentos transportados por el viento. 

En estas imágenes, gran parte de la región baja al sur, así como el montículo central dentro del cráter de Hooke, está cubierto por una capa fina y blanca de hielo de dióxido de carbono. A mayores alturas, y en las paredes del cráter que miran al norte, el hielo está ausente y aparece solo en áreas en sombra, protegidas de la luz directa del Sol por las paredes de cráteres más pequeños. 

Fuera del cráter, el suelo de Argyre Planitia muestra una serie de características al sur. Son ejemplos de 'yardangs', bordes rocosos que han adquirido su forma por la erosión prolongada del viento. La mayoría de los yardangs están orientados hacia el cráter Hooke, lo que revela la dirección más frecuente del viento.

También pueden verse en suelo de la cuenca de Argyre pequeñas áreas de terreno caótico, similar a depresiones con montañas en forma de mesas, cerros y colinas. En la imagen puede verse una de estas regiones en el borde superior y otra en la parte baja, bajando desde el borde izquierdo del cráter.

Se cree que los terrenos caóticos como estos se crearon cuando la fusión a gran escala del hielo provocó el colapso del terreno. Las mesas más grandes aún pueden contener cantidades importantes de hielo de agua, donde el terreno no haya colapsado por completo. 

No hay duda de que esta región ha sufrido muchas alteraciones naturales, desde los potentes impactos que hace miles de millones de años formaron la cuenca de Argyre y posteriormente los dos cráteres de Hooke.

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mar

23

sep

2014

¿Quiénes son los científicos más seguidos en twitter?

Fuente: Europa Press


La revista 'Science' ha hecho pública una lista con los 50 científicos más seguidos en la red social Twitter, en la que se encuentran profesionales de todas las ramas.

   El astrónomo Neil deGrasse, el físico Brian Cox y el biólogo Richard Dawkins, son los tres investigadores más influyentes y los únicos de este ranking que superan el millón de 'followers'.

DeGrasse lidera la lista con más de 2.400.000 seguidores. Es el actual director del Planetario Hayden en el Centro Rose para la Tierra y el Espacio de Nueva York. Sin embargo, es más conocido, sobre todo en Estados Unidos, por su trabajo de divulgación y sus apariciones en televisión. Colabora en el conocido programa 'Cosmos' y ha participado en un episodio de la serie 'The Big Bang Theory', en donde recuerdan su participación en el foro que votó por la 'degradación' de Plutón a la categoría de planeta enano.

   Con más de 1.450.000 seguidores, el segundo lugar lo ocupa el físico de partículas británico Cox. Al igual que su colega, su cara es muy conocida en Reino Unido debido a que es el presentador de numerosos programas de la BBC. Además, en los años 90 fue teclista de la banda de pop 'Ream'.

   Oficialmente, es miembro del grupo de física de alta energía en la Universidad de Mánchester, y trabaja en el experimento ATLAS en el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) en la Organización Europea de Investigación Nuclear (CERN) de Ginebra.

El podio de esta lista lo cierra el biólogo Richar Dawkins, con alrededor de 1.030.000 seguidores. Este miembro de la Royal Society, que actualmente se encuentra participando en Tenerife en el Festival científico Starmus, es especialista en el campo de la biología evolutiva, lo que le ha llevado a ser protagonistas de intensos debates sobre la existencia de Dios.

   La influencia de estos tres científicos es notable con el resto de sus compañeros, ya que el médico que se sitúa en el cuarto puesto, Ben Goldcare, no supera los 342.000 seguidores. Cifras parecidas son las de el astrónomo de la NASA Philip Plait (más conocido por su blog como 'Bad Astronomy') y el también televisivo físico teórico Michio Kaku, gran especialista en la teoría de cuerdas. Ambos ocupan el quinto y sexto puesto de la lista, respectivamente.

   El neurocientífico Sam Harris, el científico de salud internacional Hans Rosling, el informático Tim Berners-Lee (padre de la página web) y el biólogo PZ Myers, completan el 'top-ten' del ranking.

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lun

22

sep

2014

Un huracán cósmico

Fuente: ESA


  • El planeta gigante Saturno es básicamente una esfera gigantesca de gas en rotación, muy distinta del planeta sólido en que vivimos. Pero la Tierra y Saturno sí que tienen algo en común: el clima. Y eso que en el gigante gaseoso el clima es de los más extraños del Sistema Solar. Basta contemplar la tormenta giratoria que muestra esta vista obtenida por Cassini. 

    Este fenómeno llamado el hexágono es un potente chorro de seis lados, de unos 30.000 kilómetros de diámetro, situado en el polo Norte de Saturno. Sus vientos, de 320 Km/h, rodean una tormenta gigante que ocupa el corazón de la región, y que gira en sentido contrario del reloj. 

    Es una zona increíblemente turbulenta: alrededor de la tormenta central, y girando en sentido contrario a ella, rotan numerosos vórtices más pequeños. En la Tierra un huracán puede durar una semana o más, pero el hexágono lleva décadas activo y no muestra indicios de amainar. 

    Esta imagen en falso color del hexágono fue tomada con filtros ultravioletas, visibles e infrarrojos, para resaltar las distintas regiones. 

    El centro oscuro de la imagen muestra la gran tormenta central y su ojo, que es hasta 50 veces mayor que el de un huracán terrestre. Los pequeños vórtices aparecen como manchas de tono rojizo-rosado. Hacia la derecha, abajo, hay una tormenta blanquecina de forma ovalada mayor que todas las demás; este es el mayor de los vórtices, con un diámetro de unos 3.500 kilómetros, el doble que el mayor de los huracanes registrado en la Tierra.   

    La región azul más oscura, dentro del hexágono, estás cubierta por una bruma de partículas pequeñas, mientras que en la región azul pálido dominan las partículas mayores. Lo que causa esta división es el chorro hexagonal, que funciona como barrera –las partículas mayores no pueden entrar en el hexágono desde fuera-. 

    Estas partículas de mayor tamaño se generan cuando la luz solar brilla sobre la atmósfera de Saturno, un fenómeno relativamente reciente que empezó en el hemisferio Norte con la primavera en el hemisferio Norte, en agosto de 2009. 

    Cassini seguirá observando los cambios en el hexágono, investigando su contenido, forma y comportamiento, a medida que el verano llega al hemisferio Norte de Saturno, en 2017. 

    La misión Cassini/Huygens es una colaboración de la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana ASI.  

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dom

21

sep

2014

Música bajo las estrellas en el Planetario de Buenos Aires

Fuente: Planetario de Buenos Aires


A partir del 12 de septiembre, durante 4 viernes consecutivos a las 20 hs, el público podrá disfrutar de diferentes géneros musicales: tango, canto coral, jazz y un tributo a los Beatles interpretados en vivo por  reconocidos artistas acompañados por proyecciones full dome, es decir, imágenes creadas para ser exhibidas a cúpula completa con un sistema inmersivo.
El viernes 12 de septiembre comenzó con clásicos bajo las estrellas (http://www.planetario.gov.ar/musica_jazz.html), el viernes 19 de septiembre tango bajo las estrellas (http://www.planetario.gov.ar/musica_tango.html), el 26 de septiembre Tributo a los Beatles (http://www.planetario.gov.ar/musica_beatle.html) y el viernes 3 de octubre Luces y sombras en el Planetario (http://www.planetario.gov.ar/musica_coral.html).

Las entradas son gratuitas hasta llenar el aforo.

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sáb

20

sep

2014

Maven llega a Marte

Fuente: NASA


Este fin de semana la nave espacial Maven, de la NASA, llegará al planeta rojo después de un viaje de 10 meses a lo largo de 711 millones de kilómetros (442 millones de millas). Si todo sale bien, entrará en órbita marciana el domingo por la noche.

Maven no está diseñada para depositarse sobre la superficie marciana. En cambio, estudiará la atmósfera superior de Marte desde su órbita. Los científicos desean saber cómo Marte dejó de ser un mundo templado y húmedo que pudo haber albergado vida microbiana durante su primer millardo para convertirse en una superficie fría y desolada. El proyecto podría contribuir a explicar los cambios atmosféricos que condujeron a este cambio climático radical.

La NASA lanzó la nave en noviembre.

Dos días después de Maven, también entrará en órbita marciana la primera nave espacial interplanetaria de la India.

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vie

19

sep

2014

Seleccionado el lugar para el aterrizaje de la sonda Rosetta

Fuente: NASA


La sonda de aterrizaje de Rosetta, Philae, se dirigirá al lugar J, una misteriosa región del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko que ofrece un potencial científico único, con indicios de que hay zonas activas muy próximas y un riesgo mínimo para Philae en comparación con los otros lugares candidatos. El lugar llamado J está en la cabeza del cometa, que es un mundo de forma irregular de solo cuatro kilómetros de diámetro en su sección más ancha. La decisión de escoger J como punto de aterrizaje principal fue unánime. La segunda opción elegida, la zona C, está situada en el cuerpo del cometa. El módulo de aterrizaje, de 100 Kg, llegará a la superficie de Rosetta el 11 de noviembre. Su misión consiste en tomar medidas in situ para caracterizar a fondo el núcleo del cometa, en un estudio sin precedentes.

Pero escoger el mejor lugar de aterrizaje no ha sido tarea fácil. "Las imágenes más recientes, tomadas desde cerca, nos muestran un mundo hermoso pero muy accidentado. Eso es científicamente muy emocionante, pero también un desafío desde el punto de vista de las operaciones necesarias", dice Stephan Ulamec, jefe de proyecto de Philae del Centro Aeroespacial Alemán, DLR. "Ninguno de los puntos de aterrizaje cumplía al 100% los requisitos operacionales, pero el J es claramente la mejor solución". "Llevaremos a cabo el primer análisis in situ de un cometa, lo que nos proporcionará un conocimiento sin precedentes de la composición, la estructura y la evolución de estos objetos", dice Jean-Pierre Bibring, uno de los científicos líderes de la sonda e investigador principal del instrumento CIVA en el IAS, en Orsay, Francia. "El punto J, en particular, nos ofrece la oportunidad de analizar material prístino, caracterizar las propiedades del núcleo y estudiar los procesos que rigen su actividad".

La carrera para encontrar el lugar de aterrizaje adecuado solo podía empezar cuando Rosetta llegara al cometa y lo viera de cerca. Esto ocurrió el pasado 6 de agosto. El 24 de agosto se identificaron cinco puntos de aterrizaje candidatos, para su posterior análisis, empleando datos obtenidos cuando Rosetta se encontraba aún a 100 Km del cometa. Desde entonces la nave se ha acercado a 30 Km del cometa, lo que ha proporcionado información más detallada de las regiones candidatas. En paralelo, los equipos de operaciones y dinámica de vuelo han explorado las distintas opciones para lanzar la sonda que implicaba cada lugar.

A lo largo de este fin de semana se reunieron en la agencia espacial francesa, CNES, en Toulousse, el Grupo de Selección del Lugar de Aterrizaje y los científicos del Centro de Ciencia, Operaciones y Navegación de Philae del CNES; del Centro de Control de Philae en DLR (Alemania); los representantes de los instrumentos científicos a bordo de Philae; y el equipo de Rosetta de la ESA, para considerar las opciones y tomar una decisión. Había una serie de aspectos críticos que debían ser considerados; por ejemplo, debía ser posible encontrar una trayectoria segura para colocar a Philae en la superficie, y la densidad de las amenazas visibles en la zona de aterrizaje debía ser mínima. Una vez en la superficie entraban en juego otros factores, como el balance entre horas de luz y nocturnas y la frecuencia de los pases del orbitador, con el que debe comunicarse la sonda.

El descenso hacia el cometa es pasivo, y solo es posible predecir que el aterrizaje será dentro de una 'elipse de aterrizaje' que por lo general tiene varios centenares de metros de tamaño. A cada lugar candidato le fue asignado un kilómetro cuadrado. En el Lugar J la mayor parte de las pendientes son de menos de 30º en relación al eje vertical local, lo que reduce las posibilidades de que Philae se dé la vuelta cuando toque la superficie. El lugar J parece tener relativamente pocas piedras, y recibe suficiente horas de luz como para recargar a Philae y continuar las observaciones científicas más allá de la fase inicial en que la sonda se alimentará de baterías.

Una estimación provisional de la trayectoria hacia el lugar J apunta a que la duración del descenso de Philae hasta la superficie sería de unas siete horas, un tiempo que no compromete las observaciones sobre el cometa porque no implica un consumo excesivo de batería durante el descenso. Tanto los lugares B y C fueron considerados como segunda opción, pero C fue escogido por su mayor perfil de iluminación y por la escasez de piedras. Los lugares A y I parecían atractivos durante las primeras partes de la discusión, pero fueron descartados porque no satisfacían algunos criterios clave. Ahora se preparará una agenda detallada de las operaciones del descenso, para determinar la trayectoria precisa que deberá seguir Rosetta para colocar aPhilae en J. El aterrizaje deberá ser antes de mediados de noviembre, porque se espera que la actividad del cometa crezca a medida que se aproxima al sol.

"No hay tiempo que perder, pero ahora que estamos más cerca del cometa las operaciones de mapeado y científicas nos ayudarán a analizar mejor los lugares seleccionados como primera y segunda opción para el aterrizaje", dice el director de las operaciones de vuelo de Rosetta de la ESA, Andrea Accomazzo. "Por supuesto no podemos predecir cómo variará la actividad del cometa entre este momento y el aterrizaje, o en el día mismo del aterrizaje. Puede haber un aumento repentino de la actividad que afecte la posición de Rosetta en su órbita en el momento del lanzamiento de Philae, y esto es lo que aumenta el riesgo de la operación". Una vez liberada de Rosetta el descenso de Philae será autónomo, siguiendo los comandos preparados por el Centro de Control del Aterrizaje en el DLR, y cargados vía el Centro de Control de la Misión antes de la separación.

Durante el descenso se tomarán imágenes y se llevarán a cabo otras observaciones del entorno del cometa. Cuando la sonda toque la superficie, a una velocidad equivalente al paso humano, usará arpones para fijarse a la superficie. Tomará entonces una panorámica de 360º del lugar de aterrizaje, para ayudar a determinar dónde y con qué orientación ha aterrizado. Comenzará así la fase de ciencia inicial, en la que otros instrumentos analizarán el plasma y el campo magnético, y las temperaturas superficial y subsuperficial. La sonda también perforará la superficie y tomará muestras, y las analizará en el laboratorio a bordo. La estructura interna del cometa será explorada mediante ondas de radio que atravesarán la superficie en dirección a Rosetta.

"Nadie ha intentado nunca aterrizar en un cometa antes, así que es un verdadero desafío", dice Fred Jansen, jefe de misión de Rosetta, de la ESA. "La compleja doble estructura del cometa ha tenido un impacto considerable en los riesgos asociados al aterrizaje, pero son riesgos que vale la pena correr para hacer el primer aterrizaje controlado en un cometa". La fecha del aterrizaje debería confirmarse el 26 de septiembre, tras un análisis en profundidad de la trayectoria; la decisión final sobre el aterrizaje en el lugar escogido como primera opción se producirá tras una revisión en profundidad el próximo 14 de octubre.

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jue

18

sep

2014

Curiosity llega al Monte Sharp

Fuente: NASA


El rover Curiosity de NASA ha alcanzado ya la base del monte Sharp, una montaña de unos 5 kilómetros de altura en el centro del cráter Gale, principal destino científico de la misión.

Esta nueva etapa de la misión comenzará con el examen de los niveles inferiores de la montaña. Curiosity empieza este proceso en un punto cercano a un afloramiento llamado Pahrump Hills, en lugar de iniciar el ascenso por una zona más alejada  llamada Murray Buttes , como inicialmente estaba previsto. Ambos puntos se encuentran en un área fronteriza en la que las capas de la base meridional del monte Sharp se juntan con depósitos del fondo del cráter. “La naturaleza del terreno en las colinas Pahrump y justó detrás de ellas, es mejor que en Murray Buttes  para investigar esta zona” comenta John Grotzinger, científico del proyecto Curiosity en el Instituto Tecnológico de California, en Pasadena.

Curiosity alcanzó su actual localización después de que su ruta fuera modificada a principios de este año, en respuesta a un excesivo deterioro de sus ruedas. A finales de 2013, el equipo de la misión se dio cuenta de que Curiosity estaba atravesando un terreno lleno de guijarros afilados que estaban produciendo perforaciones en cuatro de las seis ruedas del rover, por lo que decidieron conducirlo hacia un terreno más blando, hacia al sur, sin perder de vista el objetivo final del monte Sharp. “El problema con las ruedas contribuyó a llevar al rover hacia el Sur antes de lo planeado, pero no ha sido un factor determinante en la decisión científica de comenzar el ascenso aquí en lugar de continuar hacia Murray Buttes”  dijo Jennifer Trosper, adjunto al Director del Proyecto en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California.

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mié

17

sep

2014

ALMA demuestra los violentos orígenes de las galaxias de disco

Fuente: ESO


Durante décadas, los científicos han creído que las fusiones de galaxias suelen dar lugar a la formación de galaxias elípticas. Ahora, por primera vez, utilizando ALMA y un gran número de radiotelescopios, los investigadores han hallado evidencias directas de que la fusión de galaxias puede formar galaxias de disco, y que este resultado es, en realidad, bastante común. Este sorprendente resultado podría explicar por qué hay tantas galaxias espirales como la Vía Láctea en el universo.

Un grupo internacional de investigación, dirigido por Junko Ueda, investigador postdoctoral en la Japan Society for the Promotion of Science, (sociedad japonesa para la promoción de la ciencia), ha hecho un sorprendente hallazgo al observar que la mayoría de las colisiones de galaxias en el universo cercano — a una distancia de entre 40 y 600 millones de años luz de la Tierra — dan lugar a las denominadas galaxias de disco. Las galaxias de disco — incluyendo las galaxias espirales como la Vía Láctea y las galaxias lenticulares — se definen por regiones en forma de rosca formadas por polvo y gas, y son distintas de la categoría de galaxias elípticas.

Durante algún tiempo, fue ampliamente aceptado que la fusión de galaxias de disco acabaría formando una galaxia de forma elíptica. Mientras tienen lugar estas violentas interacciones, las galaxias no sólo ganan masa a medida que se funden o canibalizan la una a la otra, sino que también cambia su forma a través del tiempo cósmico y, por lo tanto, cambian de tipo durante el proceso.

Simulaciones por ordenador, llevadas a cabo en la década de 1970, predijeron que las fusiones entre dos galaxias de disco parecidas darían lugar a una galaxia elíptica. Las simulaciones predicen que la mayoría de las galaxias actuales son elípticas, lo cual contrasta con las observaciones, que confirman que el 70% de las galaxias son, de hecho, galaxias de disco. Sin embargo, las simulaciones más recientes sugieren que las colisiones también podrían formar galaxias de disco.

Para identificar con observaciones la forma final de las galaxias después de las fusiones, el grupo estudió la distribución de gas en 37 galaxias que se encuentran en sus etapas finales de fusión. ALMA (Atacama Large Millimeter/sub-millimeter Array) y varios radiotelescopios [1] fueron utilizados para observar la emisión de monóxido de carbono (CO), un indicador de gas molecular.

La investigación de este equipo supone el estudio más grande de gas molecular en galaxias llevado a cabo hasta la fecha y proporciona una visión única de cómo podría haberse formado la Vía Láctea. Su estudio reveló que casi la totalidad de las fusiones muestran áreas de gas molecular en forma de rosco y, por tanto, son galaxias de disco en formación. Tal y como explica Ueda, "por primera vez hay evidencia observacional sobre el hecho de que la fusión de galaxias pueda dar lugar a galaxias de disco. Este es un paso importante e inesperado hacia la comprensión del misterio del nacimiento de las galaxias de disco".

Sin embargo, hay mucho por descubrir. Ueda añade: "tenemos que empezar a centrarnos en la formación de estrellas en estos discos de gas. Además, tenemos que mirar más lejos, hacia el universo más distante. Sabemos que la mayoría de las galaxias del universo distante también tienen discos. Sin embargo, todavía desconocemos si las fusiones de galaxias también son responsables de estas galaxias de disco o si se forman por gas frío que cae gradualmente en la galaxia. Tal vez hemos encontrado un mecanismo general que se aplica en toda la historia del universo."

Notas

[1] Los datos fueron obtenidos por ALMA; CARMA (Combined Array for Research in Millimeter-wave Astronomy): un conjunto de antenas que trabaja en el rango milimétrico, compuesto por 23 antenas parabólicas e instalado en California; el Submillimeter Array, un conjunto que trabaja en el rango de las ondas submilimétricas que consta de ocho antenas parabólicas y se encuentra en Mauna Kea (Hawai); el interferómetro Plateau de Bure Interferometer; el radiotelescopio de 45 metros del NAOJ Nobeyama Radio Observatory; el telescopio de 12 metros del National Radio Astronomy Observatory de los Estados Unidos; el telescopio de 14 metros del Five College Radio Astronomy Observatory de los Estados Unidos; el telescopio de 30 metros IRAM; y, como complemento, el Swedish-ESO Submillimeter Telescope.

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lun

15

sep

2014

El cometa Siding Spring pasará rozando Marte

Fuente: NASA


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El 19 de octubre de 2014, el cometa Siding Spring pasará a apenas 132.000 kilómetros de distancia de Marte, lo que equivaldría a que un cometa pase a alrededor de 1/3 de la distancia que hay entre la Tierra y la Luna.

El núcleo del cometa no golpeará a Marte, pero podría haber una clase de colisión diferente.

“Esperamos presenciar la colisión de dos atmósferas”, explica David Brain, del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial (Laboratory for Atmospheric and Space Physics o LASP, por su acrónimo en idioma inglés), de la Universidad de Colorado. “¡Este es un evento que ocurre una sola vez en la vida!”

Todos sabemos que los planetas tienen atmósfera. Pero lo que no se conoce tanto es que los cometas también la tienen. La atmósfera de un cometa, llamada “coma”, está compuesta de gas y polvo que emanan del núcleo que el Sol calienta. La atmósfera de un cometa típico es más ancha que Júpiter.

“Es posible”, dice Brain, “que la atmósfera del cometa interaccione con la atmósfera de Marte. Esto podría provocar algunos efectos para destacar, incluyendo a las auroras marcianas”.

El momento no podría ser mejor. Precisamente el año pasado, la NASA lanzó una nave espacial llamada MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution, en idioma inglés, o Atmósfera de Marte y Evolución de Materiales Volátiles, en idioma español) con el propósito de estudiar la atmósfera superior de Marte. La nave arribará al Planeta Rojo en septiembre de 2014, apenas un mes antes que el cometa.

MAVEN se encuentra trabajando en una misión destinada a resolver un misterio de larga data: ¿Qué sucedió con la atmósfera de Marte? Hace miles de millones de años, Marte tenía una atmósfera considerable que envolvía al planeta y mantenía a Marte caliente, con agua líquida en su superficie. En la actualidad, solamente queda un escaso velo de CO2 y el planeta que yace debajo de él está más frío y más seco que cualquier desierto sobre la Tierra. Las teorías para esta catástrofe planetaria se centran en la erosión de la atmósfera debido al viento solar.

“El objetivo de la misión MAVEN es entender cómo los estímulos externos afectan la atmósfera de Marte”, dice Bruce Jakosky, quien es el investigador principal de MAVEN, en el LASP. “Por supuesto que cuando planeamos la misión pensamos en el Sol y en el viento solar. Pero el cometa Siding Spring representa una oportunidad para observar un experimento natural, en el cual se aplica una alteración y podemos ver la respuesta”.

Brain, que es miembro del equipo científico de MAVEN, considera que el cometa podría dar lugar a auroras marcianas. A diferencia de la Tierra, la cual posee un campo magnético global que protege a todo nuestro planeta, Marte tiene una especie de colcha hecha de “paraguas magnéticos” que salen de la superficie en cientos de lugares de todo el planeta. Si las auroras marcianas se producen, aparecerían en los “toldos” de estos paraguas magnéticos.

“Esa es una de las cosas que estaremos buscando tanto con MAVEN como con el Telescopio Espacial Hubble”, señala Brain. “Las auroras que veamos no solamente serán nítidas, sino que también resultarán muy útiles como herramienta de diagnóstico para conocer cómo han interaccionado el cometa y la atmósfera de Marte”.

La atmósfera del cometa incluye no solo serpentinas de gas. También tiene polvo y otros escombros que emanan del núcleo a 56 kilómetros por segundo en relación a Marte. A esa velocidad, incluso partículas tan pequeñas como las que miden medio milímetro podrían dañar a una nave espacial. La flota de orbitadores de Marte, de la NASA, que incluye a MAVEN, a Mars Odyssey (Odisea de Marte, en idioma español) y al Mars Reconnaissance Orbiter o MRO, por su sigla en idioma inglés (Orbitador de Reconocimiento de Marte, en idioma español), llevará a cabo maniobras con el fin de colocar el cuerpo de Marte entre ellos y los escombros del cometa durante la parte más polvorienta del encuentro.

“Todavía no queda claro si efectivamente una cantidad significativa de polvo o de gas golpeará la atmósfera de Marte”, advierte Jakosky. “Pero si es así, eso tendría los efectos más importantes sobre la atmósfera superior”.

Los meteoroides en desintegración depositarían calor y alterarían temporariamente la química de las capas de aire superiores. La mezcla de gases cometarios y marcianos podría tener más efectos impredecibles. A pesar de que MAVEN, habiendo apenas llegado a Marte, todavía estará en fase de servicio, utilizará todo el conjunto de instrumentos para monitorizar la atmósfera de Marte y así detectar cambios.

“Al observar antes y después, esperamos determinar qué efectos tienen el polvo y el gas del cometa sobre Marte, si es que los hubiera”, dice Jakosky.

Independientemente de lo que suceda, MAVEN tendrá un asiento en primera fila para poder observar.

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dom

14

sep

2014

Messier 54, el cúmulo lejano

Fuente: ESO


Esta nueva imagen, obtenida con el telescopio de rastreo del VLT, instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile, muestra una vasta colección de estrellas: el cúmulo globular Messier 54. Se trata de un grupo muy parecido a tantos otros cúmulos, pero éste tiene un secreto: Messier 54 no pertenece a la Vía Láctea, sino que forma parte de una pequeña galaxia satélite, la galaxia enana de Sagitario. Esta diferencia ha permitido a los astrónomos utilizar el Very Large Telescope (VLT) para comprobar si también se encuentran bajos niveles de litio en estrellas que no pertenezcan a la Vía Láctea.

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, está orbitada por más de 150 cúmulos globulares de estrellas, que son bolas de cientos de miles de estrellas viejas cuya datación se remonta a la época de formación de la galaxia. Uno de estos cúmulos, junto con varios otros en la constelación de Sagitario (el arquero), fue descubierto, a finales del siglo XVIII, por el cazador de cometas francés Charles Messier y fue bautizado con el nombre de Messier 54.

Durante más de doscientos años después de su detección, se creyó que Messier 54 era similar a los otros cúmulos de la Vía Láctea. Pero en 1994 se descubrió que, en realidad, estaba asociado a una galaxia separada: la galaxia enana de Sagitario. En realidad se encontraba a una distancia de alrededor de 90.000 años luz, más de tres veces la distancia que separa a la Tierra del centro galáctico.

Ahora, los astrónomos han probado a observar Messier 54 utilizando el VLT con el fin de tratar de resolver uno de los misterios de la astronomía moderna: el problema de litio.

La mayor parte de este elemento químico ligero, el litio, se produjo durante el Big Bang, junto con el hidrógeno y el helio, pero en cantidades mucho menores. Los astrónomos pueden calcular con bastante precisión cuánto litio esperan encontrar en el universo temprano, y de esto pueden deducir cuánto deberían ver en estrellas viejas. Pero los números no coinciden, hay aproximadamente tres veces menos litio en las estrellas de lo esperado. A pesar de varias décadas de trabajo, este misterio sigue sin resolverse [1].

Hasta ahora sólo había sido posible medir el litio en estrellas de la Vía Láctea. Pero un equipo de astrónomos, dirigido por Alessio Mucciarelli (Universidad de Bolonia, Italia), ha utilizado el VLT para medir cuánto litio hay en una selección de estrellas de Messier 54. Encontraron que los niveles son similares a los de la Vía Láctea. Así que, independientemente de cuál sea la causa de esa ausencia de litio, parece no ser exclusiva de la Vía Láctea.

Esta nueva imagen del cúmulo fue creada a partir de datos obtenidos con el telescopio de rastreo VST (VLT Survey Telescope), instalado en el Observatorio Paranal. Además de mostrar el propio cúmulo, podemos ver un grupo extraordinariamente denso de estrellas de la Vía Láctea, mucho más cercanas, que se encuentran en primer plano.

Notas

[1] Hay varias posibles soluciones propuestas al acertijo. La primera es que los cálculos de las cantidades de litio producidos en el Big Bang están mal — pero pruebas muy recientes sugieren que este no es el caso. La segunda es que el litio, de alguna manera, habría sido destruido en las primeras estrellas, antes de la formación de la Vía Láctea. La tercera es que, durante la vida de las estrellas, haya habido algún proceso que haya destruido el litio de forma gradual.

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mar

09

sep

2014

Las nubes oscuras darán paso al Sol

Fuente: ESO


En esta intrigante nueva imagen vemos cómo Lupus 4, una burbuja de gas y polvo en forma de araña, oculta las estrellas de fondo como lo haría una nube gris en una noche sin luna. Aunque ahora se vea encapotado, es en estas densas burbujas de materia, que se encuentran en el interior de nubes como Lupus 4, donde se forman nuevas estrellas y donde, más tarde, nacerán radiantes. La imagen ha sido captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros de ESO, en el Observatorio La Silla, en Chile.

Lupus 4 está situado a unos 400 años luz de la Tierra, a caballo entre las constelaciones de Lupus (el Lobo) y Norma (la Plaza del Carpintero). La nube forma parte de un grupo de nubes oscuras que se encuentran un cúmulo estelar disperso llamado la Asociación de estrellas OB de Escorpio-Centauro. Una asociación OB es una agrupación relativamente joven, pero muy dispersa, de estrellas [1]. Probablemente las estrellas hayan tenido un origen común, naciendo juntas en una gigantesca nube de material.

Dado que esta asociación de estrella y las nubes Lupus forman el grupo más cercano al Sol de su tipo, son un objetivo prioritario para estudiar cómo crecen juntas las estrellas antes de separarse. Se cree que el Sol, junto con la mayoría de las estrellas de nuestra galaxia, nació en un entorno similar.

Las primeras descripciones que constan en la literatura astronómica sobre las nubes oscuras de Lupus, datadas en 1927, se atribuyen al astrónomo estadounidense Edward Emerson Barnard. Lupus 3, vecino de Lupus 4, es el más estudiado gracias a la presencia de, al menos, 40 incipientes estrellas formadas a lo largo de los últimos tres millones de años, y que están a punto de encender sus hornos de fusión (eso1303). La principal fuente de energía en estas estrellas adolescentes, conocidas como estrellas T Tauri, es el calor generado por su contracción gravitatoria. Esto supone un contraste con respecto a la fusión de hidrógeno y otros elementos, el motor de estrellas maduras como el Sol.

Las observaciones de la fría oscuridad de Lupus 4 han desvelado la existencia de tan solo un puñado de estrellas T Tauri. Sin embargo, para Lupus 4, en términos de futura formación estelar, la existencia de un núcleo de material denso y sin estrellas en la nube resulta prometedora. En unos millones de años, ese núcleo se transformará en estrellas T Tauri. Esta comparación entre ambas nubes nos sugiere que Lupus 3 es más antigua que Lupus 4, ya que su contenido ha tenido más tiempo para convertirse en estrellas.

¿Cuántas estrellas podrían empezar a brillar dentro de Lupus 4? Es difícil de decir, ya que las estimaciones de masa para Lupus 4 varían. Dos estudios coinciden en una cifra de alrededor de 250 veces la masa del Sol, mientras que otro, utilizando un método diferente, llega a una cifra de alrededor de 1.600 masas solares. Sea como fuere, la nube contiene material suficiente como para generar numerosas estrellas nuevas. Así como las nubes terrenales de nuestra atmósfera dan paso a la luz del Sol, esta oscura nube cósmica puede acabar disipándose, dando paso a la brillante luz de las estrellas.

Notas

[1] "OB" se refiere a las estrellas calientes, brillantes y de corta vida de tipo espectral O y B, que todavía brillan intensamente dentro del disperso cúmulo a medida que este viaja a través de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

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lun

08

sep

2014

Sentinel-1A estudia el terremoto del Valle de Napa

Fuente: NASA


El satélite Sentinel-1A del programa europeo Copérnico sigue ampliando su abanico de servicios. Sus imágenes radar han permitido trazar un mapa de la falla provocada por el mayor terremoto que ha sacudido el norte de California en los últimos 25 años.

Los científicos del Centro para la Observación y el Modelado de Terremotos, Volcanes y Tectónica (COMET) del Consejo Británico para la Investigación del Entorno Natural han aprovechado las particulares prestaciones de Sentinel-1A para estudiar el seísmo. 

La ‘interferometría con radar de apertura sintética’ es una técnica que permite detectar cambios a gran escala en la superficie del terreno al combinar dos o más imágenes radar de la misma zona tomadas desde el espacio. Las pequeñas variaciones en el suelo alteran la señal radar reflejada, produciendo bandas coloreadas en el ‘interferograma’. 

Yngvar Larsen, del Northern Research Institute de Noruega, y Petar Marinkovic, de PPO.labs en los Países Bajos, han procesado este interferograma del valle de Napa a partir de las imágenes tomadas por Sentinel-1A el 7 de agosto (el día que el satélite alcanzó su órbita operacional) y el 31 de agosto. 

Los resultados confirman que el terremoto de 6.0 grados en la escala de Richter que sacudió la región vinícola de California fue provocado por el sistema de fallas de Napa Oeste. Esta falla no estaba catalogada como peligrosa antes del sismo del pasado día 24 de agosto.

Lo más destacado es que el interferograma revela que la deformación del terreno provocada por el deslizamiento de la falla continúa más al norte que la fractura detectada en la superficie. 

Las líneas nítidas en el interferograma indican desplazamientos menores en otras fallas, como la que cruza el aeropuerto de Napa, parte del mismo sistema. 

“El éxito de esta demostración de las prestaciones de Sentinel-1A marca el comienzo de una nueva era para estudiar terremotos desde el espacio”, comenta Tim Wright, Director de COMET y miembro de la Universidad de Leeds. 

“Los científicos de COMET están desarrollando un sistema que generará estos análisis de forma rutinaria para todos los terremotos continentales, y que permitirá cuantificar la lenta deformación del terreno asociada a los seísmos”. 

“Gracias a su estrategia de observación sistemática, este satélite constituirá un cambio radical en la forma de monitorizar sucesos catastróficos como terremotos o erupciones volcánicas en el futuro”, explica el profesor Andy Hooper de la Universidad de Leeds.

“Los datos recogidos por los satélites son muy valiosos para caracterizar la deformación superficial provocada por un terremoto – los mapas obtenidos con técnicas de interferometría nos guían hasta lugares en los que todavía no se han detectado fracturas”, describe Austin Elliott, estudiante de doctorado en la Universidad de California en Davis y miembro del equipo que está estudiando el suceso en el valle de Napa. 

A pesar de que Sentinel-1A todavía se encuentra en la fase de puesta en servicio, la ESA fue capaz de responder rápidamente a este incidente, proporcionando toda la información disponible a los equipos científicos. 

“Estoy encantado de ver cómo la dedicación de los equipos del segmento de tierra de Sentinel-1, tanto de la ESA como de la industria, ha hecho posible que pudiésemos reaccionar ante una emergencia en una fase tan temprana de la misión, permitiendo una ‘utilización directa’ de los datos de Sentinel-1A”, comenta Betlem Rosich-Tell, responsable en la ESA del segmento de tierra para los datos de la carga útil de Sentinel-1.

“El segmento de tierra de Sentinel-1 está diseñado para aprovechar todo el potencial de la misión, recogiendo, procesando y distribuyendo rápidamente una gran cantidad de datos de alta calidad para usos tanto científicos como operacionales”. 

Sentinel-1A sobrevuela cada punto del planeta cada 12 días, pero en cuanto su gemelo Sentinel-1B esté en órbita en el año 2016, este intervalo se reducirá a tan sólo seis días, lo que permitirá generar mapas de los cambios en la superficie del terreno de forma incluso más rápida.

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dom

07

sep

2014

Un pequeño asteroide pasará cerca de la Tierra este domingo

Fuente: NASA


Un pequeño asteroide, llamado 2014 RC, pasará sin peligro muy cerca de la Tierra el domingo, 7 de Septiembre de 2014. En el momento de la máxima aproximación, basada en cálculos actuales alrededor de las 18:18 GMT, el asteroide estará más o menos sobre Nueva Zelanda. A partir de su brillo reflejado, los astrónomos estiman que el asteroide mide unos 20 metros.

El asteroide 2014 RC fue descubierto inicialmente en la noche del 31 de Agosto por el Catalina Sky Survey, cerca de Tucson, Arizona, y de forma independiente se detectó la noche siguiente con el telescopio Pan-STARRS 1, que se encuentra en la cima de Haleakala en Maui, Hawaii. Ambos informaron sus observaciones al Centro de Planetas Menores en Cambridge, Massachusetts. Además, las observaciones de seguimiento por el Catalina Sky Survey y el telescopio de la Universidad de Hawai de 2,2 metros en Mauna Kea confirmaron la órbita de 2014 RC.

En el momento de su máxima aproximación, 2014 RC estará a aproximadamente una décima parte de la distancia desde el centro de la Tierra a la Luna, es decir, a unos 40.000 kilómetros. La Magnitud aparente del asteroide en ese momento será de aproximadamente 11,5, lo que hace que no sea visible a simple vista. Sin embargo, los astrónomos aficionados con telescopios pequeños sí podrán vislumbrar cómo el asteroide se mueve rápidamente en las cercanías de la Tierra.

El asteroide pasará por debajo de la Tierra y de la órbita de los satélites de comunicaciones y meteorológicos a unos 36.000 kilómetros sobre la superficie de nuestro planeta. Si bien este objeto celeste no parece plantear una amenaza a la Tierra o a lo satélites, su acercamiento crea una oportunidad única para que los investigadores pueda observar y aprender más acerca de los asteroides.

Aunque 2014 RC no impactará contra la Tierra, su órbita lo traerá de vuelta a la vecindad de nuestro planeta en el futuro. El futuro movimiento del asteroide se supervisará atentamente, aunque no se han identificado nuevos acercamientos peligrosos en los próximos años.

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jue

04

sep

2014

Una luna de Júpiter sufre tres erupciones volcánicas en dos semanas

Fuente: Europa Press. Amazings.


El vulcanismo que existe en Ío, una luna del planeta Júpiter, supera con creces al actual de la Tierra y de cualquier otro astro de nuestro sistema solar. Aparte de las erupciones volcánicas normales, en ocasiones, por lo general una vez cada año o cada dos años, se desencadenan erupciones gigantescas, visibles de forma clara desde el espacio. El año pasado, extrañamente, ocurrieron tres erupciones volcánicas masivas en un periodo de dos semanas.

 

El fenómeno ha sido analizado de modo minucioso, y el equipo de Imke de Pater, catedrática de astronomía en la Universidad de California en Berkeley, y Ashley Davies, vulcanólogo del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, ambas instituciones en Estados Unidos, ha llegado ahora a la conclusión de que esas erupciones formidables, que pueden incluso ser vistas desde la Tierra mediante telescopios, y que, al parecer, expulsan material a cientos de kilómetros sobre la superficie, podrían ser mucho más comunes de lo que se creía.

 

Ío, la más interior de las cuatro grandes lunas galileanas de Júpiter, tiene 3.630 kilómetros de diámetro (cerca de 2.300 millas). Es el único lugar conocido en nuestro sistema solar que tiene volcanes que expulsan lava muy caliente, como hacen los de la Tierra. Debido a la baja gravedad de Ío, las erupciones grandes crean un colosal surtidor de “escombros” que llega a gran altura en el espacio.

 

Las tres llamativas erupciones presentan similitudes con eventos pasados que expulsaron decenas de kilómetros cúbicos de lava sobre cientos de kilómetros cuadrados en un período corto de tiempo.

 

Estas nuevas erupciones son de una clase relativamente rara en Ío considerando su dimensión y su emisión térmica asombrosamente alta. La cantidad de energía emitida por estas erupciones implica que brota de fisuras en el terreno un volumen muy grande lava por segundo, formando flujos que se extienden rápidamente por la superficie de Ío.

Los tres episodios, incluyendo el mayor y más potente, ocurrido el 29 de agosto de 2013, probablemente se caracterizaron por "cortinas de fuego" creadas por la lava que salía expulsada por fisuras de quizás varios kilómetros de largo.

 

De Pater descubrió las dos primeras erupciones masivas el 15 de agosto de 2013, en el hemisferio sur de Ío. La más brillante, en una caldera volcánica llamada Rarog Patera, se calcula que ha producido un flujo de lava de 130 kilómetros cuadrados (50 millas cuadradas) de área y 10 metros (30 pies) de espesor. La otra erupción, cercana a otra caldera llamada Heno Patera, produjo flujos que cubrieron 310 kilómetros cuadrados (120 millas cuadradas).

 

De Pater descubrió una tercera y aún más brillante erupción, una de las más brillantes de entre todas las vistas en Ío, el 29 de agosto de 2013. Los análisis indican que la temperatura de la erupción probablemente fue mucho más alta que las temperaturas de erupción típicas en la Tierra de la actualidad, lo cual denota una composición del magma que sólo estuvo presente en la Tierra mientras ésta se estaba formando.

 

Las erupciones de Ío probablemente son similares a las que dieron forma a las superficies de los planetas interiores del sistema solar, como la Tierra y Venus, en su juventud.

 

En los análisis también han trabajado Katherine de Kleer y Máté Ádámkovics, de la Universidad de California en Berkeley, así como David R. Ciardi, del Instituto de Ciencia de Exoplanetas, adscrito a la NASA y al Instituto Tecnológico de California en Pasadena.

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dom

31

ago

2014

Cómo proteger del Sol al mayor telescopio espacial

Fuente: ESO


Hay días en que hace un calor insoportable, a pesar de la protección que ofrece nuestra atmósfera. El calor del Sol puede llegar a ser un problema para los observatorios espaciales, como el futuro Telescopio Espacial James Webb (JWST).

Cuando el JWST se encuentre en órbita estará expuesto a la intensa radiación del Sol, condiciones que distan de ser ideales si se tiene en cuenta que la mayor parte de sus instrumentos necesitan trabajar a una temperatura muy baja, compatible con las observaciones en la banda del infrarrojo. Para solucionar este problema, el observatorio estará equipado con un gran parasol.

La lámina con forma de cometa que se muestra arriba es la unidad de ensayos del parasol del JWST. La imagen fue tomada tras la primera prueba del despliegue completo del parasol, en una sala limpia en las instalaciones de Northrop Grumman en Redondo Beach, California, Estados Unidos, durante la primera semana de julio de 2014.

El parasol es el componente de mayor tamaño del JWST, y ofrece una protección extrema, dejando pasar menos de una millonésima parte de la radiación solar incidente. A pesar de tener la misma longitud que una cancha de tenis, es un elemento increíblemente ligero, compuesto por cinco membranas ultra finas que se separarán y adoptarán una configuración muy específica cuando se encuentren en el espacio. Durante el lanzamiento el parasol permanecerá doblado como un paraguas, de forma que quepa bajo la carena protectora del lanzador Ariane 5.

Una vez desplegado, este parasol protegerá la cara ‘fría’ del JWST, en la que se encuentran los instrumentos infrarrojos de alta sensibilidad que forman el Módulo Integrado de Instrumentos Científicos. Este mecanismo permitirá mantener un entorno térmicamente estable a una temperatura de -233°C.

El diseño del parasol hace posible alcanzar estas temperaturas tan bajas de forma pasiva, radiando el exceso de calor hacia el espacio, sin necesidad de utilizar ningún tipo de sistema de refrigeración. Sólo uno de los instrumentos del JWST, el Instrumento para el Infrarrojo Medio (MIRI), está equipado con un sistema criogénico para mantener su temperatura a -266°C. El satélite cuenta con una barrera térmica que permite que los sistemas electrónicos instalados en la cara ‘caliente’ del JWST puedan operar a temperatura ambiente.

Al contrario que su predecesor, el Telescopio Espacial Hubble, el JWST no tiene una visera que proteja a sus instrumentos de la luz no deseada; como consecuencia el parasol debe desempeñar una función todavía más importante, para garantizar que el JWST opera en el punto óptimo para las observaciones en la banda del infrarrojo cercano.

El JWST, un proyecto de colaboración internacional en el que participan la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense, será el observatorio espacial más potente jamás construido.

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sáb

30

ago

2014

La mejor imagen obtenida de una fusión de galaxias en el universo lejano

Fuente: ESO


Utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) y muchos otros telescopios en tierra y en el espacio, un equipo internacional de astrónomos ha obtenido la mejor imagen de una colisión que tuvo lugar entre dos galaxias cuando el universo tenía sólo la mitad de su edad actual. Se sirvieron de una lupa del tamaño de una galaxia para revelar detalles de otro modo invisibles. Estos nuevos estudios de la galaxia H-ATLAS J142935.3-002836 han demostrado que este objeto, complejo y distante, es parecido a una conocida colisión de la galaxia local, las Galaxias Antena.


El famoso detective de ficción Sherlock Holmes utilizaba una lupa para revelar evidencias apenas visibles, pero importantes. Los astrónomos están ahora combinando el poder de muchos telescopios basados en tierra y en el espacio [1] con una forma infinitamente más grande de lente cósmica para estudiar un caso de vigorosa formación estelar en el universo temprano.


"Mientras los astrónomos a menudo se ven limitados por la potencia de sus telescopios, en algunos casos nuestra capacidad para ver el detalle es enormemente mejorada por lentes naturales, creadas por el universo", explica el autor principal, Hugo Messias, de la Universidad de Concepción (Chile) y el Centro de Astronomía y Astrofísica da Universidad de Lisboa (Portugal). "Einstein predijo en su teoría de la relatividad general que, dada la suficiente masa, la luz no viaja en línea recta, sino que se dobla de forma similar a la luz refractada por una lente normal".


Estas lentes cósmicas son creadas por enormes estructuras como galaxias y cúmulos de galaxias, que desvían la luz de los objetos que hay detrás de ellos debido a su fuerte gravedad — un efecto denominado de lente gravitacional o gravitatoria. Las propiedades de este efecto lupa permiten a los astrónomos estudiar objetos que no serían visibles de otro modo y comparar directamente las galaxias locales con otras mucho más remotas, vistas cuando el universo era considerablemente más joven.


Pero para que estas lentes gravitacionales funcionen, la galaxia que hace de lente y la que se encuentra detrás, alejada, deben estar alineadas de un modo muy preciso.


"Estas alineaciones casuales son muy raras y tienden a ser difíciles de identificar",  añade Hugo Messias, "pero estudios recientes han demostrado que mediante la observación en longitudes de onda del infrarrojo lejano y el rango milimétrico, podemos encontrar estos casos de una forma mucho más eficiente".


H-ATLAS J142935.3-002836 (o simplemente H1429-0028 para abreviar) es una de estas fuentes y fue encontrada en el sondeo Herschel Astrophysical Terahertz Large Area Survey (H-ATLAS). Aunque muy débil en las imágenes de luz visible, es una de las lentes gravitatorias más brillantes del infrarrojo lejano encontrado hasta el momento, aunque lo estamos viendo en un momento en el que el universo tenía sólo la mitad de su edad actual.


Sondear este objeto estaba en el límite de lo posible, por lo que el equipo internacional de astrónomos comenzó una extensa campaña de seguimiento con los telescopios más potentes — tanto en tierra como en el espacio — incluyendo el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, ALMA, el Observatorio Keck, el conjunto Karl Jansky Very Large Array (JVLA) y otros. Los diferentes telescopios proporcionaron diferentes puntos de vista, que se combinaron para obtener la mejor imagen de este inusual objeto.


Las imágenes de Hubble y Keck revelaron un detallado anillo de luz gravitacionalmente inducido alrededor de la galaxia del frente. Estas imágenes de alta resolución también demostraron que la galaxia que ejercía de lente es una galaxia con el disco de canto — similar a nuestra galaxia, la Vía Láctea — que oscurece partes de la luz del fondo debido a las grandes nubes de polvo que contiene.


Pero este oscurecimiento no es un problema para ALMA y JVLA, puesto que estas dos instalaciones observan el cielo en longitudes de onda más largas, que no se ven afectadas por el polvo. Combinando los datos, el equipo descubrió que el sistema de fondo era en realidad una colisión que está teniendo lugar entre dos galaxias. Desde ese momento, ALMA y JVLA empezaron a jugar un papel clave en la caracterización de este objeto.


En particular, ALMA trazó el monóxido de carbono, que permite hacer estudios detallados de los mecanismos de formación de estrellas en las galaxias. Las observaciones de ALMA también permitieron medir el movimiento del material en el objeto más distante. Esto fue esencial para demostrar que el objeto que se observa a través de la lente es, de hecho, una colisión galáctica en curso que da lugar a cientos de nuevas estrellas cada año, y que una de las galaxias del choque aún muestra signos de rotación, una indicación de que era una galaxia de disco justo antes de este encuentro.


El sistema de estas dos galaxias en colisión se asemeja a un objeto que está mucho más cerca de nosotros: las Galaxias Antena. Se trata de una espectacular colisión entre dos galaxias que se cree que han tenido una estructura de disco en el pasado. Mientras que el sistema de las Antenas está formando estrellas a un ritmo de sólo unas pocas decenas de la masa de nuestro Sol cada año, en el mismo tiempo H1429-0028 convierte una masa de gas de más de 400 veces la masa del Sol en nuevas estrellas.


Rob Ivison, Director de Ciencia de ESO y coautor del nuevo estudio, concluye: "ALMA nos ha permitido resolver este dilema porque nos ha proporcionado información sobre la velocidad del gas en las galaxias, lo que hace posible distinguir los diversos componentes, revelando la firma clásica de una fusión de galaxias. Este hermoso estudio capta una fusión galaxia en plena acción, justo en el momento en el que desencadena un estallido extremo de formación estelar".


Notas


[1] Entre el conjunto de instrumentos que se usaron para proporcionar evidencias que ayudasen a desentrañar los misterios de este caso, se encontraban nada menos que tres Telescopios de ESO — ALMA, APEX y VISTA. Los otros telescopios y sondeos de los que se hizo uso fueron: el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, el Telescopio Gemini Sur, el Telescopio Keck-II, el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, el conjunto Jansky Very Large Array, CARMA, IRAM y SDSS y WISE.

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vie

29

ago

2014

Observan las primeras etapas de la construcción de una galaxia gigante

Fuente: NASA


Los astrónomos han logrado ver por primera vez las primeras etapas de la construcción galaxia masiva. La obra llamada "Sparky", es un denso núcleo galáctico ardiendo con la luz de millones de estrellas recién nacidas que se están formando a un ritmo feroz.

El descubrimiento fue posible a través de observaciones combinadas de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, el Observatorio Keck en Mauna Kea, Hawai, y el observatorio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea, en el que la NASA juega un papel muy importante.

Una galaxia elíptica totalmente desarrollada es una recolección de gas deficiente de estrellas antiguas que, en teoría, se desarrolla desde adentro hacia afuera, con un núcleo compacto que marca sus inicios. Debido a que el núcleo de la galaxia está tan lejos, la luz de la galaxia observable desde la Tierra se creó en realidad hace 11.000 millones de años, sólo 3.000 millones de años después del Big Bang.

Aunque sólo abarca una fracción del tamaño de la Vía Láctea, el pequeño núcleo galáctico ya contiene aproximadamente el doble de estrellas que nuestra propia galaxia, todas hacinadas en una región de sólo 6.000 años luz de diámetro. La Vía Láctea tiene unos 100.000 años luz de diámetro.

"Realmente no habíamos visto un proceso de formación que pudiera crear cosas con esta densidad", dijo Erica Nelson, de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut, y autora principal del estudio. "Tenemos la sospecha de que este proceso de formación del núcleo es un fenómeno exclusivo de los inicios del universo, porque el universo temprano, en su conjunto, era más compacto. Hoy en día, el universo es tan difuso que no puede crear ya este tipo de objetos".

Además de determinar el tamaño de la galaxia a partir de las imágenes del Hubble, el equipo se fijó en imágenes del infrarrojo lejano de los archivos de Spitzer y Herschel. Esto les permitió ver lo rápido que el núcleo de la galaxia está creando estrellas. Sparky produjo alrededor de 300 estrellas por año, en comparación con las 10 estrellas por año producidas por nuestra Vía Láctea.

"Son ambientes muy extremos", dijo Nelson. "Es como una caldera medieval forjando estrellas. Hay mucha turbulencia, y está burbujeando. Si estubiéramos allí, el cielo de la noche sería brillante con estrellas jóvenes, y habría una gran cantidad de polvo, gas y restos de explosiones de estrellas. Realmente ver este acontecimiento es fascinante ".

Los astrónomos teorizan que este nacimiento de estrellas frenético fue provocado por un torrente de gas que fluye en el núcleo de la galaxia, mientras que se formó en el interior de un pozo gravitatorio de la materia oscura, materia cósmica invisible que actúa como el andamiaje del universo para la construcción de la galaxia.

Las observaciones indican que la galaxia estuvo produciendo con furia estrellas durante más de mil millones de años. Es probable que este frenesí, con el tiempo, se ralentice hasta detenerse, y que en los próximos 10.000 millones de años otras galaxias más pequeñas podrían fusionarse con Sparky, haciendo que se expanda y se convierta en una gigantesca y tranquila galaxia elíptica.

"Creo que nuestro descubrimiento resuelve la cuestión de si este modo de construcción de galaxias realmente ocurrió o no", dijo un miembro del equipo, Pieter van Dokkum, de la Universidad de Yale. "La pregunta ahora es, ¿con qué frecuencia ocurre esto? Sospechamos que hay otras galaxias como esta que son aún más débiles en longitudes de onda del infrarrojo cercano. Nosotros creemos que serán más brillantes en longitudes de onda más largas, y serán telescopios infrarrojos como el Telescopio Espacial James Webb de la NASA los que encuentren más de estos objetos ".

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jue

28

ago

2014

Un nuevo paso en el desarrollo del cohete que viajará a Marte

Fuente: NASA


Funcionarios de la NASA anunciaron el miércoles que han completado una revisión rigurosa del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) - la carga pesada, una clase de cohetes de exploración en fase de desarrollo para llevar seres humanos más allá de la órbita de la Tierra y a Marte - y aprobaron la progresión del programa para su desarrollo, algo que ningún otro vehículo de clase de exploración ha logrado desde que la agencia construyó el transbordador espacial.

"Estamos en un viaje de exploración científica y humana que nos llevará a Marte", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. "Y estamos firmemente comprometidos con la construcción del vehículo de lanzamiento y otros sistemas de apoyo que nos llevarán en ese viaje."

Para su primer vuelo de prueba, SLS será configurado para una capacidad de despegue de 77 toneladas y llevará a Orión una nave espacial sin tripulación más allá de la órbita baja de la Tierra. En su configuración más potente, SLS proporcionará una capacidad de despegue sin precedentes de 143 toneladas, lo que permitirá misiones aún más lejanas en nuestro sistema solar, incluyendo destinos como un asteroide y Marte.

"El Programa del Sistema de Lanzamiento Espacial ha realizado un trabajo ejemplar durante los últimos tres años para llevarnos a este punto", dijo William Gerstenmaier, administrador asociado para las Operaciones Espaciales en Washington. "Vamos a mantener los equipos de trabajo hacia una fecha de preparación más ambiciosa, pero estaremos listos a más tardar en Noviembre de 2018".

El SLS, Orion, y la Planta de Desarrollo de Sistemas y Programas de Operaciones, cada uno llevará a cabo una revisión del diseño antes de cada programa y en cada programa se determinarán los compromisos de costos y calendarios que establezcan sus requisitos técnicos individuales.

"Los ingenieros han hecho un avance técnico significativo en el cohete y se ha producido hardware para todos los elementos del programa SLS", dijo el gerente del programa de SLS Todd May. "Los miembros del equipo se merecen un enorme reconocimiento por su dedicación a la construcción de este activo nacional".

SLS será el cohete más poderoso del mundo. Además de abrir nuevas fronteras para los exploradores que viajen a bordo de la cápsula Orion, SLS también podría ofrecer beneficios para misiones científicas que requieran su uso y no puedan volar en cohetes comerciales.

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mié

27

ago

2014

New Horizons cruza la órbita de Neptuno rumbo a Plutón

La nave espacial New Horizons, cuyo destino es Plutón, ya ha cruzado la órbita de Neptuno. Este es su último cruce importante en su camino de convertirse en la primera nave espacial en tener un encuentro cercano con Plutón el 14 de Julio de 2015.

Esta sofisticada nave espacial, del tamaño de un piano, que fue lanzada en Enero de 2006 alcanzó la órbita de Neptuno, a unos 4.443 millones de kilómetros de la Tierra, en un récord de 8 años y ocho meses de viaje. Este logro coincide precisamente con el 25 aniversario del histórico encuentro de la nave espaciales de la NASA Voyager 2 con Neptuno el 25 de Agosto de 1989.

 

"Es una coincidencia cósmica que conecta uno de los anteriores emblemáticos exploradores del sistema solar exterior de la NASA, con nuestro próximo explorador del sistema solar exterior", dijo Jim Green, director de la División de Ciencias Planetarias de la NASA en la sede de la NASA en Washington. "Hace exactamente 25 años en Neptuno, la sonda Voyager 2 nos ofreció un primer vistazo a un planeta inexplorado. Ahora será el turno de New Horizons quien nos relevará el inexplorado Plutón y sus lunas con un detalle sorprendente el próximo verano en su camino hacia los vastos confines del sistema solar ".

Plutón es casi completamente desconocido. Está tan lejos que incluso el Telescopio Espacial Hubble se debe esforzar para verlo. Las mejores imágenes con las que se cuenta hasta el momento muestran poco más que la forma (esférica) y el color (rojizo) de Plutón. A través de los años, los cambios en esos patrones de color ofrecen una pista de que se trata de un planeta dinámico, donde algo está ocurriendo, pero nadie sabe qué es.

Hacia finales de abril de 2015, la nave espacial New Horizons se encontrará lo suficientemente cerca de Plutón como para tomar fotografías que competirán con las que ha tomado el telescopio Hubble; y a partir de allí todo se pondrá mejor. En su máximo acercamiento, en julio de 2015, New Horizons estará a apenas 10.000 kilómetros por encima de la superficie de Plutón. Si New Horizons volara sobre la Tierra a la misma altura, podría ver los edificios de manera individual, así como sus formas.

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mar

26

ago

2014

Rosetta preselecciona cinco lugares para aterrizar sobre el cometa

Fuente: NASA

 

Gracias a la detallada información recogida por la sonda Rosetta de la ESA durante sus dos primeras semanas junto al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, ya se han identificado cinco lugares en los que podría aterrizar el módulo Philae el próximo mes de noviembre – en el que será el primer aterrizaje sobre un cometa de la historia.

Antes de la llegada de la sonda europea no se disponía de información sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, por lo que el equipo de la misión empezó a buscar un lugar apropiado para el aterrizaje del módulo de 100 kg tan pronto como Rosetta alcanzó su objetivo el pasado día 6 de agosto.

Está previsto que el módulo Philae aterrice a mediados de noviembre, cuando el cometa todavía se encuentre a unos 450 millones de kilómetros del Sol, y antes de que la actividad del cometa alcance un nivel que pudiera poner en peligro la maniobra o alterar la composición de la superficie.

El cometa 67P recorre una órbita heliocéntrica cada 6.5 años. Ayer se encontraba a 522 millones de kilómetros del Sol y cuando alcance el punto de máxima aproximación, a una distancia de 185 millones de kilómetros, la intensidad de la radiación solar será ocho veces superior a la actual. Rosetta y el cometa alcanzarán este punto el 13 de agosto de 2015, en algo menos de un año.

Rosetta utilizará su conjunto de instrumentos científicos para observar cómo evoluciona el cometa a medida que aumenta su temperatura, estudiando cómo se desarrolla el coma y cómo se altera su superficie. Mientras tanto, el módulo Philae tomará datos complementariosin situ, sobre la superficie del cometa. El satélite y el módulo de aterrizaje trabajarán juntos en el experimento CONSERT, enviando y detectando ondas de radio a través del interior de la roca helada para estudiar su estructura interna.

El proceso de selección del lugar idóneo para el aterrizaje de Philae es muy complejo. La zona de aterrizaje tiene que satisfacer las necesidades técnicas del satélite y las del módulo de aterrizaje durante las fases de separación, descenso y aterrizaje, y tiene que ser relevante para las operaciones en superficie de los 10 instrumentos científicos que transporta Philae.

Las incertidumbres en la navegación de Rosetta cuando opera tan cerca del cometa implican que Philae aterrizará en algún punto dentro de una elipse de un kilómetro cuadrado de extensión.

Para cada posible lugar de aterrizaje hay que analizar factores como si el módulo de aterrizaje será capaz de mantener un enlace apropiado con Rosetta, la presencia de peligros como grandes rocas, grietas profundas o pendientes pronunciadas o si las condiciones de iluminación serán las adecuadas para las observaciones científicas y para recargar las baterías del módulo de aterrizaje, sin llegar a sobrecalentarlo.

Durante esta fase de evaluación se analizaron los datos recogidos por Rosetta a una distancia de 100 kilómetros del cometa, entre los que destacan las fotografías de alta resolución de la superficie, las medidas de la temperatura del cometa y de la presión y la densidad del gas que rodea a su núcleo. En paralelo, también se ha determinado la orientación del cometa con respecto al Sol, su velocidad de rotación, masa y gravedad en la superficie. Todos estos factores juegan un papel importante a la hora de estudiar la viabilidad técnica de cada uno de los posibles lugares de aterrizaje.

El pasado fin de semana se reunió en Toulouse el Grupo para la Selección del Lugar de Aterrizaje (formado por ingenieros y científicos del Centro de Ciencia, Operaciones y Navegación de Philae del CNES, el Centro de Control del Módulo de Aterrizaje del DLR, los científicos responsables de los instrumentos de Philae y el equipo de Rosetta de la ESA), para evaluar los datos disponibles y reducir a cinco la lista de posibles candidatos.

“Es la primera vez en la historia que se evalúan lugares para aterrizar en un cometa”, explica Stephan Ulamec, Responsable del Módulo de Aterrizaje para el DLR.

“Teniendo en cuenta la forma y la topografía tan particular del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, no sorprende que hayamos tenido que descartar muchos candidatos. Pensamos que los lugares preseleccionados son viables desde un punto de vista técnico, basándonos en los análisis preliminares de la dinámica del vuelo y de otros factores como, por ejemplo, que todos ellos proporcionen al menos seis horas de luz solar durante cada rotación del cometa y que presenten un suelo plano. Por supuesto, en cada uno de estos lugares se podrían realizar descubrimientos científicos sin precedentes”.

“Este cometa no se parece a nada que hayamos visto antes, y presenta espectaculares formaciones que todavía no terminamos de comprender”, explica Jean-Pierre Bibring, uno de los científicos del módulo de aterrizaje e investigador principal del instrumento CIVA.

“Los cinco lugares preseleccionados ofrecen las mejores condiciones para aterrizar y para analizar la composición, la estructura interna y la actividad del cometa con los diez experimentos de Philae”.

Los diez candidatos iniciales fueron designados con letras del abecedario, que no guardan relación con un orden de preferencia. Tres de los cinco finalistas (B, I y J) se encuentran en el más pequeño de los dos lóbulos del cometa, y los otros dos (A y C) en el mayor.

Resumen de los cinco lugares preseleccionados:
 
Lugar A: Es una interesante región ubicada en el lóbulo mayor, pero con una buena vista del lóbulo menor. Se piensa que el terreno entre los dos lóbulos podría ser el origen de ciertas emisiones. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para estudiar las características de su superficie, como la presencia de pequeñas depresiones o pendientes, y sus condiciones de iluminación.

Lugar B: Esta zona se encuentra en el interior de la estructura con forma de cráter en el lóbulo más pequeño, y presenta una superficie plana, por lo que se considera un lugar relativamente seguro para el aterrizaje. Sin embargo, las condiciones de iluminación podrían suponer un problema a largo plazo para las operaciones científicas de Philae. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para estudiar la distribución de rocas en la región. Se piensa que estas rocas podrían ser el resultado de una actividad muy reciente, por lo que esta zona podría no ser tan virgen como el resto de candidatos.

Lugar C: Ubicada en el lóbulo mayor, es una región que presenta una gran variedad de interesantes formaciones, entre las que destacan manchas de material más brillante, depresiones, acantilados, colinas y planicies. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para evaluar los riesgos que podrían suponer estas formaciones. Está bien iluminada, lo que es una ventaja para las operaciones a largo plazo de Philae.

Lugar I: Esta zona relativamente plana del lóbulo menor podría contener material más reciente. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para estudiar las irregularidades del terreno. Las condiciones de iluminación también son favorables para las operaciones a largo plazo.

Lugar J: Similar al anterior, también se encuentra ubicado en el lóbulo menor, ofreciendo interesantes formaciones y buenas condiciones de iluminación. Esta localización presenta ciertas ventajas para llevar a cabo el experimento CONSERT en comparación con la zona I, pero será necesario tomar imágenes de mayor resolución para evaluar las condiciones de la superficie, que parece presentar grandes rocas y varios bancales.


El siguiente paso será realizar un análisis detallado de cada uno de estos candidatos, determinando las estrategias orbitales y operacionales que tendría que utilizar Rosetta para posar a Philae en cualquiera de ellos. Mientras tanto, Rosetta se acercará a 50 kilómetros del cometa para estudiar mejor cada uno de los posibles lugares de aterrizaje.

El 14 de septiembre habrá concluido la evaluación de los cinco candidatos, que se ordenarán por orden de preferencia. Esto permitirá elegir el lugar principal y el secundario, para los que se desarrollará una estrategia detallada para las operaciones de aterrizaje.

Durante esta fase, Rosetta se acercará a 20-30 kilómetros del cometa para estudiar con gran nivel de detalle la distribución de rocas en estos dos lugares. Esta información podría ser fundamental para decidir en cuál de los dos se aterrizará finalmente.

El equipo de la misión está utilizando el 11 de noviembre como referencia para el aterrizaje, pero la fecha definitiva y el lugar de aterrizaje se anunciarán el día 12 de octubre. A continuación, la ESA tomará la decisión final en consenso con el equipo del módulo de aterrizaje, tras la revisión del estado de la misión que tendrá lugar el 14 de octubre.

“El proceso de selección de un lugar de aterrizaje es extremadamente complejo y dinámico. Cuanto más nos acerquemos al cometa veremos más y más detalles, que influirán en la decisión final de dónde y cuándo podremos aterrizar”, explica Fred Jansen, responsable de la misión Rosetta para la ESA.

“Tuvimos que completar el análisis preliminar de los posibles lugares de aterrizaje antes de llegar al cometa, y ahora tenemos unas pocas semanas para decidir cuál será el lugar principal. El tiempo se acaba y nos enfrentamos al gran reto de elegir el mejor candidato posible”.

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lun

25

ago

2014

Newton, Fermi y Dirac, en el cielo

Fuente: Gerardo Blanco

http://www.noticiasdelcosmos.com/2014/08/newton-fermi-y-dirac-en-el-cielo.html#more

 

Un nuevo modelo para describir la estructura de las galaxias


En un reciente artículo en MNRAS, científicos argentinos del Observatorio de París y la Universidad Pierre y Marie Curie describen las principales propiedades observadas de galaxias con una nueva teoría.

El universo se compone en mayor medida de materia oscura, distinta de la ordinaria y que se manifiesta a través de la acción de la gravedad.
La proporción de materia oscura en la masa total de las galaxias varía de acuerdo a sus tamaños: 95% para grandes galaxias espirales o elípticas y hasta el 99,9% en las enanas compactas.

En semejantes proporciones, la materia oscura y la gravedad juegan un rol decisivo en la formación y estructura de las galaxias.

Usando una teoría que involucra esos dos componentes, un equipo de científicos, que incluye a dos argentinos residentes en París, consiguieron reproducir las propiedades observadas de las galaxias, es decir, su velocidad circular, distribución de densidad, así como las relaciones entre sus masas, tamaños y velocidades.

Energía oscura cálida
El enfoque teórico se basa en la supuesta existencia de materia oscura "cálida" (warm), en oposición a la "fría". Se compondría de partículas con masas en la escala de mil electron voltios (eV o keV, equivalente a 10-33 kg, un electrón tiene una masa de 511 keV). En la versión "fría" las partículas son más pesadas y lentas.

El trabajo se basa en las propiedades cuánticas de esta materia, como el espín y la estadística de partículas: una presión repulsiva se genera contra la acción atractiva de la gravedad.

Para el trabajo se usaron diez diferentes conjuntos de datos de galaxias, cada set con galaxias de masas entre 5x109 a 5x1011 masas solares.

Las velocidades circulares obtenidas (curvas de rotación) y distribución de densidades son consistentes con aquellas observadas. Y un dato notable: las curvas de rotación teóricas normalizadas y los perfiles de densidad son universales: son iguales para todas las galaxias de diferente tipo, tamaño y masa.

Las galaxias compactas enanas se acercan al modelo de Thomas-Fermi, mientras las galaxias intermedias (espirales, elípticas y otras) se acercan al modelo clásico de Boltzmann.

Las simulaciones de materia oscura cálida hechas hasta ahora son clásicas: no se usa la dinámica cuántica, sino las ecuaciones de Newton. Por tanto, en los núcleos galácticos, debajo de ~100 pc, esas simulaciones de N-cuerpos sin la presión cuántica exhiben pequeños núcleos con tamaños menores a los observados. El efecto cuántico relevante para estos científicos, según trabajos previos, es la presión fermiónica.
Cuando se tiene en cuenta este efecto, la teoría predice estructuras correctas, según lo observado.

En el paper, al que se puede acceder gratis, el trabajo se estructura con una presentación del problema; luego en la sección 2 se aborda el enfoque Thomas-Fermi; luego se contrastan las observaciones con los datos teóricos; y finalmente se hacen las conclusiones.

La cinemática de varios miles de discos galácticos, descritos por sus curvas de rotación y otros parámetros, muestran que la densidad de los halos de materia oscura alrededor de galaxias de diferentes tipos, luminosidades y morfología están bien representados por el llamado Perfil de Burkert.


En la Figura 2 se muestran las velocidades circulares normalizadas de datos observacionales y las que surgen de la fórmula Thomas-Fermi. URC significa universal rotation curve (ver Salucci et al. 2007).

Conclusiones
Los físicos teóricos concluyen que la mejor manera de descifrar la naturaleza de la materia oscura es estudiar las propiedades de los objetos físicos formados por ella: las galaxias.

La materia oscura cálida (WDM) fermiónica produce por sí misma galaxias y estructuras en acuerdo con observaciones modelizadas con el perfil Burkert mostrando que las correcciones bariónicas a la WDM no son muy importantes.
Los resultados muestran la utilidad del enfoque Thomas-Fermi para describir las estructuras de las galaxias.
El nuevo enfoque une la gravedad y las propiedades cuánticas de la materia oscura. Tiene su contraparte en el enfoque estadístico usado para átomos (conocido como Thomas-Fermi), con la gravedad jugando el rol del potencial eléctrico. En otras palabras, "Newton, Fermi y Dirac, se encuentran en las galaxias a través de la materia oscura", apunta Norma Sánchez, co-autora del trabajo.

El trabajo está firmado por H. J. de Vega (UPMC), P. Salucci (SISSA/ISAS-INFN) y Norma. G. Sanchez (Observatoire de Paris, LERMA)

Héctor José de Vega es argentino, nacido el 10 de abril de 1949. Se doctoró en física en la UNLP (1973) y trabaja como investigador en CNRS desde 1980. También tiene la nacionalidad francesa.
La Dra. Norma Graciela Sánchez también es argentina, nacida en Ensenada. En 2009 el GEN presentó un proyecto para declararla ciudadana ilustre de la Provincia de Buenos Aires. En el proyecto se informa de su trayectoria.


Fuentes y links relacionados


 

  • "Observational rotation curves and density profiles versus the Thomas-Fermi galaxy structure theory", H. J. de Vega; P. Salucci; N. G. Sanchez Monthly Notices of the Royal Astronomical Society 442 (2): 2717-2727 (2014)
    DOI:10.1093/mnras/stu972
  • Observatorio de Paris: A new model to describe the structure of galaxies
  • Fermionic Warm Dark Matter and the Thomas-Fermi galaxy structure
    theory (PDF), H.J. De Vega, LPTHE, CNRS/Universite P & M Curie (Paris VI), 18th Paris Cosmology Colloquium 2014, Observatoire de Paris, Paris campus

Sobre las imágenes


  • Imagen de Observatory of Paris.
  • Figura 2. Crédito: H. J. de Vega; P. Salucci; N. G. Sanchez Monthly Notices of the Royal Astronomical Society 442 (2): 2717-2727 (2014)
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dom

24

ago

2014

Espectacular paisaje de formación estelar

Fuente: ESO

 

Esta imagen, captada por el Wide Field Imager (WFI) emplazado en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, muestra dos regiones de intensa formación estelar en la zona sur de la Vía Láctea. La primera, a la izquierda de la fotografía, se encuentra dominada por el cúmulo estelar NGC 3603, situado a 20.000 años luz de distancia, en el brazo espiral de Carina-Sagitario en nuestra galaxia, la Vía Láctea. El segundo objeto, a la derecha, es una acumulación de nubes de gas resplandeciente conocido como NGC 3576, ubicado a tan sólo la mitad de distancia de la Tierra.

 

El NGC 3603 es un cúmulo estelar extremadamente brillante, conocido por tener la mayor concentración de estrellas masivas descubiertas hasta ahora en nuestra galaxia. En la parte central se puede observar un sistema estelar múltiple Wolf–Rayet, conocido como HD 97950. Las estrellas Wolf-Rayet se encuentran en una avanzada fase de evolución estelar, con dimensiones que comienzan en unas 20 veces la masa del Sol. Sin embargo, a pesar de su gran magnitud, las estrellas Wolf–Rayet se desprenden de una cantidad considerable de su materia, debido a la acción de intensos vientos estelares que expulsan el material de su superficie hacia el espacio a siete millones de kilómetros por hora, una pérdida de peso de proporciones cósmicas.

 

El NGC 3603 se localiza en una zona de formación estelar muy activa. Las estrellas nacen en regiones oscuras y polvorientas del espacio, en su mayoría fuera del alcance de la vista. Pero a medida que las jóvenes estrellas comienzan gradualmente a brillar y logran disipar las capas de material que las rodea, se hacen visibles y crean nubes con un intenso resplandor en la materia circundante conocidas como regiones HII. Las regiones HII se iluminan debido a la interacción de la radiación ultravioleta emitida por las jóvenes y brillantes estrellas, las que se encuentran a altas temperaturas, con las nubes de gas de hidrógeno. Estas regiones pueden medir varios cientos de años-luz de diámetro, y la que rodea al NGC 3603 se distingue por ser la más masiva en nuestra galaxia.

 

El cúmulo fue observado por primera vez por John Herschel, el 14 de marzo de 1834, durante su expedición de tres años dedicada al estudio sistemático de los cielos australes cercanos a Ciudad del Cabo. El mismo lo describió como un objeto notable y pensó que podría haberse tratado de un cúmulo globular. Estudios posteriores mostraron que no era un antiguo sistema globular, sino un  joven cúmulo abierto, uno de los más abundantes conocidos a la fecha.

 

El NGC 3576, a la derecha de la imagen, también se sitúa en el brazo espiral de Carina-Sagitario de la Vía Láctea. Pero se encuentra sólo a unos 9.000 años luz de la Tierra (mucho más cerca que el NGC 3603, sin embargo, se pueden apreciar uno al lado del otro en el cielo).

 

El NGC 3576 se destaca por la presencia de dos grandes objetos curvos que se asemejan a los ensortijados cuernos de un carnero. Estos extraños filamentos son el resultado de los vientos estelares provenientes de las calientes y jóvenes estrellas en las regiones centrales de la nebulosa, que han arrastrado el polvo y el gas hacia el exterior a lo largo de un centenar de años-luz. Dos oscuras siluetas conocidas como glóbulos de Bok también se pueden apreciar en este vasto complejo de nebulosas. Estas nubes negras cercanas a la parte superior de la nebulosa ofrecen además sitios potenciales para la futura formación de nuevas estrellas.

 

El NGC 3576 también fue descubierto por John Herschel en 1834, haciendo de este un año particularmente productivo y visualmente gratificante para el astrónomo inglés.

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vie

22

ago

2014

En el 2020, Marte se verá en Robledo de Chavela

Fuente: D. de Ferrol

 

La estación española de la NASA, en la localidad madrileña de Robledo de Chavela, estará en condiciones de obtener en 2020 imágenes del planeta Marte en vídeo de alta definición y en tiempo real.

Se trata de un "gran reto" y del "techo tecnológico" de esta estación espacial madrileña, ha dicho a Efe su director, Pablo Pérez-Zapardiel, tras agradecer una visita que ha realizado al centro este mediodía el consejero madrileño de Economía y Hacienda, Enrique Ossorio.

La visita del Gobierno regional al centro coincide con el 50 aniversario que acaba de celebrar esta estación, que la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) de EEUU instaló en 1964 en Robledo teniendo en cuenta su orografía favorable, que permite a sus antenas escudriñar el espacio sin interferencias radioeléctricas.

Sus responsables han explicado que el centro de comunicaciones de Robledo es uno de los tres que integran el organismo Deep Space Network (DSN, siglas en inglés de Red del Espacio Profundo), además del localizado en la localidad californiana de Barstow y otro en la australiana de Canberra.

Como un guiño a estas localizaciones, el reloj digital que preside la sala de control del Centro, muestra con la imagen del planeta tierra la hora universal y con las banderas correspondientes y un búfalo, un canguro y un toro las horas estadounidense (californiana), australiana y española.

En Robledo hay en seis antenas, con cuatro de las cuales se realiza la tarea ininterrumpida, 24 horas todos los días y noches del año, de seguir un gran número de satélites, el más lejano de ellos el Voyager 1, que viaja por el espacio interestelar y hasta el cual tardan unas 18 horas las órdenes tecnológicas enviadas desde Madrid.

La respuesta del satélite tarda otras 18 horas en regresar hasta Robledo de Chavela, ha explicado el director del Centro, en contraste con el segundo que tarda la señal hasta la luna.

Pablo Pérez, que ha reconocido el apoyo que la Comunidad de Madrid ha prestado siempre a la estación, ha destacado que el de Robledo es un "centro de comunicaciones único en Europa y que está en constante evolución".

Pérez ha dicho que la cooperación de la Comunidad de Madrid será precisa en la instalación de dos nuevas antenas que estarán operativas en 2019 y 2020 y con las cuales "continuará la labor de seguimiento del sistema solar".

El director del centro ha explicado que estas nuevas antenas funcionarán en una frecuencia más alta, "en la banda k, a 32 gigaciclos, que permitirá aumentar la cantidad de información que se pueda manejar" y que hará posible "disponer de vídeo de alta definición en tiempo real desde Marte".

El consejero Ossorio, que ha recorrido las instalaciones del Centro en compañía de sus anfitriones, ha destacado "el orgullo y la satisfacción" que supone para la Comunidad acoger desde hace medio siglo este Centro.

Además, el consejero ha insistido en Madrid como comunidad referente en la industria aeroespacial y ha destacado cómo la región genera el 50 por ciento del empleo en el sector en España.

Ossorio ha recordado que en Madrid están instaladas empresas tecnológicas líderes como Airbus, Indra, ITP, GMV, o la propia NASA, además de los organismos oficiales AENA, EASA o la Dirección General de Aviación Civil.

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jue

21

ago

2014

Las Profundidades de Marte

Fuente: NASA

 

Sumida en las tierras altas del sur de Marte se encuentra Hellas Planitia, una de las mayores cuencas de impacto del Sistema Solar, con un diámetro de 2.300 kilómetros y más de 7 Km de profundidad.

Se piensa que esta imponente depresión tiene una antigüedad de entre 3.800 y 4.100 millones de años, y que se formó tras el impacto de un gran asteroide. Con el paso del tiempo, Hellas ha sufrido los efectos de la erosión del viento, el hielo, el agua y la actividad volcánica.

El fondo de esta gran cuenca está salpicado de cráteres de impacto más recientes, dos de los cuales ocupan el centro de esta imagen, tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de la sonda Mars Express de la ESA el 17 de diciembre de 2013. La resolución espacial es de 15 metros por píxel.

Estos dos cráteres se encuentran en la parte más profunda y más occidental de Hellas, y normalmente no se pueden observar con tanta claridad, ya que el fondo de la cuenca suele estar cubierto por nubes de polvo. De hecho, toda esta región parece estar sepultada bajo una espesa capa de polvo.

El mayor de los dos cráteres tiene unos 25 kilómetros de diámetro. En esta imagen se puede apreciar un flujo de materia que discurre desde la esquina superior izquierda de la fotografía hasta desembocar dentro del cráter. Observando con atención el área que rodea al montículo redondeado de su interior se pueden distinguir interesantes texturas resultado de este flujo.

El flujo también ha dejado su huella fuera de los cráteres, y en especial en la parte superior izquierda del centro de la imagen. Las marcas en el terreno indican que la materia fluyó desde el borde del cráter más grande hasta el interior del pequeño cráter situado a su izquierda.

La morfología de muchas de las formaciones en Hellas Planitia podrían ser el resultado de la acción del hielo y de los glaciares.

Por ejemplo, en primer plano y alrededor del borde del cráter se puede distinguir un patrón poligonal en el terreno asociado con la presencia de agua; esta textura aparece cuando un terreno húmedo y poroso se congela.

En las zonas más profundas de la cuenca la presión atmosférica es un 89% superior a su valor en la superficie de Marte, por lo que esta región todavía podría presentar condiciones favorables para la presencia de agua. Las imágenes radar tomadas por la sonda MRO de la NASA sugieren que algunos de los cráteres de Hellas podrían albergar glaciares de varios cientos de metros de espesor, ocultos bajo espesas capas de polvo.

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mié

20

ago

2014

19,20 y 21 de agosto: Venus y Júpiter en Conjunción

Fuente: NASA

 

Dormirse tarde es uno de los simples placeres de las vacaciones de verano. Pero, esta semana, despertarse temprano también será un placer.

Configure la alarma de su reloj 30 minutos antes de la salida del Sol. Venus y Júpiter convergirán en el cielo del amanecer para brindarle una hermosa conjunción que lo despertará más rápidamente que una taza de café amargo. Para observarla, necesitará una clara visión del horizonte Este-Noreste y… eso es todo. No tendrá que usar un telescopio. Estos son los dos planetas más brillantes del sistema solar, y se los puede observar a simple vista incluso desde las ciudades que tienen contaminación lumínica.

El espectáculo comienza el 15 de agosto con Venus y Júpiter a apenas algo más que 2°. de distancia. Eso significa que podrían entrar cómodamente dentro del cuenco de la Osa Mayor y que usted podría esconder el par convergente detrás de la palma de su mano extendida.

¿Cuál es Júpiter y cuál es Venus? Los puede distinguir por su luminosidad: Venus brilla 6 veces más que Júpiter; esto es el resultado de la cubierta de nubes súper reflectoras de Venus y de su proximidad a la Tierra.

A mediados de agosto, la conjunción progresa. La mejor mañana para observar es la del lunes 18 de agosto, cuando Venus y Júpiter estarán a solamente dos décimos de grados de distancia. Ahora, usted puede esconderlos detrás de la punta de su meñique extendido.

A pesar de que no se necesitan lentes para observar este par asombrosamente brillante, si usted cuenta con binoculares, úselos. Una rápida mirada del cielo alrededor de Venus y de Júpiter revelará que los dos mundos no están solos. Los planetas han convergido justo al lado de M44, el cúmulo de la Colmena. Ubicado a aproximadamente 500 años luz de la Tierra, este agitado cúmulo de estrellas es apenas visible a simple vista, pero resulta un blanco fácil para los binoculares comunes. A primera vista, podría parecer que un par de supernovas ha explotado dentro del cúmulo; pero esos son simplemente Venus y Júpiter que están atravesándolo.


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 Así se verán Venus y Júpiter los próximos días. Image Credit: NASA




Después del 18 de agosto, los dos mundos se separan otra vez. Las mañanas del 19, 20 y 21 todavía recompensarán a los madrugadores con una hermosa vista, que irá disminuyendo día a día. Pronto, el equilibrio de placer dejará paso nuevamente a poder dormirse tarde.

Sin embargo, hay una mañana más para observar. El 23 de agosto, una delgada Luna en cuarto menguante se unirá a Venus y a Júpiter, formando así un triángulo ancho pero bello de aproximadamente 7°de cada lado. Un triángulo cósmico que brilla a través del rosado resplandor del amanecer es una linda manera de comenzar el día.

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mar

19

ago

2014

Misión rusa en la EEI

Fuente: EFE

 

Los cosmonautas rusos Alexandr Skvortsov y Oleg Artémiev comenzaron una caminata espacial para lanzar un nanosatélite e instalar equipos científicos en la Estación Espacial Internacional (EEI), informó el Centro de Control de Vuelos ruso.

"Durante seis horas (desde la salida), los cosmonautas deberán cumplir una serie de misiones en el marco del programa científico de la EEI y lanzar el nanosatélite NS-1", informó un portavoz del centro, citado por la agencia Interfax.

El aparato transmite señales en frecuencias de radioaficionados en código Morse, así como fotografías del espacio abierto y datos telemétricos de todos sus bloques.

Además, Skvortsov y Artémiev montarán equipos científicos Expose-R en la cubierta del módulo ruso Zvezdá para estudiar el impacto a largo plazo que tiene el espacio sobre bacterias, hongos, plantas y animales.

Los cosmonautas, además, sacarán fotografías de la capa de aislamiento térmico del segmento ruso de la plataforma orbital y recogerán muestras de microorganismos de una de las ventanillas de la estación para realizar su análisis químico, toxicológico y microbiológico.

Actualmente, la tripulación de la EEI cuenta con seis integrantes: los rusos Skvortsov, Artemiev y Maxim Suráev; los astronautas estadounidenses Steve Swanson y Reid Wiseman, y el alemán Alexander Gerst.

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lun

18

ago

2014

Cassini rastrea nubes desarrollándose sobre un mar de Titán

Fuente: NASA

 

La nave espacial Cassini ha capturado recientemente imágenes de nubes que se mueven a través de los mares de hidrocarburos del norte de la luna de Saturno, Titán. Según los científicos esta actividad podría marcar el comienzo de las tormentas de verano que los modelos atmosféricos han predicho desde hace tiempo.

La nave espacial Cassini obtuvo estas fotografías a finales de julio, cuando se alejó de Titán después de un sobrevuelo cercano. Cassini siguió el sistema de nubes en desarrollo disipándose sobre el gran mar de metano conocido como Ligeia Mare durante más de dos días. Las mediciones de movimiento de las nubes indican que la velocidad del viento en la zona es de alrededor de 3 a 4,5 metros por segundo.

Durante varios años tras la llegada de Cassini al sistema de Saturno en 2004, los científicos observaron con frecuencia la actividad de las nubes cerca del polo sur de Titán, un fenómeno que se registra siempre a finales del verano. Las nubes se siguieron observando cuando la primavera llegó a hemisferio norte de Titán. Pero, desde que una gran tormenta azotó las latitudes bajas de la luna helada a finales de 2010, sólo se han visto unas pocas y pequeñas nubes en todo el satélite. La falta de actividad de las nubes tiene sorprendido a los investigadores, que han llevado a cabo simulaciones por ordenador de la circulación atmosférica de Titán, lo que ha predicho que las nubes se incrementarían en el norte cuando se acercaba el verano, cuando las temperaturas son más cálidas.

"Estamos ansiosos por saber si las nubes observadas ahora por Cassini señalan el comienzo de los patrones climáticos de verano, o si se trata de un hecho aislado", dijo Elizabeth Turtle, del equipo de imágenes de Cassini en la Universidad de Física Aplicada Johns Hopkins. "Además, ¿cómo son las nubes relacionadas con los mares en Titán? ¿Acaso Cassini simplemente las captó sobre ellos, o se forman preferentemente allí?", dijo Elizabeth Turtle.

Un año en Titán dura aproximadamente 30 años de la Tierra, con cada estación que dura alrededor de siete años. Observar los cambios estacionales en Titán seguirá siendo un objetivo importante para la misión Cassini de la NASA.

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dom

17

ago

2014

NuSTAR observa un fenómeno raro en un agujero negro

Fuente: NASA

 

El Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuSTAR) de la NASA ha captado un evento extremadamente raro en los alrededores del vórtice de un agujero negro supermasivo. Se trata de una fuente compacta de rayos X, un fenómeno llamado corona, que se encuentra cerca del agujero negro y que en cuestión de pocos días se ha acercado hasta el borde del mismo.

"La corona se ha derrumbado hacia el agujero negro, lo que ha provocado que la intensa gravedad que genera el agujero haya absorbido toda la luz circundante en una espiral hacia su interior", dijo Michael Parker del Instituto de Astronomía en Cambridge, Reino Unido y autor principal de este estudio.

A medida que la corona se aproximaba al agujero negro, la gravedad con la que este atraía los rayos X era todavía mayor, dando como resultado una distorsión extrema de la luz de los rayos. Estos acontecimientos ya fueron documentados antes, pero nunca con tal precisión y detalle.

Los científicos piensan que los agujeros negros supermasivos están en el centro de todas las galaxias. Algunos son más grandes y giran a más velocidad que otros. El agujero negro de este nuevo estudio, llamado Markarian 335 o Mrk 335, se encuentra a 324 millones de años luz de la Tierra en la constelación de Pegaso. Tiene diez millones de veces la masa de nuestro Sol pese a que su diámetro es solo 30 veces mayor. Esta ingente masa y la velocidad de su giro hace que el tiempo y el espacio esté distorsionado a su alrededor.

A pesar de que algo de la luz cae en el agujero negro supermasivo para no ser vista otra vez, otra luz altamente energizada emana tanto de la corona como del disco de acreción de material sobrecalentado que lo rodea. Aunque los astrónomos no están seguros de la forma y la temperatura que tienen las coronas, saben que contienen partículas que se mueven cerca de la velocidad de la luz.

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lun

11

ago

2014

ALMA apunta hacia Plutón para guiar a New Horizons

Fuente; NASA

 

Los astrónomos están utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para realizar mediciones de alta precisión de la ubicación de Plutón y su órbita alrededor del Sol, con el fin de ayudar a que la nueva nave espacial de NASA, denominada New Horizons (Nuevos Horizontes), pueda dar con exactitud a su objetivo, al acercarse a Plutón y sus cinco lunas conocidas en julio del 2015.

A pesar de habérsele observado durante décadas con telescopios desde la Tierra y el espacio, los astrónomos todavía están afinando la órbita exacta de Plutón alrededor del Sol. La incertidumbre persistente se debe a la gran distancia de Plutón con el Sol (aproximadamente 40 veces más distante que la Tierra), sumada al hecho de que sólo un tercio de su órbita ha sido estudiada. El planeta enano fue descubierto en 1930 y tarda 248 años en completar una órbita alrededor del Sol.

“Con estos datos observacionales limitados, nuestro conocimiento de la posición de Plutón podría estar errada por varios miles de kilómetros, lo cual pone en riesgo nuestra capacidad para calcular maniobras eficientes de la nave espacial New Horizons, para dar con el objetivo”, dijo Hal Weaver, científico a cargo del proyecto New Horizons y miembro del personal de investigación del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins, en Laurel, Maryland, EE.UU.

El equipo del New Horizons utilizó los datos posicionales de ALMA, junto con mediciones recientemente analizadas de luz visible, que se remontan a una fecha cercana al descubrimiento mismo de Plutón, para determinar cómo realizar las primeras correcciones planificadas de trayectoria, para dar con el objetivo en julio.

Para prepararse para este importante hito, los astrónomos necesitan determinar con precisión la posición de Plutón, utilizando los puntos de referencia más distantes y estables posibles. Encontrar tales puntos de referencia para calcular con exactitud las trayectorias de objetos tan pequeños y tan distantes conlleva un gran desafío.

Generalmente, los telescopios ópticos utilizan estrellas distantes ya que cambian sólo ligeramente su posición a través de muchos años. Sin embargo, para el New Horizons, se requirieron mediciones aún más exactas para asegurar que su encuentro con Plutón sea lo más preciso posible.

Los objetos más distantes y, aparentemente, más estables en el Universo son los quásares, galaxias muy remotas con núcleos brillantes. Sin embargo, los quásares pueden apreciarse sólo en forma muy tenue desde los telescopios ópticos, dificultando mediciones exactas. Pero, debido a los agujeros negros supermasivos que se encuentran en su centro, así como sus emisiones de polvo, aparecen muy brillantes en longitudes de onda de radio, especialmente las longitudes de onda milimétricas que ALMA puede percibir. “La astrometría de ALMA utilizó un quásar brillante denominado J1911-2006, con el objetivo de disminuir a la mitad la incertidumbre acerca de la posición de Plutón” dijo Ed Fomalont, astrónomo de la National Radio Astronomy Observatory en Charlottesville, Virginia, quien actualmente ha sido asignado al Centro de Apoyo a las Operaciones de ALMA, en Chile.

ALMA logró estudiar a Plutón y Caronte captando la emisión radial de sus heladas superficies, que se encuentran a una temperatura de -230 grados Celsius. El equipo observó estos dos mundos de hielo en noviembre del 2013, y luego, tres veces más en 2014 – una vez en abril y dos veces en julio. Se realizarán observaciones adicionales en octubre de 2014.

“Estamos muy entusiasmados por las capacidades de vanguardia que ALMA nos proporciona, para focalizar mejor nuestra exploración histórica del Sistema de Plutón” dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern, del Instituto de Investigación Southwest; Stern está radicado en Boulder, Colorado. “Agradecemos a todo el equipo de ALMA por su apoyo y por los hermosos datos que están recopilando para el New Horizons.”

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lun

11

ago

2014

El enano y el gigante

Fuente: NASA

 

Saturno tiene muchas más lunas que nuestro planeta, con la friolera de 62 satélites. Una de ellas, Titán, representa el 96% de toda la masa en órbita al planeta, seguida por un grupo de seis satélites medianos. El resto está compuesto por 55 pequeñas lunas y por los famosos anillos que rodean al gigante gaseoso.

Esta imagen tomada por la sonda Cassini nos muestra a Rea, uno de los seis satélites medianos. En el fondo se puede ver a Saturno y su complicado sistema de anillos de hielo. La magnitud de Rea empequeñece a su minúsculo compañero, Epimeteo, uno de los 55 satélites más pequeños. 

Aunque estas dos lunas parezcan estar cerca, es sólo un efecto de la perspectiva. Cuando se tomó esta imagen Cassini se encontraba a 1,2 millones de kilómetros de Rea y a 1,6 millones de kilómetros de Epimeteo, lo que significa que las lunas estaban a unos 400.000 km de distancia. 

Sin embargo, aunque estuviesen más cerca Rea seguiría siendo mucho más grande que Epimeteo. Rea tiene 1.528 kilómetros de diámetro, prácticamente la mitad que nuestra Luna, y es 10 veces más grande que Epimeteo, con un modesto diámetro de 113 kilómetros. 

Como era tradición con las primeras lunas descubiertas en el sistema de Saturno, las dos llevan nombres de personajes mitológicos griegos: la titánide Rea (“la madre de los dioses”) y el hermano de Prometeo, Epimeteo (“el que reflexiona más tarde”). 

Esta imagen fue tomada por la cámara de campo estrecho de Cassini el 24 de marzo de 2010, y procesada por el astrónomo aficionado Gordan Ugarković.

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mié

06

ago

2014

La Galaxia del Triángulo, captada por el Telescopio VST

Fuente: NASA

 

El telescopio de sondeo VST (VLT Survey Telescope), instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile, ha captado una imagen de la galaxia Messier 33 que alcanza impresionantes niveles de detalle. Esta espiral cercana, la segunda gran galaxia más cercana a la nuestra, la Vía Láctea, está llena de brillantes cúmulos de estrellas y de nubes de gas y polvo. La nueva fotografía de este objeto es una de las imágenes de amplio campo con más detalles jamás tomadas y muestra, con especial claridad, las numerosas nubes rojizas y brillantes de gas en los brazos espirales.

Messier 33, también conocida como NGC 598, se encuentra a unos tres millones de años luz de distancia, en la pequeña constelación del Triángulo, en el hemisferio norte. Otro de sus nombres es Galaxia del Triángulo, y fue observada por el cazador de cometas francés Charles Messier en agosto de 1764, quien la situó como la número 33 en su famosa lista de nebulosas y cúmulos de estrellas prominentes. Sin embargo, él no fue el primero en registrar la existencia de la galaxia espiral; probablemente fue documentada por primera vez unos cien años antes por el astrónomo siciliano Giovanni Battista Hodierna.

Aunque la Galaxia del Triángulo está en el cielo del norte, es visible justo desde el punto de vista meridional del Observatorio Paranal de ESO, en Chile. Sin embargo, no se eleva muy alto en el cielo. Esta imagen fue tomada por el telescopio de sondeo VST (VLT Survey Telescope), un telescopio de última tecnología de 2,6 metros con un campo de visión que es dos veces tan ancho como la Luna llena. Esta imagen fue creada a partir de muchas exposiciones individuales, incluyendo algunas tomadas a través de un filtro que deja paso tan solo a la luz emitida por el brillante hidrógeno, lo cual hace que las rojizas nubes de gas que se encuentran en los brazos espirales de la galaxia destaquen intensamente.

Entre las muchas regiones de formación de estrellas que hay en los brazos espirales de Messier 33, destaca la nebulosa gigante NGC 604. Con un diámetro de cerca de 1.500 años luz, esta es una de las más grandes nebulosas de emisión conocida. Se extiende sobre un área 40 veces más grande que la parte visible de la mucho más famosa - y mucho más cercana - Nebulosa de Orión.

La Galaxia del Triángulo es el tercer miembro más grande del Grupo Local de galaxias, que incluye la Vía Láctea, la galaxia de Andrómeda, y alrededor de 50 galaxias más pequeñas. En una noche muy limpia y oscura, esta galaxia puede distinguirse a simple vista: se considera que es el objeto celeste más lejano visible sin ayuda óptica. Un dato interesante para aquellos observadores que tengan mucha paciencia es que las condiciones de visibilidad mejorarán a largo plazo, ya que la galaxia se está acercando a la nuestra a una velocidad de alrededor de 100.000 kilómetros por hora.

Echar un vistazo más de cerca a esta nueva y hermosa imagen no sólo nos permite inspeccionar de forma detallada los brazos espirales con formación estelar de la galaxia, sino que también pone de manifiesto el rico paisaje de galaxias más distantes, dispersas detrás de las miríadas de estrellas y las nubes brillantes de NGC 598.

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mié

06

ago

2014

Rosetta llega a su cometa de destino

Fuente: NASA

 

Tras un viaje de una década persiguiendo a su objetivo, la nave de la ESA Rosetta se ha convertido hoy en la primera nave en reunirse con un cometa, abriendo así un nuevo capítulo en la exploración del Sistema Solar.

El cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko y Rosetta se encuentran ahora a 405 millones de kilómetros de la Tierra, a medio camino entre las órbitas de Júpiter y Marte, avanzando velozmente -a casi 55.000 kilómetros por hora- hacia el Sistema Solar interior.

El cometa sigue una órbita elíptica de 6,5 años que lo lleva hasta más allá de Júpiter, en su punto más alejado, hasta entre las órbitas de Marte y la Tierra en el punto más próximo al Sol. Rosetta lo acompañará durante más de un año: juntos rodearán el Sol y volverán de nuevo hacia Júpiter.

Se cree que los cometas son parte de los ladrillos primitivos con que se construyó el sistema Solar, y que podrían haber contribuido a traer el agua a la Tierra -quizás incluso a sembrarla con los ingredientes de la vida-. Quedan muchas preguntas fundamentales acerca de estos enigmáticos objetos, y Rosetta aspira a aclararlas mediante un estudio completo, in situ, del cometa.

La travesía hasta el cometa no ha sido directa. Desde su lanzamiento en 2004 Rosetta ha sobrevolado la Tierra tres veces, y una Marte, para ajustar su órbita con la ayuda de la gravedad de estos planetas. Esta compleja trayectoria también ha hecho posible que Rosetta visitara los asteroides Šteins y Lutetia, de los que ha obtenido imágenes y datos científicos sin precedentes.

"Después de un viaje de cinco meses y cuatro días, después de cinco vueltas alrededor del Sol y de 6.400 millones de kilómetros, estamos encantados de anunciar, por fin, que ¡ya hemos llegado!", ha dicho Jean-Jacques Dordain, Director General de la ESA.

“La nave europea Rosetta se ha convertido en la primera nave de la historia en reunirse con un cometa, un hito en la exploración de nuestros orígenes. Ha llegado la hora de los descubrimientos".

Hoy hemos visto la última de una serie de diez maniobras iniciadas en mayo para ajustar gradualmente la velocidad y la trayectoria de Rosetta a las del cometa. Si cualquiera de estas maniobras hubiera fallado la misión se habría perdido; el cometa, simplemente, hubiera pasado de largo".

“Este logro es el resultado de un esfuerzo internacional enorme a lo largo de varias décadas”, explica Álvaro Giménez, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA.

“Ha sido un largo camino desde que se discutió por primera vez el concepto de esta misión a finales de los años setenta, y desde que se aprobó en 1993. Ahora estamos a punto de abrir un tesoro para el conocimiento científico, que permitirá reescribir los libros sobre cometas durante varias décadas”. 

El cometa empezó a revelar su personalidad a medida que se acercaba Rosetta. Las imágenes tomadas por la cámara OSIRIS entre finales de abril y principios de junio mostraron que su actividad era variable. El ‘coma’ del cometa –su envoltura de polvo y gas– comenzó a brillar rápidamente para luego volver a apagarse en el transcurso de apenas seis semanas.

En ese mismo periodo, las observaciones realizadas con el instrumento MIRO indican que el cometa estaba emitiendo unos 300 mililitros de vapor de agua cada segundo.

El Espectrómetro Térmico en el Visible y en el Infrarrojo, VIRTIS, determinó que la temperatura media del cometa era de unos -70°C, lo que indica que su superficie está cubierta en su mayor parte de polvo oscuro, y no de hielo limpio.

Las impresionantes imágenes tomadas cuando la sonda se encontraba a 12.000 kilómetros de su objetivo desvelaron que el núcleo está formado por dos masas independientes unidas por una especie de ‘cuello’, con forma de pato. A medida que Rosetta seguía acercándose al cometa, sus imágenes fueron mostrando más detalles. Las imágenes más recientes se recibieron esta mañana y se publicarán esta misma tarde.

“Las primeras imágenes claras del cometa nos han dado mucho que pensar”, confiesa Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta para la ESA.

“Los dos lóbulos del cometa, ¿son dos cuerpos independientes que se juntaron en algún momento de la historia del Sistema Solar, o es un único cometa que ha sufrido una erosión drástica y asimétrica con el paso del tiempo? Rosetta se encuentra en el lugar y en el momento adecuado para estudiar uno de estos objetos tan especiales”.

Hoy Rosetta se encuentra a solo 100 kilómetros de la superficie del cometa, pero todavía se acercará un poco más. A lo largo de las próximas seis semanas la sonda describirá dos trayectorias triangulares frente al cometa, primero a una distancia de 100 kilómetros y luego a 50 km.

Durante estas maniobras sus instrumentos llevarán a cabo un minucioso estudio científico del cometa y cartografiarán su superficie para seleccionar un buen lugar para el aterrizaje del módulo Philae.

Finalmente, Rosetta intentará describir una órbita casi circular a apenas 30 kilómetros de distancia y, en función de la actividad del cometa, podría acercarse un poco más.

“La llegada al cometa es solo el principio de una gran aventura, todavía nos tenemos que enfrentar a grandes retos a medida que aprendemos a trabajar en este entorno inexplorado, empezando a orbitar un cometa y, en última instancia, aterrizando sobre su superficie”, explica Sylvain Lodiot, responsable de las operaciones de Rosetta, de la ESA.

A finales de agosto se habrán identificado cinco posibles puntos para el aterrizaje de Philae, de entre los que se elegirá uno a mediados de septiembre. A lo largo de octubre se confirmará la secuencia definitiva para el despliegue del módulo de aterrizaje, inicialmente previsto para el día 11 de noviembre.

“A lo largo de los próximos meses caracterizaremos el núcleo del cometa y fijaremos las referencias para el resto de la misión, pero también empezarán los preparativos para otro hito en la historia espacial: el primer aterrizaje en un cometa”, aclara Matt.

“Tras el aterrizaje, Rosetta seguirá acompañando al cometa hasta el punto de su trayectoria más próximo al Sol, al que llegará en agosto de 2015, y en el viaje de vuelta, estudiando su comportamiento desde cerca para recoger datos sin precedentes sobre cómo funciona un cometa a lo largo de su órbita alrededor del Sol”.

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dom

03

ago

2014

Encuentran una estrella doble con extraños discos protoplanetarios

Fuente: NASA

 

Utilizando el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) un equipo de astrónomos ha descubierto una impresionante pareja de discos de gas con formación de planetas violentamente desalineados rodeando a las dos estrellas que forman el sistema binario HK Tauri. Estas nuevas observaciones de ALMA proporcionan la imagen más clara obtenida hasta ahora de discos protoplanetarios en una estrella doble. El nuevo resultado también ayuda a explicar por qué tantos exoplanetas — a diferencia de los planetas del Sistema Solar — acaban teniendo órbitas extrañas, excéntricas o inclinadas. Los resultados aparecerán en la revista Nature el 31 de julio de 2014.

A diferencia de nuestro solitario Sol, la mayor parte de las estrellas se forman en pares binarios — dos estrellas que se encuentran en órbita una alrededor de la otra. Las estrellas binarias son muy comunes, pero plantean una serie de preguntas, incluyendo cómo y dónde se forman los planetas en estos entornos tan complejos.

"Ahora ALMA nos ha dado la mejor imagen de un sistema de estrellas binarias con discos protoplanetarios — ¡y nos encontramos con que los discos están desalineados mutuamente!", afirma Eric Jensen, un astrónomo del Swarthmore College (Pensilvania, Estados Unidos).

Las dos estrellas del sistema HK Tauri, que se encuentra a 450 años luz de la Tierra, en la constelación de Tauro (el Toro), tienen menos de 5 millones años y están separadas por unos 58 mil millones de kilómetros — 13 veces la distancia de Neptuno al Sol.
La estrella más débil, HK Tauri B, está rodeada por un disco protoplanetario que vemos de canto y que bloquea la luz estelar. Dado que se suprime el fulgor de la estrella, los astrónomos pueden observar fácilmente el disco mediante la observación en luz visible, o en longitudes de onda del infrarrojo cercano.

La estrella compañera, HK Tauri A, también tiene un disco, pero en este caso no bloquea la luz de la estrella. Como resultado, el disco no puede verse en luz visible porque su débil resplandor está inundado por el deslumbrante brillo de la estrella. Pero brilla resplandeciente en longitudes de onda milimétricas, que ALMA puede detectar fácilmente.

Usando ALMA, el equipo no sólo fue capaz de ver el disco alrededor de HK Tauri A, sino que también pudo, por primera vez, medir su rotación. Esta imagen, más clara, permitió a los astrónomos hacer cálculos que les llevaron a concluir que los dos discos están desalineados el uno con el otro con una diferencia de, al menos, 60 grados. Así que, en lugar de estar en el mismo plano que las órbitas de las dos estrellas, al menos uno de los discos debe estar significativamente desalineado.

"Esta clara desalineación nos ha proporcionado una imagen importante de cómo es este joven sistema de estrellas binarias", señala Rachel Akeson, del Instituto de Ciencias Exoplanetarias de la NASA, en el Instituto Tecnológico de California (Estados Unidos). "Aunque observaciones anteriores indicaban que existían este tipo de sistemas desalineados, las nuevas observaciones de ALMA de HK Tauri muestran con mucha más claridad lo que está pasando realmente en uno de estos sistemas".

Las estrellas y los planetas se forman a partir de inmensas nubes de polvo y gas. A medida que el material de esas nubes se contrae debido a la gravedad, comienza a girar hasta que la mayoría del polvo y el gas caen en un disco protoplanetario aplanado, girando alrededor de una creciente protoestrella central.

Pero en un sistema binario como HK Tauri las cosas son mucho más complejas. Cuando las órbitas de los astros y los discos protoplanetarios no están aproximadamente en el mismo plano, cualquier planeta que pueda estar formándose puede terminar en una órbita altamente excéntrica e inclinada.

"Nuestros resultados muestran que existen las condiciones necesarias para modificar las órbitas planetarias y que estas condiciones están presentes en el momento de la formación del planeta, al parecer debido al proceso de formación de un sistema de estrellas binarias," señaló Jensen. "No podemos descartar otras teorías, pero ciertamente podemos afirmar que una segunda estrella hará el trabajo".

Puesto que el ALMA puede ver el polvo y el gas, de otro modo invisibles, de discos protoplanetarios, esto ha permitido obtener imágenes nunca antes vistas de este joven sistema binario. "Estamos viendo esto en las primeras etapas de formación, con los discos protoplanetarios todavía en su lugar, por tanto podemos ver mejor cómo están orientadas las cosas", explicó Akeson.

En un siguiente paso, los investigadores quieren determinar si este tipo de sistema es típico o no. Se trata de un caso único, lo cual es importante, pero se necesitan estudios adicionales para determinar si este tipo de disposición es común en nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Jensen concluye: "aunque este mecanismo es un gran paso adelante, no puede explicar todas las órbitas extrañas de los planetas extrasolares  — simplemente, no hay suficientes compañeras binarias para hacer de esta una respuesta a todo el planteamiento. ¡Así que esta también es una interesante incógnita por resolver!".

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lun

28

jul

2014

La vida y muerte de estrellas hermanas

Fuente: ESO

 

En esta nueva y sorprendente imagen captada en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, jóvenes estrellas se congregan sobre un fondo de nubes de gas resplandeciente y franjas de polvo. El cúmulo estelar, conocido como NGC 3293, habría sido una simple nube de gas y polvo hace unos diez millones de años, sin embargo, a medida que estrellas comenzaron a poblarlo, se convirtió en el brillante conjunto que observamos aquí. Los cúmulos de este tipo son laboratorios celestes que permiten a los astrónomos aprender más acerca de la evolución de las estrellas.

 

Este hermoso cúmulo estelar, NGC 3293, se encuentra a 8.000 años luz de la Tierra en la constelación de Carina (La Quilla). Este objeto celeste fue descubierto por primera vez por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille en 1751, durante su estadía en lo que hoy es Sudáfrica, empleando un pequeño telescopio con una apertura de tan sólo 12 milímetros. Es uno de los cúmulos más brillantes en el cielo austral y puede observarse fácilmente a simple vista en una noche oscura y despejada.

 

Los cúmulos estelares como el NGC 3293 contienen estrellas formadas al mismo tiempo, a la misma distancia de la Tierra y a partir de la misma nube de gas y polvo, lo que les da la misma composición química. Como resultado, los cúmulos de este tipo son objetos ideales para poner a prueba la teoría de la evolución estelar.

 

La mayoría de las estrellas que se aprecian aquí son extremadamente jóvenes, y el cúmulo en sí no posee más de 10 millones de años. Apenas unas recién nacidas en escalas cósmicas, si se considera que el Sol se formó hace 4.600 millones de años y aún así sólo se encuentra en la mitad de su vida. Una abundante presencia de estas jóvenes y brillantes estrellas de color azul es común en cúmulos abiertos como el NGC 3293, y, por ejemplo, en el llamado cúmulo de Kappa Crucis, también conocido como el Joyero o NGC 4755.

 

Cada uno de estos cúmulos abiertos se forma a partir de una gigantesca nube de gas molecular y sus estrellas permanecen unidas gracias a la atracción gravitacional que ejercen entre sí. Pero estas fuerzas no son suficientes para mantener al cúmulo intacto en caso de encuentros cercanos con otros cúmulos y nubes de gas a medida que el gas y polvo propios del mismo se disipan. Por lo tanto, los cúmulos abiertos sólo durarán unos pocos cientos de millones de años, a diferencia de sus primos mayores, los cúmulos globulares, que pueden sobrevivir durante miles de millones de años, y conservar muchas más estrellas.

 

A pesar de existir cierta evidencia que sugiere que todavía se generan procesos de formación estelar en NGC 3293, se cree que la mayoría (si es que no todas) de las casi cincuenta estrellas que conforman este cúmulo se originaron en un solo evento. Pero a pesar de que estas estrellas tienen la misma edad, no todas poseen la deslumbrante apariencia de una estrella en sus primeros años de vida; algunas aparentan ser mucho más antiguas, dando a los astrónomos la oportunidad de explorar cómo y por qué las estrellas evolucionan a diferentes velocidades.

 

Tomemos la luminosa estrella anaranjada en la parte inferior derecha del cúmulo como ejemplo. Esta gran estrella, una gigante roja, habría nacido como una de las más grandes y luminosas entre todas sus hermanas, pero las estrellas brillantes se queman rápidamente. Debido a que la estrella agotó el combustible en su núcleo, su dinámica interna cambió y comenzó a expandirse y enfriarse, convirtiéndose en la gigante roja que observamos ahora. Las gigantes rojas están llegando al final de su ciclo de vida, pero las estrellas hermanas de esta gigante roja en particular aún se encuentran en lo que se conoce como pre secuencia principal (la etapa que antecede al largo y estable período de vida media en el desarrollo de una estrella). Podemos apreciar estas estrellas en la plenitud de su vida como brillantes y calientes objetos de color blanco sobre el rojo y polvoriento fondo.

 

Esta imagen fue captada por el Wide Field Imager (WFI) instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, emplazado en el Observatorio La Silla de ESO en el norte de Chile.

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Tránsito de Venus 2012

Tendrá lugar el día 6 de junio y no será visible desde España. El tránsito completo será visible desde el noroeste de Norteamérica, Hawaii, el oeste del Océano Pacífico, norte de Asia, Japan, Korea, este de China, Filipinas, este de Australia y Nueva Zelanda

Eclipses de Sol 2012

20/21 de mayo

Eclipse anular

El eclipse anular será visible en China, Japón, Océano Pacífico y oeste de EEUU. El eclipse será visible como parcial en el este de Asia y en el Océano Pacífico y Norteamérica

13/14 de noviembre

Eclipse total

El eclipse total será visible en el norte de Australia y Pacífico sur. El eclipse será visible como parcial en Australia, Nueva Zelanda, Pacífico sur, Antártida y sur de Sudamérica.

Ninguno de estos eclipses es visible desde España.

Eclipses de Luna 2012

4 de junio

Eclipse parcial

No visible en España

Visible en Asia, Australia, Oceano Pacífico y América.

28 de noviembre

Eclipse penumbral

Visible en la parte noreste de España

Con máximo a las 15h 33m (hora peninsular).

Eclipse parcial de Sol del 4 de Enero 2011

Los eclipses que se aproximan

El primer eclipse de sol de 2011 será parcial y no se podrá ver desde latinoamérica. Será visible en parte de Europa, parte de África y parte de Asia.
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/OH/OH2011.html#SE2011Jun01P

Si queremos saber las circunstancias locales para cualquier eclipse de sol desde una ciudad y para cualquier fecha desde el 1500 AC hasta el 3000 podemos usar una aplicación en línea de NASA: el Javascript Solar Eclipse Explorer
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/JSEX/JSEX-SA.html
También podemos consultar un javascript para la Luna.
Los siguientes eclipses de Sol y Luna de 2011
El siguiente eclipse parcial de Sol será el 1 de junio, tampoco visible por estos lares, sino en China, Siberia, Alaska, Canadá.
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/OH/OH2011.html#SE2011Jun01P
Eclipse 01062011

Luego, el 15 de junio habrá un eclipse total de luna en el que ocurrirá algo inverso al más próximo en la actualidad. En América del Norte no será visible, pero sí en África, Europa y Asia. En América del Sur, la parte más occidental, a partir del norte de Perú, no será visible tampoco.

Eclipse Luna 15062011

El 1 de julio habrá otro eclipse parcial de Sol que disfrutarán los africanos.
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/OH/OH2011.html#LE2011Jun15T


El 25 de noviembre, otro más, sólo visible para los All Blacks!
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/OH/OH2011.html#LE2011Jun15T
Eclipse 25112011

Otro eclipse total de Luna se verá el 10 de diciembre de 2011
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/OH/OH2011.html#LE2011Dec10T

Eclipse 10122011

Si queremos tener un calendario a nuestra medida, en inglés, con los eclipses y fases de la Luna, podemos consultar el Sky Calendar de NASA
http://eclipse.gsfc.nasa.gov/SKYCAL/SKYCAL.html?cal=2011#skycal