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vie

31

oct

2014

El primer satélite argentino alcanza su órbita definitiva

Fuente: EFE. Informador mx.


El primer satélite de telecomunicaciones de construcción argentina, el Arsat-1, alcanzó su órbita geoestacionaria definitiva y se situó a una altura casi fija de 35 mil 736 kilómetros sobre el nivel del mar, informan fuentes de la compañía operadora.

El Arsat-1, que fue lanzado el pasado día 16 desde Guayana Francesa, completó este fin de semana cinco maniobras de apogeo (denominadas técnicamente AMF, por las siglas en inglés de Apogee Manouver Firing) que se realizaron los días 18, 20, 22, 24 y 25.

Mientras que hasta el sábado el satélite se desplazaba en un intervalo de entre 250 kilómetros de perigeo (punto más bajo) y 36 mil de apogeo (punto más alto), tras completar la última AMF el Arsat-1 gira ya con una órbita constante cuya altitud en todos los puntos ronda los 35 mil 736 kilómetros de altitud sobre el nivel del mar.

A esa altura, el Arsat-1, que será controlado permanentemente desde la Estación Terrena Benavídez (en la zona norte de la provincia de Buenos Aires), se desplaza en el mismo sentido que rota la Tierra y tiene un periodo orbital igual al de la rotación del planeta.

Los siguientes pasos del Arsat-1 en el espacio incluyen la apertura completa de los paneles solares y la apertura de la antena reflectora con la que se brindarán los servicios.

Según indicaron fuentes de la empresa argentina Arsat, encargada del diseño y montaje del satélite, el pleno funcionamiento del satélite aún se demorará "unos meses".

El Arsat-1, de tres toneladas de peso y una vida útil calculada en unos quince años, ofrecerá una amplia variedad de servicios de telecomunicaciones como telefonía, televisión y transmisión de datos, a Argentina, Chile, Uruguay y Paraguay.

El cuerpo principal del Arsat-1 mide dos metros por 4.4 metros, pero con sus paneles solares desplegados alcanza 16.42 metros de envergadura, y una antena de comunicaciones de dos metros de diámetro.

El Sistema Satelital Geoestacionario Argentino de Telecomunicaciones contempla la construcción y lanzamiento de tres satélites propios, de los cuales Arsat-1 es el primero, para aumentar la capacidad argentina en materia de telecomunicaciones.

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jue

30

oct

2014

Descubierto un “salvavidas” para la formación de planetas en un sistema binario de estrellas

Fuente: ESO


Utilizando ALMA, los astrónomos han detectado, por primera vez, una serpentina de polvo y gas que fluye desde un disco externo masivo hacia el interior de un sistema de estrellas binarias. Esta forma, nunca vista con anterioridad, puede ser la responsable de mantener a un segundo disco de formación planetaria, más pequeño que, de no estar en estas condiciones, habría desaparecido hace mucho tiempo. La mitad de las estrellas de tipo solar nacen en sistemas binarios, lo que significa que estos hallazgos tendrán consecuencias importantes para la búsqueda de exoplanetas. Los resultados se publican en la revista Nature el 30 de octubre de 2014.

Un grupo de investigación, dirigido por Anne Dutrey, del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos, (Francia) y el CNRS, ha utilizado ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) para observar la distribución de gas y polvo en un sistema estelar múltiple llamado GG Tau-A [1]. Este objeto sólo tiene unos pocos millones de años y se encuentra a 450 años luz de la Tierra, en la constelación de Tauro.

Igual que si observáramos una rueda dentro de otra rueda, GG Tau-A contiene un gran disco externo que rodea a todo el sistema, así como un disco interno alrededor de la estrella central principal. Este segundo disco interno tiene una masa casi equivalente a la de Júpiter. Su presencia ha sido un intrigante misterio para los astrónomos, ya que está perdiendo material hacia su estrella central a una velocidad tal que debería haberse quedado sin material hace mucho tiempo.

Observando estas estructuras con ALMA, el equipo hizo un interesante descubrimiento: en la región que hay entre los dos discos, hallaron aglomeraciones de polvo y gas. Las nuevas observaciones sugieren que el material se está transfiriendo del disco exterior hacia el disco interior, alcanzando un equilibrio que permite que ambos sigan existiendo, una especie de “salvavidas” [2].

"El material que fluye a través de la cavidad fue predicho por las simulaciones, pero no se habían obtenido imágenes hasta ahora. Detectar estas aglomeraciones indica que el material se está moviendo entre los dos discos, permitiendo que uno se alimente del otro", explica Dutrey. "Estas observaciones demuestran que el material del disco externo puede mantener al disco interno durante mucho tiempo. Esto tiene consecuencias importantes para la capacidad de formación de planetas”.

Los planetas nacen del material sobrante dejado tras la formación de la estrella. Este es un proceso lento, lo cual significa que un disco perdurable es un prerrequisito para la formación del planeta. Si el proceso de alimentación hacia el disco interno detectado ahora con ALMA tiene lugar en otros sistemas estelares múltiples, los hallazgos introducen un gran número de nuevas posibles ubicaciones para encontrar exoplanetas en el futuro.

La primera fase de búsqueda de exoplanetas se centró en estrellas individuales como nuestro Sol [3]. Recientemente, se ha demostrado que una gran proporción de planetas gigantes orbita alrededor de sistemas binarios de estrellas. Ahora, los investigadores han comenzado a mirar más de cerca y a considerar la posibilidad de que haya planetas orbitando estrellas individuales dentro de sistemas estelares múltiples. El nuevo descubrimiento apoya la posible existencia de estos planetas, dando a los descubridores de exoplanetas nuevos lugares donde ampliar sus búsquedas.

Emmanuel Di Folco, coautor del artículo, concluye: "casi la mitad las estrellas de tipo solar han nacido en sistemas binarios. Esto significa que hemos encontrado un mecanismo para alimentar la formación planetaria que se aplica a un número significativo de estrellas de la Vía Láctea. Nuestras observaciones son un gran paso adelante en la verdadera comprensión de la formación planetaria".

Notas

[1] GG Tau-A forma parte de un sistema estelar múltiple más complejo denominado GG Tauri. Recientes observaciones de GG Tau-A, llevadas a cabo con el VLTI, han revelado que una de las estrellas — GG Tau Ab, la que no está rodeada por un disco — es en sí misma una binaria cercana, que consta de GG Tau-Ab1 y GG Tau-Ab2. Esto introdujo un quinto componente al sistema de GG Tau.

[2] Un resultado anterior obtenido por ALMA, mostró un ejemplo de una sola estrella con  material que fluye hacia el interior y que proviene de su disco externo.

[3] Dado que las órbitas de estrellas binarias son más complejas y menos estables, se creía que la formación de planetas en estos sistemas sería más difícil que alrededor de estrellas individuales.

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mié

29

oct

2014

Explota el cohete Antares de Orbital Sciences durante el lanzamiento

Fuente: NASA


El cohete Antares de la compañía privada Orbital Sciences, encargado de poner en órbita a la cápsula Cygnus con suministros para la Estación Espacial Internacional, explotó pocos segundos después de su lanzamiento desde las instalaciones de la NASA en Wallops, Virginia, el martes 28 de Octubre a las 22:22 GMT.

La compañía Orbital Sciences ha publicado un comunicado en el que lamenta profundamente este catastrófico fallo, y que han formado un consejo de investigación para averiguar que pudo pasar para que se produjese el fatal desenlace. "Es demasiado pronto para saber los detalles de lo que pasó", dijo Frank Culbertson, vicepresidente ejecutivo de Orbital. "Llevaremos a cabo una investigación a fondo de inmediato para determinar la causa de este fracaso y qué medidas se pueden tomar para evitar una repetición de este incidente. Tan pronto como entendamos la causa trabajaremos para volver al programa espacial de la nación".

Mientras tanto, la NASA ha confirmado que la tripulación de la ISS no corre peligro de desabastecimiento, ya que esta madrugada a las 7:09 GMT, 13:09 hora de Moscú, despegaba rumbo a la ISS un carguero ruso, la Progress 57, que hoy mismo llegará a la Estación Espacial Internacional con más de 5 toneladas de suministros y mercancía para los tripulantes del complejo orbital.

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mar

28

oct

2014

Bruselas dotará a la ESA de 3.150 millones hasta 2021 para el programa Copérnico

Fuente: EFE


La Comisión Europea firmó hoy un acuerdo para dotar a la Agencia Espacial Europea (ESA) de unos 3.150 millones de euros de aquí a 2021 para el programa de observación de la Tierra Copérnico, lo que incluye los satélites Sentinel.

El acuerdo deriva del marco financiero plurianual del presupuesto de la Unión Europea en el periodo 2014-2020 que prevé una partida total de 4.300 millones de euros para Copérnico, precisó la ESA en un comunicado.

La ESA actuará como coordinador del componente espacial del programa y eso implica operar los satélites Sentinel en servicio hasta mediados de 2021 y construir los que tendrán que funcionar al menos hasta el horizonte de 2028-2030.

También se encargará de la investigación y el desarrollo para la próxima generación de Copérnico.

Con este programa, el objetivo es disponer de información precisa para tener un conocimiento del medio ambiente y así poder mitigar los efectos del cambio climático y respaldar misiones de protección civil, sobre la base de los datos procedentes de una treintena de satélites.

El director general de la ESA, Jean-Jacques Dordain, destacó que el programa "es un excelente ejemplo de innovación y cooperación en Europa", y señaló que el convenio se ha negociado "con un espíritu constructivo y cooperativo" y "contribuirá a hacer de Copérnico una historia de éxito".

El director general de Empresas e Industria, Daniel Calleja Crespo, firmante por la Comisión Europea, estimó que se ha dado "otro paso clave este año" y afirmó que "la competencia técnica de la ESA ofrecerá una alianza sólida y complementaria para construir una infraestructura espacial sostenible".

Este compromiso se formaliza unas semanas después de que haya empezado a operar el primer satélite de Copérnico, el Sentinel-1A, lanzado el pasado 3 de abril desde Kurú.

El Sentinel-1A está equipado con un radar que permite tomar imágenes de día y de noche, a través de las nubes y de la lluvia, y para mejorar la respuesta a las emergencias como terremotos o inundaciones, examinar la evolución de las capas de hielo o medir la humedad de las superficies cultivadas y los bosques, entre otras aplicaciones.

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lun

27

oct

2014

Agujeros negros que devoran estrellas

Fuente: EFE


Los agujeros negros absorben a sus estrellas a una velocidad muy superior a la que se esperaba, según un estudio que sobre dos sistemas binarios han realizado astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). El estudio se publicaba esta semana en Monthly notices of the Royal Astronomical Society y en él los investigadores del IAC Jonay González-Hernández, Rafael Rebolo y Jorge Casares muestran gracias al Gran Telescopio Canarias que en dos sistemas binarios de agujero negro y estrella la segunda "cae" a una velocidad muy superior a la que predice la teoría. Uno de los sistemas binarios observados es XTE J1118+480, con un agujero negro de aproximadamente 7, 5 masas solares y su estrella secundaria, de unas 0, 2 masas solares, situado en el halo de la Vía Láctea, y el otro es A0620-00 (V616 Monocerotis o V616 Mon), con un agujero negro de 6, 6 masas solares, con una estrella secundaria de unas 0, 4 masas solares, y que está en la dirección en el cielo correspondiente a la constelación de Monoceros. Velocidades de vértigo En el primer sistema binario la estrella tarda 4, 1 horas en realizar un giro sobre el centro de masas del sistema, a una velocidad de 765 kilómetros por segundo (2, 7 millones de km/h). En el segundo, la estrella viaja a una velocidad orbital de 560 km/s (2 millones de km/h), con lo que tarda 7, 75 horas en realizar cada giro.En un comunicado del IAC se indicaba que son velocidades de "vértigo" y se comentaba que la Tierra viaja en su movimiento orbital en torno al Sol a 30 km/s o a unos 100.000 km/h. Jonay González-Hernández explicaba esta semana que, dada la similitud de ambos sistemas, es interesante entenderlos como dos fases de una misma secuencia evolutiva, y añadía que el que tiene periodo orbital más corto se acerca a mayor velocidad. En dicha secuencia, la estrella, a medida que se acerca al agujero negro, lo hace cada vez más deprisa. Por tanto, comenta Jonay González-Hernández, la caída de las estrellas sobre sus respectivos agujeros negros no sólo se produce más rápidamente de lo esperado, sino que además la velocidad de caída quizás sea acelerada, lo que implicaría que los tiempos de vida de esos sistemas son realmente cortos a escala astronómica, de unas decenas de millones de años, mucho menores de lo que se creía.En su origen, estos sistemas binarios están compuestos por una estrella secundaria de tipo solar y una estrella primaria mucho más masiva que el Sol (con más de ocho o diez masas solares), que evoluciona rápidamente y explota como una supernova, que da lugar al agujero negro. Según Jonay González-Hernández, la teoría del modelo estándar describe el acercamiento de una estrella a un agujero negro hasta ser finalmente engullida, pero no había sido posible corroborarlo porque no se disponía de la instrumentación adecuada instalada en telescopios de gran diámetro y porque se necesitan escalas de tiempo de diez a 20 años para observar estas variaciones de periodo orbital. El sistema A0620-00 se descubrió en 1975 mientras que XTE J1118+480 fue descubierto en 2000. Añade que hay teorías alternativas y complementarias a la de la relatividad general de Einstein que están intentando explicar este resultado, aunque todavía no se puede demostrar su viabilidad.

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dom

26

oct

2014

Cápsula Dragon vuelve a la Tierra tras abastecer a la EEI

Fuente: El Informador. Mx.


La cápsula Dragón de la empresa SpaceX se desacopló con éxito de la Estación Espacial Internacional (EEI) tras su cuarta misión de entrega de suministros, según informó la Agencia Espacial estadounidense (NASA).

Está previsto que la cápsula no tripulada, que el pasado 23 de septiembre se acopló a la EEI cargada con cerca de dos mil 300 kilos de material experimental y víveres para los astronautas de la tripulación, caiga en el Océano Pacífico, a unos 426 kilómetros al oeste de Baja California (México), hacia las 19.39 GMT.

Dragon regresa a la Tierra cargada con más de mil 487 kilogramos de muestras y experimentos científicos, además de equipos que ya no se necesitan a bordo de la Estación Espacial, informó la NASA en su página web oficial.

La carga que transportó la cápsula Dragón  hasta la EEI incluía una impresora de tres dimensiones, un radar para estudiar huracanes y 20 ratones, los primeros mamíferos que vuelan a la nave espacial.

Con este vuelo de Dragon, SpaceX ya ha realizado cuatro misiones de abastecimiento de las doce que acordó con la NASA en un contrato de mil 600 millones de dólares.

En septiembre, la Nasa anunció la concesión a la empresa SpaceX y a Boeing un contrato millonario para transportar desde 2017 a astronautas estadounidenses, algo que desde la jubilación del programa de los transbordadores espaciales, en 2011, venía dependiendo de las cápsulas Soyuz rusas.

La SpaceX Dragon se convirtió en 2012 en el primer vehículo comercial en llevar carga a la estación espacial y la compañía está trabajando en una versión para transportar humanos.

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sáb

25

oct

2014

Cuando la Luna no sale

Gerardo Blanco.


http://www.noticiasdelcosmos.com/2012/05/cuando-la-luna-no-sale.html


Desde pequeños nos fascina la Luna y sus fases, aunque a veces resulte difícil entender por qué ocurren. ¿Qué relación hay entre la hora y las fases de las Luna? ¿Hay ocasiones en que la Luna no sale, no se pone o no transita?

Recientemente, en una salida observacional a la que asistí y que agrupó a personas que, en su mayoría, acababan de realizar un curso introductorio a la observación astronómica, una mujer me hizo una consulta. Me dijo que en el curso le habían hecho notar que la Luna no sale a cualquier hora y que, según la fase en la que se encuentre nuestro satélite natural, salía y se ponía en cierto momento del día.
Y me preguntó cuál era la lógica subyacente.

Debo decir que en aquella ocasión no quise responderle. No, no por desconocimiento ni por maldad, sino porque allí estaba su profesor y no quise invadir el territorio intelectual de otro. Pero me quedé con la idea, desde entonces, de hacer un post al respecto.

Si ya se entiende por qué se nos aparece la luna en fases, el resto surge lógicamente con facilidad, pero por distintas razones, es posible no entender la relación horaria entre la salida de la Luna y sus fases.

Las fases son el producto de la posición relativa de la Tierra, la Luna y el Sol a lo largo del mes. El ciclo de fases se repite cada 29,5 días (mes sinódico) y se compone de las siguientes etapas:
1-Novilunio o luna nueva
2-Luna creciente
3-Cuarto creciente
4-Gibosa creciente
5-Luna Llena
6-Gibosa menguante
7-Cuarto Menguante
8-Menguante

Las fases, ciertamente, son formas de clasificar la región iluminada y visible de la Luna desde nuestro planeta. Para eso es factible dividir esa apariencia en partes y darles nombre, pero la región iluminada y visible de la Luna desde la Tierra irá cambiando día a día, paulatinamente.




Gráfico 1: Esquema de las fases lunares. Los símbolos más internos indican la porción de la Luna iluminada y los símbolos más externos muestran cómo se ve el Hemisferio Lunar desde la Tierra.




¿Qué relación hay entre las fases y la hora de salida y puesta de la Luna?
Hay que considerar en principio algunas ideas aproximadas: La Luna y el Sol son visibles, sobre el horizonte, alrededor de 12 horas cada día. Las restantes 12 horas estarán debajo del horizonte y no serán visibles. Por supuesto, sí serán visibles para quienes vivan en el hemisferio opuesto al nuestro.
Este dato, que esos dos objetos están sobre el horizonte unas 12 horas es, insisto, un dato promedio, no siempre es así, pero tampoco será muy diferente y resulta conveniente esta simplificación para entender el tema. Pero es una simplificación.

Otra consideración: dividimos, para conveniencia humana, al cielo visible, sobre el horizonte, en dos "partes" señaladas por una línea abstracta llamada "Meridiano". Es una línea imaginaria que une al Norte con el Sur.
Los astros salen por el Este (porque la Tierra gira en sentido contrario) y ascienden por el cielo unas 6 horas, hasta llegar a un máximo, en el Norte. Al cruzar esa línea imaginaria (se le dice "Transitar") empezarán a descender hasta su puesta.

Por ejemplo: el Sol, en Argentina, suele salir entre las 5 y 7 de la mañana. Digamos para hacerlo simple, que sale a las 6. Asciende durante 6 horas, hasta el mediodía, momento en que llega a estar más alto. A lo largo del año la altura a la que llega en su máximo, cambia, pero esa es otra cuestión. Luego del mediodía, el Sol comienza a descender, hasta su puesta a las 18 horas (aprox).
Lo que ocurrió al mediodía es que el Sol "transitó", cruzó el Meridiano.



Gráfico 2: Una persona en la Tierra, mirando al Norte verá a un astro ascender desde el Este hasta el Meridiano del lugar (línea negra) que es una línea imaginaria que une al Norte con el Sur. Al transitar o cruzar el meridiano, el astro descenderá hasta su puesta en el Oeste.



Si todo ese camino aparente demora 12 horas, y el meridiano está en el medio, entonces, la mitad del camino son 6 horas. Simple.

Pues bien, hagamos el siguiente ejercicio: pensemos en la Luna ya salida, alta sobre el horizonte, es decir a punto de transitar, de cruzar el meridiano. No sabemos a qué hora salió, cuándo se pondrá ni qué hora es en el momento de observar.
Hagamos esto con 4 de las fases.

LUNA NUEVA
En Luna Nueva o Novilunio, el hemisferio lunar de cara a la Tierra no es visible. Eso implica que es el otro hemisferio de la Luna el que está iluminado por el Sol. ¿Dónde está el Sol? Decíamos que esto lo imaginamos cuando la Luna está alta sobre el horizonte.
Algo así:



Gráfico 3: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna nueva está alta en el horizonte (de hecho, no se ve)



El Sol deberá estar del lado del hemisferio lunar iluminado, es decir, del lado contrario al hemisferio que nosotros desde la Tierra podríamos ver. En astronomía se dice que la Luna estará en Conjunción.
El ángulo de fase o ángulo de las direcciones Tierra-Sol y Tierra-Luna es de 0º.
Por tanto, el Sol también está alto en el horizonte: Es el mediodía. Tanto el Sol como la Luna estarán más o menos en el mismo lugar del cielo. Ambos habrán salido 6 horas antes y se pondrán 6 horas después. Insisto: es un cálculo aproximado.
En este mes de mayo, para Argentina, hubo Luna nueva el 20 de mayo. La Luna salió a las 7:22 y se puso a las 17:44.
Vale señalar que estamos diciendo, al mismo tiempo, que la Luna salió del Este y se puso en el Oeste. Es también otra forma de simplificar, porque ese día la Luna salió a 65º y se puso a 295º del Azimut.

CUARTO CRECIENTE
Hagamos lo mismo con el cuarto creciente. La luna está en esa fase, alta en el horizonte. Para deducir qué hora es, y -por aquello de las seis horas- saber aproximadamente a qué hora salió y cuándo se pondrá, debemos pensar ¿dónde está el Sol?
En Cuarto Creciente, en el Hemisferio Sur, la zona iluminada de la cara visible se parece a la letra "C". Si esa parte está iluminada ¿dónde está el Sol?
Veamos:



Gráfico 4: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna en Cuarto Creciente está alta en el horizonte.



Si la mitad de la luna visible está iluminada y esa parte es la que da al Oeste y la Luna está alta sobre el horizonte, entonces el Sol estará en el Oeste, poniéndose. Son, aproximadamente, las 18 horas (en Argentina). La Luna habrá salido unas 6 horas antes (mediodía) y se pondrá 6 horas después (a medianoche).
El ángulo Tierra-Luna y Tierra-Sol es 90°: la Luna está en cuadratura.

Verifiquemos con datos reales de este mes:
En este mes de mayo estaremos en Cuarto Creciente el día 28. La Luna saldrá a las 13 y se pondrá a las 00:04. Como vemos, es bastante cercano a nuestro cálculo.

LUNA LLENA
Luego la Luna se seguirá iluminando más y más hasta la Luna Llena o Plenilunio. Imaginemos a esa Luna alta sobre el horizonte. ¿Dónde está el Sol?



Gráfico 5: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna Llena está alta en el horizonte.



El Sol estará "del otro lado". En astronomía se dice que están en Oposición. El ángulo Tierra-Luna y Tierra-Sol ya es de 180º. El astro estará en el Nadir (punto opuesto al Cenit) y si está en la mitad hará 6 horas que se puso y 6 horas más tarde, saldrá. Es medianoche. La Luna habrá salido a las 18 horas y se pondrá a las 6:00, aproximadamente.
Veamos con datos reales. El 6 de mayo hubo Luna Llena. Salió nuestro satélite a las 18:34 y se puso a las 8:01.

CUARTO MENGUANTE
A partir del Plenilunio la región iluminada y visible de la Luna menguará. En Cuarto Menguante, desde el Hemisferio Sur, la zona iluminada aparece como una letra "D", hacia el Este. Si la Luna está alta sobre el horizonte y su parte iluminada da al Este, ¿Dónde está el Sol?




Gráfico 6: Captura de pantalla (Raquel G. Cabañas - Ilovemedia) en la que se puede ver la posición relativa del sistema Sol-Tierra-Luna y cómo se ve desde la Tierra, cuando la Luna en Cuarto Menguante está alta en el horizonte.



El Sol estará saliendo, por el Este, cuando la Luna en Cuarto Menguante esté alta. Será en ese momento el amanecer, alrededor de las 6:00hs. La Luna habrá salido seis horas antes, a medianoche, y se pondrá seis horas después, al mediodía.
El ángulo Tierra-Sol y Tierra-Luna será de 270º.
¿Será así? Veamos con datos de este mes de mayo: Ups, hay un problema, llamen a Houston!

Las fases de la Luna en Ilovemedia
Ilovemedia es el sitio de Raquel G. Cabañas con varias aplicaciones muy didácticas, entre las que figura una sobre las fases de la Luna. De esa aplicación y con su permiso y generosidad he tomado capturas de pantalla para este post. Recomiendo ver la aplicación, simple, bella e instructiva.
Gracias Raquel!


Cuando la Luna no sale




Hay días en que la Luna no sale. Sí, créame. Y días en que no se pone. Y no es chiste. Y días en que no "transita", y no es broma.
Pero no hace falta creer en mi palabra (Nullius in verba), veamos las razones:
El día 11 de mayo de 2012 la Luna, casi en cuarto menguante, salió a las 23:51. Y se puso a las 12:42. Esto coincide, en forma aproximada, a lo señalado en el párrafo anterior.

Pero pensemos qué ocurrió al día siguiente. La Luna salió el 11 de mayo a las 23:51. El "día siguiente" será tan sólo nueve minutos más tarde!! Es decir que nueve minutos DESPUÉS de salir la Luna, será el día 12. Con lo que el día 12 la Luna no salió. Pero, pensará usted, quizás haya salido antes del final del día 12. Y no, volvió a salir a las 00:52 del día 13.
Esto no tiene nada de extraño en sí mismo. Es sólo en razón de las convenciones humanas de cuándo comienza y termina el día civil. Pero no ocurrió nada raro con la Luna ni la Tierra ni el Sol.
Y esto ocurre todos los meses, cerca del Cuarto Menguante.

Y lo mismo pasa con la puesta (cerca del cuarto creciente) y el tránsito (cerca de Luna llena). Veamos:
En mayo 2012 el Cuarto Creciente será el día 28. El día 26 la Luna se pondrá a las 23:03. El 27 la Luna saldrá a las 12:29 pero se pondrá a las 00:04 (del día 28). Con lo que el 27 la Luna no se pondrá.
Ojo: ¡esto no significa que no haya amaneceres y ocasos!

Y con los tránsitos ocurre lo mismo, cerca de Luna Llena. En mayo 2012 la Luna Llena fue el día 4. La Luna salió a las 16:55, el tránsito fue a las 23:50 y se puso a las 06:49 (ya del día siguiente).
El 5 de mayo, la Luna salió a las 17:42, pero transitó a las 00:50 (ya del día 6). El 5 de mayo no hubo tránsito lunar.

Esto mismo se puede verificar mes a mes. Entre las herramientas disponibles para verificar estas situaciones podemos usar: Gsky Digest, el sitio de Hidrografía Naval de Argentina, y Wunderground. En este último sitio, al ingresar se nos pedirá indicar nuestra localización (nuestra ciudad). Y en forma predeterminada nos dará los datos de esa fecha. Pero si bajamos por la página, veremos al final la opción Historia y Almanaque, desde la que es posible cambiar a cualquier día pasado o futuro. Por ejemplo, si allí indico 27 de mayo (para Buenos Aires) tendré los datos astronómicos, entre los que figura que "no habrá puesta de Luna".

Notas: Las dos fotos utilizadas en este post fuero tomadas por mí. La que inicia esta entrada se tomó media hora después de medianoche del día 14 de febrero. ¿A qué hora salió la Luna ese día? Puede consultar el Servicio de Hidrografía Naval de Argentina, en la sección "Servicios" y consultar la hora de salida y puesta de la Luna para Febrero 2012.
(De yapa: ¿se anima a pensar a través de qué tipo de telescopio se tomó la imagen, capturada por una cámara digital compacta?).

La segunda foto fue tomada horas antes, el día 13 de febrero. La cámara de fotos apuntaba hacia el Oeste. ¿Es posible tener una idea aproximada de a qué hora se tomó la fotografía? ¿Puede el lector determinar si la Luna, estaba en Cuarto Creciente o en Cuarto Menguante? Tenga en cuenta que la foto fue sacada en Argentina, en el Delta del Tigre.


Nota escrita para el XXXI Carnaval de la física, en esta edición hospedado por Imperio de la Ciencia. Para unirse y leer las entradas visitar Gravedad Cero.


Fuentes y links relacionados





Sobre las imágenes



  • Gráfico 1: Créditos: Imagen combinada por mí de elementos obtenidos en OpenClipArt.
  • Gráficos 2-6: Gracias a Raquel G. Cabañas de Ilovemedia.
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vie

24

oct

2014

La galaxia de la Rueda brilla en infrarrojo

Fuente: NASA


Una imagen recién publicada por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA muestra la galaxia NGC 1291. A pesar de que es muy vieja, aproximadamente 12.000 millones de años, se caracteriza por un inusual anillo donde florecen nuevas estrellas.

"El resto de la galaxia es madura", dijo Kartik Sheth del Observatorio Nacional de Radio Astronomía de Charlottesville, Virginia. "Pero el anillo exterior está ahora empezando a iluminarse con nuevas estrellas."

NGC 1291 se encuentra a unos 33 millones de años luz de distancia en la constelación de Eridanus. Es lo que se conoce como una galaxia barrada, debido a que su región central está dominada por una larga barra de estrellas (en la imagen, la barra se encuentra dentro del círculo azul y se parece a la letra "S").

Este barrado se formó pronto en la historia de la galaxia. Agita el material alrededor, forzando a las estrellas y el gas a alterar sus órbitas circulares originales en grandes órbitas radiales. Esto crea resonancias - zonas donde el gas se comprime y se desencadena para formar nuevas estrellas. Nuestra propia galaxia, la Vía Láctea tiene una barra, aunque no es tan prominente como la de NGC 1291.

Sheth y sus colegas están ocupados tratando de entender mejor cómo las barras de estrellas como ésta influyen en el destino de las galaxias. En el programa Spitzer Survey of Stellar Structure in Galaxies, o S4G, Sheth y su equipo de científicos están analizando las estructuras de más de 3.000 galaxias en nuestro vecindario local. La galaxia más lejana del pelotón se encuentra a unos 120 millones de años luz de distancia - prácticamente a tiro de piedra, en comparación con la inmensidad del espacio.

Los astrónomos están documentando las características estructurales, incluyendo la barra. Quieren saber cuántas de las galaxias locales tienen barras, así como las condiciones ambientales en una galaxia que podrían influir en la formación y estructura de estas barras.

"Ahora, con Spitzer podemos medir la forma exacta y la distribución de la materia dentro de las estructuras de barras", dijo Sheth. "Las barras son un producto natural de la evolución cósmica, y son parte del endoesqueleto de las galaxias. Examinar este endoesqueleto de pistas fosilizadas nos da una visión única de su evolución."

En la imagen de Spitzer, la luz infrarroja de longitud de onda más corta se ha asignado al color azul, y la luz de onda más larga, al color rojo. Las estrellas que aparecen en azul en el abultamiento de la región central de la galaxia son mayores; la mayor parte del gas o combustible para hacer estrellas se utilizó previamente por generaciones anteriores de estrellas. Cuando las galaxias son jóvenes y ricas en gas, las barras estelares fuerzan el gas hacia el centro, alimentando la formación de estrellas.

Con el tiempo, ya que el combustible se agota, las regiones centrales quedan en reposo y la actividad de formación estelar se desplaza a las afueras de la galaxia. Allí, las ondas de densidad espiral y resonancias inducidas por la barra de ayuda central convierten el gas en estrellas. El anillo exterior, visto aquí en rojo, es una de esas áreas de resonancia, donde el gas ha sido atrapado y se enciende en un frenesí de formación de estrellas.

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jue

23

oct

2014

Descubiertas dos familias de cometas alrededor de una estrella cercana

Fuente: ESO


El instrumento HARPS, que se encuentra en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, se ha utilizado para hacer el censo más completo elaborado hasta el momento de los cometas que hay alrededor de otra estrella. Un equipo de astrónomos franceses ha estudiado casi 500 cometas individuales orbitando la estrella Beta Pictoris y ha descubierto que pertenecen a dos familias distintas de exocometas: exocometas viejos que han pasado numerosas veces cerca de la estrella y exocometas más jóvenes que, probablemente, provenían de la reciente ruptura de uno o más objetos de mayor tamaño. Los resultados aparecerán en la revista Nature el 23 de octubre de 2014.

Beta Pictoris es una joven estrella situado a 63 años luz del Sol. Tiene sólo unos 20 millones años y está rodeada por un enorme disco de material — un sistema planetario joven muy activo donde se producen gas y polvo a partir de la evaporación de cometas y las colisiones de asteroides.

Flavien Kiefer (IAP/CNRS/UPMC), autor principal del nuevo estudio, nos pone en situación: "¡Beta Pictoris es un interesantísmo objeto de estudio! Las detalladas observaciones de sus exocometas nos dan pistas para ayudarnos a comprender qué procesos tienen lugar en este tipo de sistema planetario joven." Durante casi 30 años, los astrónomos han observado sutiles cambios en la luz que proviene de Beta Pictoris, asumiendo que estos cambios se debían al paso de los cometas delante de la propia estrella. Los cometas son cuerpos pequeños, de unos pocos kilómetros de tamaño, pero con mucho hielo, que se evapora cuando se acerca a su estrella, produciendo enormes colas de gas y polvo que pueden absorber parte de la luz que pasa a través de ellos. La tenue luz de los exocometas es casi imperceptible, fundiéndose con la luz de la brillante estrella, de manera que no se pueden observar directamente desde tierra.

Para estudiar los exocometas de Beta Pictoris, el equipo analizó más de 1.000 observaciones obtenidas entre 2003 y 2011 con el instrumento HARPS , instalado en el telescopio ESO de 3,6 metros en el Observatorio La Silla, en Chile.

Los investigadores seleccionaron una muestra de 493 exocometas diferentes. Algunos exocometas se observaron varias veces y durante unas cuantas horas. Tras un análisis cuidadoso, se obtuvieron medidas de la velocidad y el tamaño de las nubes de gas. También pudieron deducirse algunas de las propiedades orbitales de cada uno de estos exocometas, tales como la forma y la orientación de la órbita y la distancia a la estrella.

Este análisis de varios centenares de exocometas en un solo sistema exoplanetario es único. Reveló la presencia de dos familias distintas de exocometas: una familia de exocometas viejos, cuyas órbitas están controladas por un planeta masivo [1], y otra familia, probablemente derivada de la reciente ruptura de uno o varios objetos más grandes. En el Sistema solar también existen diferentes familias de cometas.

Los exocometas de la primera familia tienen diversos tipos de órbitas y muestran una actividad bastante débil, con bajas tasas de producción de gas y polvo. Esto sugiere que estos cometas han agotado sus suministros de hielo al haber pasado numerosas veces cerca de Beta Pictoris [2]. Los exocometas de la segunda familia son mucho más activos y también se encuentran en órbitas casi idénticas [3]. Esto sugiere que todos los miembros de la segunda familia tienen el mismo origen: probablemente, la descomposición de un objeto más grande cuyos fragmentos están dando vueltas alrededor de la estrella Beta Pictoris.

Flavien Kiefer concluye: "por primera vez, un estudio estadístico ha determinado la física y las órbitas de un gran número de exocometas. Este trabajo ofrece una importante información acerca de los mecanismos que estaban teniendo lugar en el Sistema Solar justo después de su formación, hace 4.500 millones de años".

 

Notas

[1] También se ha descubierto, orbitando a unos mil millones de kilómetros de la estrella, la presencia de un planeta gigante, Beta Pictoris b, que ha sido estudiado utilizando imágenes de alta resolución obtenidas con óptica adaptativa.

[2] Por otra parte, las órbitas de los cometas (excentricidad y orientación) son exactamente como se predijo para cometas atrapados en resonancia orbital con un planeta masivo. Las propiedades de los cometas de la primera familia muestran que este planeta en resonancia debe estar a unos 700 millones de kilómetros de la estrella, cerca de donde fue descubierto el planeta Beta Pictoris b.

[3] Son similares a los cometas de la familia Kreutz en el Sistema Solar, o a los fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9, que impactaron contra Júpiter en julio de 1994.

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mar

21

oct

2014

El mundo después de la Revolución

Luis Alonso.


José Manuel Sánchez Ron publica un libro sobre la física de la segunda mitad del siglo XX en la editorial Pasado & Presente, sello de grandes publicaciones en los últimos años.

En este libro, un auténtico tour de force, tras revisar los 'orígenes' (que no se limitan a la relatividad y mecánica cuántica: no es posible por ejemplo, olvidar la electrodinámica cuántica), Sánchez Ron ha intentado describir esa física posterior, la de la segunda mitad del siglo XX, una ciencia que produjo una nueva visión del universo al igual que del mundo subatómico, y que, como se argumenta en el último capítulo, 'cambió el mundo', nuestro mundo, el de todos y no sólo el de los científicos.

Un gran libro, con un enfoque diferente y ahora en nuestras manos.



El mundo después de la Revolución

José Manuel Sánchez Ron

Editorial Pasado&Presente

Isbn- 9788494289002

Pvp- 29 euros

Octubre 2014

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mar

21

oct

2014

Eclipse parcial de Sol el 23 de octubre

Lucia Yarzabal.


Hace poco disfrutamos, al menos parte, de un magnífico eclipse de Luna. Aún si no lo pudimos ver directamente, tuvimos la posibilidad de verlo por internet. El próximo jueves 23 de octubre ocurrirá un espectáculo igual o más fascinante que el del 8 de octubre.

Lamentamos nuevamente tener que darles una mala noticia a algunos de ustedes. El eclipse solo será visible desde el estrecho de Bering, Alaska, Canadá, parte de Estados Unidos y parte de México. No será visible desde ninguna zona de América del Sur ni desde ningún otro continente, a excepción del extremo norte de Asia, próximo al estrecho. 

El eclipse comenzará a las 19:38 horario UTC y será visible primero desde el estrecho de Bering, luego pasará por Canadá y Estados Unidos, y por último llegará a México. Monterrey será la primer ciudad en México que verá el eclipse, a las 17:05 hora local. En Guadalajara el eclipse comenzará a las 17:20 y en Ciudad de México a las 17:32.

El próximo eclipse solar se producirá el 20 de marzo de 2015 y será visible en el norte de África, Europa y el norte de Asia. En América del Sur se deberá esperar hasta 2017 para poder ver un eclipse de Sol. 

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lun

20

oct

2014

Los secretos de la construcción de una metrópoli galáctica

Fuente: NASA


Un equipo de astrónomos ha utilizado el telescopio APEX para sondear un inmenso cúmulo de galaxias que se está formando en el universo primitivo, revelando que, gran parte del formación de estrellas que está teniendo lugar, no sólo está oculta por el polvo, sino que se está desarrollando en lugares inesperados. Es la primera vez que se ha podido llevar a cabo un censo completo de la formación estelar en un objeto de este tipo.

Los cúmulos de galaxias son los objetos más grandes del universo que se mantienen unidos por la gravedad, pero aún no comprendemos bien cómo se forman. Hace más de veinte años que los investigadores estudian la Galaxia Telaraña (conocida como MRC 1138-262) y sus alrededores, utilizando tanto telescopios de ESO como de otras instituciones. Se cree que es uno de los mejores ejemplos de un protocúmulo en pleno proceso de unión, un evento que observamos tal y como ocurría hace más de diez mil millones de años.

Pero Helmut Dannerbauer (Universidad de Viena, Austria) y su equipo sospechaban que a esta historia le faltaban muchas piezas. Querían estudiar el lado oscuro de la formación estelar y averiguar cuántas de las estrellas que se estaban formando en el cúmulo de la Galaxia Telaraña estaban ocultas a nuestra vista, detrás del polvo.
El equipo utilizó la cámara LABOCA, instalada en el telescopio APEX, en Chile, para observar este cúmulo de la Telaraña, durante cuarenta horas, en longitudes de onda milimétricas (longitudes de onda de la luz lo suficientemente largas como para mirar a través de la mayoría de las gruesas nubes de polvo). LABOCA tiene un amplio campo de visión y es el instrumento perfecto para este sondeo.

Carlos De Breuck (responsable científico del proyecto APEX en ESO y coautor del nuevo estudio) destaca: "esta es una de las observaciones más profundas que se han hecho con APEX y lleva esta tecnología a su límite –lo mismo ocurre con la resistencia del personal que trabaja en las instalaciones de APEX, a un altitud de 5.050 metros sobre el nivel del mar".

Las observaciones de APEX revelaron que, comparado con el cielo circundante, se habían detectado cuatro veces más fuentes en la zona de la Telaraña. Y cotejando cuidadosamente los nuevos datos con las observaciones complementarias realizadas en diferentes longitudes de onda, pudieron confirmar que muchas de estas fuentes se encontraban a la misma distancia que el propio cúmulo de galaxias, por lo que debía tratarse de partes del cúmulo en formación.

Según explica Helmut Dannerbauer, "las nuevas observaciones de APEX añaden la última pieza que necesitábamos para crear un censo completo de todos los habitantes de esta ciudad de mega estrellas. Estas galaxias están en pleno proceso de formación, por lo que, al igual que cuando tenemos obras aquí en la Tierra, está todo lleno de polvo".
Pero, mientras observaban el lugar en el que habían descubierto este foco de nacimiento de estrellas, se llevaron otra sorpresa. Esperaban encontrar esta región de formación estelar en los grandes filamentos que conectan las galaxias. En cambio, la encontraron concentrada en su mayor parte en una sola región, y esa región ni siquiera se encuentra centrada en la Galaxia Teladearaña, que sí está en el centro del protocúmulo.

Helmut Dannerbauer concluye: "Queríamos encontrar la formación de estrellas oculta en el cúmulo de Telaraña — y lo logramos — pero, por el camino, desenterramos un nuevo misterio: ¡no estaba en el lugar previsto! La mega ciudad se está desarrollando asimétricamente".

Para continuar con la historia, es necesario llevar a cabo más observaciones — y ALMA será el instrumento perfecto para dar esos pasos y estudiar estas regiones polvorientas con mucho más detalle.

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dom

19

oct

2014

Hoy, un cometa rozará Marte

Fuente: Eduardo García Llama (NASA)


El cometa C/2013 A1, conocido como Siding Spring, pasará a 140.225±526 km de la superficie de Marte, a unos 56 km/s (201.600 km/h), este domingo 19 de octubre a las 18:29 UTC. Una distancia de unos 140.000 km puede parecer grande pero viene a ser poco más de un tercio de la distancia que separa a la Tierra de la Luna y menos de la décima parte de la distancia a la Tierra a la que se haya registrado el paso de cualquier cometa. La oportunidad científica para estudiar este suceso no tiene precedentes debido a la procedencia e historia orbital del cometa, y debido a la oportunidad que representa poder estudiar la interacción de su atmósfera (su coma) con la atmósfera de Marte.


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Esquema con fecha de 10 de julio de 2014 del paso del cometa Siding Spring cerca de Marte. Nótese que la mínima distancia de aproximación está estimada en el momento de escribir esta entrada en 140.225±526 km. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

C/2013 A1 fue descubierto en enero de 2013 por el astrónomo Robert McNaught desde el Observatorio de Siding Spring, en Australia, razón por la que el cometa es comúnmente conocido simplemente como Siding Spring. Se trata de un cometa con un núcleo de entre 0,8 y 8 km,  con una coma y una cola que se extienden unos 160.000 km y 480.000 km, respectivamente (como referencia, la distancia de la Tierra a la Luna es de 384.000 km). Se piensa que Siding Spring se originó entre las órbitas de Júpiter y Neptuno durante el proceso de formación del sistema solar, hace 4.600 millones de años, –con lo que se trata de un cuerpo más antiguo que la Tierra–, y que fue expulsado pocos millones de años después, pasando a formar parte de la Nube de Oort, una nube esférica compuesta principalmente por planetesimales helados que envuelve al sistema solar a una distancia de entre 5.000 y 100.000 UA (UA, Unidad Astronómica, es la distancia media de la Tierra al Sol, unos 150.000.000 km).


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Imagen de Siding Spring tomada por el Telescopio Espacial Hubble en marzo de este año. Crédito: NASA, ESA, J.-Y. Li (Instituto de Ciencia Planetaria).

Con un período orbital del orden de millones de años, se sabe que Siding Spring nunca antes se había internado en la región del sistema solar por debajo de lo que se conoce como la línea de hielo (o línea de congelación). Esta línea está definida por la distancia al Sol más allá de la cual se da una temperatura lo suficientemente baja como para que distintos compuestos del hidrógeno como el agua, metano, amoníaco, etc. puedan condensarse formando distintos tipos de hielos. La posición de la línea de congelación se encuentra entre las órbitas de Marte y de Júpiter, y viene a reflejar la línea divisoria entre los planetas rocosos (de Mercurio a Marte) y los planetas jovianos (de Júpiter a Neptuno). Es por esta razón que el paso de Siding Spring por Marte resulta ser tan sumamente interesante ya que su paso por primera vez por la región interior del sistema solar, interior a la línea de hielo, implica que el cometa pase a sentir el suficiente calor solar (heat-treated) como para que sus compuestos volátiles helados, y preservados desde la formación del sistema solar, pasen a sublimarse y a escapar del cometa, ofreciéndonos así la oportunidad de estudiarlos por primera vez. Pero aquí no se acaba todo; además, la coma del cometa interactuará también con la atmósfera de Marte, lo que posibilitará el estudio y una mejor caracterización de las propiedades de las capas altas de la atmósfera marciana a través del análisis de los cambios en la distribución de partículas (cargadas y neutras), de cambios en la temperatura, etc.

Son muchas las misiones y observatorios que han seguido la evolución del cometa y que podrán observar y analizar su paso cercano al planeta rojo. Algunos de ellos lo harán desde lejos de Marte, como el telescopio de infrarrojos de la NASA en el Observatorio Mauna Kea, en Hawái, o misiones como el Telescopio Espacial Hubble, Kepler, Swift, STEREO, SOHO, etc. Pero algunas de las imágenes y datos científicos más relevantes procederán de las misiones que orbitan alrededor de Marte y de los vehículos exploradores que circulan por su superficie en la actualidad.


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Lista de recursos que están siendo utilizados para observar el cometa Siding Spring y su paso por Marte. Crédito: NASA.

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Observaciones planeadas para cada instrumento a bordo de los orbitadores y vehículos en Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

En su día se habló de la posibilidad de cierto riesgo para el segmento de misiones ubicadas en Marte. Este riesgo no radica en un posible impacto del núcleo del cometa con alguna de ellas sino en la posibilidad de recibir impactos de las partículas de polvo que se desprenden del cometa. El año pasado, distintos estudios apuntaban a que durante el período de máxima aproximación el número de partículas relativamente grandes (mayores de 0,5 mm) que podrían impactar en las naves orbitadoras podría ser de una por metro cuadrado. El cometa Siding Spring viaja en una órbita retrógrada con respecto a la de Marte, con lo que su velocidad relativa al planeta rojo durante la máxima aproximación será de 56 km/s (201.600 km/h). Una partícula de un tamaño de medio milímetro viajando a 56 km/s posee una enorme energía cinética y su impacto en una nave espacial puede producir un gran daño, por lo que se juzgó en su día que podría ser apropiado tomar ciertas precauciones.

Para ofrecer cierta protección a las sondas que orbitan Marte en la actualidad, se pueden realizar dos tipos de maniobras: de cambio de orientación o de cambio de órbita. Las naves pueden cambiar su orientación para ofrecer la menor superficie posible en la dirección esperada del flujo de partículas o para apuntar en esa dirección algún elemento de su estructura que pudiera ofrecer cierta protección a modo de escudo, o pueden ejecutar alguna maniobra orbital de cara a estar posicionadas por detrás de Marte durante los momentos de mayor riesgo: cuando Marte se encuentre a la menor distancia de la cola de polvo del cometa.

En el caso de Mars Express (MEX), de la Agencia Espacial Europea (ESA), la menor superficie que puede ofrecer es de 3 metros cuadrados. Esto significa que si las estimaciones del año pasado fueran acertadas (un impacto por metro cuadrado) se podría esperar que MEX recibiera tres impactos, lo que podría arruinar varias de sus funciones o incluso acabar con la misión en el peor de los casos. Sin embargo, a mediados de este verano se dieron a conocer estimaciones más refinadas para el flujo de partículas esperado, que consistían en 0.000001 partículas por metro cuadrado. Para el caso de MEX, este flujo resulta aproximadamente en una probabilidad de impacto de 1 en 300.000. La razón de un cambio tan grande en la estimación del flujo de partículas tiene que ver con el hecho de que ahora se sabe que la nube de polvo del cometa tan solo rozará Marte, con lo que todo apunta a que el riesgo de daños por impacto con partículas de polvo es apenas inexistente.

Ante esta información, la ESA ha decidido no modificar la órbita de MEX, aunque sí consideró la opción de contingencia consistente en apuntar su antena de alta ganancia en la dirección esperada del flujo de partículas y utilizarla así a modo de escudo; sin embargo, finalmente, la ESA también ha decidido no ejecutar esta maniobra. A pesar de los nuevos datos sobre el flujo de partículas, la NASA, sin embargo, sí decidió tomar medidas de protección consistentes en alterar la órbita de sus sondas para estar por detrás de Marte cuando éste se encuentre a la menor distancia de la cola de polvo, momento que se producirá unos 100 minutos después del de máxima aproximación con el núcleo del cometa. En ese momento, las naves de la NASA que orbitan Marte estarán situadas en el lado opuesto del planeta para que éste actúe de escudo, pero efectuarán observaciones tanto antes como después de esta ocultación, que durará entre 30 y 40 minutos.


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Las sondas orbitadoras de la NASA y de la India en Marte estarán escudadas por el planeta durante el momento de máxima aproximación a la cola de polvo del cometa Siding Spring. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Las maniobras orbitales para cambiar la fase orbital o para cambiar el período orbital de cara a lograr esa posición de resguardo tras Marte en el momento previsto se han venido llevando a cabo en los últimos meses. La Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) realizó dos maniobras de ajuste orbital (OTM – Orbit Trim Maneuver) el 2 de julio y el 25 de septiembre, respectivamente, la nave Mars Odyssey ejecutó una de estas maniobras el 5 de agosto, mientras que la Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN), recién llegada a Marte hace unas semanas, ha insertado una maniobra de reducción de período (PRM – Period Reduction Maneuver) dentro de su transición en curso a su órbita científica operativa. La Organización de Investigación Espacial India (ISRO) también decidió adoptar una estrategia similar a la de la NASA y, recientemente, su orbitador en Marte, la Mars Orbiter Mission (MOM), también ejecutó una pequeña maniobra orbital para posicionarse por detrás de Marte durante los momentos de mayor riesgo.

En cuanto a los vehículos exploradores Opportunity y Curiosity, el cometa se encontrará en su mayor aproximación cuando sea de día para ambos (pronto en la mañana y en el atardecer, respectivamente) de tal forma que sus mejores momentos de visibilidad se darán varias horas antes y pocas horas después de la máxima aproximación, respectivamente, cuando sea de noche para ambos vehículos. Aunque la atmósfera de Marte es unas 100 veces menos densa que la de la Tierra, se considera que ésta ofrecerá protección suficiente para ellos. Como nota anecdótica, de ir todo bien, uno de estos vehículos tendrá el honor de tomar la primera fotografía de un cometa desde otro planeta. Estamos ahora en temporada de tormentas de polvo en Marte así que esperemos que no se dé ninguna al paso del cometa para no reducir la visibilidad.

Al paso del cometa, es posible que haya un aumento en el número de meteoritos con respecto a los que normalmente se dan en Marte, lo que también propicia oportunidades de investigación interesantes ya que el paso de estos meteoritos por la atmósfera causa cambios locales de temperatura y alteraciones temporales de la química de las capas altas de la atmósfera. En cualquier caso, de existir un aumento en el número de meteoritos, se espera que éste sea leve. El paso del cometa también podría generar auroras en Marte debidas a la interacción de las atmósferas de los dos cuerpos. De producirse auroras, éstas podrán ser observadas por MAVEN y por el Telescopio Espacial Hubble. De darse, estas auroras se producirían en regiones dispersas de Marte donde se dan áreas que poseen campos magnéticos en la corteza de este planeta, los cuales son remanentes de muy baja intensidad de un campo magnético que se piensa que existió en el pasado en Marte, creado por una dinamo interna que se extinguió en algún momento.


auroras

Composición artística representando auroras que podrían darse al paso del cometa Siding Spring. Crédito: NASA Science.

El paso de Siding Spring cerca de Marte ofrece una oportunidad única de investigación. En este sentido, la situación es muy afortunada ya que no ha sido necesario diseñar, construir y lanzar una sonda específica para el estudio de un cometa con tan singulares características como las que posee Siding Spring (cosa que no habría dado tiempo a hacer desde su descubrimiento en cualquier caso) sino que es el cometa el que se acerca a un mundo como Marte, el cual ya cuenta con toda una flotilla de sondas y vehículos exploradores dispuestos a estudiarlo. Las estaciones de Goldstone en California y de Robledo de Chavela en Madrid, ambas pertenecientes a la Red de Espacio Profundo de la NASA, tendrán todas sus antenas dedicadas a las misiones que seguirán el acontecimiento. Los resultados científicos, al igual que muchas de las imágenes, prometen ser de enorme interés.

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sáb

18

oct

2014

Luz verde al aterrizaje de Philae en el sitio 'J'

Fuente:  Nasa


La ESA ha dado luz verde al aterrizaje de la sonda Philae, de la misión Rosetta, en el punto seleccionado como primera opción en la superficie del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko el próximo 12 de noviembre, en lo que constituirá el primer intento de descenso controlado en un cometa. El lugar de aterrizaje, bautizado como J y situado en el menor de los dos lóbulos del cometa, fue seleccionado solo seis semanas después de la llegada de Rosetta al cometa, el pasado 6 de agosto. Desde entonces la misión ha llevado a cabo un análisis científico del cometa sin precedentes. Este objeto, como todos los cometas, está hecho de restos del material que dio lugar a nuestro Sistema Solar, hace 4.600 millones de años. 

Mientras llevaba a cabo las observaciones, Rosetta -el módulo orbital- ha ido aproximándose cada vez más al cometa: el pasado 6 de agosto se encontraba a una distancia de 100 km, y ahora está a solo 10 Km del centro de este cuerpo de 4 kilómetros de diámetro. Esto ha hecho posible un estudio en profundidad de las zonas seleccionadas para el aterrizaje, necesario para estimar el riesgo de forma más precisa. Se ha realizado incluso un detallado censo de las rocas de la zona. La decisión de considerar el lugar de aterrizaje J como definitivo confirma también la secuencia de sucesos que culminan en el aterrizaje. Rosetta liberará a Philae a las 08:35 GMT/09:35 CET  del 12 de noviembre, a una distancia de aproximadamente 22.5 Km del centro del cometa. El aterrizaje se producirá unas siete horas más tarde, a alrededor de las 15:30 GMT/16:30 CET. 

El 12 de noviembre las señales que partan de Rosetta tardarán 28 minutos 20 segundos en llegar a la Tierra, lo que significa que la confirmación de la separación llegará a las estaciones de seguimiento en Tierra a las 09:03 GMT/10:03 CET, y la del aterrizaje, a alrededor de las 16:00 GMT/17:00 CET. “Ahora que sabemos definitivamente adonde nos dirigimos, estamos un importante paso más cerca de completar esta operación emocionante y de alto riesgo”, dice Fred Jansen, Jefe de Misión de Rosetta, de la ESA. “Sin embargo, aún hay una serie de hitos clave que deben completarse antes de que podamos dar luz verde definitiva al aterrizaje”. 

Antes de la separación de Philae deben tomarse toda una serie de decisiones, empezando el 11 de noviembre con la confirmación, por parte del equipo de dinámica de vuelo, de que Rosetta se encuentra en la trayectoria adecuada antes de lanzar la sonda. Durante la noche del 11 al 12 de noviembre se tomarán más decisiones relativas a la preparación y subida de los comandos, tras las que se podrá confirmar que Philae está lista para la separación. 

Dos horas antes de la liberación de Philae deberá realizarse una maniobra breve para situar a Rosetta de forma que la sonda quede en la trayectoria correcta. La última decisión final respecto a la separación tundra lugar muy poco después de esta maniobra. Tras la liberación de Philae, Rosetta maniobrará hacia arriba y se alejará del cometa, antes de reorientarse para establecer comunicación con Philae. “Si cualquiera de estas decisions resulta en una interrupción de la operación, entonces tendremos que abortar y revisar la secuencia de cara a un próximo intento, para asegurarnos de que el modulo orbital se encuentra en una posición segura para intentarlo de nuevo”, dice Fred. Si todo funciona bien, Rosetta y Philae establecerán comunicación unas dos horas tras la separación. 

Durante el descenso de siete horas Philae sacará fotos y llevará a cabo experimentos científicos, tomando muestras del polvo, del gas y del entorno del plasma próximo al cometa. Philae obtendrá una imagen de despedida de Rosetta muy poco después de la separación, y una serie de fotos a medida que se aproxime a la superficie del cometa. Se espera que las primeras imágenes de esta secuencia se reciban en Tierra unas horas después de la separación. Una vez a salvo en la superficie del cometa Philae obtendrá una imagen panorámica de los alrededores. De nuevo, se espera que estas vistas lleguen a Tierra pocas horas después. 

La primera tanda de experimentos científicos se iniciará alrededor de una hora después del aterrizaje y durará 64 horas, un límite basado en la vida de las baterías primarias de la sonda. El estudio más a largo plazo del cometa por parte de Philae dependerá de durante cuánto tiempo, y con qué eficacia, sean capaces de recargarse las baterías, lo que a su vez depende de la cantidad de polvo que se deposite sobre los paneles solares de Philae. Se cree que en marzo de 2015, cuando el cometa esté mucho más cerca del sol, la temperatua de Philae habrá subido demasiado y las observaciones científicas no podrán continuar. La misión científica de Philae habrña concluido. 

La misión de Rosetta durará mucho más. Rosetta acompañará al cometa a medida que este aumenta en actividad, hasta su máximo acercamiento al sol en agosto de 2015, y también a su vuelta hacia el sistema solar exterior. Esta misión estudiará por primera vez la evolución de un cometa desde muy cerca, y dará información esencial sobre cómo se formó el sistema Solar, el origen del agua en la Tierra y quizás incluso sobre el origen de la vida en la Tierra. En breve se facilitará una secuencia detallada de las decisiones críticas que deben tomarse de cara a la separación de Philae del módulo orbital.

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jue

16

oct

2014

Evidencias de vulcanismo lunar reciente

Fuente: NASA


El Orbitador de Reconocimiento Lunar, LRO, de la NASA ha proporcionado evidencias de que la actividad volcánica de la Luna se redujo gradualmente en lugar de detenerse abruptamente hace 1.000 millones de años.

Decenas de depósitos de roca observados por LRO tienen menos de 100 millones de años. Este período de tiempo corresponde al período Cretácico de la Tierra, el apogeo de los dinosaurios. Algunas áreas pueden tener incluso menos de 50 millones de años. "Este hallazgo va a hacer que los geólogos rescriban los libros de texto sobre la Luna", dijo John Keller, científico del proyecto LRO en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Los depósitos se dispersan a través de las llanuras volcánicas oscuras de la Luna y se caracterizan por una mezcla de círculos, montículos suaves y poco profundos junto a zonas de terreno accidentado.

Las características son demasiado pequeñas para ser vistas desde la Tierra. Una de las más grandes, un área llamada Ina, fue estudiada y fotografiada desde la órbita lunar por los astronautas del Apolo 15. Ina parecía ser una característica única, hasta que los investigadores de la Universidad Estatal de Arizona y de la Universidad Westfälische Wilhelms de Alemania, descubrieron muchas regiones similares en imágenes de alta resolución tomadas por las dos cámaras de la sonda LRO. El equipo identificó un total de 70 zonas de este tipo en el lado de la Luna más cercano a la Tierra.

El gran número de estas rocas y su amplia distribución sugieren que la actividad volcánica de la última etapa no era una anomalía, sino una parte importante de la historia geológica de la Luna.

El número y el tamaño de los cráteres dentro de estas áreas indica que los depósitos son relativamente recientes. En base a una técnica que vincula las mediciones de los cráteres a la antigüedad de las muestras tomadas por las misiones Apolo y Luna, se cree que tres de los parches de mares irregulares tienen menos de 100 millones de años, y tal vez menos de 50 millones de años en el caso de Ina. Las suaves y empinadas laderas que descienden desde las capas rocosas accidentadas son consistentes con las estimaciones de escasa antigüedad.

En contraste, las llanuras volcánicas que rodean estas regiones distintivas son atribuidas a la actividad volcánica que se inició hace cerca de 1.500 millones de años y terminó hace unos 1.000 millones años. En ese momento, se pensaba que toda la actividad volcánica en la luna había cesado.

Varios estudios anteriores sugirieron que Ina era bastante joven y podría haberse formado debido a la actividad volcánica localizada. Sin embargo, en ausencia de otras características similares, Ina no se consideró un indicio de vulcanismo generalizado. Los resultados tienen implicaciones importantes para cómo se cree que es el cálido interior de la Luna.

"La existencia y la edad de los parches nos dicen que el manto lunar tuvo que permanecer lo suficientemente caliente como para proporcionar el magma de las erupciones de pequeño volumen que crearon estas características inusuales más jóvenes", dijo Sarah Braden, recientemente graduada de la Universidad Estatal de Arizona y autora principal del estudio. La nueva información es difícil de conciliar con lo que actualmente se piensa acerca de la temperatura del interior de la Luna.

"Estas jóvenes características volcánicas serán los principales objetivos para la exploración futura, tanto robótica como humana", dijo Mark Robinson, investigador principal de la LROC en la Universidad Estatal de Arizona.

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mié

15

oct

2014

El hubble capta una polvorienta galaxia espiral en Virgo

Fuente: NASA


Esta magnífica nueva imagen captada con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA muestra el borde de la galaxia espiral NGC 4206, situada a unos 70 millones de años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Virgo.

EN la imagen se pueden apreciar vastas franjas de polvo, algunas de los cuales están oscureciendo el centro de la galaxia. Hacia los bordes de la galaxia, los cúmulos dispersos, de un color azulado, marcan las zonas donde están naciendo estrellas. También se pueden apreciar estrellas mucho más antiguas, más rojizas, donde la formación de estrellas es muy escasa.

NGC 4206 fue fotografiada como parte de una encuesta instantánea del Hubble de las galaxias espirales cercanas para medir el efecto que el material entre las estrellas - conocido como medio interestelar - tiene en la luz a medida que viaja a través de él. A través de su Cámara Avanzada para Inspecciones, el Hubble puede revelar información sobre el material polvoriento y el gas hidrógeno en las partes frías del medio interestelar. Los astrónomos son capaces de cartografiar la absorción y dispersión de la luz por el material - un efecto conocido como extinción - lo que hace que los objetos parezcan más rojos para nosotros, los observadores.

NGC 4206 es visible con la mayoría de los telescopios de aficionados en magnitud 13. Fue descubierta por el astrónomo británico William Herschel el 17 de abril 1784.

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lun

13

oct

2014

Rusia se prepara para la conquista de la Luna

Fuente: NTX


La Agencia Federal Espacial de Rusia  (Roscosmos) anunció un programa de exploración del espacio exterior, que tiene como piedra angular a la Luna, astro en el que planea desembarcar a finales de la próxima década.

El jefe del departamento de la planificación estratégica de Roscosmos, Yuri Makárov, informó que este programa de exploración espacial es "ambicioso, no sólo en términos de financiación, sino de producción de dispositivos técnicos".

En conferencia de prensa, Makárov explicó que "tecnológicamente" Rusia está preparada para este proyecto, que se centrará, en primer lugar, en la conquista de la Luna.

Para cumplir con los objetivos, el programa cuenta con el cosmódromo Vostochni, en el Lejano Oriente ruso, así como con cohetes portadores pesados y superpesados, refirió.

Makárov precisó que el programa fue elaborado este año por Roscosmos, la Academia de Ciencias de Rusia, el Centro Nacional de Investigación Kurchatov y la Corporación de Energía Atómica Estatal (Rosatom).

El director del Instituto de Investigaciones Espaciales de la Academia de Ciencias de Rusia, Lev Zeleny, declaró por su parte que "a mediados de la próxima década los cosmonautas rusos sobrevolarán la Luna y, a finales de la década, descenderán en ella".

Señaló que la zona del desembarco será elegida según criterios establecidos como la existencia de agua en una profundidad de 1.5 metros bajo la superficie y una visión directa de la Tierra.

Agregó que esos criterios se cumplen en el polo sur de la Luna y detalló que antes del desembarco, las estaciones automáticas efectuarán varios vuelos alrededor del astro.

Inicialmente, la exploración de la Luna será conducida por los módulos automáticos Luna-26 y Luna-27, de acuerdo con despachos de la agencia informativa rusa TASS.

Rusia necesitará el sistema europeo de aterrizaje suave para que sus sondas desciendan sobre el satélite natural de la Tierra, por lo que el acuerdo correspondiente entre Roscosmos y la Agencia Espacial Europea (AEE) está siendo revisado actualmente por el gobierno ruso.

Maksim Martínov, primer jefe adjunto de la Asociación de Producción e Investigación Lavochkin, destacó en su oportunidad que se prevé que este programa sea ejecutado en cooperación internacional, ya que requiere tecnología occidental.

"Ningún país es capaz de manejar este tipo de proyectos importantes por sí solo, sin la cooperación internacional. (Así que) nuestros socios europeos suministrarían el sistema de aterrizaje suave y seguro", añadió.

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sáb

11

oct

2014

El OAC celebra esta noche la última jornada de puertas abiertas

Fuente: Europa Press.


El Observatorio Astronómico de Cantabria (OAC) celebra este sábado, entre las 21.00 y las 23.00 horas, la cuarta y última jornada de puertas abiertas de esta instalación que se encuentra en la Lora, Valderredible.

   En esta actividad podrán participar todas las personas que lo deseen sin necesidad de reserva previa. La organización recomienda llevar ropa de abrigo ya que se van a disponer varios telescopios en el exterior del edifico para la observación astronómica. Los asistentes también disfrutarán, en el salón de actos, de charlas divulgativas.

   Además, el Programa de Voluntariado Ambiental del Gobierno de Cantabria, PROVOCA, y el OAC ofrecerán este, a las 18.00 horas en el Instituto de Física de Cantabria, una charla sobre 'Agujeros negros' que impartirá Francisco J. Carrera, investigador del IFCA.

   El Observatorio Astronómico de Cantabria (OAC) es una instalación del Gobierno de Cantabria, gestionada por MARE, y la Universidad de Cantabria a través del Instituto de Física de Cantabria (IFCA, CSIC-UC). También colaboran AstroCantabria y el Ayuntamiento de Valderredible.


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mié

08

oct

2014

Japón lanza satélite meteorológico de nueva generación

Fuente: NTX


TOKIO, JAPÓN (07/OCT/2014).-

Japón  lanzó un satélite meteorológico de nueva generación, con el que pretende mejorar la precisión de los pronósticos relacionados con desastres naturales, anunció la Agencia Meteorológica del país.

El cohete H-2A que lleva al satélite Hamawari-8 despegó la tarde de este martes desde el Centro Espacial de Tanegashima, en el suroeste japonés, y se espera que lo coloque en una órbita geoestacionaria a unos 35 mil 800 kilómetros por encima del Ecuador.

El nuevo satélite de observación meteorológica es el primero que Japón pone en órbita desde febrero de 2006 cuando lanzó el Himawari-7, el cual sigue en operación.

El Hamawari-8 está programado para capturar imágenes cada 10 minutos, a diferencia del intervalo de 30 minutos con que lo hace el actual satélite, y tiene capacidad para cubrir la totalidad del archipiélago en un lapso de 2.5 minutos.

Además, podrá medir la distribución del polvo volcánico después de erupciones como la reciente del monte Ontake, en el centro de Japón, y detectar nubes que se desarrollen rápidamente y provoquen lluvias torrenciales.

La Agencia Meteorológica de Japón destacó que el satélite puede proporcionar alrededor de 50 veces más información que el Himawari-7 y tiene la capacidad de monitorear el movimiento de los tifones en el mar.

El nuevo satélite se desprendió con éxito del cohete H-2A sobre el Océano Pacífico unos 28 minutos después del lanzamiento, y si todo se desarrolla según lo planeado, entrará en órbita sobre el Ecuador dentro de 10 días.

El Himawari-8 iniciará el envío de imágenes a finales de este año y efectuará sus operaciones completas hasta el próximo verano, de acuerdo con despachos de la agencia local de noticias Kyodo.

Japón planea lanzar un satélite de respaldo, el Himawari-9, en el año fiscal 2016, equipos con los que el gobierno espera poder ayudar a minimizar los posibles daños que cause un desastre natural en el país y en la región Asia-Pacífico.
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mar

07

oct

2014

La tripulación de la ISS se prepara para realizar dos paseos espaciales

Fuente: NASA


Los seis miembros de la tripulación de la Expedición 41 a bordo de la Estación Espacial Internacional llevaron a cabo una serie de experimentos científicos el viernes para mejorar la vida aquí en la Tierra, cerrando una semana de trabajo centrada principalmente en los preparativos de una serie de paseos espaciales.

El Ingeniero de Vuelo Alexander Gerst de la Agencia Espacial Europea trabajó con un experimento que está buscando una manera de reutilizar un medicamento para el tratamiento de la diabetes en un combatiente del cáncer. Este experimento estudia células de levadura para entender cómo los fármacos actúan sobre los tumores para ver si la Metformina, un fármaco comúnmente utilizado para tratar la diabetes tipo 2, puede servir como un fármaco anti-cáncer.

Gerst también transfirió una placa de cultivo en el Mecanismo Experimental de Biología Celular para su incubación. Este experimento estudia los mecanismos celulares y moleculares que permiten a las plantas detectar la gravedad. Los investigadores responsables de este estudio plantean la hipótesis de que la sensibilidad de las plantas de la gravedad en la Tierra puede ser modificada para hacer cultivos más resistentes a las fuerzas destructivas de la naturaleza, manteniendo así el rendimiento incluso en zonas afectadas por inundaciones o fuertes vientos.

Mientras tanto, en el laboratorio japonés Kibo, el Ingeniero de Vuelo Barry Wilmore de la NASA realizó un poco de mantenimiento en el hábitat acuático que alberga actualmente un banco de peces popularmente conocidos como danio cebra para el estudio del músculo del pez cebra. El objetivo de este experimento es determinar si los músculos del pez cebra se debilitan en microgravedad de manera similar a los músculos humanos y, de ser así, aislar la causa. Los resultados de la investigación podrían ayudar a identificar cambios moleculares implicados en el deterioro de los músculos expuestos a microgravedad, lo que podría proporcionar beneficios para los pacientes que tienen que permanecer en cama y astronautas en misiones espaciales de larga duración.

El Ingeniero de Vuelo Reid Wiseman estuvo revisando varios experimentos que tienen lugar a bordo del laboratorio orbital. Entre ellos, un experimento que vigila el desarrollo en condiciones de microgravedad de plántulas de Arabidopsis thaliana, comúnmente conocido como el berro oreja de ratón. Wiseman también transfirió muestras de pruebas para el experimento Micro-8, que está investigando la levadura Candida albicans con el fin de ayudar a los científicos a entender mejor y controlar la naturaleza infecciosa de este patógeno oportunista.

Después de una larguísima semana de preparativos para un par de futuros paseos espaciales por parte de los astronautas estadounidenses, los tres astronautas también disfrutaron de un poco de tiempo libre el viernes.

Durante el primer paseo espacial de la Expedición 41 programado para comenzar el martes 7 de Octubre alrededor de las 13:10 GMT, Wiseman y Gerst saldrán del compartimiento Quest en una caminata de seis horas y media para trasladar un módulo bomba degradado a su hogar a largo plazo en la Bodega Externa de la Plataforma-2. Los dos astronautas también instalarán un relé en el Transportador Móvil que ofrecerá opciones de energía de reserva en el sistema automotor del transportador móvil, el cual mueve a Canadarm2 a lo largo de la estructura central de la estación.

Wilmore, que estará dentro de la cúpula para proporcionar soporte robótico para la primera caminata espacial, se unirá a Wiseman, el 15 de Octubre para otra excursión fuera de la estación. Wiseman y Wilmore se aventurarán fuera de la estructura de estribor de la estación para reemplazar un regulador de voltaje, conocido como unidad de derivación secuencial, que falló en Mayo.

En el lado ruso del complejo, el Comandante Max Suraev realizó tareas de mantenimiento rutinarias en el sistema de soporte de vida en el módulo de servicio Zvezda. Más tarde guardó basura y artículos innecesarios en la nave de carga Progress 56, programada para desacoplarse del compartimento de atraque Pirs el 27 de Octubre, y así dejar el sitio libre para la siguiente nave de carga, la Progress 57, programada para ser lanzada el 29 de Octubre.

El Ingeniero de Vuelo Alexander Samokutyaev también llevó a cabo una sesión con el experimento de salud Cardiovector, que echa un vistazo a la adaptación del corazón en vuelos espaciales de larga duración.

Por su parte, la Ingeniero de vuelo Elena Serova estuvo trabajando en un experimento de cultivo celular. Más tarde fotografió y desplegó nuevas muestras para el experimento Calcium, que examina las causas de la pérdida de densidad ósea que se produce en un ambiente sin gravedad.

El fin de semana, los astronautas y cosmonautas de la estación se harán cargo de las tareas de limpieza semanal. También continuarán sus entrenamientos diarios de 2 horas y media para mantenerse en forma y para prevenir la pérdida de masa muscular y densidad ósea que se produce en condiciones de microgravedad.

La tripulación de la estación llevó a cabo experimentos científicos el viernes, cerrando una semana muy ocupada centrada principalmente en los preparativos de los paseos espaciales.

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lun

06

oct

2014

El vórtice polar de Titán es frío y tóxico

Fuente: NASA


La misión internacional Cassini ha descubierto una enorme nube tóxica sobre el polo sur de la mayor luna de Saturno, Titán, formada tras un dramático enfriamiento de su atmósfera. Gracias a los datos recogidos por esta misión, los científicos han podido determinar que este gran vórtice polar contiene partículas congeladas de un compuesto tóxico conocido como ácido cianhídrico (HCN). “Este hallazgo indica que la atmósfera del hemisferio sur de Titán se está enfriando mucho más rápido de lo que cabría esperar”, explica Remco de Kok, del Observatorio de Leiden y del Instituto Neerlandés de Investigación Espacial, SRON, autor principal del estudio publicado en Nature. 

Al contrario que el resto de lunas de nuestro Sistema Solar, Titán está envuelto en una densa atmósfera compuesta fundamentalmente de nitrógeno, con pequeñas cantidades de metano y de otros gases traza. Titán se encuentra diez veces más lejos del Sol que la Tierra, y sus bajas temperaturas provocan una ‘lluvia’ de metano y de otros hidrocarburos que fluyen en su superficie formando ríos y lagos. 

En Titán también hay estaciones a lo largo de los 29 años que tarda en completar una vuelta alrededor del Sol junto a Saturno. Cada una de sus cuatro estaciones dura unos siete años terrestres, y el último cambio estacional tuvo lugar en 2009, cuando el hemisferio sur pasó de verano a otoño. En mayo de 2012 las imágenes de la sonda Cassini desvelaron un inmenso torbellino de varios cientos de kilómetros de diámetro que se estaba empezando a formar sobre el polo sur.

La formación de este gran vórtice polar parece estar asociada con el cambio de estación, cuando grandes masas de gas calentadas por la luz solar durante la primavera septentrional se desplazan hacia el hemisferio sur. Un dato desconcertante sobre este remolino es su gran altitud: se encuentra a unos 300 kilómetros sobre la superficie de Titán, donde los científicos pensaban que haría demasiado calor para que se formasen este tipo de nubes. 

“Sinceramente, no esperábamos encontrar una nube tan grande a semejante altitud”, confiesa Remco. Ansiosos por comprender por qué se había formado esta nube tan misteriosa, los científicos empezaron a analizar el vasto archivo de datos de la misión Cassini. Tras un minucioso escrutinio, encontraron una pista fundamental en el espectro de la luz solar reflejada por la atmósfera de Titán. 

Un espectro separa la luz reflejada por un cuerpo celeste en sus colores constitutivos, desvelando las huellas de los elementos y las moléculas presentes. El Espectrómetro en las bandas de la luz Visible e Infrarroja de Cassini (VIMS) toma este tipo de medidas en distintos puntos de la geografía de Titán, cartografiando la distribución de compuestos químicos en la atmósfera y en la superficie de esta gran luna. 

“La luz procedente del vórtice polar mostraba un rasgo completamente diferente a la de otras regiones de la atmósfera de Titán”, explica Remco de Kok. “Aquí se podía ver claramente la huella de moléculas congeladas de ácido cianhídrico”. La formación de este gran vórtice polar parece estar asociada con el cambio de estación, cuando grandes masas de gas calentadas por la luz solar durante la primavera septentrional se desplazan hacia el hemisferio sur. 

Un dato desconcertante sobre este remolino es su gran altitud: se encuentra a unos 300 kilómetros sobre la superficie de Titán, donde los científicos pensaban que haría demasiado calor para que se formasen este tipo de nubes. “Sinceramente, no esperábamos encontrar una nube tan grande a semejante altitud”, confiesa Remco. 

Ansiosos por comprender por qué se había formado esta nube tan misteriosa, los científicos empezaron a analizar el vasto archivo de datos de la misión Cassini. Tras un minucioso escrutinio, encontraron una pista fundamental en el espectro de la luz solar reflejada por la atmósfera de Titán. 

Un espectro separa la luz reflejada por un cuerpo celeste en sus colores constitutivos, desvelando las huellas de los elementos y las moléculas presentes. El Espectrómetro en las bandas de la luz Visible e Infrarroja de Cassini (VIMS) toma este tipo de medidas en distintos puntos de la geografía de Titán, cartografiando la distribución de compuestos químicos en la atmósfera y en la superficie de esta gran luna. 

“La luz procedente del vórtice polar mostraba un rasgo completamente diferente a la de otras regiones de la atmósfera de Titán”, explica Remco de Kok. “Aquí se podía ver claramente la huella de moléculas congeladas de ácido cianhídrico”.

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dom

05

oct

2014

Rosetta desplegará su aterrizador el 12 de Noviembre

Fuente: NASA


La misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea desplegará su módulo de aterrizaje, Philae, en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko el 12 de Noviembre. El lugar de aterrizaje de Philae, actualmente conocido como Sitio J, se encuentra en la parte más pequeña de las dos "lóbulos" del cometa, con un segundo lugar de aterrizaje en reserva en el lóbulo más grande. Los sitios fueron seleccionados sólo seis semanas después de que Rosetta llegase al cometa, el 6 de agosto, después de un viaje de 10 años a través del Sistema Solar.

En este tiempo, la misión Rosetta ha estado llevando a cabo un análisis científico sin precedentes del cometa, un remanente de los 4.600 millones años de historia del Sistema Solar. El enfoque principal hasta la fecha ha sido estudiar la topografía de 67P / Churyumov-Gerasimenko, para preparara el primer intento de aterrizaje suave en un cometa.

El descenso del cometa es sin motor, y sólo es posible predecir que el punto de aterrizaje será dentro de una elipse de aterrizaje (normalmente unos cientos de metros en extensión). El sitio J fue elegido por unanimidad entre otros cuatro sitios candidatos, porque el área tiene pendientes de menos de 30 grados respecto a la vertical local y porque hay relativamente pocos cantos rodados grandes. La zona también recibe iluminación diaria suficiente para cargar las baterías de Philae y continuar las operaciones científicas de la superficie más allá de la fase inicial de baterías de 64 horas.

Durante las últimas dos semanas, los equipos de operaciones y dinámica de vuelo de la ESA han estado haciendo un análisis detallado de las trayectorias de vuelo y horarios de Rosetta para liberar el módulo de aterrizaje con la mayor brevedad posible.

Dos escenarios de aterrizaje robustos han sido identificados, uno para el sitio principal y otro para uno secundario. Rosetta liberará Philae el 12 de noviembre a las 08:35 GMT a una distancia de 22.5 km desde el centro de la cometa, aterrizando cerca de siete horas más tarde. El tiempo de viaje de la señal unidireccional entre Rosetta y la Tierra el 12 de noviembre será de 28 minutos y 20 segundos, lo que significa que la confirmación del aterrizaje llegará a las estaciones terrestres hacia las 16.00 GMT. Si se tomase la decisión de aterrizar en el lugar secundario de reserva, el lugar C, la separación de Philae se produciría a las 13:04 GMT a una distancia de 12,5 Km del centro del cometa. El aterrizaje se produciría unas 4 horas más tarde, con la confirmación de la señal a la Tierra sobre las 17:30 GMT.

La confirmación final de la zona de aterrizaje se realizará el 14 de octubre después de una revisión de la preparación de las operaciones. Durante la semana del 14 de octubre se realizará un concurso para que el público pueda nombrar el lugar de aterrizaje de Philae.

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jue

02

oct

2014

El Universo cuántico

La editorial Debate amplia su fondo de libros científicos con esta nueva obra escrita por Brian Coxx y Jeff Forshaw sobre el universo cuántico, pues todo lo que puede suceder, sucede.

¿Qué es la física cuántica? ¿Cómo nos ayuda a entender el mundo? ¿Dónde deja a Newton y a Einstein? Y sobre todo, ¿por qué podemos estar seguros de que es una buena teoría? Brian Cox y Jeff Forshaw ofrecen un modelo concreto de la naturaleza que es comparable en esencia a las leyes del movimiento de Newton, la teoría electr omagnética de Maxwell y la teoría de la relatividad de Einstein. A través de analogías con la vida cotidiana, que demuestran que los extraños fenómenos cuánticos tienen una explicación, logran transformar principios científicos fundamentales en algo fascinante y accesible a todo el mundo.Un recorrido por la teoría científica actual de la materia que permite explicar las sorprendentes propiedades de las partículas subatómicas o por qué si los átomos están prácticamente vacíos no atravesamos el suelo que está bajo nuestros pies.

Si estás interesado en el mundo real y quieres leer una extraordinaria introducción al mayor logro de la humanidad en los últimos cien años, coge este libro, léelo.


El Universo cuántico

Brian Coxx y Jeff Forshaw

Editorial Debate

Isbn- 9788499923697

Pvp- 19,90 euros

Septiembre 2014

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mié

01

oct

2014

Guía de un astronauta para vivir en la tierra

Luis Alonso.


Me acaba de regalar la editorial ediciones B esta novedad escrita por Chris Hadfield, en donde nos cuenta su experiencia de más de cuatro mil horas en el espacio.

El canadiense Chris Hadfield decidió ser astronauta a los nueve. Desde entonces enfocó su carrera hacia esa meta, sin obsesionarse, pero sin perder el foco. En 2013 fue comandante de la ISS, y se hizo muy famoso en todo el mundo por sus publicaciones en redes sociales desde la ISS, que culminaron en un vídeo en YouTube con su versión del Space Oddity de David Bowie, que fue súper popular. Hadfield se ha convertido en el astronauta más famoso tras Neil Armstrong. Estas son sus memorias.

Tal vez, solo tal vez, este libro nos ayude un poco a vivir mejor en la Tierra, a estar preparado para todo, mientras nos desplazamos mentalmente a través de estas paginas por el espacio.


Guía de un astronauta para vivir en la Tierra

Cnel. Chris Hadfield

Ediciones B

Isbn- 9788466655552

Pvp- 16 euros

Octubre 2014


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lun

29

sep

2014

Impacto lunar detectado por MIDAS ve la luz

Fuente: Fundación AstroHita


La NASA publica las imágenes del nuevo cráter producido por el gran impacto detectado por el proyecto MIDAS

 

El 11 de septiembre de 2013 dos de los telescopios del Proyecto MIDAS (Moon Impacts Detection and Analysis System - Sistema de Detección y Análisis de Impactos Lunares), desarrollado por la Universidad de Huelva y el Instituto de Astrofísica de Andalucía en colaboración con la Fundación AstroHita, detectaban la colisión de una roca de unos 400 kilogramos contra la superficie de la Luna. Este es el mayor impacto que se ha observado hasta la fecha en la Luna, y fue registrado por el Profesor José María Madiedo (Universidad de Huelva). La noticia, publicada en febrero de este año, dio la vuelta al mundo y la NASA se puso en contacto con los investigadores anunciándoles que la sonda LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter), que se encuentra en órbita alrededor de la Luna, sería utilizada para localizar y fotografiar el cráter producido por esta colisión.

 

Casi un año después de que tuviera lugar esta colisión, la NASA ha hecho públicas las imágenes del nuevo cráter que se produjo durante el impacto. Para ello han comparado fotografías tomadas por la sonda LRO antes y después de que la roca, que procedía de un cometa o de un asteroide, chocase a unos 61.000 km por hora contra la superficie lunar. Las imágenes han revelado que el nuevo cráter tiene un diámetro de 34 metros, y que los escombros que salieron despedidos durante el choque fueron lanzados a más de 500 metros en todas direcciones.

 

El estudio de las características de este nuevo cráter permitirá ahora a los investigadores analizar la validez de los modelos utilizados para predecir la frecuencia con la que estas rocas pueden impactar contra nuestro planeta. De hecho, el equipo liderado por José María Madiedo (Universidad de Huelva) y José Luis Ortiz (Instituto de Astrofísica de Andalucía) ya indicó, a raíz de este gran impacto contra la Luna, que la probabilidad de un impacto contra la Tierra era unas 10 veces superior a lo que pensaba la mayoría de la comunidad científica. Estudios posteriores realizados por otros investigadores respaldan esta afirmación.

 

El proyecto MIDAS cuenta en la actualidad con 4 telescopios ubicados en Sevilla, mientras que el de mayor tamaño está ubicado en el Complejo Astronómico de La Hita (Toledo). Recientemente la Fundación AstroHita ha llevado a cabo diversas mejoras técnicas en este telescopio que han supuesto un aumento de la precisión que es capaz de alcanzar el sistema MIDAS.

 

 

Enlace a la web de la misión LRO en la que aparecen las fotografías del cráter:

http://lroc.sese.asu.edu/posts/810 

 

Enlace a los vídeos que muestran imágenes reales del impacto:

http://youtu.be/CpZc0Wk_7Kw 

 

 http://youtu.be/zCFDkj2JtyA 




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lun

29

sep

2014

M 4: el cúmulo cercano

Luis Alonso.


En los cielos de verano la Constelación de Scorpius, luce majestuosa sobre el horizonte sur. Antares, a unos 600 años luz nos muestra su tono rojizo de supergigante roja de mil millones de kilómetros de ancho y nueve mil veces más luminosa que el Sol. Levemente debajo y a la derecha de Antares, a tan solo 1º, se encuentra el cúmulo globular M4. Con tan solo 10 cm de abertura, el cúmulo se nos presenta como una mancha moteada. Con abertura de 15 cm, empezamos a distinguir estrellas que van desde la magnitud 11 a la 20. Su estructura globular, de componentes rojizas y viejas nos sorprende por una aparente "barra" que lo cruza de norte a sur. Adivinemos sus patas de araña con abertura de 20 cm y ese aspecto en donde se le observa envuelto en una nebulosidad. Pero aparte de todo esto, M4 es uno de los cúmulos que mejor se puede observar con telescopios de pequeño tamaño o unos simples prismáticos. 

Por todo ello, no dejemos de observar este cercano cúmulo que va de la mano de una de las estrellas más vistosas, Antares, el ojo del Escorpión; o como dirían los romanos, Cor Scorpionis, el corazón del Escorpión. 

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lun

29

sep

2014

Quieren a Plutón como planeta

Fuente: Informador Mx


En un debate que traspasó el mundo científico y se convirtió en tema de conversación en los cafés, Plutón fue rebajado en 2006 a la categoria de “planeta enano”.

En ese entonces, los defensores del “patito feo” del Sistema Solar no se rindieron e incluso desfilaron en manifestaciones, pidieron a los científicos que volvieran a admitir a Plutón en el club de los grandes, clamando una y otra vez: “el tamaño no importa”.

Ocho años después Plutón vuelve por sus fueros. Cuando queda menos de un año para que se celebre en Honolulu Hawai, la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés), el Centro Harvard-Smithsonian volvió a abrir el debate.

Para ello, invitó a tres expertos con opiniones diferentes.

¿Cómo pudo la Unión Astronómica Internacional decir que Plutón era un planeta enano y luego negarle la posición de planeta? ¿Qué era entonces, sólo un enano? El historiador científico Owen Gingerich, considera que la IAU hizo un “abuso del lenguaje” al tratar de definir la palabra planeta y que, por eso, no debía haber expulsado a Plutón.

El punto de vista contrario lo defendió el director asociado del Centro de Planetas Menores, Gareth Williams, quien apoyó la expulsión de Plutón y definió los planetas como “cuerpos esféricos que orbitan alrededor del sol y que han limpiado su camino”, es decir, que han despejado su órbita de otros astros.

Por su parte, el director de la Iniciativa Orígenes de la Vida de Harvard, Dimitar Sasselov, estableció que un planeta es “la masa más pequeña esférica de la materia que se forma alrededor de las estrellas o restos estelares”, lo que, a su juicio, devuelve a Plutón al club planetario.

Al final de las ponencias, una audiencia de todas las edades recordó sus viejos libros de texto y votó con cartulinas amarillas a favor del regreso del antiguo noveno planeta.

En realidad, desde su descubrimiento en 1930 por el estadounidense Clyde Tombaugh, Plutón ha sido objeto de disputas, sobre todo debido a su tamaño, mucho menor que el de la Tierra, e incluso que el de la Luna.

La reivindicación esta hecha y la polémica podría volver a despertar durante la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional en 2015, el mismo año en el que se prevé que llegué a Plutón la sonda “Nuevos Horizontes”, enviada por la NASA en 2006.

EL DATO
Descalificación


En 2006 más de dos mil 500 expertos de 75 países se reunieron en Praga, República Checa, y establecieron una nueva definición universal de lo que se consideraría un planeta. Esta definición distinguió entre ocho planetas “clásicos” que giraban en órbitas alrededor del Sol y dejaba fuera a cuerpos “enanos”, como Plutón, que quedó al mismo nivel que los más de 50 cuerpos redondos que giran en torno al Sol en el cinturón de Kuiper.

La polémica sobre si Plutón es un planeta podría volver a despertar durante la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional en 2015.

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jue

25

sep

2014

Matemáticamente no hay agujeros negros

Fuente: Europa Press


Mediante la fusión de dos teorías aparentemente contradictorias, la investigadora Laura Mersini-Houghton ha demostrado matemáticamente que los agujeros negros no pueden llegar a existir.

   El trabajo no sólo obliga a los científicos a reimaginar el tejido del espacio-tiempo, sino también a repensar los orígenes del Universo.

   "Todavía estoy en shock", ha reconocido Mersini-Houghton, del Colegio de las Artes y las Ciencias de la UNC-Chapel Hill. "Hemos estado estudiando este problema durante más de 50 años y esta solución nos da mucho que pensar", ha señalado en un comunicado de esta universidad.

Durante décadas, se ha creído que los agujeros negros se forman cuando una estrella masiva colapsa bajo su propia gravedad en un único punto en el espacio. A su alrededor se forma una membrana invisible, conocida como el 'horizonte de sucesos'. Cualquier el objeto que la sobrepase es engullido y no podrá dar marcha atrás en su camino. Es el punto en el que la atracción gravitacional de un agujero negro es tan fuerte que nada puede escapar de él.

   La existencia de los agujeros negros es tan extraña que se enfrenta a dos teorías fundamentales del Universo que se contradicen. Una, la teoría de la gravedad de Einstein, predice la formación de agujeros negros, pero la otra, una ley fundamental de la teoría cuántica, afirma que ninguna información del Universo puede desaparecer jamás. Los esfuerzos para combinar estas dos teorías llevan a un disparate matemático que llegó a ser conocido como la 'paradoja de la pérdida de información'.

En 1974, Stephen Hawking utiliza la mecánica cuántica para demostrar que los agujeros negros emiten radiación. Desde entonces, los científicos han detectado las huellas dactilares en el cosmos que la muestran y se ha realizado la identificación de los agujeros negros que existen en el cosmos.

   Sin embargo, Mersini-Houghton ha descrito en su trabajo un escenario completamente nuevo. Está de acuerdo con Hawking en que cuando una estrella colapsa bajo su propia gravedad se produce radiación. Pero en su trabajo muestra que, por el desprendimiento de esta radiación, la estrella también arroja masa. Tanto es así que a medida que se contrae ya no tiene la densidad para convertirse en un agujero negro.

   Antes de que se pueda formar un agujero negro, la estrella moribunda se hincha por última vez y luego explota. De este modo, el agujero negro nunca se forma y tampoco su 'horizonte de sucesos'. El mensaje principal de su trabajo es claro: no hay nada que exista similar a un agujero negro.

   El documento fue presentado recientemente a 'arXiv.org', pero el pasado mes de junio esta científica ya publicó en la revista 'Physics Letters B ' un estudio aproximado a este trabajo.


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mié

24

sep

2014

El Invierno en la Cuenca Argyre en Marte

Fuente: NASA


A lo largo de miles de millones de años, es las mesetas del sur de Marte se han acumulado las huellas de numerosos impactos, a menudo tan juntas que se superponen. Una de esas huellas es el cráter de Hooke. La foto fue tomada por la sonda de la ESA Mars Express durante el invierno en el Hemisferio Sur marciano. 

El cráter de Hooke está cerca del borde norte de la cuenca Argyre, de 1800 kilómetros de anchura -una de las estructuras de impacto más impresionantes, excavadas tras una potente colisión hace 4.000 millones de años. 

El cráter de Hooke ocupa la parte plana de la cuenca Argyre Planitia; tiene un diámetro de 138 kilómetros y una profundidad máxima de unos 2.4 kilómetros. Debe su nombre al físico y astrónomo británico Robert Hooke (1635–1703). 

Comprende los restos de diferentes impactos: una depresión, por una colisión, está cerca del centro de otro gran cráter pre-existente. El cráter más nuevo, en el centro, tiene un montículo cubierto por un campo de oscuras dunas. Esta colina parece estar formada por material en capas, posiblemente láminas de arena y hielo. 

Las dunas oscuras también se extienden hacia el sur desde el cráter más pequeño, cubriendo parte del suelo del cráter principal. La orografía local modifica las corrientes de aire, y funciona como una trampa de arena para los sedimentos transportados por el viento. 

En estas imágenes, gran parte de la región baja al sur, así como el montículo central dentro del cráter de Hooke, está cubierto por una capa fina y blanca de hielo de dióxido de carbono. A mayores alturas, y en las paredes del cráter que miran al norte, el hielo está ausente y aparece solo en áreas en sombra, protegidas de la luz directa del Sol por las paredes de cráteres más pequeños. 

Fuera del cráter, el suelo de Argyre Planitia muestra una serie de características al sur. Son ejemplos de 'yardangs', bordes rocosos que han adquirido su forma por la erosión prolongada del viento. La mayoría de los yardangs están orientados hacia el cráter Hooke, lo que revela la dirección más frecuente del viento.

También pueden verse en suelo de la cuenca de Argyre pequeñas áreas de terreno caótico, similar a depresiones con montañas en forma de mesas, cerros y colinas. En la imagen puede verse una de estas regiones en el borde superior y otra en la parte baja, bajando desde el borde izquierdo del cráter.

Se cree que los terrenos caóticos como estos se crearon cuando la fusión a gran escala del hielo provocó el colapso del terreno. Las mesas más grandes aún pueden contener cantidades importantes de hielo de agua, donde el terreno no haya colapsado por completo. 

No hay duda de que esta región ha sufrido muchas alteraciones naturales, desde los potentes impactos que hace miles de millones de años formaron la cuenca de Argyre y posteriormente los dos cráteres de Hooke.

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mar

23

sep

2014

¿Quiénes son los científicos más seguidos en twitter?

Fuente: Europa Press


La revista 'Science' ha hecho pública una lista con los 50 científicos más seguidos en la red social Twitter, en la que se encuentran profesionales de todas las ramas.

   El astrónomo Neil deGrasse, el físico Brian Cox y el biólogo Richard Dawkins, son los tres investigadores más influyentes y los únicos de este ranking que superan el millón de 'followers'.

DeGrasse lidera la lista con más de 2.400.000 seguidores. Es el actual director del Planetario Hayden en el Centro Rose para la Tierra y el Espacio de Nueva York. Sin embargo, es más conocido, sobre todo en Estados Unidos, por su trabajo de divulgación y sus apariciones en televisión. Colabora en el conocido programa 'Cosmos' y ha participado en un episodio de la serie 'The Big Bang Theory', en donde recuerdan su participación en el foro que votó por la 'degradación' de Plutón a la categoría de planeta enano.

   Con más de 1.450.000 seguidores, el segundo lugar lo ocupa el físico de partículas británico Cox. Al igual que su colega, su cara es muy conocida en Reino Unido debido a que es el presentador de numerosos programas de la BBC. Además, en los años 90 fue teclista de la banda de pop 'Ream'.

   Oficialmente, es miembro del grupo de física de alta energía en la Universidad de Mánchester, y trabaja en el experimento ATLAS en el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) en la Organización Europea de Investigación Nuclear (CERN) de Ginebra.

El podio de esta lista lo cierra el biólogo Richar Dawkins, con alrededor de 1.030.000 seguidores. Este miembro de la Royal Society, que actualmente se encuentra participando en Tenerife en el Festival científico Starmus, es especialista en el campo de la biología evolutiva, lo que le ha llevado a ser protagonistas de intensos debates sobre la existencia de Dios.

   La influencia de estos tres científicos es notable con el resto de sus compañeros, ya que el médico que se sitúa en el cuarto puesto, Ben Goldcare, no supera los 342.000 seguidores. Cifras parecidas son las de el astrónomo de la NASA Philip Plait (más conocido por su blog como 'Bad Astronomy') y el también televisivo físico teórico Michio Kaku, gran especialista en la teoría de cuerdas. Ambos ocupan el quinto y sexto puesto de la lista, respectivamente.

   El neurocientífico Sam Harris, el científico de salud internacional Hans Rosling, el informático Tim Berners-Lee (padre de la página web) y el biólogo PZ Myers, completan el 'top-ten' del ranking.

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lun

22

sep

2014

Un huracán cósmico

Fuente: ESA


  • El planeta gigante Saturno es básicamente una esfera gigantesca de gas en rotación, muy distinta del planeta sólido en que vivimos. Pero la Tierra y Saturno sí que tienen algo en común: el clima. Y eso que en el gigante gaseoso el clima es de los más extraños del Sistema Solar. Basta contemplar la tormenta giratoria que muestra esta vista obtenida por Cassini. 

    Este fenómeno llamado el hexágono es un potente chorro de seis lados, de unos 30.000 kilómetros de diámetro, situado en el polo Norte de Saturno. Sus vientos, de 320 Km/h, rodean una tormenta gigante que ocupa el corazón de la región, y que gira en sentido contrario del reloj. 

    Es una zona increíblemente turbulenta: alrededor de la tormenta central, y girando en sentido contrario a ella, rotan numerosos vórtices más pequeños. En la Tierra un huracán puede durar una semana o más, pero el hexágono lleva décadas activo y no muestra indicios de amainar. 

    Esta imagen en falso color del hexágono fue tomada con filtros ultravioletas, visibles e infrarrojos, para resaltar las distintas regiones. 

    El centro oscuro de la imagen muestra la gran tormenta central y su ojo, que es hasta 50 veces mayor que el de un huracán terrestre. Los pequeños vórtices aparecen como manchas de tono rojizo-rosado. Hacia la derecha, abajo, hay una tormenta blanquecina de forma ovalada mayor que todas las demás; este es el mayor de los vórtices, con un diámetro de unos 3.500 kilómetros, el doble que el mayor de los huracanes registrado en la Tierra.   

    La región azul más oscura, dentro del hexágono, estás cubierta por una bruma de partículas pequeñas, mientras que en la región azul pálido dominan las partículas mayores. Lo que causa esta división es el chorro hexagonal, que funciona como barrera –las partículas mayores no pueden entrar en el hexágono desde fuera-. 

    Estas partículas de mayor tamaño se generan cuando la luz solar brilla sobre la atmósfera de Saturno, un fenómeno relativamente reciente que empezó en el hemisferio Norte con la primavera en el hemisferio Norte, en agosto de 2009. 

    Cassini seguirá observando los cambios en el hexágono, investigando su contenido, forma y comportamiento, a medida que el verano llega al hemisferio Norte de Saturno, en 2017. 

    La misión Cassini/Huygens es una colaboración de la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana ASI.  

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dom

21

sep

2014

Música bajo las estrellas en el Planetario de Buenos Aires

Fuente: Planetario de Buenos Aires


A partir del 12 de septiembre, durante 4 viernes consecutivos a las 20 hs, el público podrá disfrutar de diferentes géneros musicales: tango, canto coral, jazz y un tributo a los Beatles interpretados en vivo por  reconocidos artistas acompañados por proyecciones full dome, es decir, imágenes creadas para ser exhibidas a cúpula completa con un sistema inmersivo.
El viernes 12 de septiembre comenzó con clásicos bajo las estrellas (http://www.planetario.gov.ar/musica_jazz.html), el viernes 19 de septiembre tango bajo las estrellas (http://www.planetario.gov.ar/musica_tango.html), el 26 de septiembre Tributo a los Beatles (http://www.planetario.gov.ar/musica_beatle.html) y el viernes 3 de octubre Luces y sombras en el Planetario (http://www.planetario.gov.ar/musica_coral.html).

Las entradas son gratuitas hasta llenar el aforo.

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sáb

20

sep

2014

Maven llega a Marte

Fuente: NASA


Este fin de semana la nave espacial Maven, de la NASA, llegará al planeta rojo después de un viaje de 10 meses a lo largo de 711 millones de kilómetros (442 millones de millas). Si todo sale bien, entrará en órbita marciana el domingo por la noche.

Maven no está diseñada para depositarse sobre la superficie marciana. En cambio, estudiará la atmósfera superior de Marte desde su órbita. Los científicos desean saber cómo Marte dejó de ser un mundo templado y húmedo que pudo haber albergado vida microbiana durante su primer millardo para convertirse en una superficie fría y desolada. El proyecto podría contribuir a explicar los cambios atmosféricos que condujeron a este cambio climático radical.

La NASA lanzó la nave en noviembre.

Dos días después de Maven, también entrará en órbita marciana la primera nave espacial interplanetaria de la India.

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vie

19

sep

2014

Seleccionado el lugar para el aterrizaje de la sonda Rosetta

Fuente: NASA


La sonda de aterrizaje de Rosetta, Philae, se dirigirá al lugar J, una misteriosa región del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko que ofrece un potencial científico único, con indicios de que hay zonas activas muy próximas y un riesgo mínimo para Philae en comparación con los otros lugares candidatos. El lugar llamado J está en la cabeza del cometa, que es un mundo de forma irregular de solo cuatro kilómetros de diámetro en su sección más ancha. La decisión de escoger J como punto de aterrizaje principal fue unánime. La segunda opción elegida, la zona C, está situada en el cuerpo del cometa. El módulo de aterrizaje, de 100 Kg, llegará a la superficie de Rosetta el 11 de noviembre. Su misión consiste en tomar medidas in situ para caracterizar a fondo el núcleo del cometa, en un estudio sin precedentes.

Pero escoger el mejor lugar de aterrizaje no ha sido tarea fácil. "Las imágenes más recientes, tomadas desde cerca, nos muestran un mundo hermoso pero muy accidentado. Eso es científicamente muy emocionante, pero también un desafío desde el punto de vista de las operaciones necesarias", dice Stephan Ulamec, jefe de proyecto de Philae del Centro Aeroespacial Alemán, DLR. "Ninguno de los puntos de aterrizaje cumplía al 100% los requisitos operacionales, pero el J es claramente la mejor solución". "Llevaremos a cabo el primer análisis in situ de un cometa, lo que nos proporcionará un conocimiento sin precedentes de la composición, la estructura y la evolución de estos objetos", dice Jean-Pierre Bibring, uno de los científicos líderes de la sonda e investigador principal del instrumento CIVA en el IAS, en Orsay, Francia. "El punto J, en particular, nos ofrece la oportunidad de analizar material prístino, caracterizar las propiedades del núcleo y estudiar los procesos que rigen su actividad".

La carrera para encontrar el lugar de aterrizaje adecuado solo podía empezar cuando Rosetta llegara al cometa y lo viera de cerca. Esto ocurrió el pasado 6 de agosto. El 24 de agosto se identificaron cinco puntos de aterrizaje candidatos, para su posterior análisis, empleando datos obtenidos cuando Rosetta se encontraba aún a 100 Km del cometa. Desde entonces la nave se ha acercado a 30 Km del cometa, lo que ha proporcionado información más detallada de las regiones candidatas. En paralelo, los equipos de operaciones y dinámica de vuelo han explorado las distintas opciones para lanzar la sonda que implicaba cada lugar.

A lo largo de este fin de semana se reunieron en la agencia espacial francesa, CNES, en Toulousse, el Grupo de Selección del Lugar de Aterrizaje y los científicos del Centro de Ciencia, Operaciones y Navegación de Philae del CNES; del Centro de Control de Philae en DLR (Alemania); los representantes de los instrumentos científicos a bordo de Philae; y el equipo de Rosetta de la ESA, para considerar las opciones y tomar una decisión. Había una serie de aspectos críticos que debían ser considerados; por ejemplo, debía ser posible encontrar una trayectoria segura para colocar a Philae en la superficie, y la densidad de las amenazas visibles en la zona de aterrizaje debía ser mínima. Una vez en la superficie entraban en juego otros factores, como el balance entre horas de luz y nocturnas y la frecuencia de los pases del orbitador, con el que debe comunicarse la sonda.

El descenso hacia el cometa es pasivo, y solo es posible predecir que el aterrizaje será dentro de una 'elipse de aterrizaje' que por lo general tiene varios centenares de metros de tamaño. A cada lugar candidato le fue asignado un kilómetro cuadrado. En el Lugar J la mayor parte de las pendientes son de menos de 30º en relación al eje vertical local, lo que reduce las posibilidades de que Philae se dé la vuelta cuando toque la superficie. El lugar J parece tener relativamente pocas piedras, y recibe suficiente horas de luz como para recargar a Philae y continuar las observaciones científicas más allá de la fase inicial en que la sonda se alimentará de baterías.

Una estimación provisional de la trayectoria hacia el lugar J apunta a que la duración del descenso de Philae hasta la superficie sería de unas siete horas, un tiempo que no compromete las observaciones sobre el cometa porque no implica un consumo excesivo de batería durante el descenso. Tanto los lugares B y C fueron considerados como segunda opción, pero C fue escogido por su mayor perfil de iluminación y por la escasez de piedras. Los lugares A y I parecían atractivos durante las primeras partes de la discusión, pero fueron descartados porque no satisfacían algunos criterios clave. Ahora se preparará una agenda detallada de las operaciones del descenso, para determinar la trayectoria precisa que deberá seguir Rosetta para colocar aPhilae en J. El aterrizaje deberá ser antes de mediados de noviembre, porque se espera que la actividad del cometa crezca a medida que se aproxima al sol.

"No hay tiempo que perder, pero ahora que estamos más cerca del cometa las operaciones de mapeado y científicas nos ayudarán a analizar mejor los lugares seleccionados como primera y segunda opción para el aterrizaje", dice el director de las operaciones de vuelo de Rosetta de la ESA, Andrea Accomazzo. "Por supuesto no podemos predecir cómo variará la actividad del cometa entre este momento y el aterrizaje, o en el día mismo del aterrizaje. Puede haber un aumento repentino de la actividad que afecte la posición de Rosetta en su órbita en el momento del lanzamiento de Philae, y esto es lo que aumenta el riesgo de la operación". Una vez liberada de Rosetta el descenso de Philae será autónomo, siguiendo los comandos preparados por el Centro de Control del Aterrizaje en el DLR, y cargados vía el Centro de Control de la Misión antes de la separación.

Durante el descenso se tomarán imágenes y se llevarán a cabo otras observaciones del entorno del cometa. Cuando la sonda toque la superficie, a una velocidad equivalente al paso humano, usará arpones para fijarse a la superficie. Tomará entonces una panorámica de 360º del lugar de aterrizaje, para ayudar a determinar dónde y con qué orientación ha aterrizado. Comenzará así la fase de ciencia inicial, en la que otros instrumentos analizarán el plasma y el campo magnético, y las temperaturas superficial y subsuperficial. La sonda también perforará la superficie y tomará muestras, y las analizará en el laboratorio a bordo. La estructura interna del cometa será explorada mediante ondas de radio que atravesarán la superficie en dirección a Rosetta.

"Nadie ha intentado nunca aterrizar en un cometa antes, así que es un verdadero desafío", dice Fred Jansen, jefe de misión de Rosetta, de la ESA. "La compleja doble estructura del cometa ha tenido un impacto considerable en los riesgos asociados al aterrizaje, pero son riesgos que vale la pena correr para hacer el primer aterrizaje controlado en un cometa". La fecha del aterrizaje debería confirmarse el 26 de septiembre, tras un análisis en profundidad de la trayectoria; la decisión final sobre el aterrizaje en el lugar escogido como primera opción se producirá tras una revisión en profundidad el próximo 14 de octubre.

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jue

18

sep

2014

Curiosity llega al Monte Sharp

Fuente: NASA


El rover Curiosity de NASA ha alcanzado ya la base del monte Sharp, una montaña de unos 5 kilómetros de altura en el centro del cráter Gale, principal destino científico de la misión.

Esta nueva etapa de la misión comenzará con el examen de los niveles inferiores de la montaña. Curiosity empieza este proceso en un punto cercano a un afloramiento llamado Pahrump Hills, en lugar de iniciar el ascenso por una zona más alejada  llamada Murray Buttes , como inicialmente estaba previsto. Ambos puntos se encuentran en un área fronteriza en la que las capas de la base meridional del monte Sharp se juntan con depósitos del fondo del cráter. “La naturaleza del terreno en las colinas Pahrump y justó detrás de ellas, es mejor que en Murray Buttes  para investigar esta zona” comenta John Grotzinger, científico del proyecto Curiosity en el Instituto Tecnológico de California, en Pasadena.

Curiosity alcanzó su actual localización después de que su ruta fuera modificada a principios de este año, en respuesta a un excesivo deterioro de sus ruedas. A finales de 2013, el equipo de la misión se dio cuenta de que Curiosity estaba atravesando un terreno lleno de guijarros afilados que estaban produciendo perforaciones en cuatro de las seis ruedas del rover, por lo que decidieron conducirlo hacia un terreno más blando, hacia al sur, sin perder de vista el objetivo final del monte Sharp. “El problema con las ruedas contribuyó a llevar al rover hacia el Sur antes de lo planeado, pero no ha sido un factor determinante en la decisión científica de comenzar el ascenso aquí en lugar de continuar hacia Murray Buttes”  dijo Jennifer Trosper, adjunto al Director del Proyecto en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California.

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mié

17

sep

2014

ALMA demuestra los violentos orígenes de las galaxias de disco

Fuente: ESO


Durante décadas, los científicos han creído que las fusiones de galaxias suelen dar lugar a la formación de galaxias elípticas. Ahora, por primera vez, utilizando ALMA y un gran número de radiotelescopios, los investigadores han hallado evidencias directas de que la fusión de galaxias puede formar galaxias de disco, y que este resultado es, en realidad, bastante común. Este sorprendente resultado podría explicar por qué hay tantas galaxias espirales como la Vía Láctea en el universo.

Un grupo internacional de investigación, dirigido por Junko Ueda, investigador postdoctoral en la Japan Society for the Promotion of Science, (sociedad japonesa para la promoción de la ciencia), ha hecho un sorprendente hallazgo al observar que la mayoría de las colisiones de galaxias en el universo cercano — a una distancia de entre 40 y 600 millones de años luz de la Tierra — dan lugar a las denominadas galaxias de disco. Las galaxias de disco — incluyendo las galaxias espirales como la Vía Láctea y las galaxias lenticulares — se definen por regiones en forma de rosca formadas por polvo y gas, y son distintas de la categoría de galaxias elípticas.

Durante algún tiempo, fue ampliamente aceptado que la fusión de galaxias de disco acabaría formando una galaxia de forma elíptica. Mientras tienen lugar estas violentas interacciones, las galaxias no sólo ganan masa a medida que se funden o canibalizan la una a la otra, sino que también cambia su forma a través del tiempo cósmico y, por lo tanto, cambian de tipo durante el proceso.

Simulaciones por ordenador, llevadas a cabo en la década de 1970, predijeron que las fusiones entre dos galaxias de disco parecidas darían lugar a una galaxia elíptica. Las simulaciones predicen que la mayoría de las galaxias actuales son elípticas, lo cual contrasta con las observaciones, que confirman que el 70% de las galaxias son, de hecho, galaxias de disco. Sin embargo, las simulaciones más recientes sugieren que las colisiones también podrían formar galaxias de disco.

Para identificar con observaciones la forma final de las galaxias después de las fusiones, el grupo estudió la distribución de gas en 37 galaxias que se encuentran en sus etapas finales de fusión. ALMA (Atacama Large Millimeter/sub-millimeter Array) y varios radiotelescopios [1] fueron utilizados para observar la emisión de monóxido de carbono (CO), un indicador de gas molecular.

La investigación de este equipo supone el estudio más grande de gas molecular en galaxias llevado a cabo hasta la fecha y proporciona una visión única de cómo podría haberse formado la Vía Láctea. Su estudio reveló que casi la totalidad de las fusiones muestran áreas de gas molecular en forma de rosco y, por tanto, son galaxias de disco en formación. Tal y como explica Ueda, "por primera vez hay evidencia observacional sobre el hecho de que la fusión de galaxias pueda dar lugar a galaxias de disco. Este es un paso importante e inesperado hacia la comprensión del misterio del nacimiento de las galaxias de disco".

Sin embargo, hay mucho por descubrir. Ueda añade: "tenemos que empezar a centrarnos en la formación de estrellas en estos discos de gas. Además, tenemos que mirar más lejos, hacia el universo más distante. Sabemos que la mayoría de las galaxias del universo distante también tienen discos. Sin embargo, todavía desconocemos si las fusiones de galaxias también son responsables de estas galaxias de disco o si se forman por gas frío que cae gradualmente en la galaxia. Tal vez hemos encontrado un mecanismo general que se aplica en toda la historia del universo."

Notas

[1] Los datos fueron obtenidos por ALMA; CARMA (Combined Array for Research in Millimeter-wave Astronomy): un conjunto de antenas que trabaja en el rango milimétrico, compuesto por 23 antenas parabólicas e instalado en California; el Submillimeter Array, un conjunto que trabaja en el rango de las ondas submilimétricas que consta de ocho antenas parabólicas y se encuentra en Mauna Kea (Hawai); el interferómetro Plateau de Bure Interferometer; el radiotelescopio de 45 metros del NAOJ Nobeyama Radio Observatory; el telescopio de 12 metros del National Radio Astronomy Observatory de los Estados Unidos; el telescopio de 14 metros del Five College Radio Astronomy Observatory de los Estados Unidos; el telescopio de 30 metros IRAM; y, como complemento, el Swedish-ESO Submillimeter Telescope.

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lun

15

sep

2014

El cometa Siding Spring pasará rozando Marte

Fuente: NASA


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El 19 de octubre de 2014, el cometa Siding Spring pasará a apenas 132.000 kilómetros de distancia de Marte, lo que equivaldría a que un cometa pase a alrededor de 1/3 de la distancia que hay entre la Tierra y la Luna.

El núcleo del cometa no golpeará a Marte, pero podría haber una clase de colisión diferente.

“Esperamos presenciar la colisión de dos atmósferas”, explica David Brain, del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial (Laboratory for Atmospheric and Space Physics o LASP, por su acrónimo en idioma inglés), de la Universidad de Colorado. “¡Este es un evento que ocurre una sola vez en la vida!”

Todos sabemos que los planetas tienen atmósfera. Pero lo que no se conoce tanto es que los cometas también la tienen. La atmósfera de un cometa, llamada “coma”, está compuesta de gas y polvo que emanan del núcleo que el Sol calienta. La atmósfera de un cometa típico es más ancha que Júpiter.

“Es posible”, dice Brain, “que la atmósfera del cometa interaccione con la atmósfera de Marte. Esto podría provocar algunos efectos para destacar, incluyendo a las auroras marcianas”.

El momento no podría ser mejor. Precisamente el año pasado, la NASA lanzó una nave espacial llamada MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution, en idioma inglés, o Atmósfera de Marte y Evolución de Materiales Volátiles, en idioma español) con el propósito de estudiar la atmósfera superior de Marte. La nave arribará al Planeta Rojo en septiembre de 2014, apenas un mes antes que el cometa.

MAVEN se encuentra trabajando en una misión destinada a resolver un misterio de larga data: ¿Qué sucedió con la atmósfera de Marte? Hace miles de millones de años, Marte tenía una atmósfera considerable que envolvía al planeta y mantenía a Marte caliente, con agua líquida en su superficie. En la actualidad, solamente queda un escaso velo de CO2 y el planeta que yace debajo de él está más frío y más seco que cualquier desierto sobre la Tierra. Las teorías para esta catástrofe planetaria se centran en la erosión de la atmósfera debido al viento solar.

“El objetivo de la misión MAVEN es entender cómo los estímulos externos afectan la atmósfera de Marte”, dice Bruce Jakosky, quien es el investigador principal de MAVEN, en el LASP. “Por supuesto que cuando planeamos la misión pensamos en el Sol y en el viento solar. Pero el cometa Siding Spring representa una oportunidad para observar un experimento natural, en el cual se aplica una alteración y podemos ver la respuesta”.

Brain, que es miembro del equipo científico de MAVEN, considera que el cometa podría dar lugar a auroras marcianas. A diferencia de la Tierra, la cual posee un campo magnético global que protege a todo nuestro planeta, Marte tiene una especie de colcha hecha de “paraguas magnéticos” que salen de la superficie en cientos de lugares de todo el planeta. Si las auroras marcianas se producen, aparecerían en los “toldos” de estos paraguas magnéticos.

“Esa es una de las cosas que estaremos buscando tanto con MAVEN como con el Telescopio Espacial Hubble”, señala Brain. “Las auroras que veamos no solamente serán nítidas, sino que también resultarán muy útiles como herramienta de diagnóstico para conocer cómo han interaccionado el cometa y la atmósfera de Marte”.

La atmósfera del cometa incluye no solo serpentinas de gas. También tiene polvo y otros escombros que emanan del núcleo a 56 kilómetros por segundo en relación a Marte. A esa velocidad, incluso partículas tan pequeñas como las que miden medio milímetro podrían dañar a una nave espacial. La flota de orbitadores de Marte, de la NASA, que incluye a MAVEN, a Mars Odyssey (Odisea de Marte, en idioma español) y al Mars Reconnaissance Orbiter o MRO, por su sigla en idioma inglés (Orbitador de Reconocimiento de Marte, en idioma español), llevará a cabo maniobras con el fin de colocar el cuerpo de Marte entre ellos y los escombros del cometa durante la parte más polvorienta del encuentro.

“Todavía no queda claro si efectivamente una cantidad significativa de polvo o de gas golpeará la atmósfera de Marte”, advierte Jakosky. “Pero si es así, eso tendría los efectos más importantes sobre la atmósfera superior”.

Los meteoroides en desintegración depositarían calor y alterarían temporariamente la química de las capas de aire superiores. La mezcla de gases cometarios y marcianos podría tener más efectos impredecibles. A pesar de que MAVEN, habiendo apenas llegado a Marte, todavía estará en fase de servicio, utilizará todo el conjunto de instrumentos para monitorizar la atmósfera de Marte y así detectar cambios.

“Al observar antes y después, esperamos determinar qué efectos tienen el polvo y el gas del cometa sobre Marte, si es que los hubiera”, dice Jakosky.

Independientemente de lo que suceda, MAVEN tendrá un asiento en primera fila para poder observar.

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dom

14

sep

2014

Messier 54, el cúmulo lejano

Fuente: ESO


Esta nueva imagen, obtenida con el telescopio de rastreo del VLT, instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile, muestra una vasta colección de estrellas: el cúmulo globular Messier 54. Se trata de un grupo muy parecido a tantos otros cúmulos, pero éste tiene un secreto: Messier 54 no pertenece a la Vía Láctea, sino que forma parte de una pequeña galaxia satélite, la galaxia enana de Sagitario. Esta diferencia ha permitido a los astrónomos utilizar el Very Large Telescope (VLT) para comprobar si también se encuentran bajos niveles de litio en estrellas que no pertenezcan a la Vía Láctea.

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, está orbitada por más de 150 cúmulos globulares de estrellas, que son bolas de cientos de miles de estrellas viejas cuya datación se remonta a la época de formación de la galaxia. Uno de estos cúmulos, junto con varios otros en la constelación de Sagitario (el arquero), fue descubierto, a finales del siglo XVIII, por el cazador de cometas francés Charles Messier y fue bautizado con el nombre de Messier 54.

Durante más de doscientos años después de su detección, se creyó que Messier 54 era similar a los otros cúmulos de la Vía Láctea. Pero en 1994 se descubrió que, en realidad, estaba asociado a una galaxia separada: la galaxia enana de Sagitario. En realidad se encontraba a una distancia de alrededor de 90.000 años luz, más de tres veces la distancia que separa a la Tierra del centro galáctico.

Ahora, los astrónomos han probado a observar Messier 54 utilizando el VLT con el fin de tratar de resolver uno de los misterios de la astronomía moderna: el problema de litio.

La mayor parte de este elemento químico ligero, el litio, se produjo durante el Big Bang, junto con el hidrógeno y el helio, pero en cantidades mucho menores. Los astrónomos pueden calcular con bastante precisión cuánto litio esperan encontrar en el universo temprano, y de esto pueden deducir cuánto deberían ver en estrellas viejas. Pero los números no coinciden, hay aproximadamente tres veces menos litio en las estrellas de lo esperado. A pesar de varias décadas de trabajo, este misterio sigue sin resolverse [1].

Hasta ahora sólo había sido posible medir el litio en estrellas de la Vía Láctea. Pero un equipo de astrónomos, dirigido por Alessio Mucciarelli (Universidad de Bolonia, Italia), ha utilizado el VLT para medir cuánto litio hay en una selección de estrellas de Messier 54. Encontraron que los niveles son similares a los de la Vía Láctea. Así que, independientemente de cuál sea la causa de esa ausencia de litio, parece no ser exclusiva de la Vía Láctea.

Esta nueva imagen del cúmulo fue creada a partir de datos obtenidos con el telescopio de rastreo VST (VLT Survey Telescope), instalado en el Observatorio Paranal. Además de mostrar el propio cúmulo, podemos ver un grupo extraordinariamente denso de estrellas de la Vía Láctea, mucho más cercanas, que se encuentran en primer plano.

Notas

[1] Hay varias posibles soluciones propuestas al acertijo. La primera es que los cálculos de las cantidades de litio producidos en el Big Bang están mal — pero pruebas muy recientes sugieren que este no es el caso. La segunda es que el litio, de alguna manera, habría sido destruido en las primeras estrellas, antes de la formación de la Vía Láctea. La tercera es que, durante la vida de las estrellas, haya habido algún proceso que haya destruido el litio de forma gradual.

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mar

09

sep

2014

Las nubes oscuras darán paso al Sol

Fuente: ESO


En esta intrigante nueva imagen vemos cómo Lupus 4, una burbuja de gas y polvo en forma de araña, oculta las estrellas de fondo como lo haría una nube gris en una noche sin luna. Aunque ahora se vea encapotado, es en estas densas burbujas de materia, que se encuentran en el interior de nubes como Lupus 4, donde se forman nuevas estrellas y donde, más tarde, nacerán radiantes. La imagen ha sido captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros de ESO, en el Observatorio La Silla, en Chile.

Lupus 4 está situado a unos 400 años luz de la Tierra, a caballo entre las constelaciones de Lupus (el Lobo) y Norma (la Plaza del Carpintero). La nube forma parte de un grupo de nubes oscuras que se encuentran un cúmulo estelar disperso llamado la Asociación de estrellas OB de Escorpio-Centauro. Una asociación OB es una agrupación relativamente joven, pero muy dispersa, de estrellas [1]. Probablemente las estrellas hayan tenido un origen común, naciendo juntas en una gigantesca nube de material.

Dado que esta asociación de estrella y las nubes Lupus forman el grupo más cercano al Sol de su tipo, son un objetivo prioritario para estudiar cómo crecen juntas las estrellas antes de separarse. Se cree que el Sol, junto con la mayoría de las estrellas de nuestra galaxia, nació en un entorno similar.

Las primeras descripciones que constan en la literatura astronómica sobre las nubes oscuras de Lupus, datadas en 1927, se atribuyen al astrónomo estadounidense Edward Emerson Barnard. Lupus 3, vecino de Lupus 4, es el más estudiado gracias a la presencia de, al menos, 40 incipientes estrellas formadas a lo largo de los últimos tres millones de años, y que están a punto de encender sus hornos de fusión (eso1303). La principal fuente de energía en estas estrellas adolescentes, conocidas como estrellas T Tauri, es el calor generado por su contracción gravitatoria. Esto supone un contraste con respecto a la fusión de hidrógeno y otros elementos, el motor de estrellas maduras como el Sol.

Las observaciones de la fría oscuridad de Lupus 4 han desvelado la existencia de tan solo un puñado de estrellas T Tauri. Sin embargo, para Lupus 4, en términos de futura formación estelar, la existencia de un núcleo de material denso y sin estrellas en la nube resulta prometedora. En unos millones de años, ese núcleo se transformará en estrellas T Tauri. Esta comparación entre ambas nubes nos sugiere que Lupus 3 es más antigua que Lupus 4, ya que su contenido ha tenido más tiempo para convertirse en estrellas.

¿Cuántas estrellas podrían empezar a brillar dentro de Lupus 4? Es difícil de decir, ya que las estimaciones de masa para Lupus 4 varían. Dos estudios coinciden en una cifra de alrededor de 250 veces la masa del Sol, mientras que otro, utilizando un método diferente, llega a una cifra de alrededor de 1.600 masas solares. Sea como fuere, la nube contiene material suficiente como para generar numerosas estrellas nuevas. Así como las nubes terrenales de nuestra atmósfera dan paso a la luz del Sol, esta oscura nube cósmica puede acabar disipándose, dando paso a la brillante luz de las estrellas.

Notas

[1] "OB" se refiere a las estrellas calientes, brillantes y de corta vida de tipo espectral O y B, que todavía brillan intensamente dentro del disperso cúmulo a medida que este viaja a través de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

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lun

08

sep

2014

Sentinel-1A estudia el terremoto del Valle de Napa

Fuente: NASA


El satélite Sentinel-1A del programa europeo Copérnico sigue ampliando su abanico de servicios. Sus imágenes radar han permitido trazar un mapa de la falla provocada por el mayor terremoto que ha sacudido el norte de California en los últimos 25 años.

Los científicos del Centro para la Observación y el Modelado de Terremotos, Volcanes y Tectónica (COMET) del Consejo Británico para la Investigación del Entorno Natural han aprovechado las particulares prestaciones de Sentinel-1A para estudiar el seísmo. 

La ‘interferometría con radar de apertura sintética’ es una técnica que permite detectar cambios a gran escala en la superficie del terreno al combinar dos o más imágenes radar de la misma zona tomadas desde el espacio. Las pequeñas variaciones en el suelo alteran la señal radar reflejada, produciendo bandas coloreadas en el ‘interferograma’. 

Yngvar Larsen, del Northern Research Institute de Noruega, y Petar Marinkovic, de PPO.labs en los Países Bajos, han procesado este interferograma del valle de Napa a partir de las imágenes tomadas por Sentinel-1A el 7 de agosto (el día que el satélite alcanzó su órbita operacional) y el 31 de agosto. 

Los resultados confirman que el terremoto de 6.0 grados en la escala de Richter que sacudió la región vinícola de California fue provocado por el sistema de fallas de Napa Oeste. Esta falla no estaba catalogada como peligrosa antes del sismo del pasado día 24 de agosto.

Lo más destacado es que el interferograma revela que la deformación del terreno provocada por el deslizamiento de la falla continúa más al norte que la fractura detectada en la superficie. 

Las líneas nítidas en el interferograma indican desplazamientos menores en otras fallas, como la que cruza el aeropuerto de Napa, parte del mismo sistema. 

“El éxito de esta demostración de las prestaciones de Sentinel-1A marca el comienzo de una nueva era para estudiar terremotos desde el espacio”, comenta Tim Wright, Director de COMET y miembro de la Universidad de Leeds. 

“Los científicos de COMET están desarrollando un sistema que generará estos análisis de forma rutinaria para todos los terremotos continentales, y que permitirá cuantificar la lenta deformación del terreno asociada a los seísmos”. 

“Gracias a su estrategia de observación sistemática, este satélite constituirá un cambio radical en la forma de monitorizar sucesos catastróficos como terremotos o erupciones volcánicas en el futuro”, explica el profesor Andy Hooper de la Universidad de Leeds.

“Los datos recogidos por los satélites son muy valiosos para caracterizar la deformación superficial provocada por un terremoto – los mapas obtenidos con técnicas de interferometría nos guían hasta lugares en los que todavía no se han detectado fracturas”, describe Austin Elliott, estudiante de doctorado en la Universidad de California en Davis y miembro del equipo que está estudiando el suceso en el valle de Napa. 

A pesar de que Sentinel-1A todavía se encuentra en la fase de puesta en servicio, la ESA fue capaz de responder rápidamente a este incidente, proporcionando toda la información disponible a los equipos científicos. 

“Estoy encantado de ver cómo la dedicación de los equipos del segmento de tierra de Sentinel-1, tanto de la ESA como de la industria, ha hecho posible que pudiésemos reaccionar ante una emergencia en una fase tan temprana de la misión, permitiendo una ‘utilización directa’ de los datos de Sentinel-1A”, comenta Betlem Rosich-Tell, responsable en la ESA del segmento de tierra para los datos de la carga útil de Sentinel-1.

“El segmento de tierra de Sentinel-1 está diseñado para aprovechar todo el potencial de la misión, recogiendo, procesando y distribuyendo rápidamente una gran cantidad de datos de alta calidad para usos tanto científicos como operacionales”. 

Sentinel-1A sobrevuela cada punto del planeta cada 12 días, pero en cuanto su gemelo Sentinel-1B esté en órbita en el año 2016, este intervalo se reducirá a tan sólo seis días, lo que permitirá generar mapas de los cambios en la superficie del terreno de forma incluso más rápida.

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dom

07

sep

2014

Un pequeño asteroide pasará cerca de la Tierra este domingo

Fuente: NASA


Un pequeño asteroide, llamado 2014 RC, pasará sin peligro muy cerca de la Tierra el domingo, 7 de Septiembre de 2014. En el momento de la máxima aproximación, basada en cálculos actuales alrededor de las 18:18 GMT, el asteroide estará más o menos sobre Nueva Zelanda. A partir de su brillo reflejado, los astrónomos estiman que el asteroide mide unos 20 metros.

El asteroide 2014 RC fue descubierto inicialmente en la noche del 31 de Agosto por el Catalina Sky Survey, cerca de Tucson, Arizona, y de forma independiente se detectó la noche siguiente con el telescopio Pan-STARRS 1, que se encuentra en la cima de Haleakala en Maui, Hawaii. Ambos informaron sus observaciones al Centro de Planetas Menores en Cambridge, Massachusetts. Además, las observaciones de seguimiento por el Catalina Sky Survey y el telescopio de la Universidad de Hawai de 2,2 metros en Mauna Kea confirmaron la órbita de 2014 RC.

En el momento de su máxima aproximación, 2014 RC estará a aproximadamente una décima parte de la distancia desde el centro de la Tierra a la Luna, es decir, a unos 40.000 kilómetros. La Magnitud aparente del asteroide en ese momento será de aproximadamente 11,5, lo que hace que no sea visible a simple vista. Sin embargo, los astrónomos aficionados con telescopios pequeños sí podrán vislumbrar cómo el asteroide se mueve rápidamente en las cercanías de la Tierra.

El asteroide pasará por debajo de la Tierra y de la órbita de los satélites de comunicaciones y meteorológicos a unos 36.000 kilómetros sobre la superficie de nuestro planeta. Si bien este objeto celeste no parece plantear una amenaza a la Tierra o a lo satélites, su acercamiento crea una oportunidad única para que los investigadores pueda observar y aprender más acerca de los asteroides.

Aunque 2014 RC no impactará contra la Tierra, su órbita lo traerá de vuelta a la vecindad de nuestro planeta en el futuro. El futuro movimiento del asteroide se supervisará atentamente, aunque no se han identificado nuevos acercamientos peligrosos en los próximos años.

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jue

04

sep

2014

Una luna de Júpiter sufre tres erupciones volcánicas en dos semanas

Fuente: Europa Press. Amazings.


El vulcanismo que existe en Ío, una luna del planeta Júpiter, supera con creces al actual de la Tierra y de cualquier otro astro de nuestro sistema solar. Aparte de las erupciones volcánicas normales, en ocasiones, por lo general una vez cada año o cada dos años, se desencadenan erupciones gigantescas, visibles de forma clara desde el espacio. El año pasado, extrañamente, ocurrieron tres erupciones volcánicas masivas en un periodo de dos semanas.

 

El fenómeno ha sido analizado de modo minucioso, y el equipo de Imke de Pater, catedrática de astronomía en la Universidad de California en Berkeley, y Ashley Davies, vulcanólogo del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, ambas instituciones en Estados Unidos, ha llegado ahora a la conclusión de que esas erupciones formidables, que pueden incluso ser vistas desde la Tierra mediante telescopios, y que, al parecer, expulsan material a cientos de kilómetros sobre la superficie, podrían ser mucho más comunes de lo que se creía.

 

Ío, la más interior de las cuatro grandes lunas galileanas de Júpiter, tiene 3.630 kilómetros de diámetro (cerca de 2.300 millas). Es el único lugar conocido en nuestro sistema solar que tiene volcanes que expulsan lava muy caliente, como hacen los de la Tierra. Debido a la baja gravedad de Ío, las erupciones grandes crean un colosal surtidor de “escombros” que llega a gran altura en el espacio.

 

Las tres llamativas erupciones presentan similitudes con eventos pasados que expulsaron decenas de kilómetros cúbicos de lava sobre cientos de kilómetros cuadrados en un período corto de tiempo.

 

Estas nuevas erupciones son de una clase relativamente rara en Ío considerando su dimensión y su emisión térmica asombrosamente alta. La cantidad de energía emitida por estas erupciones implica que brota de fisuras en el terreno un volumen muy grande lava por segundo, formando flujos que se extienden rápidamente por la superficie de Ío.

Los tres episodios, incluyendo el mayor y más potente, ocurrido el 29 de agosto de 2013, probablemente se caracterizaron por "cortinas de fuego" creadas por la lava que salía expulsada por fisuras de quizás varios kilómetros de largo.

 

De Pater descubrió las dos primeras erupciones masivas el 15 de agosto de 2013, en el hemisferio sur de Ío. La más brillante, en una caldera volcánica llamada Rarog Patera, se calcula que ha producido un flujo de lava de 130 kilómetros cuadrados (50 millas cuadradas) de área y 10 metros (30 pies) de espesor. La otra erupción, cercana a otra caldera llamada Heno Patera, produjo flujos que cubrieron 310 kilómetros cuadrados (120 millas cuadradas).

 

De Pater descubrió una tercera y aún más brillante erupción, una de las más brillantes de entre todas las vistas en Ío, el 29 de agosto de 2013. Los análisis indican que la temperatura de la erupción probablemente fue mucho más alta que las temperaturas de erupción típicas en la Tierra de la actualidad, lo cual denota una composición del magma que sólo estuvo presente en la Tierra mientras ésta se estaba formando.

 

Las erupciones de Ío probablemente son similares a las que dieron forma a las superficies de los planetas interiores del sistema solar, como la Tierra y Venus, en su juventud.

 

En los análisis también han trabajado Katherine de Kleer y Máté Ádámkovics, de la Universidad de California en Berkeley, así como David R. Ciardi, del Instituto de Ciencia de Exoplanetas, adscrito a la NASA y al Instituto Tecnológico de California en Pasadena.

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dom

31

ago

2014

Cómo proteger del Sol al mayor telescopio espacial

Fuente: ESO


Hay días en que hace un calor insoportable, a pesar de la protección que ofrece nuestra atmósfera. El calor del Sol puede llegar a ser un problema para los observatorios espaciales, como el futuro Telescopio Espacial James Webb (JWST).

Cuando el JWST se encuentre en órbita estará expuesto a la intensa radiación del Sol, condiciones que distan de ser ideales si se tiene en cuenta que la mayor parte de sus instrumentos necesitan trabajar a una temperatura muy baja, compatible con las observaciones en la banda del infrarrojo. Para solucionar este problema, el observatorio estará equipado con un gran parasol.

La lámina con forma de cometa que se muestra arriba es la unidad de ensayos del parasol del JWST. La imagen fue tomada tras la primera prueba del despliegue completo del parasol, en una sala limpia en las instalaciones de Northrop Grumman en Redondo Beach, California, Estados Unidos, durante la primera semana de julio de 2014.

El parasol es el componente de mayor tamaño del JWST, y ofrece una protección extrema, dejando pasar menos de una millonésima parte de la radiación solar incidente. A pesar de tener la misma longitud que una cancha de tenis, es un elemento increíblemente ligero, compuesto por cinco membranas ultra finas que se separarán y adoptarán una configuración muy específica cuando se encuentren en el espacio. Durante el lanzamiento el parasol permanecerá doblado como un paraguas, de forma que quepa bajo la carena protectora del lanzador Ariane 5.

Una vez desplegado, este parasol protegerá la cara ‘fría’ del JWST, en la que se encuentran los instrumentos infrarrojos de alta sensibilidad que forman el Módulo Integrado de Instrumentos Científicos. Este mecanismo permitirá mantener un entorno térmicamente estable a una temperatura de -233°C.

El diseño del parasol hace posible alcanzar estas temperaturas tan bajas de forma pasiva, radiando el exceso de calor hacia el espacio, sin necesidad de utilizar ningún tipo de sistema de refrigeración. Sólo uno de los instrumentos del JWST, el Instrumento para el Infrarrojo Medio (MIRI), está equipado con un sistema criogénico para mantener su temperatura a -266°C. El satélite cuenta con una barrera térmica que permite que los sistemas electrónicos instalados en la cara ‘caliente’ del JWST puedan operar a temperatura ambiente.

Al contrario que su predecesor, el Telescopio Espacial Hubble, el JWST no tiene una visera que proteja a sus instrumentos de la luz no deseada; como consecuencia el parasol debe desempeñar una función todavía más importante, para garantizar que el JWST opera en el punto óptimo para las observaciones en la banda del infrarrojo cercano.

El JWST, un proyecto de colaboración internacional en el que participan la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense, será el observatorio espacial más potente jamás construido.

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sáb

30

ago

2014

La mejor imagen obtenida de una fusión de galaxias en el universo lejano

Fuente: ESO


Utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) y muchos otros telescopios en tierra y en el espacio, un equipo internacional de astrónomos ha obtenido la mejor imagen de una colisión que tuvo lugar entre dos galaxias cuando el universo tenía sólo la mitad de su edad actual. Se sirvieron de una lupa del tamaño de una galaxia para revelar detalles de otro modo invisibles. Estos nuevos estudios de la galaxia H-ATLAS J142935.3-002836 han demostrado que este objeto, complejo y distante, es parecido a una conocida colisión de la galaxia local, las Galaxias Antena.


El famoso detective de ficción Sherlock Holmes utilizaba una lupa para revelar evidencias apenas visibles, pero importantes. Los astrónomos están ahora combinando el poder de muchos telescopios basados en tierra y en el espacio [1] con una forma infinitamente más grande de lente cósmica para estudiar un caso de vigorosa formación estelar en el universo temprano.


"Mientras los astrónomos a menudo se ven limitados por la potencia de sus telescopios, en algunos casos nuestra capacidad para ver el detalle es enormemente mejorada por lentes naturales, creadas por el universo", explica el autor principal, Hugo Messias, de la Universidad de Concepción (Chile) y el Centro de Astronomía y Astrofísica da Universidad de Lisboa (Portugal). "Einstein predijo en su teoría de la relatividad general que, dada la suficiente masa, la luz no viaja en línea recta, sino que se dobla de forma similar a la luz refractada por una lente normal".


Estas lentes cósmicas son creadas por enormes estructuras como galaxias y cúmulos de galaxias, que desvían la luz de los objetos que hay detrás de ellos debido a su fuerte gravedad — un efecto denominado de lente gravitacional o gravitatoria. Las propiedades de este efecto lupa permiten a los astrónomos estudiar objetos que no serían visibles de otro modo y comparar directamente las galaxias locales con otras mucho más remotas, vistas cuando el universo era considerablemente más joven.


Pero para que estas lentes gravitacionales funcionen, la galaxia que hace de lente y la que se encuentra detrás, alejada, deben estar alineadas de un modo muy preciso.


"Estas alineaciones casuales son muy raras y tienden a ser difíciles de identificar",  añade Hugo Messias, "pero estudios recientes han demostrado que mediante la observación en longitudes de onda del infrarrojo lejano y el rango milimétrico, podemos encontrar estos casos de una forma mucho más eficiente".


H-ATLAS J142935.3-002836 (o simplemente H1429-0028 para abreviar) es una de estas fuentes y fue encontrada en el sondeo Herschel Astrophysical Terahertz Large Area Survey (H-ATLAS). Aunque muy débil en las imágenes de luz visible, es una de las lentes gravitatorias más brillantes del infrarrojo lejano encontrado hasta el momento, aunque lo estamos viendo en un momento en el que el universo tenía sólo la mitad de su edad actual.


Sondear este objeto estaba en el límite de lo posible, por lo que el equipo internacional de astrónomos comenzó una extensa campaña de seguimiento con los telescopios más potentes — tanto en tierra como en el espacio — incluyendo el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, ALMA, el Observatorio Keck, el conjunto Karl Jansky Very Large Array (JVLA) y otros. Los diferentes telescopios proporcionaron diferentes puntos de vista, que se combinaron para obtener la mejor imagen de este inusual objeto.


Las imágenes de Hubble y Keck revelaron un detallado anillo de luz gravitacionalmente inducido alrededor de la galaxia del frente. Estas imágenes de alta resolución también demostraron que la galaxia que ejercía de lente es una galaxia con el disco de canto — similar a nuestra galaxia, la Vía Láctea — que oscurece partes de la luz del fondo debido a las grandes nubes de polvo que contiene.


Pero este oscurecimiento no es un problema para ALMA y JVLA, puesto que estas dos instalaciones observan el cielo en longitudes de onda más largas, que no se ven afectadas por el polvo. Combinando los datos, el equipo descubrió que el sistema de fondo era en realidad una colisión que está teniendo lugar entre dos galaxias. Desde ese momento, ALMA y JVLA empezaron a jugar un papel clave en la caracterización de este objeto.


En particular, ALMA trazó el monóxido de carbono, que permite hacer estudios detallados de los mecanismos de formación de estrellas en las galaxias. Las observaciones de ALMA también permitieron medir el movimiento del material en el objeto más distante. Esto fue esencial para demostrar que el objeto que se observa a través de la lente es, de hecho, una colisión galáctica en curso que da lugar a cientos de nuevas estrellas cada año, y que una de las galaxias del choque aún muestra signos de rotación, una indicación de que era una galaxia de disco justo antes de este encuentro.


El sistema de estas dos galaxias en colisión se asemeja a un objeto que está mucho más cerca de nosotros: las Galaxias Antena. Se trata de una espectacular colisión entre dos galaxias que se cree que han tenido una estructura de disco en el pasado. Mientras que el sistema de las Antenas está formando estrellas a un ritmo de sólo unas pocas decenas de la masa de nuestro Sol cada año, en el mismo tiempo H1429-0028 convierte una masa de gas de más de 400 veces la masa del Sol en nuevas estrellas.


Rob Ivison, Director de Ciencia de ESO y coautor del nuevo estudio, concluye: "ALMA nos ha permitido resolver este dilema porque nos ha proporcionado información sobre la velocidad del gas en las galaxias, lo que hace posible distinguir los diversos componentes, revelando la firma clásica de una fusión de galaxias. Este hermoso estudio capta una fusión galaxia en plena acción, justo en el momento en el que desencadena un estallido extremo de formación estelar".


Notas


[1] Entre el conjunto de instrumentos que se usaron para proporcionar evidencias que ayudasen a desentrañar los misterios de este caso, se encontraban nada menos que tres Telescopios de ESO — ALMA, APEX y VISTA. Los otros telescopios y sondeos de los que se hizo uso fueron: el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, el Telescopio Gemini Sur, el Telescopio Keck-II, el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, el conjunto Jansky Very Large Array, CARMA, IRAM y SDSS y WISE.

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vie

29

ago

2014

Observan las primeras etapas de la construcción de una galaxia gigante

Fuente: NASA


Los astrónomos han logrado ver por primera vez las primeras etapas de la construcción galaxia masiva. La obra llamada "Sparky", es un denso núcleo galáctico ardiendo con la luz de millones de estrellas recién nacidas que se están formando a un ritmo feroz.

El descubrimiento fue posible a través de observaciones combinadas de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, el Observatorio Keck en Mauna Kea, Hawai, y el observatorio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea, en el que la NASA juega un papel muy importante.

Una galaxia elíptica totalmente desarrollada es una recolección de gas deficiente de estrellas antiguas que, en teoría, se desarrolla desde adentro hacia afuera, con un núcleo compacto que marca sus inicios. Debido a que el núcleo de la galaxia está tan lejos, la luz de la galaxia observable desde la Tierra se creó en realidad hace 11.000 millones de años, sólo 3.000 millones de años después del Big Bang.

Aunque sólo abarca una fracción del tamaño de la Vía Láctea, el pequeño núcleo galáctico ya contiene aproximadamente el doble de estrellas que nuestra propia galaxia, todas hacinadas en una región de sólo 6.000 años luz de diámetro. La Vía Láctea tiene unos 100.000 años luz de diámetro.

"Realmente no habíamos visto un proceso de formación que pudiera crear cosas con esta densidad", dijo Erica Nelson, de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut, y autora principal del estudio. "Tenemos la sospecha de que este proceso de formación del núcleo es un fenómeno exclusivo de los inicios del universo, porque el universo temprano, en su conjunto, era más compacto. Hoy en día, el universo es tan difuso que no puede crear ya este tipo de objetos".

Además de determinar el tamaño de la galaxia a partir de las imágenes del Hubble, el equipo se fijó en imágenes del infrarrojo lejano de los archivos de Spitzer y Herschel. Esto les permitió ver lo rápido que el núcleo de la galaxia está creando estrellas. Sparky produjo alrededor de 300 estrellas por año, en comparación con las 10 estrellas por año producidas por nuestra Vía Láctea.

"Son ambientes muy extremos", dijo Nelson. "Es como una caldera medieval forjando estrellas. Hay mucha turbulencia, y está burbujeando. Si estubiéramos allí, el cielo de la noche sería brillante con estrellas jóvenes, y habría una gran cantidad de polvo, gas y restos de explosiones de estrellas. Realmente ver este acontecimiento es fascinante ".

Los astrónomos teorizan que este nacimiento de estrellas frenético fue provocado por un torrente de gas que fluye en el núcleo de la galaxia, mientras que se formó en el interior de un pozo gravitatorio de la materia oscura, materia cósmica invisible que actúa como el andamiaje del universo para la construcción de la galaxia.

Las observaciones indican que la galaxia estuvo produciendo con furia estrellas durante más de mil millones de años. Es probable que este frenesí, con el tiempo, se ralentice hasta detenerse, y que en los próximos 10.000 millones de años otras galaxias más pequeñas podrían fusionarse con Sparky, haciendo que se expanda y se convierta en una gigantesca y tranquila galaxia elíptica.

"Creo que nuestro descubrimiento resuelve la cuestión de si este modo de construcción de galaxias realmente ocurrió o no", dijo un miembro del equipo, Pieter van Dokkum, de la Universidad de Yale. "La pregunta ahora es, ¿con qué frecuencia ocurre esto? Sospechamos que hay otras galaxias como esta que son aún más débiles en longitudes de onda del infrarrojo cercano. Nosotros creemos que serán más brillantes en longitudes de onda más largas, y serán telescopios infrarrojos como el Telescopio Espacial James Webb de la NASA los que encuentren más de estos objetos ".

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jue

28

ago

2014

Un nuevo paso en el desarrollo del cohete que viajará a Marte

Fuente: NASA


Funcionarios de la NASA anunciaron el miércoles que han completado una revisión rigurosa del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) - la carga pesada, una clase de cohetes de exploración en fase de desarrollo para llevar seres humanos más allá de la órbita de la Tierra y a Marte - y aprobaron la progresión del programa para su desarrollo, algo que ningún otro vehículo de clase de exploración ha logrado desde que la agencia construyó el transbordador espacial.

"Estamos en un viaje de exploración científica y humana que nos llevará a Marte", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. "Y estamos firmemente comprometidos con la construcción del vehículo de lanzamiento y otros sistemas de apoyo que nos llevarán en ese viaje."

Para su primer vuelo de prueba, SLS será configurado para una capacidad de despegue de 77 toneladas y llevará a Orión una nave espacial sin tripulación más allá de la órbita baja de la Tierra. En su configuración más potente, SLS proporcionará una capacidad de despegue sin precedentes de 143 toneladas, lo que permitirá misiones aún más lejanas en nuestro sistema solar, incluyendo destinos como un asteroide y Marte.

"El Programa del Sistema de Lanzamiento Espacial ha realizado un trabajo ejemplar durante los últimos tres años para llevarnos a este punto", dijo William Gerstenmaier, administrador asociado para las Operaciones Espaciales en Washington. "Vamos a mantener los equipos de trabajo hacia una fecha de preparación más ambiciosa, pero estaremos listos a más tardar en Noviembre de 2018".

El SLS, Orion, y la Planta de Desarrollo de Sistemas y Programas de Operaciones, cada uno llevará a cabo una revisión del diseño antes de cada programa y en cada programa se determinarán los compromisos de costos y calendarios que establezcan sus requisitos técnicos individuales.

"Los ingenieros han hecho un avance técnico significativo en el cohete y se ha producido hardware para todos los elementos del programa SLS", dijo el gerente del programa de SLS Todd May. "Los miembros del equipo se merecen un enorme reconocimiento por su dedicación a la construcción de este activo nacional".

SLS será el cohete más poderoso del mundo. Además de abrir nuevas fronteras para los exploradores que viajen a bordo de la cápsula Orion, SLS también podría ofrecer beneficios para misiones científicas que requieran su uso y no puedan volar en cohetes comerciales.

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mié

27

ago

2014

New Horizons cruza la órbita de Neptuno rumbo a Plutón

La nave espacial New Horizons, cuyo destino es Plutón, ya ha cruzado la órbita de Neptuno. Este es su último cruce importante en su camino de convertirse en la primera nave espacial en tener un encuentro cercano con Plutón el 14 de Julio de 2015.

Esta sofisticada nave espacial, del tamaño de un piano, que fue lanzada en Enero de 2006 alcanzó la órbita de Neptuno, a unos 4.443 millones de kilómetros de la Tierra, en un récord de 8 años y ocho meses de viaje. Este logro coincide precisamente con el 25 aniversario del histórico encuentro de la nave espaciales de la NASA Voyager 2 con Neptuno el 25 de Agosto de 1989.

 

"Es una coincidencia cósmica que conecta uno de los anteriores emblemáticos exploradores del sistema solar exterior de la NASA, con nuestro próximo explorador del sistema solar exterior", dijo Jim Green, director de la División de Ciencias Planetarias de la NASA en la sede de la NASA en Washington. "Hace exactamente 25 años en Neptuno, la sonda Voyager 2 nos ofreció un primer vistazo a un planeta inexplorado. Ahora será el turno de New Horizons quien nos relevará el inexplorado Plutón y sus lunas con un detalle sorprendente el próximo verano en su camino hacia los vastos confines del sistema solar ".

Plutón es casi completamente desconocido. Está tan lejos que incluso el Telescopio Espacial Hubble se debe esforzar para verlo. Las mejores imágenes con las que se cuenta hasta el momento muestran poco más que la forma (esférica) y el color (rojizo) de Plutón. A través de los años, los cambios en esos patrones de color ofrecen una pista de que se trata de un planeta dinámico, donde algo está ocurriendo, pero nadie sabe qué es.

Hacia finales de abril de 2015, la nave espacial New Horizons se encontrará lo suficientemente cerca de Plutón como para tomar fotografías que competirán con las que ha tomado el telescopio Hubble; y a partir de allí todo se pondrá mejor. En su máximo acercamiento, en julio de 2015, New Horizons estará a apenas 10.000 kilómetros por encima de la superficie de Plutón. Si New Horizons volara sobre la Tierra a la misma altura, podría ver los edificios de manera individual, así como sus formas.

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mar

26

ago

2014

Rosetta preselecciona cinco lugares para aterrizar sobre el cometa

Fuente: NASA

 

Gracias a la detallada información recogida por la sonda Rosetta de la ESA durante sus dos primeras semanas junto al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, ya se han identificado cinco lugares en los que podría aterrizar el módulo Philae el próximo mes de noviembre – en el que será el primer aterrizaje sobre un cometa de la historia.

Antes de la llegada de la sonda europea no se disponía de información sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, por lo que el equipo de la misión empezó a buscar un lugar apropiado para el aterrizaje del módulo de 100 kg tan pronto como Rosetta alcanzó su objetivo el pasado día 6 de agosto.

Está previsto que el módulo Philae aterrice a mediados de noviembre, cuando el cometa todavía se encuentre a unos 450 millones de kilómetros del Sol, y antes de que la actividad del cometa alcance un nivel que pudiera poner en peligro la maniobra o alterar la composición de la superficie.

El cometa 67P recorre una órbita heliocéntrica cada 6.5 años. Ayer se encontraba a 522 millones de kilómetros del Sol y cuando alcance el punto de máxima aproximación, a una distancia de 185 millones de kilómetros, la intensidad de la radiación solar será ocho veces superior a la actual. Rosetta y el cometa alcanzarán este punto el 13 de agosto de 2015, en algo menos de un año.

Rosetta utilizará su conjunto de instrumentos científicos para observar cómo evoluciona el cometa a medida que aumenta su temperatura, estudiando cómo se desarrolla el coma y cómo se altera su superficie. Mientras tanto, el módulo Philae tomará datos complementariosin situ, sobre la superficie del cometa. El satélite y el módulo de aterrizaje trabajarán juntos en el experimento CONSERT, enviando y detectando ondas de radio a través del interior de la roca helada para estudiar su estructura interna.

El proceso de selección del lugar idóneo para el aterrizaje de Philae es muy complejo. La zona de aterrizaje tiene que satisfacer las necesidades técnicas del satélite y las del módulo de aterrizaje durante las fases de separación, descenso y aterrizaje, y tiene que ser relevante para las operaciones en superficie de los 10 instrumentos científicos que transporta Philae.

Las incertidumbres en la navegación de Rosetta cuando opera tan cerca del cometa implican que Philae aterrizará en algún punto dentro de una elipse de un kilómetro cuadrado de extensión.

Para cada posible lugar de aterrizaje hay que analizar factores como si el módulo de aterrizaje será capaz de mantener un enlace apropiado con Rosetta, la presencia de peligros como grandes rocas, grietas profundas o pendientes pronunciadas o si las condiciones de iluminación serán las adecuadas para las observaciones científicas y para recargar las baterías del módulo de aterrizaje, sin llegar a sobrecalentarlo.

Durante esta fase de evaluación se analizaron los datos recogidos por Rosetta a una distancia de 100 kilómetros del cometa, entre los que destacan las fotografías de alta resolución de la superficie, las medidas de la temperatura del cometa y de la presión y la densidad del gas que rodea a su núcleo. En paralelo, también se ha determinado la orientación del cometa con respecto al Sol, su velocidad de rotación, masa y gravedad en la superficie. Todos estos factores juegan un papel importante a la hora de estudiar la viabilidad técnica de cada uno de los posibles lugares de aterrizaje.

El pasado fin de semana se reunió en Toulouse el Grupo para la Selección del Lugar de Aterrizaje (formado por ingenieros y científicos del Centro de Ciencia, Operaciones y Navegación de Philae del CNES, el Centro de Control del Módulo de Aterrizaje del DLR, los científicos responsables de los instrumentos de Philae y el equipo de Rosetta de la ESA), para evaluar los datos disponibles y reducir a cinco la lista de posibles candidatos.

“Es la primera vez en la historia que se evalúan lugares para aterrizar en un cometa”, explica Stephan Ulamec, Responsable del Módulo de Aterrizaje para el DLR.

“Teniendo en cuenta la forma y la topografía tan particular del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, no sorprende que hayamos tenido que descartar muchos candidatos. Pensamos que los lugares preseleccionados son viables desde un punto de vista técnico, basándonos en los análisis preliminares de la dinámica del vuelo y de otros factores como, por ejemplo, que todos ellos proporcionen al menos seis horas de luz solar durante cada rotación del cometa y que presenten un suelo plano. Por supuesto, en cada uno de estos lugares se podrían realizar descubrimientos científicos sin precedentes”.

“Este cometa no se parece a nada que hayamos visto antes, y presenta espectaculares formaciones que todavía no terminamos de comprender”, explica Jean-Pierre Bibring, uno de los científicos del módulo de aterrizaje e investigador principal del instrumento CIVA.

“Los cinco lugares preseleccionados ofrecen las mejores condiciones para aterrizar y para analizar la composición, la estructura interna y la actividad del cometa con los diez experimentos de Philae”.

Los diez candidatos iniciales fueron designados con letras del abecedario, que no guardan relación con un orden de preferencia. Tres de los cinco finalistas (B, I y J) se encuentran en el más pequeño de los dos lóbulos del cometa, y los otros dos (A y C) en el mayor.

Resumen de los cinco lugares preseleccionados:
 
Lugar A: Es una interesante región ubicada en el lóbulo mayor, pero con una buena vista del lóbulo menor. Se piensa que el terreno entre los dos lóbulos podría ser el origen de ciertas emisiones. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para estudiar las características de su superficie, como la presencia de pequeñas depresiones o pendientes, y sus condiciones de iluminación.

Lugar B: Esta zona se encuentra en el interior de la estructura con forma de cráter en el lóbulo más pequeño, y presenta una superficie plana, por lo que se considera un lugar relativamente seguro para el aterrizaje. Sin embargo, las condiciones de iluminación podrían suponer un problema a largo plazo para las operaciones científicas de Philae. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para estudiar la distribución de rocas en la región. Se piensa que estas rocas podrían ser el resultado de una actividad muy reciente, por lo que esta zona podría no ser tan virgen como el resto de candidatos.

Lugar C: Ubicada en el lóbulo mayor, es una región que presenta una gran variedad de interesantes formaciones, entre las que destacan manchas de material más brillante, depresiones, acantilados, colinas y planicies. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para evaluar los riesgos que podrían suponer estas formaciones. Está bien iluminada, lo que es una ventaja para las operaciones a largo plazo de Philae.

Lugar I: Esta zona relativamente plana del lóbulo menor podría contener material más reciente. Será necesario tomar imágenes de mayor resolución para estudiar las irregularidades del terreno. Las condiciones de iluminación también son favorables para las operaciones a largo plazo.

Lugar J: Similar al anterior, también se encuentra ubicado en el lóbulo menor, ofreciendo interesantes formaciones y buenas condiciones de iluminación. Esta localización presenta ciertas ventajas para llevar a cabo el experimento CONSERT en comparación con la zona I, pero será necesario tomar imágenes de mayor resolución para evaluar las condiciones de la superficie, que parece presentar grandes rocas y varios bancales.


El siguiente paso será realizar un análisis detallado de cada uno de estos candidatos, determinando las estrategias orbitales y operacionales que tendría que utilizar Rosetta para posar a Philae en cualquiera de ellos. Mientras tanto, Rosetta se acercará a 50 kilómetros del cometa para estudiar mejor cada uno de los posibles lugares de aterrizaje.

El 14 de septiembre habrá concluido la evaluación de los cinco candidatos, que se ordenarán por orden de preferencia. Esto permitirá elegir el lugar principal y el secundario, para los que se desarrollará una estrategia detallada para las operaciones de aterrizaje.

Durante esta fase, Rosetta se acercará a 20-30 kilómetros del cometa para estudiar con gran nivel de detalle la distribución de rocas en estos dos lugares. Esta información podría ser fundamental para decidir en cuál de los dos se aterrizará finalmente.

El equipo de la misión está utilizando el 11 de noviembre como referencia para el aterrizaje, pero la fecha definitiva y el lugar de aterrizaje se anunciarán el día 12 de octubre. A continuación, la ESA tomará la decisión final en consenso con el equipo del módulo de aterrizaje, tras la revisión del estado de la misión que tendrá lugar el 14 de octubre.

“El proceso de selección de un lugar de aterrizaje es extremadamente complejo y dinámico. Cuanto más nos acerquemos al cometa veremos más y más detalles, que influirán en la decisión final de dónde y cuándo podremos aterrizar”, explica Fred Jansen, responsable de la misión Rosetta para la ESA.

“Tuvimos que completar el análisis preliminar de los posibles lugares de aterrizaje antes de llegar al cometa, y ahora tenemos unas pocas semanas para decidir cuál será el lugar principal. El tiempo se acaba y nos enfrentamos al gran reto de elegir el mejor candidato posible”.

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lun

25

ago

2014

Newton, Fermi y Dirac, en el cielo

Fuente: Gerardo Blanco

http://www.noticiasdelcosmos.com/2014/08/newton-fermi-y-dirac-en-el-cielo.html#more

 

Un nuevo modelo para describir la estructura de las galaxias


En un reciente artículo en MNRAS, científicos argentinos del Observatorio de París y la Universidad Pierre y Marie Curie describen las principales propiedades observadas de galaxias con una nueva teoría.

El universo se compone en mayor medida de materia oscura, distinta de la ordinaria y que se manifiesta a través de la acción de la gravedad.
La proporción de materia oscura en la masa total de las galaxias varía de acuerdo a sus tamaños: 95% para grandes galaxias espirales o elípticas y hasta el 99,9% en las enanas compactas.

En semejantes proporciones, la materia oscura y la gravedad juegan un rol decisivo en la formación y estructura de las galaxias.

Usando una teoría que involucra esos dos componentes, un equipo de científicos, que incluye a dos argentinos residentes en París, consiguieron reproducir las propiedades observadas de las galaxias, es decir, su velocidad circular, distribución de densidad, así como las relaciones entre sus masas, tamaños y velocidades.

Energía oscura cálida
El enfoque teórico se basa en la supuesta existencia de materia oscura "cálida" (warm), en oposición a la "fría". Se compondría de partículas con masas en la escala de mil electron voltios (eV o keV, equivalente a 10-33 kg, un electrón tiene una masa de 511 keV). En la versión "fría" las partículas son más pesadas y lentas.

El trabajo se basa en las propiedades cuánticas de esta materia, como el espín y la estadística de partículas: una presión repulsiva se genera contra la acción atractiva de la gravedad.

Para el trabajo se usaron diez diferentes conjuntos de datos de galaxias, cada set con galaxias de masas entre 5x109 a 5x1011 masas solares.

Las velocidades circulares obtenidas (curvas de rotación) y distribución de densidades son consistentes con aquellas observadas. Y un dato notable: las curvas de rotación teóricas normalizadas y los perfiles de densidad son universales: son iguales para todas las galaxias de diferente tipo, tamaño y masa.

Las galaxias compactas enanas se acercan al modelo de Thomas-Fermi, mientras las galaxias intermedias (espirales, elípticas y otras) se acercan al modelo clásico de Boltzmann.

Las simulaciones de materia oscura cálida hechas hasta ahora son clásicas: no se usa la dinámica cuántica, sino las ecuaciones de Newton. Por tanto, en los núcleos galácticos, debajo de ~100 pc, esas simulaciones de N-cuerpos sin la presión cuántica exhiben pequeños núcleos con tamaños menores a los observados. El efecto cuántico relevante para estos científicos, según trabajos previos, es la presión fermiónica.
Cuando se tiene en cuenta este efecto, la teoría predice estructuras correctas, según lo observado.

En el paper, al que se puede acceder gratis, el trabajo se estructura con una presentación del problema; luego en la sección 2 se aborda el enfoque Thomas-Fermi; luego se contrastan las observaciones con los datos teóricos; y finalmente se hacen las conclusiones.

La cinemática de varios miles de discos galácticos, descritos por sus curvas de rotación y otros parámetros, muestran que la densidad de los halos de materia oscura alrededor de galaxias de diferentes tipos, luminosidades y morfología están bien representados por el llamado Perfil de Burkert.


En la Figura 2 se muestran las velocidades circulares normalizadas de datos observacionales y las que surgen de la fórmula Thomas-Fermi. URC significa universal rotation curve (ver Salucci et al. 2007).

Conclusiones
Los físicos teóricos concluyen que la mejor manera de descifrar la naturaleza de la materia oscura es estudiar las propiedades de los objetos físicos formados por ella: las galaxias.

La materia oscura cálida (WDM) fermiónica produce por sí misma galaxias y estructuras en acuerdo con observaciones modelizadas con el perfil Burkert mostrando que las correcciones bariónicas a la WDM no son muy importantes.
Los resultados muestran la utilidad del enfoque Thomas-Fermi para describir las estructuras de las galaxias.
El nuevo enfoque une la gravedad y las propiedades cuánticas de la materia oscura. Tiene su contraparte en el enfoque estadístico usado para átomos (conocido como Thomas-Fermi), con la gravedad jugando el rol del potencial eléctrico. En otras palabras, "Newton, Fermi y Dirac, se encuentran en las galaxias a través de la materia oscura", apunta Norma Sánchez, co-autora del trabajo.

El trabajo está firmado por H. J. de Vega (UPMC), P. Salucci (SISSA/ISAS-INFN) y Norma. G. Sanchez (Observatoire de Paris, LERMA)

Héctor José de Vega es argentino, nacido el 10 de abril de 1949. Se doctoró en física en la UNLP (1973) y trabaja como investigador en CNRS desde 1980. También tiene la nacionalidad francesa.
La Dra. Norma Graciela Sánchez también es argentina, nacida en Ensenada. En 2009 el GEN presentó un proyecto para declararla ciudadana ilustre de la Provincia de Buenos Aires. En el proyecto se informa de su trayectoria.


Fuentes y links relacionados


 

  • "Observational rotation curves and density profiles versus the Thomas-Fermi galaxy structure theory", H. J. de Vega; P. Salucci; N. G. Sanchez Monthly Notices of the Royal Astronomical Society 442 (2): 2717-2727 (2014)
    DOI:10.1093/mnras/stu972
  • Observatorio de Paris: A new model to describe the structure of galaxies
  • Fermionic Warm Dark Matter and the Thomas-Fermi galaxy structure
    theory (PDF), H.J. De Vega, LPTHE, CNRS/Universite P & M Curie (Paris VI), 18th Paris Cosmology Colloquium 2014, Observatoire de Paris, Paris campus

Sobre las imágenes


  • Imagen de Observatory of Paris.
  • Figura 2. Crédito: H. J. de Vega; P. Salucci; N. G. Sanchez Monthly Notices of the Royal Astronomical Society 442 (2): 2717-2727 (2014)
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dom

24

ago

2014

Espectacular paisaje de formación estelar

Fuente: ESO

 

Esta imagen, captada por el Wide Field Imager (WFI) emplazado en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, muestra dos regiones de intensa formación estelar en la zona sur de la Vía Láctea. La primera, a la izquierda de la fotografía, se encuentra dominada por el cúmulo estelar NGC 3603, situado a 20.000 años luz de distancia, en el brazo espiral de Carina-Sagitario en nuestra galaxia, la Vía Láctea. El segundo objeto, a la derecha, es una acumulación de nubes de gas resplandeciente conocido como NGC 3576, ubicado a tan sólo la mitad de distancia de la Tierra.

 

El NGC 3603 es un cúmulo estelar extremadamente brillante, conocido por tener la mayor concentración de estrellas masivas descubiertas hasta ahora en nuestra galaxia. En la parte central se puede observar un sistema estelar múltiple Wolf–Rayet, conocido como HD 97950. Las estrellas Wolf-Rayet se encuentran en una avanzada fase de evolución estelar, con dimensiones que comienzan en unas 20 veces la masa del Sol. Sin embargo, a pesar de su gran magnitud, las estrellas Wolf–Rayet se desprenden de una cantidad considerable de su materia, debido a la acción de intensos vientos estelares que expulsan el material de su superficie hacia el espacio a siete millones de kilómetros por hora, una pérdida de peso de proporciones cósmicas.

 

El NGC 3603 se localiza en una zona de formación estelar muy activa. Las estrellas nacen en regiones oscuras y polvorientas del espacio, en su mayoría fuera del alcance de la vista. Pero a medida que las jóvenes estrellas comienzan gradualmente a brillar y logran disipar las capas de material que las rodea, se hacen visibles y crean nubes con un intenso resplandor en la materia circundante conocidas como regiones HII. Las regiones HII se iluminan debido a la interacción de la radiación ultravioleta emitida por las jóvenes y brillantes estrellas, las que se encuentran a altas temperaturas, con las nubes de gas de hidrógeno. Estas regiones pueden medir varios cientos de años-luz de diámetro, y la que rodea al NGC 3603 se distingue por ser la más masiva en nuestra galaxia.

 

El cúmulo fue observado por primera vez por John Herschel, el 14 de marzo de 1834, durante su expedición de tres años dedicada al estudio sistemático de los cielos australes cercanos a Ciudad del Cabo. El mismo lo describió como un objeto notable y pensó que podría haberse tratado de un cúmulo globular. Estudios posteriores mostraron que no era un antiguo sistema globular, sino un  joven cúmulo abierto, uno de los más abundantes conocidos a la fecha.

 

El NGC 3576, a la derecha de la imagen, también se sitúa en el brazo espiral de Carina-Sagitario de la Vía Láctea. Pero se encuentra sólo a unos 9.000 años luz de la Tierra (mucho más cerca que el NGC 3603, sin embargo, se pueden apreciar uno al lado del otro en el cielo).

 

El NGC 3576 se destaca por la presencia de dos grandes objetos curvos que se asemejan a los ensortijados cuernos de un carnero. Estos extraños filamentos son el resultado de los vientos estelares provenientes de las calientes y jóvenes estrellas en las regiones centrales de la nebulosa, que han arrastrado el polvo y el gas hacia el exterior a lo largo de un centenar de años-luz. Dos oscuras siluetas conocidas como glóbulos de Bok también se pueden apreciar en este vasto complejo de nebulosas. Estas nubes negras cercanas a la parte superior de la nebulosa ofrecen además sitios potenciales para la futura formación de nuevas estrellas.

 

El NGC 3576 también fue descubierto por John Herschel en 1834, haciendo de este un año particularmente productivo y visualmente gratificante para el astrónomo inglés.

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vie

22

ago

2014

En el 2020, Marte se verá en Robledo de Chavela

Fuente: D. de Ferrol

 

La estación española de la NASA, en la localidad madrileña de Robledo de Chavela, estará en condiciones de obtener en 2020 imágenes del planeta Marte en vídeo de alta definición y en tiempo real.

Se trata de un "gran reto" y del "techo tecnológico" de esta estación espacial madrileña, ha dicho a Efe su director, Pablo Pérez-Zapardiel, tras agradecer una visita que ha realizado al centro este mediodía el consejero madrileño de Economía y Hacienda, Enrique Ossorio.

La visita del Gobierno regional al centro coincide con el 50 aniversario que acaba de celebrar esta estación, que la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) de EEUU instaló en 1964 en Robledo teniendo en cuenta su orografía favorable, que permite a sus antenas escudriñar el espacio sin interferencias radioeléctricas.

Sus responsables han explicado que el centro de comunicaciones de Robledo es uno de los tres que integran el organismo Deep Space Network (DSN, siglas en inglés de Red del Espacio Profundo), además del localizado en la localidad californiana de Barstow y otro en la australiana de Canberra.

Como un guiño a estas localizaciones, el reloj digital que preside la sala de control del Centro, muestra con la imagen del planeta tierra la hora universal y con las banderas correspondientes y un búfalo, un canguro y un toro las horas estadounidense (californiana), australiana y española.

En Robledo hay en seis antenas, con cuatro de las cuales se realiza la tarea ininterrumpida, 24 horas todos los días y noches del año, de seguir un gran número de satélites, el más lejano de ellos el Voyager 1, que viaja por el espacio interestelar y hasta el cual tardan unas 18 horas las órdenes tecnológicas enviadas desde Madrid.

La respuesta del satélite tarda otras 18 horas en regresar hasta Robledo de Chavela, ha explicado el director del Centro, en contraste con el segundo que tarda la señal hasta la luna.

Pablo Pérez, que ha reconocido el apoyo que la Comunidad de Madrid ha prestado siempre a la estación, ha destacado que el de Robledo es un "centro de comunicaciones único en Europa y que está en constante evolución".

Pérez ha dicho que la cooperación de la Comunidad de Madrid será precisa en la instalación de dos nuevas antenas que estarán operativas en 2019 y 2020 y con las cuales "continuará la labor de seguimiento del sistema solar".

El director del centro ha explicado que estas nuevas antenas funcionarán en una frecuencia más alta, "en la banda k, a 32 gigaciclos, que permitirá aumentar la cantidad de información que se pueda manejar" y que hará posible "disponer de vídeo de alta definición en tiempo real desde Marte".

El consejero Ossorio, que ha recorrido las instalaciones del Centro en compañía de sus anfitriones, ha destacado "el orgullo y la satisfacción" que supone para la Comunidad acoger desde hace medio siglo este Centro.

Además, el consejero ha insistido en Madrid como comunidad referente en la industria aeroespacial y ha destacado cómo la región genera el 50 por ciento del empleo en el sector en España.

Ossorio ha recordado que en Madrid están instaladas empresas tecnológicas líderes como Airbus, Indra, ITP, GMV, o la propia NASA, además de los organismos oficiales AENA, EASA o la Dirección General de Aviación Civil.

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jue

21

ago

2014

Las Profundidades de Marte

Fuente: NASA

 

Sumida en las tierras altas del sur de Marte se encuentra Hellas Planitia, una de las mayores cuencas de impacto del Sistema Solar, con un diámetro de 2.300 kilómetros y más de 7 Km de profundidad.

Se piensa que esta imponente depresión tiene una antigüedad de entre 3.800 y 4.100 millones de años, y que se formó tras el impacto de un gran asteroide. Con el paso del tiempo, Hellas ha sufrido los efectos de la erosión del viento, el hielo, el agua y la actividad volcánica.

El fondo de esta gran cuenca está salpicado de cráteres de impacto más recientes, dos de los cuales ocupan el centro de esta imagen, tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de la sonda Mars Express de la ESA el 17 de diciembre de 2013. La resolución espacial es de 15 metros por píxel.

Estos dos cráteres se encuentran en la parte más profunda y más occidental de Hellas, y normalmente no se pueden observar con tanta claridad, ya que el fondo de la cuenca suele estar cubierto por nubes de polvo. De hecho, toda esta región parece estar sepultada bajo una espesa capa de polvo.

El mayor de los dos cráteres tiene unos 25 kilómetros de diámetro. En esta imagen se puede apreciar un flujo de materia que discurre desde la esquina superior izquierda de la fotografía hasta desembocar dentro del cráter. Observando con atención el área que rodea al montículo redondeado de su interior se pueden distinguir interesantes texturas resultado de este flujo.

El flujo también ha dejado su huella fuera de los cráteres, y en especial en la parte superior izquierda del centro de la imagen. Las marcas en el terreno indican que la materia fluyó desde el borde del cráter más grande hasta el interior del pequeño cráter situado a su izquierda.

La morfología de muchas de las formaciones en Hellas Planitia podrían ser el resultado de la acción del hielo y de los glaciares.

Por ejemplo, en primer plano y alrededor del borde del cráter se puede distinguir un patrón poligonal en el terreno asociado con la presencia de agua; esta textura aparece cuando un terreno húmedo y poroso se congela.

En las zonas más profundas de la cuenca la presión atmosférica es un 89% superior a su valor en la superficie de Marte, por lo que esta región todavía podría presentar condiciones favorables para la presencia de agua. Las imágenes radar tomadas por la sonda MRO de la NASA sugieren que algunos de los cráteres de Hellas podrían albergar glaciares de varios cientos de metros de espesor, ocultos bajo espesas capas de polvo.

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mié

20

ago

2014

19,20 y 21 de agosto: Venus y Júpiter en Conjunción

Fuente: NASA

 

Dormirse tarde es uno de los simples placeres de las vacaciones de verano. Pero, esta semana, despertarse temprano también será un placer.

Configure la alarma de su reloj 30 minutos antes de la salida del Sol. Venus y Júpiter convergirán en el cielo del amanecer para brindarle una hermosa conjunción que lo despertará más rápidamente que una taza de café amargo. Para observarla, necesitará una clara visión del horizonte Este-Noreste y… eso es todo. No tendrá que usar un telescopio. Estos son los dos planetas más brillantes del sistema solar, y se los puede observar a simple vista incluso desde las ciudades que tienen contaminación lumínica.

El espectáculo comienza el 15 de agosto con Venus y Júpiter a apenas algo más que 2°. de distancia. Eso significa que podrían entrar cómodamente dentro del cuenco de la Osa Mayor y que usted podría esconder el par convergente detrás de la palma de su mano extendida.

¿Cuál es Júpiter y cuál es Venus? Los puede distinguir por su luminosidad: Venus brilla 6 veces más que Júpiter; esto es el resultado de la cubierta de nubes súper reflectoras de Venus y de su proximidad a la Tierra.

A mediados de agosto, la conjunción progresa. La mejor mañana para observar es la del lunes 18 de agosto, cuando Venus y Júpiter estarán a solamente dos décimos de grados de distancia. Ahora, usted puede esconderlos detrás de la punta de su meñique extendido.

A pesar de que no se necesitan lentes para observar este par asombrosamente brillante, si usted cuenta con binoculares, úselos. Una rápida mirada del cielo alrededor de Venus y de Júpiter revelará que los dos mundos no están solos. Los planetas han convergido justo al lado de M44, el cúmulo de la Colmena. Ubicado a aproximadamente 500 años luz de la Tierra, este agitado cúmulo de estrellas es apenas visible a simple vista, pero resulta un blanco fácil para los binoculares comunes. A primera vista, podría parecer que un par de supernovas ha explotado dentro del cúmulo; pero esos son simplemente Venus y Júpiter que están atravesándolo.


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 Así se verán Venus y Júpiter los próximos días. Image Credit: NASA




Después del 18 de agosto, los dos mundos se separan otra vez. Las mañanas del 19, 20 y 21 todavía recompensarán a los madrugadores con una hermosa vista, que irá disminuyendo día a día. Pronto, el equilibrio de placer dejará paso nuevamente a poder dormirse tarde.

Sin embargo, hay una mañana más para observar. El 23 de agosto, una delgada Luna en cuarto menguante se unirá a Venus y a Júpiter, formando así un triángulo ancho pero bello de aproximadamente 7°de cada lado. Un triángulo cósmico que brilla a través del rosado resplandor del amanecer es una linda manera de comenzar el día.

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mar

19

ago

2014

Misión rusa en la EEI

Fuente: EFE

 

Los cosmonautas rusos Alexandr Skvortsov y Oleg Artémiev comenzaron una caminata espacial para lanzar un nanosatélite e instalar equipos científicos en la Estación Espacial Internacional (EEI), informó el Centro de Control de Vuelos ruso.

"Durante seis horas (desde la salida), los cosmonautas deberán cumplir una serie de misiones en el marco del programa científico de la EEI y lanzar el nanosatélite NS-1", informó un portavoz del centro, citado por la agencia Interfax.

El aparato transmite señales en frecuencias de radioaficionados en código Morse, así como fotografías del espacio abierto y datos telemétricos de todos sus bloques.

Además, Skvortsov y Artémiev montarán equipos científicos Expose-R en la cubierta del módulo ruso Zvezdá para estudiar el impacto a largo plazo que tiene el espacio sobre bacterias, hongos, plantas y animales.

Los cosmonautas, además, sacarán fotografías de la capa de aislamiento térmico del segmento ruso de la plataforma orbital y recogerán muestras de microorganismos de una de las ventanillas de la estación para realizar su análisis químico, toxicológico y microbiológico.

Actualmente, la tripulación de la EEI cuenta con seis integrantes: los rusos Skvortsov, Artemiev y Maxim Suráev; los astronautas estadounidenses Steve Swanson y Reid Wiseman, y el alemán Alexander Gerst.

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lun

18

ago

2014

Cassini rastrea nubes desarrollándose sobre un mar de Titán

Fuente: NASA

 

La nave espacial Cassini ha capturado recientemente imágenes de nubes que se mueven a través de los mares de hidrocarburos del norte de la luna de Saturno, Titán. Según los científicos esta actividad podría marcar el comienzo de las tormentas de verano que los modelos atmosféricos han predicho desde hace tiempo.

La nave espacial Cassini obtuvo estas fotografías a finales de julio, cuando se alejó de Titán después de un sobrevuelo cercano. Cassini siguió el sistema de nubes en desarrollo disipándose sobre el gran mar de metano conocido como Ligeia Mare durante más de dos días. Las mediciones de movimiento de las nubes indican que la velocidad del viento en la zona es de alrededor de 3 a 4,5 metros por segundo.

Durante varios años tras la llegada de Cassini al sistema de Saturno en 2004, los científicos observaron con frecuencia la actividad de las nubes cerca del polo sur de Titán, un fenómeno que se registra siempre a finales del verano. Las nubes se siguieron observando cuando la primavera llegó a hemisferio norte de Titán. Pero, desde que una gran tormenta azotó las latitudes bajas de la luna helada a finales de 2010, sólo se han visto unas pocas y pequeñas nubes en todo el satélite. La falta de actividad de las nubes tiene sorprendido a los investigadores, que han llevado a cabo simulaciones por ordenador de la circulación atmosférica de Titán, lo que ha predicho que las nubes se incrementarían en el norte cuando se acercaba el verano, cuando las temperaturas son más cálidas.

"Estamos ansiosos por saber si las nubes observadas ahora por Cassini señalan el comienzo de los patrones climáticos de verano, o si se trata de un hecho aislado", dijo Elizabeth Turtle, del equipo de imágenes de Cassini en la Universidad de Física Aplicada Johns Hopkins. "Además, ¿cómo son las nubes relacionadas con los mares en Titán? ¿Acaso Cassini simplemente las captó sobre ellos, o se forman preferentemente allí?", dijo Elizabeth Turtle.

Un año en Titán dura aproximadamente 30 años de la Tierra, con cada estación que dura alrededor de siete años. Observar los cambios estacionales en Titán seguirá siendo un objetivo importante para la misión Cassini de la NASA.

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dom

17

ago

2014

NuSTAR observa un fenómeno raro en un agujero negro

Fuente: NASA

 

El Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuSTAR) de la NASA ha captado un evento extremadamente raro en los alrededores del vórtice de un agujero negro supermasivo. Se trata de una fuente compacta de rayos X, un fenómeno llamado corona, que se encuentra cerca del agujero negro y que en cuestión de pocos días se ha acercado hasta el borde del mismo.

"La corona se ha derrumbado hacia el agujero negro, lo que ha provocado que la intensa gravedad que genera el agujero haya absorbido toda la luz circundante en una espiral hacia su interior", dijo Michael Parker del Instituto de Astronomía en Cambridge, Reino Unido y autor principal de este estudio.

A medida que la corona se aproximaba al agujero negro, la gravedad con la que este atraía los rayos X era todavía mayor, dando como resultado una distorsión extrema de la luz de los rayos. Estos acontecimientos ya fueron documentados antes, pero nunca con tal precisión y detalle.

Los científicos piensan que los agujeros negros supermasivos están en el centro de todas las galaxias. Algunos son más grandes y giran a más velocidad que otros. El agujero negro de este nuevo estudio, llamado Markarian 335 o Mrk 335, se encuentra a 324 millones de años luz de la Tierra en la constelación de Pegaso. Tiene diez millones de veces la masa de nuestro Sol pese a que su diámetro es solo 30 veces mayor. Esta ingente masa y la velocidad de su giro hace que el tiempo y el espacio esté distorsionado a su alrededor.

A pesar de que algo de la luz cae en el agujero negro supermasivo para no ser vista otra vez, otra luz altamente energizada emana tanto de la corona como del disco de acreción de material sobrecalentado que lo rodea. Aunque los astrónomos no están seguros de la forma y la temperatura que tienen las coronas, saben que contienen partículas que se mueven cerca de la velocidad de la luz.

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lun

11

ago

2014

ALMA apunta hacia Plutón para guiar a New Horizons

Fuente; NASA

 

Los astrónomos están utilizando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para realizar mediciones de alta precisión de la ubicación de Plutón y su órbita alrededor del Sol, con el fin de ayudar a que la nueva nave espacial de NASA, denominada New Horizons (Nuevos Horizontes), pueda dar con exactitud a su objetivo, al acercarse a Plutón y sus cinco lunas conocidas en julio del 2015.

A pesar de habérsele observado durante décadas con telescopios desde la Tierra y el espacio, los astrónomos todavía están afinando la órbita exacta de Plutón alrededor del Sol. La incertidumbre persistente se debe a la gran distancia de Plutón con el Sol (aproximadamente 40 veces más distante que la Tierra), sumada al hecho de que sólo un tercio de su órbita ha sido estudiada. El planeta enano fue descubierto en 1930 y tarda 248 años en completar una órbita alrededor del Sol.

“Con estos datos observacionales limitados, nuestro conocimiento de la posición de Plutón podría estar errada por varios miles de kilómetros, lo cual pone en riesgo nuestra capacidad para calcular maniobras eficientes de la nave espacial New Horizons, para dar con el objetivo”, dijo Hal Weaver, científico a cargo del proyecto New Horizons y miembro del personal de investigación del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins, en Laurel, Maryland, EE.UU.

El equipo del New Horizons utilizó los datos posicionales de ALMA, junto con mediciones recientemente analizadas de luz visible, que se remontan a una fecha cercana al descubrimiento mismo de Plutón, para determinar cómo realizar las primeras correcciones planificadas de trayectoria, para dar con el objetivo en julio.

Para prepararse para este importante hito, los astrónomos necesitan determinar con precisión la posición de Plutón, utilizando los puntos de referencia más distantes y estables posibles. Encontrar tales puntos de referencia para calcular con exactitud las trayectorias de objetos tan pequeños y tan distantes conlleva un gran desafío.

Generalmente, los telescopios ópticos utilizan estrellas distantes ya que cambian sólo ligeramente su posición a través de muchos años. Sin embargo, para el New Horizons, se requirieron mediciones aún más exactas para asegurar que su encuentro con Plutón sea lo más preciso posible.

Los objetos más distantes y, aparentemente, más estables en el Universo son los quásares, galaxias muy remotas con núcleos brillantes. Sin embargo, los quásares pueden apreciarse sólo en forma muy tenue desde los telescopios ópticos, dificultando mediciones exactas. Pero, debido a los agujeros negros supermasivos que se encuentran en su centro, así como sus emisiones de polvo, aparecen muy brillantes en longitudes de onda de radio, especialmente las longitudes de onda milimétricas que ALMA puede percibir. “La astrometría de ALMA utilizó un quásar brillante denominado J1911-2006, con el objetivo de disminuir a la mitad la incertidumbre acerca de la posición de Plutón” dijo Ed Fomalont, astrónomo de la National Radio Astronomy Observatory en Charlottesville, Virginia, quien actualmente ha sido asignado al Centro de Apoyo a las Operaciones de ALMA, en Chile.

ALMA logró estudiar a Plutón y Caronte captando la emisión radial de sus heladas superficies, que se encuentran a una temperatura de -230 grados Celsius. El equipo observó estos dos mundos de hielo en noviembre del 2013, y luego, tres veces más en 2014 – una vez en abril y dos veces en julio. Se realizarán observaciones adicionales en octubre de 2014.

“Estamos muy entusiasmados por las capacidades de vanguardia que ALMA nos proporciona, para focalizar mejor nuestra exploración histórica del Sistema de Plutón” dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern, del Instituto de Investigación Southwest; Stern está radicado en Boulder, Colorado. “Agradecemos a todo el equipo de ALMA por su apoyo y por los hermosos datos que están recopilando para el New Horizons.”

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lun

11

ago

2014

El enano y el gigante

Fuente: NASA

 

Saturno tiene muchas más lunas que nuestro planeta, con la friolera de 62 satélites. Una de ellas, Titán, representa el 96% de toda la masa en órbita al planeta, seguida por un grupo de seis satélites medianos. El resto está compuesto por 55 pequeñas lunas y por los famosos anillos que rodean al gigante gaseoso.

Esta imagen tomada por la sonda Cassini nos muestra a Rea, uno de los seis satélites medianos. En el fondo se puede ver a Saturno y su complicado sistema de anillos de hielo. La magnitud de Rea empequeñece a su minúsculo compañero, Epimeteo, uno de los 55 satélites más pequeños. 

Aunque estas dos lunas parezcan estar cerca, es sólo un efecto de la perspectiva. Cuando se tomó esta imagen Cassini se encontraba a 1,2 millones de kilómetros de Rea y a 1,6 millones de kilómetros de Epimeteo, lo que significa que las lunas estaban a unos 400.000 km de distancia. 

Sin embargo, aunque estuviesen más cerca Rea seguiría siendo mucho más grande que Epimeteo. Rea tiene 1.528 kilómetros de diámetro, prácticamente la mitad que nuestra Luna, y es 10 veces más grande que Epimeteo, con un modesto diámetro de 113 kilómetros. 

Como era tradición con las primeras lunas descubiertas en el sistema de Saturno, las dos llevan nombres de personajes mitológicos griegos: la titánide Rea (“la madre de los dioses”) y el hermano de Prometeo, Epimeteo (“el que reflexiona más tarde”). 

Esta imagen fue tomada por la cámara de campo estrecho de Cassini el 24 de marzo de 2010, y procesada por el astrónomo aficionado Gordan Ugarković.

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mié

06

ago

2014

La Galaxia del Triángulo, captada por el Telescopio VST

Fuente: NASA

 

El telescopio de sondeo VST (VLT Survey Telescope), instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile, ha captado una imagen de la galaxia Messier 33 que alcanza impresionantes niveles de detalle. Esta espiral cercana, la segunda gran galaxia más cercana a la nuestra, la Vía Láctea, está llena de brillantes cúmulos de estrellas y de nubes de gas y polvo. La nueva fotografía de este objeto es una de las imágenes de amplio campo con más detalles jamás tomadas y muestra, con especial claridad, las numerosas nubes rojizas y brillantes de gas en los brazos espirales.

Messier 33, también conocida como NGC 598, se encuentra a unos tres millones de años luz de distancia, en la pequeña constelación del Triángulo, en el hemisferio norte. Otro de sus nombres es Galaxia del Triángulo, y fue observada por el cazador de cometas francés Charles Messier en agosto de 1764, quien la situó como la número 33 en su famosa lista de nebulosas y cúmulos de estrellas prominentes. Sin embargo, él no fue el primero en registrar la existencia de la galaxia espiral; probablemente fue documentada por primera vez unos cien años antes por el astrónomo siciliano Giovanni Battista Hodierna.

Aunque la Galaxia del Triángulo está en el cielo del norte, es visible justo desde el punto de vista meridional del Observatorio Paranal de ESO, en Chile. Sin embargo, no se eleva muy alto en el cielo. Esta imagen fue tomada por el telescopio de sondeo VST (VLT Survey Telescope), un telescopio de última tecnología de 2,6 metros con un campo de visión que es dos veces tan ancho como la Luna llena. Esta imagen fue creada a partir de muchas exposiciones individuales, incluyendo algunas tomadas a través de un filtro que deja paso tan solo a la luz emitida por el brillante hidrógeno, lo cual hace que las rojizas nubes de gas que se encuentran en los brazos espirales de la galaxia destaquen intensamente.

Entre las muchas regiones de formación de estrellas que hay en los brazos espirales de Messier 33, destaca la nebulosa gigante NGC 604. Con un diámetro de cerca de 1.500 años luz, esta es una de las más grandes nebulosas de emisión conocida. Se extiende sobre un área 40 veces más grande que la parte visible de la mucho más famosa - y mucho más cercana - Nebulosa de Orión.

La Galaxia del Triángulo es el tercer miembro más grande del Grupo Local de galaxias, que incluye la Vía Láctea, la galaxia de Andrómeda, y alrededor de 50 galaxias más pequeñas. En una noche muy limpia y oscura, esta galaxia puede distinguirse a simple vista: se considera que es el objeto celeste más lejano visible sin ayuda óptica. Un dato interesante para aquellos observadores que tengan mucha paciencia es que las condiciones de visibilidad mejorarán a largo plazo, ya que la galaxia se está acercando a la nuestra a una velocidad de alrededor de 100.000 kilómetros por hora.

Echar un vistazo más de cerca a esta nueva y hermosa imagen no sólo nos permite inspeccionar de forma detallada los brazos espirales con formación estelar de la galaxia, sino que también pone de manifiesto el rico paisaje de galaxias más distantes, dispersas detrás de las miríadas de estrellas y las nubes brillantes de NGC 598.

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mié

06

ago

2014

Rosetta llega a su cometa de destino

Fuente: NASA

 

Tras un viaje de una década persiguiendo a su objetivo, la nave de la ESA Rosetta se ha convertido hoy en la primera nave en reunirse con un cometa, abriendo así un nuevo capítulo en la exploración del Sistema Solar.

El cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko y Rosetta se encuentran ahora a 405 millones de kilómetros de la Tierra, a medio camino entre las órbitas de Júpiter y Marte, avanzando velozmente -a casi 55.000 kilómetros por hora- hacia el Sistema Solar interior.

El cometa sigue una órbita elíptica de 6,5 años que lo lleva hasta más allá de Júpiter, en su punto más alejado, hasta entre las órbitas de Marte y la Tierra en el punto más próximo al Sol. Rosetta lo acompañará durante más de un año: juntos rodearán el Sol y volverán de nuevo hacia Júpiter.

Se cree que los cometas son parte de los ladrillos primitivos con que se construyó el sistema Solar, y que podrían haber contribuido a traer el agua a la Tierra -quizás incluso a sembrarla con los ingredientes de la vida-. Quedan muchas preguntas fundamentales acerca de estos enigmáticos objetos, y Rosetta aspira a aclararlas mediante un estudio completo, in situ, del cometa.

La travesía hasta el cometa no ha sido directa. Desde su lanzamiento en 2004 Rosetta ha sobrevolado la Tierra tres veces, y una Marte, para ajustar su órbita con la ayuda de la gravedad de estos planetas. Esta compleja trayectoria también ha hecho posible que Rosetta visitara los asteroides Šteins y Lutetia, de los que ha obtenido imágenes y datos científicos sin precedentes.

"Después de un viaje de cinco meses y cuatro días, después de cinco vueltas alrededor del Sol y de 6.400 millones de kilómetros, estamos encantados de anunciar, por fin, que ¡ya hemos llegado!", ha dicho Jean-Jacques Dordain, Director General de la ESA.

“La nave europea Rosetta se ha convertido en la primera nave de la historia en reunirse con un cometa, un hito en la exploración de nuestros orígenes. Ha llegado la hora de los descubrimientos".

Hoy hemos visto la última de una serie de diez maniobras iniciadas en mayo para ajustar gradualmente la velocidad y la trayectoria de Rosetta a las del cometa. Si cualquiera de estas maniobras hubiera fallado la misión se habría perdido; el cometa, simplemente, hubiera pasado de largo".

“Este logro es el resultado de un esfuerzo internacional enorme a lo largo de varias décadas”, explica Álvaro Giménez, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA.

“Ha sido un largo camino desde que se discutió por primera vez el concepto de esta misión a finales de los años setenta, y desde que se aprobó en 1993. Ahora estamos a punto de abrir un tesoro para el conocimiento científico, que permitirá reescribir los libros sobre cometas durante varias décadas”. 

El cometa empezó a revelar su personalidad a medida que se acercaba Rosetta. Las imágenes tomadas por la cámara OSIRIS entre finales de abril y principios de junio mostraron que su actividad era variable. El ‘coma’ del cometa –su envoltura de polvo y gas– comenzó a brillar rápidamente para luego volver a apagarse en el transcurso de apenas seis semanas.

En ese mismo periodo, las observaciones realizadas con el instrumento MIRO indican que el cometa estaba emitiendo unos 300 mililitros de vapor de agua cada segundo.

El Espectrómetro Térmico en el Visible y en el Infrarrojo, VIRTIS, determinó que la temperatura media del cometa era de unos -70°C, lo que indica que su superficie está cubierta en su mayor parte de polvo oscuro, y no de hielo limpio.

Las impresionantes imágenes tomadas cuando la sonda se encontraba a 12.000 kilómetros de su objetivo desvelaron que el núcleo está formado por dos masas independientes unidas por una especie de ‘cuello’, con forma de pato. A medida que Rosetta seguía acercándose al cometa, sus imágenes fueron mostrando más detalles. Las imágenes más recientes se recibieron esta mañana y se publicarán esta misma tarde.

“Las primeras imágenes claras del cometa nos han dado mucho que pensar”, confiesa Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta para la ESA.

“Los dos lóbulos del cometa, ¿son dos cuerpos independientes que se juntaron en algún momento de la historia del Sistema Solar, o es un único cometa que ha sufrido una erosión drástica y asimétrica con el paso del tiempo? Rosetta se encuentra en el lugar y en el momento adecuado para estudiar uno de estos objetos tan especiales”.

Hoy Rosetta se encuentra a solo 100 kilómetros de la superficie del cometa, pero todavía se acercará un poco más. A lo largo de las próximas seis semanas la sonda describirá dos trayectorias triangulares frente al cometa, primero a una distancia de 100 kilómetros y luego a 50 km.

Durante estas maniobras sus instrumentos llevarán a cabo un minucioso estudio científico del cometa y cartografiarán su superficie para seleccionar un buen lugar para el aterrizaje del módulo Philae.

Finalmente, Rosetta intentará describir una órbita casi circular a apenas 30 kilómetros de distancia y, en función de la actividad del cometa, podría acercarse un poco más.

“La llegada al cometa es solo el principio de una gran aventura, todavía nos tenemos que enfrentar a grandes retos a medida que aprendemos a trabajar en este entorno inexplorado, empezando a orbitar un cometa y, en última instancia, aterrizando sobre su superficie”, explica Sylvain Lodiot, responsable de las operaciones de Rosetta, de la ESA.

A finales de agosto se habrán identificado cinco posibles puntos para el aterrizaje de Philae, de entre los que se elegirá uno a mediados de septiembre. A lo largo de octubre se confirmará la secuencia definitiva para el despliegue del módulo de aterrizaje, inicialmente previsto para el día 11 de noviembre.

“A lo largo de los próximos meses caracterizaremos el núcleo del cometa y fijaremos las referencias para el resto de la misión, pero también empezarán los preparativos para otro hito en la historia espacial: el primer aterrizaje en un cometa”, aclara Matt.

“Tras el aterrizaje, Rosetta seguirá acompañando al cometa hasta el punto de su trayectoria más próximo al Sol, al que llegará en agosto de 2015, y en el viaje de vuelta, estudiando su comportamiento desde cerca para recoger datos sin precedentes sobre cómo funciona un cometa a lo largo de su órbita alrededor del Sol”.

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dom

03

ago

2014

Encuentran una estrella doble con extraños discos protoplanetarios

Fuente: NASA

 

Utilizando el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) un equipo de astrónomos ha descubierto una impresionante pareja de discos de gas con formación de planetas violentamente desalineados rodeando a las dos estrellas que forman el sistema binario HK Tauri. Estas nuevas observaciones de ALMA proporcionan la imagen más clara obtenida hasta ahora de discos protoplanetarios en una estrella doble. El nuevo resultado también ayuda a explicar por qué tantos exoplanetas — a diferencia de los planetas del Sistema Solar — acaban teniendo órbitas extrañas, excéntricas o inclinadas. Los resultados aparecerán en la revista Nature el 31 de julio de 2014.

A diferencia de nuestro solitario Sol, la mayor parte de las estrellas se forman en pares binarios — dos estrellas que se encuentran en órbita una alrededor de la otra. Las estrellas binarias son muy comunes, pero plantean una serie de preguntas, incluyendo cómo y dónde se forman los planetas en estos entornos tan complejos.

"Ahora ALMA nos ha dado la mejor imagen de un sistema de estrellas binarias con discos protoplanetarios — ¡y nos encontramos con que los discos están desalineados mutuamente!", afirma Eric Jensen, un astrónomo del Swarthmore College (Pensilvania, Estados Unidos).

Las dos estrellas del sistema HK Tauri, que se encuentra a 450 años luz de la Tierra, en la constelación de Tauro (el Toro), tienen menos de 5 millones años y están separadas por unos 58 mil millones de kilómetros — 13 veces la distancia de Neptuno al Sol.
La estrella más débil, HK Tauri B, está rodeada por un disco protoplanetario que vemos de canto y que bloquea la luz estelar. Dado que se suprime el fulgor de la estrella, los astrónomos pueden observar fácilmente el disco mediante la observación en luz visible, o en longitudes de onda del infrarrojo cercano.

La estrella compañera, HK Tauri A, también tiene un disco, pero en este caso no bloquea la luz de la estrella. Como resultado, el disco no puede verse en luz visible porque su débil resplandor está inundado por el deslumbrante brillo de la estrella. Pero brilla resplandeciente en longitudes de onda milimétricas, que ALMA puede detectar fácilmente.

Usando ALMA, el equipo no sólo fue capaz de ver el disco alrededor de HK Tauri A, sino que también pudo, por primera vez, medir su rotación. Esta imagen, más clara, permitió a los astrónomos hacer cálculos que les llevaron a concluir que los dos discos están desalineados el uno con el otro con una diferencia de, al menos, 60 grados. Así que, en lugar de estar en el mismo plano que las órbitas de las dos estrellas, al menos uno de los discos debe estar significativamente desalineado.

"Esta clara desalineación nos ha proporcionado una imagen importante de cómo es este joven sistema de estrellas binarias", señala Rachel Akeson, del Instituto de Ciencias Exoplanetarias de la NASA, en el Instituto Tecnológico de California (Estados Unidos). "Aunque observaciones anteriores indicaban que existían este tipo de sistemas desalineados, las nuevas observaciones de ALMA de HK Tauri muestran con mucha más claridad lo que está pasando realmente en uno de estos sistemas".

Las estrellas y los planetas se forman a partir de inmensas nubes de polvo y gas. A medida que el material de esas nubes se contrae debido a la gravedad, comienza a girar hasta que la mayoría del polvo y el gas caen en un disco protoplanetario aplanado, girando alrededor de una creciente protoestrella central.

Pero en un sistema binario como HK Tauri las cosas son mucho más complejas. Cuando las órbitas de los astros y los discos protoplanetarios no están aproximadamente en el mismo plano, cualquier planeta que pueda estar formándose puede terminar en una órbita altamente excéntrica e inclinada.

"Nuestros resultados muestran que existen las condiciones necesarias para modificar las órbitas planetarias y que estas condiciones están presentes en el momento de la formación del planeta, al parecer debido al proceso de formación de un sistema de estrellas binarias," señaló Jensen. "No podemos descartar otras teorías, pero ciertamente podemos afirmar que una segunda estrella hará el trabajo".

Puesto que el ALMA puede ver el polvo y el gas, de otro modo invisibles, de discos protoplanetarios, esto ha permitido obtener imágenes nunca antes vistas de este joven sistema binario. "Estamos viendo esto en las primeras etapas de formación, con los discos protoplanetarios todavía en su lugar, por tanto podemos ver mejor cómo están orientadas las cosas", explicó Akeson.

En un siguiente paso, los investigadores quieren determinar si este tipo de sistema es típico o no. Se trata de un caso único, lo cual es importante, pero se necesitan estudios adicionales para determinar si este tipo de disposición es común en nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Jensen concluye: "aunque este mecanismo es un gran paso adelante, no puede explicar todas las órbitas extrañas de los planetas extrasolares  — simplemente, no hay suficientes compañeras binarias para hacer de esta una respuesta a todo el planteamiento. ¡Así que esta también es una interesante incógnita por resolver!".

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lun

28

jul

2014

La vida y muerte de estrellas hermanas

Fuente: ESO

 

En esta nueva y sorprendente imagen captada en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, jóvenes estrellas se congregan sobre un fondo de nubes de gas resplandeciente y franjas de polvo. El cúmulo estelar, conocido como NGC 3293, habría sido una simple nube de gas y polvo hace unos diez millones de años, sin embargo, a medida que estrellas comenzaron a poblarlo, se convirtió en el brillante conjunto que observamos aquí. Los cúmulos de este tipo son laboratorios celestes que permiten a los astrónomos aprender más acerca de la evolución de las estrellas.

 

Este hermoso cúmulo estelar, NGC 3293, se encuentra a 8.000 años luz de la Tierra en la constelación de Carina (La Quilla). Este objeto celeste fue descubierto por primera vez por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille en 1751, durante su estadía en lo que hoy es Sudáfrica, empleando un pequeño telescopio con una apertura de tan sólo 12 milímetros. Es uno de los cúmulos más brillantes en el cielo austral y puede observarse fácilmente a simple vista en una noche oscura y despejada.

 

Los cúmulos estelares como el NGC 3293 contienen estrellas formadas al mismo tiempo, a la misma distancia de la Tierra y a partir de la misma nube de gas y polvo, lo que les da la misma composición química. Como resultado, los cúmulos de este tipo son objetos ideales para poner a prueba la teoría de la evolución estelar.

 

La mayoría de las estrellas que se aprecian aquí son extremadamente jóvenes, y el cúmulo en sí no posee más de 10 millones de años. Apenas unas recién nacidas en escalas cósmicas, si se considera que el Sol se formó hace 4.600 millones de años y aún así sólo se encuentra en la mitad de su vida. Una abundante presencia de estas jóvenes y brillantes estrellas de color azul es común en cúmulos abiertos como el NGC 3293, y, por ejemplo, en el llamado cúmulo de Kappa Crucis, también conocido como el Joyero o NGC 4755.

 

Cada uno de estos cúmulos abiertos se forma a partir de una gigantesca nube de gas molecular y sus estrellas permanecen unidas gracias a la atracción gravitacional que ejercen entre sí. Pero estas fuerzas no son suficientes para mantener al cúmulo intacto en caso de encuentros cercanos con otros cúmulos y nubes de gas a medida que el gas y polvo propios del mismo se disipan. Por lo tanto, los cúmulos abiertos sólo durarán unos pocos cientos de millones de años, a diferencia de sus primos mayores, los cúmulos globulares, que pueden sobrevivir durante miles de millones de años, y conservar muchas más estrellas.

 

A pesar de existir cierta evidencia que sugiere que todavía se generan procesos de formación estelar en NGC 3293, se cree que la mayoría (si es que no todas) de las casi cincuenta estrellas que conforman este cúmulo se originaron en un solo evento. Pero a pesar de que estas estrellas tienen la misma edad, no todas poseen la deslumbrante apariencia de una estrella en sus primeros años de vida; algunas aparentan ser mucho más antiguas, dando a los astrónomos la oportunidad de explorar cómo y por qué las estrellas evolucionan a diferentes velocidades.

 

Tomemos la luminosa estrella anaranjada en la parte inferior derecha del cúmulo como ejemplo. Esta gran estrella, una gigante roja, habría nacido como una de las más grandes y luminosas entre todas sus hermanas, pero las estrellas brillantes se queman rápidamente. Debido a que la estrella agotó el combustible en su núcleo, su dinámica interna cambió y comenzó a expandirse y enfriarse, convirtiéndose en la gigante roja que observamos ahora. Las gigantes rojas están llegando al final de su ciclo de vida, pero las estrellas hermanas de esta gigante roja en particular aún se encuentran en lo que se conoce como pre secuencia principal (la etapa que antecede al largo y estable período de vida media en el desarrollo de una estrella). Podemos apreciar estas estrellas en la plenitud de su vida como brillantes y calientes objetos de color blanco sobre el rojo y polvoriento fondo.

 

Esta imagen fue captada por el Wide Field Imager (WFI) instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, emplazado en el Observatorio La Silla de ESO en el norte de Chile.

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dom

27

jul

2014

El ATV-5 ultima los preparativos para su lanzamiento a la ISS

Fuente: NASA

 

El quinto Vehículo Automatizado de Transferencia de la ESA partirá hacia la Estación Espacial Internacional el 29 de julio a las 23:44 GMT a bordo de un lanzador Ariane 5 que despegará desde el Puerto Espacial Europeo en Kourou, Guayana Francesa.

El ATV-5 transportará más de seis toneladas de suministros para la Estación, batiendo una vez más el récord de la carga más pesada lanzada por un Ariane. Ya se ha completado el proceso de carga y a partir de ahora la bodega de la nave permanecerá sellada hasta que llegue al complejo orbital. 

El astronauta de la ESA Alexander Gerst será el primero en abrir la escotilla del ATV Georges Lemaître en el espacio, asumiendo su papel de ‘jefe de carga’. 

Alexander será el responsable de la descarga de 6.6 toneladas de experimentos, piezas de repuesto, ropa, comida, combustible, aire, oxígeno y agua para los seis astronautas que habitan el laboratorio orbital.

La estrella del cargamento es el Levitador Electromagnético de la ESA, una instalación que permitirá estudiar cómo se comportan los metales cuando se calientan hasta los 1.600°C y luego se dejan enfriar sin entrar en contacto con ningún recipiente. Este dispositivo de 400 kg se instaló en la bodega del ATV-5 en Kourou antes de acoplar el módulo de propulsión al vehículo. 

Tras unir las dos secciones principales del ATV, sólo se puede acceder a la bodega de carga a través de la escotilla principal utilizando una especie de ascensor. Los técnicos utilizaron este método para cargar 57 bolsas de equipos, suministros y piezas de repuesto de última hora, como una bomba para el sistema de reciclaje de agua de la Estación. 

Como no hay lavadora en la Estación, las naves de reabastecimiento suelen llevar ropa limpia para la tripulación. Esta vez, el ATV-5 transporta camisetas Spacetex desarrolladas por la ESA, que prometen mantenerse frescas durante más tiempo. 

La nave europea también transporta el joystick sensitivo Haptics-1, que permitirá analizar cómo reaccionan los astronautas a la retroalimentación táctil en el espacio, lo que permitirá preparar futuras operaciones robóticas a distancia.

El Georges Lemaître también transporta experimentos de los otros miembros del programa de la Estación Espacial en Japón y Estados Unidos, desde músculos de pez cebra a analizadores del movimiento corporal, sin olvidar los suministros mundanos que todo laboratorio necesita: guantes, toallitas, viales o equipos para tomar muestras. 

El ATV-5 también llenará la despensa de la Estación y llevará más agua potable que ninguna otra misión. 

Alexander y sus compañeros de tripulación pasarán muchas horas descargando esta nave, pero no hay prisa – el Georges Lemaître permanecerá acoplado a la Estación unos seis meses.

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vie

25

jul

2014

NEOWISE descubre un cometa que parecía un asteroide

Fuente: NASA

 

El cometa C/2013 UQ4 (Catalina) ha sido observado por el telescopio de infrarrojos para objetos cercanos a la Tierra, NEOWISE, de la NASA, apenas un día después de pasar a través de su máxima aproximación al Sol. El cometa brilla intensamente en longitudes de onda infrarrojas, con una cola de polvo de 100.000 kilómetros de longitud a través del cielo. Su espectacular actividad está impulsada por la vaporización de hielo que se ha conservado desde la época de la formación de los planetas hace 4.500 millones de años.

"La cola forma un ventilador débil ya que las partículas de polvo más pequeñas son más fácilmente empujadas lejos del Sol por la presión de la radiación de la luz solar", dijo James Bauer, investigador del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

C/2013 UQ4 tarda más de 450 años en orbitar alrededor del Sol una vez y pasa la mayor parte de su tiempo lejos, a temperaturas muy bajas. Su órbita es también retrógrada, lo que significa que el cometa se mueve alrededor del Sol en dirección contraria a los planetas y asteroides.

Originalmente se pensaba que el cometa podía ser un asteroide, ya que parecía inactivo cuando fue descubierto por el Catalina Sky Survey el 23 de Octubre de 2013. NEOWISE también observó el cometa inactivo en la víspera del Año Nuevo de 2013, pero desde entonces el cometa se ha vuelto muy activo, permitiendo a los astrónomos de todo el mundo observarlo. La actividad del cometa debería disminuir a medida que vuelva a las zonas frías del espacio.

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jue

24

jul

2014

La medición más precisa del tamaño de un exoplaneta

Fuente: NASA

 

Gracias a los telescopios espaciales Kepler y Spitzer de la NASA, los científicos han podido realizar la medición más precisa del radio de un planeta fuera de nuestro sistema solar. Ahora se sabe que el tamaño del exoplaneta, llamado Kepler-93b, presenta una incertidumbre de solo 119 kilómetros a cada lado del cuerpo planetario.

Los hallazgos confirman a Kepler-93b como una "súper-Tierra", es decir casi una vez y media el tamaño de nuestro planeta. Aunque las súper-Tierras son comunes en la galaxia, no existen en nuestro sistema solar. Los exoplanetas como Kepler-93b son, por tanto, nuestros únicos laboratorios para el estudio de esta importante clase de planetas.

Con buenos límites en los tamaños y masas de súper-Tierras, los científicos finalmente pueden empezar a teorizar sobre la composición de estos mundos extraños. Las medidas previas, realizadas por del Observatorio Keck en Hawaii, habían puesto la masa de Kepler-93b en alrededor de 3,8 veces la de la Tierra. La densidad de Kepler-93b, derivada de su radio y masa recién obtenidos, indica que el planeta está hecho muy probablemente de hierro y roca, como la Tierra.

"Con Kepler y Spitzer, hemos capturado la medición más precisa hasta la fecha del tamaño de un planeta alienígena, que es fundamental para la comprensión de estos mundos lejanos", dijo Sarah Ballard, de la la Universidad de Washington en Seattle y autor principal de un artículo sobre los hallazgos publicados en la revista Astrophysical Journal.

"La medida es tan precisa que es, literalmente, como ser capaz de medir la altura de una persona de 1,80 de estatura con una precisión de 2 centímetros si esa persona estuviera de pie en Júpiter", dijo Ballard.

Kepler-93b orbita una estrella situada a unos 300 años luz de distancia, con aproximadamente el 90 por ciento de la masa del Sol. La distancia orbital del exoplaneta - sólo alrededor de un sexto de la de Mercurio del Sol - implica una temperatura superficial abrasadora de 760 grados Celsius. A pesar de sus similitudes recién descubiertas en la composición con la Tierra, Kepler-93b es demasiado caliente para albergar vida.

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mié

23

jul

2014

Big Bang, el blog de la verdad extraordinaria

La editorial SM, se apunta a la divulgación científica dirigida a niños entre 9 y 12 años con este título tan sugerente.

Mezcla de libro de divulgación, novela familiar y relato de intriga,"Big bang" hace accesibles ideas y conceptos que a veces nos parecen muy lejanos.

¿Qué hace un abuelo científico para explicarles a sus nietos todas esas cosas que seguro que algún día querrán saber?

Fácil: crear un blog e ir contando en él todo lo que le apetece, por qué los viajes espaciales son tan importantes como los museos, por qué es más fácil desordenar una habitación que ordenarla, cuántas probabilidades hay de que caiga en la Tierra un meteorito realmente grande... ¿Y si luego no son solo sus nietos los que se aficionan a leer el blog, y se crea un círculo de amigos a distancia? ¿Y si no todos esos amigos son quienes parecen ser? 

Mezcla de libro de divulgación, novela familiar y relato de intriga,"Big bang" hace accesibles ideas y conceptos que a veces nos parecen muy lejanos.

 

Big Bang, el blog de la verdad extraordinaria

Luis Ruiz de Gopegui. Belen Gopegui.

Editorial SM

Isbn- 9788467544596

Pvp- 9,50 euros

Junio 2014

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mié

23

jul

2014

Los caóticos picos de Zucchius

Fuente: NASA

 

A simple vista podemos ver que la Luna está plagada de cráteres. Esta imagen nos muestra una zona de la superficie lunar fuertemente mellada, ubicada en el interior de un cráter de 66 kilómetros de diámetro conocido como Zucchius. Visto desde la Tierra, este cráter se encuentra al borde del limbo, en el extremo sudeste de la Luna.

La apariencia irregular y caótica del interior del cráter es consecuencia de como se formó. Los cráteres lunares como Zucchius fueron tallados por el impacto de cuerpos rocosos, como meteoritos o asteroides, contra la superficie de la Luna a decenas de kilómetros por segundo. Los impactos más potentes hacen que el material del fondo del cráter se eleve tras el choque, como cuando una gota cae sobre un charco de agua. Este fenómeno provocó la formación de un pico en el centro del cráter, que se puede ver en esta imagen rodeado por una serie de montículos redondeados. 

El pico central de Zucchius y las estructuras de su entorno todavía se encuentran en buen estado. Se calcula que se formaron en los últimos 1.200 millones de años, en la era que se conoce como el ‘Período Copernicano’, lo que es relativamente reciente si se compara con la edad de la Luna, de 4.400 millones de años. 

La Tierra también sufrió impactos como estos – y si no fuera por las condiciones únicas de nuestro planeta, su superficie se parecería mucho a la de la Luna. La tectónica de placas, la atmósfera y la presencia de agua líquida han alterado la forma y la apariencia de la superficie de la Tierra con el paso del tiempo, erosionando, cubriendo y suavizando sus múltiples cráteres. 

Esta imagen fue tomada el 14 de enero de 2006 por el instrumento AMIE embarcado en la sonda SMART-1 de la ESA, cuando sobrevolaba la superficie de la Luna a 753 kilómetros de altitud. El cráter Zucchius fue bautizado en honor al astrónomo italiano del siglo XVII Niccolò Zucchi, pionero en el desarrollo del telescopio reflector y uno de los primeros en observar los cinturones de Júpiter y las manchas de Marte.

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mar

22

jul

2014

Observar la Nebulosa del Anillo

Luis Alonso.

 

Cualquier aficionado a la astronomía puede observar este bello objeto en los cielos estivales. Todos conocemos el famoso triángulo de verano formado por tres de las estrellas más brillantes que observamos al alzar nuestra mirada: Altair en la constelación de El Aguila, Vega en la constelación de Lira y Deneb en la constelación del Cisne.

Si posamos nuestros ojos en Vega, sobre nuestras cabezas, veremos una pequeña constelación fácil de distinguir: Lira, una pequeña arpa o cuadrilatero apaisado.

Vega es una estrella blancoazulada de magnitud 0,03 que se encuentra a 26 años-luz de nosotros, con una masa tres veces la de nuestro Sol y que emite 50 veces más luz que éste.

Bajo su brillo, encontramos un pequeño cuadrado formado por cuatro estrellas. Si nos fijamos en las dos más alejadas de Vega, Beta y Gamma Lyrae, solo tenemos que trazar una línea imaginaria entre ellas. Posemos nuestros ojos ahora en el buscador de nuestro telescopio o nuestros prismáticos y recorramos este camino. Casi a la mitad, aunque algo más cercano a Beta, nos encontramos con la famosa Nebulosa del Anillo o como la denominó Messier, M 57. Este anillo de humo cósmico fue arrojado por una estrella moribunda al final de su existencia. A estos objetos se les conoce como nebulosas planetarias, nombre que se les puso simplemente por su forma redondeada que recordaba en el pasado a los planetas.

Si podemos observarla con un telescopio por modesto que sea, mejor. Gracias a su luminosidad, es un objeto que resiste bien los aumentos. Su interior oscuro resulta tener más amplitud que la parte exterior luminosa. La estrella interior que provocó este espectáculo tan gratificante es muy difícil de apreciar pues en la actualidad es una débil estrella de magnitud 14.

Con un telescopio de 20 cm de abertura y buen cielo, la belleza de esta nebulosa crece indudablemente, observando mucho mejor los delicados entrantes y salientes del anillo luminoso.

La estrella moribunda se encuentra a 2.000 años-luz de nosotros. Aunque este objeto no resulta tan impresionante a simple vista como en fotografías de larga exposición, este anillo de contorno elíptico de tan solo novena magnitud es uno de los objetos celestes a observar en las cálidas noches de verano, ya que su cómoda localización no tiene excusa para el astrónomo aficionado.

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mar

22

jul

2014

Explosiones extremas

Fuente: NASA

 

El espectro electromagnético es muy amplio, abarcando desde los rayos gamma de alta energía a las débiles ondas de radio. Las diferentes clases de telescopios e instrumentos están optimizados para estudiar distintas regiones de este espectro. Por ejemplo, los observatorios espaciales XMM-Newton e Integral de la ESA estudian el Universo de alta energía, explorando el firmamento en busca de rayos X y gamma.

El resplandor azul mostrado en esta imagen es una representación artística de una de estas fuentes de radiación de alta energía: un brote de rayos gamma. 

Estos destellos son fenómenos extraordinariamente energéticos que se producen cuando una estrella explota al final de su vida, emitiendo una potente corriente de rayos gamma que puede durar entre unos pocos segundos y varias horas. A medida que se va disipando, la explosión deja un resplandor más débil que se puede detectar en la banda de los rayos X, de la luz visible e incluso en las ondas de radio. 

El observatorio Integral de la ESA es capaz de estudiar estos potentes destellos. No obstante, las explosiones de rayos gamma suelen ser muy breves y es extremadamente difícil apuntar el telescopio hacia la fuente a tiempo para observar el destello. Afortunadamente, Integral y XMM-Newton también son capaces de detectar y analizar el resplandor que queda en la banda de los rayos X, lo que permite determinar la composición y la ubicación del brote de rayos gamma original. 

Los brotes de rayos gamma emiten tal cantidad de energía que en su momento álgido son sin duda los fenómenos más brillantes y más potentes del Universo. Todavía no está claro cómo se genera semejante cantidad de energía, pero hay varias hipótesis: podría tratarse de la radiación emitida por los chorros que escapan del turbulento entorno que rodea a un agujero negro en formación, por la fusión de dos objetos compactos como las estrellas de neutrones, o el haz de energía de una hipernova – un tipo muy energético de explosión de supernova que se produce cuando una estrella extremadamente masiva llega al final de sus días. 

La duración de un brote de rayos gamma promedio oscila entre varios milisegundos y unos pocos minutos, pero los astrónomos acaban de descubrir un nuevo tipo de brote ultra-largo, que sigue emitiendo rayos gamma varias horas antes de convertirse en un mero resplandor. Si bien hasta ahora sólo se han identificado un puñado de ejemplos, se piensa que podría ser el canto del cisne de un tipo muy particular de estrella conocido como supergigante azul. 

Las supergigantes azules escasean en el Universo cercano, pero se piensa que este tipo de estrella tan masiva era bastante común en el Universo primitivo. De hecho, la mayor parte de la primera generación de estrellas habría evolucionado hasta esta fase a lo largo de su vida. Comprender mejor su naturaleza aportaría nuevas pistas sobre la composición del Universo primigenio.

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vie

18

jul

2014

Observar el cielo a simple vista o con prismáticos

La editorial Larousse amplia en parte una obra ya publicada, en donde nos da las pautas para observar el firmamento tanto a simple vista o con unos simples prismáticos a través de 142 páginas.

Porque el cielo ofrece cada noche un espectáculo permanente a quien sabe contemplarlo con paciencia. Pero, ¿Cómo orientarse si no se dispone del potente material de un profesional?, ¿Cómo reconocer las estrellas y las constelaciones entre los planetas y los satélites?, ¿Cómo identificar los cometas, los eclipses o incluso las fases de las Luna?

Esta guía proporciona todos los consejos necesarios para iniciarse en la observación del cielo a simple vista o con prismáticos y da las respuestas precisas a las preguntas que suscita cada nuevo descubrimiento. Personas con curiosidades por el cielo, astrónomos principiantes, y paseantes ociosos de todas las edades disfrutarán de la posibilidad de contemplar los astros, de forma sencilla, en el curso de un simple paseo.

Además, se ofrecen informaciones prácticas sobre la elección y utilización de los prismáticos, una lista de direcciones útiles sobre las principales asociaciones de astronomía, así como numerosos mapas, fotografías y esquemas que complementan esta iniciación a la “geografía del cielo”.

 

Observar el cielo a simple vista o con prismáticos

Editorial Larousse

Isbn- 9788416124282

Pvp- 12 euros

Julio 2014

 

 

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vie

18

jul

2014

Curiosity encuentra un meteorito de hierro en Marte

Fuente: NASA

 

Esta roca encontrada por Curiosity, es un meteorito de hierro apodado “Lebanon”, similar en forma y brillo a los meteoritos de hierro encontrados en Marte por la generación anterior de rovers, Spirit y Opportunity. Lebanon mide 2 metros de ancho (de izquierda a derecha, desde el ángulo de la foto). El trozo más pequeño en primer plano fue llamado “Lebanon B”.

Esta imagen combina una serie de imágenes circulares de alta resolución tomadas por los instrumentos RMI (Remote Micro-Imager) y ChemCam (Chemistry and Camera) de Curiosity con el color y contexto proporcionado por la Mastcam (Mast Camera) del rover. Las imágenes fueron tomadas durante el día marciano (o sol) número 640 de Curiosity, es decir, el 25 de mayo de 2014.

Las imágenes muestran cavidades con formas angulares en la superficie de la roca. Una posible  explicación es que fueron resultado de la diferente erosión a lo largo de los contornos cristalinos dentro del metal de la roca. Otra posibilidad es que estas cavidades una vez tuvieron cristales de olivino, los cuales pueden ser encontrados en un tipo raro de meteoritos de hierro rocoso llamados palasitos, que se cree que se forman cerca del manto del núcleo de un asteroide.

Los meteoritos de hierro no son raros entre aquellos encontrados en la Tierra, pero son menos comunes que los meteoritos rocosos. En Marte, los meteoritos de hierro dominan el pequeño número de meteoritos que han sido descubiertos. Parte de la explicación podría venir de la resistencia de los meteoritos de hierro al proceso de erosión en Marte.

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mié

16

jul

2014

La cápsula Cygnus parte hacia la EEI

Fuente: NASA

 

La cápsula Cygnus partió hoy desde la estación de la NASA en Wallops Island, frente a las costas de Virginia, impulsada por un cohete Antares, para abastecer a la Estación Espacial Internacional (EEI).
Cygnus, nave de reabastecimiento construida por la empresa Orbital Sciences, partió a las 16.52 GMT como estaba previsto, después de que su lanzamiento se pospusiera el pasado viernes por cuestiones meteorológicas, y proveerá de una carga de mil 494 kilos de peso a la EEI dividida en diversos productos.
La más grande es la destinado para la tripulación, con alimentos, ropa y objetos para la higiene.

Además, la carga también incluye 355 kilos de hardware de la estación, incluyendo partes para el sistema de soporte de vida, equipos médicos, eléctricos y piezas de control térmico, entre otros.

Asimismo, la Cygnus lleva a bordo 29 pequeños satélites que serán instalados en la estación con diversos propósitos.

El lanzamiento orbital de hoy es el cuadragésimo intento de 2014, el undécimo del año para Estados Unidos, y el segundo operado por Orbital Sciences.

El próximo lanzamiento de Orbital está previsto para octubre, y será la próxima misión Cygnus, CRS Orb-3.

Orbital Scienes es una de las dos compañías que han firmado contratos con la NASA para transportar carga hacia y desde la EEI, un complejo internacional de 100.000 millones de dólares en el cual participan 15 naciones y que orbita a unos 385 kilómetros de la Tierra viajando a 27 mil kilómetros por hora.

El contrato con Orbital tiene un valor de mil 200 millones de dólares, mientras que el otro, con la compañía SpaceX, incluye doce misiones con sus cohetes Falcon 9 y sus naves Dragon.

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mar

15

jul

2014

El resurgir de Venus Express

Fuente: NASA

 

Tras pasar un mes entrando y saliendo de la atmósfera de Venus, descendiendo hasta apenas 130 kilómetros sobre la superficie del planeta, la sonda Venus Express de la ESA acaba de comenzar una escalada de 15 días para regresar a los 460 kilómetros de altitud.

Desde su llegada a Venus en el año 2006 la sonda europea ha estado realizando observaciones científicas desde una órbita elíptica con un periodo de 24 horas, que la llevaba desde una altitud de 66.000 kilómetros sobre el polo sur – obteniendo una magnífica vista de todo el planeta – hasta unos 250 kilómetros sobre el polo norte, apenas rozando el límite superior de la atmósfera venusiana. 

Tras ocho años de misión y con poco combustible en sus tanques, la última tarea de Venus Express consistió en una atrevida campaña de aerofrenado durante la que en cada órbita penetraba un poco más en la atmósfera del planeta. 

Las operaciones científicas rutinarias de la misión concluyeron el pasado 15 de mayo, y a partir de ese momento se permitió que la órbita del satélite fuese decayendo lentamente de forma natural, bajo el efecto de la gravedad de Venus, para permanecer un mes ‘surfeando’ entre 131 y 135 kilómetros sobre la superficie del planeta.

A finales de la semana pasada se ayudó de una serie de cortos encendidos de sus motores para descender todavía más, alcanzando una cota de apenas 129.1 kilómetros. 

“Hemos explorado una región desconocida, penetrando más que nunca en la atmósfera de Venus”, explica Håkan Svedhem, científico del proyecto Venus Express para la ESA. 

“Esta experiencia nos ha permitido determinar los efectos de la resistencia atmosférica sobre el satélite, y estudiar cómo varía la densidad de la atmósfera a pequeña y a gran escala”. 

De hecho, la resistencia ejercida por una mayor densidad atmosférica en las cotas más bajas redujo el periodo orbital del satélite en más de una hora. 

Las fluctuaciones de la densidad atmosférica a lo largo de la trayectoria de Venus Express provocaron pequeños cambios en la aceleración del satélite que se pudieron registrar desde tierra, poniendo de manifiesto la diferencia entre la cara iluminada y la cara nocturna del planeta. 

Las fuerzas experimentadas por el satélite indican una diferencia de tres órdenes de magnitud entre la densidad atmosférica a los 165 km y a los 130 kilómetros de altitud, lo que supuso un esfuerzo considerable para la estructura de la sonda. 

El equipo de Venus Express monitorizó el rápido calentamiento que experimentaba el satélite cada vez que pasaba rozando las capas superiores de la atmósfera a una velocidad de 36.000 kilómetros por hora. 

“Durante varios de los pases, de unos 100 segundos de duración, los sensores de temperatura de los paneles solares mostraban un incremento de más de 100°C”, explica Adam Williams, responsable de las operaciones del satélite Venus Express para la ESA. 

“El análisis de la respuesta de Venus Express a un calentamiento tan brusco será muy útil para diseñar los sistemas y los subsistemas de futuros satélites”.

Ahora el satélite comenzará una serie de 15 maniobras para elevar la parte más baja de su órbita hasta los 460 kilómetros. Esta fase comenzó el pasado fin de semana y debería concluir antes del 26 de julio. 

En cuanto Venus Express alcance su nueva configuración orbital se le dejará decaer de nuevo de forma natural, hasta que se hunda en la atmósfera en diciembre, poniendo fin a su misión. 

No obstante, puede que se le acabe el combustible antes de completar todas las maniobras necesarias para elevar su órbita. 

Si esto ocurriese, ya no sería posible comunicarse con el satélite y su órbita empezaría a decaer inmediatamente. 

“Hemos adquirido una experiencia muy valiosa controlando a un satélite en estas condiciones tan exigentes, lo que será de gran utilidad para futuras misiones. En cuanto hayamos terminado de elevar la órbita de Venus Express comenzaremos a procesar y analizar los datos científicos recogidos en la atmósfera de Venus”, concluye Patrick Martin, responsable de la misión Venus Express para la ESA.

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lun

14

jul

2014

Un sistema hipotético, ¡con 60 planetas habitables!

Fuente: New Scientist

 

¿Por qué conformarse con un planeta habitable, cuando se puede tener 60? Un astrofísico ha diseñado el máximo exponente de los sistemas estelares agrupando tantos mundos similares a la Tierra como fuera posible sin romper las leyes de la física. Es muy, muy poco probable que tal vecindario cósmico pueda existir en la realidad, pero podría inspirar futuros estudios exoplanetarios.

Sean Raymond del Observatorio de Burdeos en Francia comenzó su juego de crear un sistema estelar ficticio con un par de reglas básicas. En primer lugar, la disposición de los planetas debe ser científicamente plausible. Segundo, deben permanecer gravitacionalmente estables a lo largo de miles de millones de años: no tiene sentido poner planetas en órbitas solo para verlos caer en espiral hacia el sol.

“Los argumentos se basaron en la literatura científica reciente y en algunos cálculos simples que realicé”, dice Raymond. En algunos casos fue imposible elegir entre dos escenarios debido a la falta de datos, por lo que solo escogió el que más le gustaba.

Para empezar eligió una estrella enana roja como anfitriona del sistema debido a que tienen una masa menor que las estrellas como el Sol y, por lo tanto, viven más, otorgando una zona habitable estable; la región alrededor de una estrella donde puede existir agua en estado líquido en la superficie de un planeta.

Luego, usó un par de trucos para aumentar el potencial planetario de su sistema. Un planeta del tamaño de la Tierra también puede tener una luna casi de su mismo tamaño, con los dos mundos orbitando alrededor de un punto central. Es más, dos pares de planetas pueden orbitar una estrella a la misma distancia, siempre que estén separados por 60 grados, gracias a un par de puntos gravitacionalmente estables. En el Sistema Solar estos puntos están habitados normalmente por asteroides en lugar de planetas, pero nada descarta un escenario de múltiples planetas. Los objetos con esta configuración se conocen como Troyanos; Júpiter tiene miles, e incluso la Tierra tiene uno.

Hay espacio para seis de estas configuraciones orbitales en la zona habitable de una enana roja, dando un total de 24 planetas habitables en un sistema. Pero resulta que hay también otra manera de elaborar un sistema muy poblado: planetas tipo Júpiter.

Los gigantes de gas como Júpiter no son habitables para la vida como la conocemos, pero pueden ser orbitados por lunas similares a la Tierra. En nuestro Sistema Solar, Europa y Encélado, que orbitan a Júpiter y Saturno respectivamente, son candidatos excelentes para la búsqueda de vida extraterrestre. Raymond calcula que una enana roja podría contener cuatro planetas como Júpiter, cada uno con cinco lunas similares a la Tierra. Además, el truco de los Troyanos puede permitir otros dos planetas similares a la Tierra a cada lado de los planetas tipo Júpiter, llegando hasta una cantidad total de 36 mundos habitables orbitando la estrella enana roja.

Finalmente, Raymond convirtió su sistema estelar en uno binario, con dos enanas rojas separadas por aproximadamente la misma distancia que hay desde el Sol hasta el borde del Sistema Solar. La teoría permite a una estrella contener la configuración de “solo Tierras”, y a la otra contener la configuración de “Tierras-más-Júpiteres”. Esto crea el sistema estelar definitivo, con 60 planetas habitables.

“Creo que es provocativo”, dice Mikko Tuomi de la Universidad de Hertfordshire en Hatfield, Reino Unido, quien ayudó a descubrir un sistema estelar con nueve planetas, pero las probabilidades de que algo como esto realmente se forme en el Universo real son cercanas a cero. “Esto se debe a la falta de materia en o cerca de la zona habitable en el disco de acreción a partir del que se forman los planetas”, dice Tuomi. Civilizaciones extraterrestres suficientemente avanzadas podrían construir un sistema como este, dice, pero es solo especulación.

“Admito que sería extremadamente fortuito que la naturaleza produzca un sistema que fuera tan espectacular”, dice Raymond. “No obstante, cada pieza del sistema es plausible”.

 

 

 

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dom

13

jul

2014

Un aparato impulsado con energía solar irá al espacio en 2016

Fuente: AFP. El Informador.

 

Un pequeño aparato espacial de unos 30 centímetros impulsado únicamente por la energía solar que reciba será lanzado en 2016, anunció el miércoles la firma estadounidense que lo fabricó.

El LightSail (vela ligera, en inglés) de la Planetary Society se parece a un cubo y será llevado al espacio con la ayuda de un cohete Falcon Heavy de la empresa SpaceX.

Una vez lanzado, el LightSail podrá viajar por el espacio únicamente con la energía solar que capten sus velas sobre una superficie total de 32 metros cuadrados.

El proyecto es financiado por fondos privados y miembros de la Planetary Society, un organismo de promoción de la exploración espacial, co fundado por el legendario astrónomo Carl Sagan en 1980.

LightSail tiene previsto ir más allá que la órbita terrestre baja, donde gravita la Estación Espacial Internacional (ISS), para llegar hasta la órbita terrestre mediana, más alejada.

"Las alas solares nos darán acceso a datos científicos cruciales sobre la Tierra", declaró Jennifer Vaughn, responsable de la Planetary Society.

Según su presidente, Bill Nye, el año que viene se hará un vuelo de prueba con un cohete más pequeño y a una órbita más baja.

De su lado, la agencia espacial estadounidense (Nasa) lanzará su propia vela solar, Sunjammer, hacia fin de año.

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sáb

12

jul

2014

Aplazado el lanzamiento de la cápsula Cygnus hasta el 13 de julio

Fuente: NASA

 

Debido a las tormentas y las malas condiciones meteorológicas, los responsables de Orbital Sciences y la NASA han decidido aplazar el lanzamiento del cohete Antares con la cápsula Cygnus a bordo hasta el domingo 13 de Julio a las 16:52 GMT. Si no surge ningún contratiempo meteorológico, la nave espacial de carga de la compañía Orbital Sciences será lanzada el domingo rumbo a la Estación Espacial Internacional desde la plataforma de lanzamiento de las Instalaciones de Vuelo de la NASA en Wallops, Virginia.

Cygnus está cargada con más de 1.300 kilos de suministros para la Estación Espacial Internacional, incluyendo experimentos científicos para ampliar la capacidad de investigación de los tripulantes de la Expedición 40 a bordo el laboratorio, provisiones para la tripulación, piezas de repuesto y hardware para experimentos.

Entre las investigaciones científicas que se dirigen a la Estación Espacial a bordo de Orbital-2 están un grupo de nanosatélites que están diseñados para tomar imágenes de la Tierra, desarrollado por Planet Labs de San Francisco; y una investigación relacionada con satélites llamado TechEdSat-4 construido por el Centro de Investigación Ames de la NASA en California, el cual tiene como objetivo desarrollar la tecnología que con el tiempo permita a pequeñas muestras ser devueltas a la Tierra desde la Estación Espacial.

Este y futuros vuelos de reabastecimiento de carga comercial asegurarán una capacidad nacional sólida para entregar investigación científica fundamental a órbita, lo que aumenta significativamente la capacidad de la NASA para llevar a cabo nuevas investigaciones científicas con el único laboratorio en condiciones de microgravedad.

Si Cygnus es lanzada como está previsto, la nave llegará a la Estación Espacial el miércoles 16 de Julio. El Comandante de la ISS Steven Swanson, de la NASA y el Ingeniero de Vuelo Alexander Gerst de la Agencia Espacial Europea, estarán de pie junto a la cúpula de la Estación para capturar la nave de reabastecimiento con el brazo robótico de la ISS e instalarlo en el puerto con orientación a la Tierra del módulo Harmony de la Estación..

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vie

11

jul

2014

El fantasma Lutetia

Fuente: NASA

 

Esta fantasmagórica imagen muestra una impresionante sección de uno de los grandes asteroides del cinturón principal, Lutetia, visto desde la sonda Rosetta de la ESA cuando pasó cerca de él en su viaje de 10 años hacia el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Esta semana (el día 10 de julio) se cumplirán cuatro años del encuentro de Rosetta con esta antigua roca. La sonda europea tomó cientos de fotografías de alta resolución de Lutetia con su instrumento OSIRIS (Optical, Spectroscopic and Infrared Remote Imaging System), obtuvo valiosos espectros de emisión y confeccionó un mapa de la temperatura superficial del asteroide. 

Esta imagen en concreto se tomó cuando Rosetta ya había superado el punto de máxima aproximación, a apenas 3170 kilómetros de la superficie del asteroide, y ya se estaba empezando a alejar de Lutetia. 

Gracias a esta maniobra los astrónomos han podido estudiar a Lutetia, analizando la amplia variedad de cráteres y formaciones geológicas que marcan su superficie y determinando su masa y su volumen – y por lo tanto su densidad y su composición. Los resultados demuestran que Lutetia es un objeto primitivo, formado hace unos 4.000 millones de años durante las primeras fases de la evolución de nuestro Sistema Solar. 

En su largo viaje, Rosetta también visitó al asteroide Steins en 2008.  La sonda Rosetta de la ESA se lanzó en el año 2004 y, tras una década de viaje, se encontrará finalmente con su objetivo en agosto. Cuando se reúna con el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko estudiará su superficie y el polvo y los gases que desprende con un nivel de detalle sin precedentes. La misión posará un módulo de aterrizaje sobre la superficie del cometa y lo acompañará en su viaje alrededor del Sol durante un año para estudiar su evolución.

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vie

11

jul

2014

VLT esclarece turbio misterio

Fuente: ESO

 

Un grupo de astrónomos logró seguir en tiempo real la formación de polvo interestelar (durante los momentos posteriores a la explosión de una supernova). Por primera vez, es posible demostrar que estas fábricas de polvo cósmico generan sus partículas en un proceso que comprende dos etapas, el que se inicia poco después de la explosión, pero que continúa mucho tiempo después. El equipo empleó el Very Large Telescope (VLT) de ESO, localizado en el norte de Chile, para analizar la luz emitida por la supernova SN2010jl mientras se desvanecía lentamente. Los nuevos resultados serán publicados en línea en la revista científica Nature, el 9 de julio de 2014.

 

El origen del polvo cósmico en las galaxias es aún un misterio [1]. Los astrónomos saben que las supernovas son probablemente su principal fuente de producción, especialmente en los inicios del Universo, pero aún no está claro cómo y dónde estas partículas se condensan y desarrollan. Tampoco se ha podido determinar de qué forma evitan la destrucción en un entorno tan adverso como el de una galaxia de formación estelar. Sin embargo, las nuevas observaciones realizadas haciendo uso del VLT de ESO, emplazado en el Observatorio Paranal en el norte de Chile, están ayudando a esclarecer estas interrogantes por primera vez. 

 

Un equipo internacional empleó el espectrógrafo X-shooter para observar una supernova -conocida como SN2010jl- nueve veces en los meses siguientes a la explosión, y una décima vez 2,5 años después de la misma, en longitudes de onda visibles e infrarrojas cercanas [2]. El estallido de esta supernova excepcionalmente brillante, resultado de la muerte de una estrella masiva, se produjo en la pequeña galaxia UGC 5189A.

 

“Al combinar los datos de las nueve series de observaciones iniciales pudimos realizar las primeras mediciones directas de cómo el polvo alrededor de una supernova absorbe los diferentes colores de la luz",  comentó la autora principal Christa Gall de la Universidad de Aarhus, Dinamarca. “Esto nos permitió descubrir más sobre el polvo de lo que alguna vez había sido posible”.

 

El equipo notó que la formación de polvo comienza poco después de la explosión y continúa durante un prolongado período de tiempo. Las nuevas mediciones también develaron las dimensiones y la composición de las partículas. Estos descubrimientos implican un avance en relación a los últimos resultados obtenidos por el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), que detectó por primera vez los remanentes de una supernova reciente con grandes cantidades de polvo formado poco tiempo atrás, proveniente de la famosa supernova 1987A (SN 1987A; eso1401).

 

El equipo descubrió que partículas de polvo con diámetros superiores a 0,001 milímetros se formaron rápidamente en el material denso que rodea a la estrella. Aunque aún muy pequeñas para los estándares humanos, esta es una gran magnitud para una partícula de polvo cósmico, y estas dimensiones sorprendentemente grandes las hacen resistentes a los procesos destructivos. La forma en que las partículas de polvo logran sobrevivir en el violento y adverso entorno que se genera en los remanentes de una supernova fue una de las principales interrogantes propuestas en el trabajo de ALMA, pregunta a la que este resultado acaba de dar respuesta (las partículas poseen un tamaño mayor al esperado).

 

“Nuestra detección de partículas de gran tamaño poco después de la explosión de la supernova implica que debe existir una manera rápida y eficiente de crearlas”, indicó el coautor Jens Hjorth, del Instituto Niels Bohr de la Universidad de Copenhague, Dinamarca, además agregó:  “En realidad no sabemos exactamente cómo ocurre este fenómeno”.

 

Sin embargo, los astrónomos creen saber donde debe haberse formado el nuevo polvo: en el material que la estrella expulsó al espacio, incluso antes de que estallara. A medida que la onda de choque de la supernova se expandía hacia el exterior, se creó una densa y fría capa de gas (precisamente el tipo de medio en el que las partículas de polvo podrían asentarse y desarrollarse).

 

Los resultados de las observaciones indican que en una segunda etapa, después de varios cientos de días, se da inicio a un acelerado proceso de formación de polvo que comprende el material que ha sido eyectado por la supernova. Si la producción de polvo en SN2010jl continúa con la tendencia observada, durante 25 años después de la supernova, la masa total de polvo será aproximadamente la mitad de la masa del Sol; similar a la masa de polvo observada en otras supernovas como la SN 1987A.

 

“Anteriormente los astrónomos han observado grandes cantidades de polvo en los remanentes de supernovas que quedan después de las explosiones. Pero de la misma forma, sólo han encontrado evidencias de pequeñas proporciones de polvo efectivamente creado en las explosiones mismas. Estas nuevas y excepcionales observaciones explican cómo esta aparente contradicción puede tener solución”, concluye Christa Gall.

 

Notas

 

[1] El polvo cósmico está compuesto por partículas de silicato y carbono amorfo (minerales abundantes también en la Tierra). El hollín producido por una vela es muy similar al polvo cósmico conformado por carbono, aunque el tamaño de las partículas del hollín supera en diez veces, o incluso más, las dimensiones de las partículas cósmicas de tamaño regular.

 

[2] La luz de esta supernova fue observada por primera vez en el año 2010, como lo indica su nombre, SN 2010jl. Está catalogada como una supernova tipo IIn. Las supernovas tipo II son el resultado de la violenta explosión de una estrella masiva con un mínimo de ocho veces la masa del Sol. El subtipo IIn ("n" representa la palabra inglesa narrow — delgado) muestra delgadas líneas de hidrógeno en sus espectros. Estas líneas son el resultado de la interacción entre el material expulsado por la supernova y el material que ya rodea a la estrella.

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jue

10

jul

2014

Polaris, una estrella poco observada

Luis Alonso.

 

Los observadores del hemisferio norte tenemos siempre presente a esta estella en nuestros cielos. La podemos observar en cualquier época del año, la usamos para alinear nuestros telescopios, es una estrella fácilmente identificable...y sin embargo, ¡que pocas veces la observamos!

Se encuentra a menos de un grado del polo norte celeste y aunque tan solo tiene una magnitud 2 vista desde la Tierra, en realidad se trata de una estrella impresionante. La estrella polar es una supergigante amarilla que emite unas cinco mil veces más luz que el Sol y esta situada a unos 650 años-luz. La Polar se encuentra en la constelación de la Osa Menor, una replica menos luminosa que su constelación compañera, la Osa Mayor,

cuyo mango esta encabezado por Alfa Ursae Minoris, la estrella Polar o Polaris. Al lado opuesto, las llamadas "guardianas de la polar", Pherkad y Kochab realizan su cometido; aunque esta ultima, Beta, hizo las funciones de polar en el siglo X. De hecho, Kochab significa polar en árabe.

Aunque nunca ha coincidido con exactitud con el polo norte celeste (se irá acercando hasta el año 2115), su actual proximidad nos ayuda en esa función; función que será sustituida al parecer dentro de 10.000 años por la estrella más brillante de Lira, Vega.

Cuarenta y seis veces mayor que el Sol, esta supergigante amarilla que emite casi 5.000 veces más luz que el Sol y situada a más de 430 años luz de distancia (AR: 2h 31m, DEC: +89º 15’), es además una variable cefeida, aunque en la actualidad posee una intensidad luminosa constante.

Pero la Polar posee una compañera a una separación entre 18'' y 19'' y un AP 220º/230º, de magnitud 8,2. La principal, Polaris, deslumbra a la secundaria, de hecho algún observador admite dificultades en la separación de ambas. Con un telescopio de abertura media y un buen ocular de 8mm, la separación resulta fácil. El espectáculo resulta gratificante; Polaris posee un tono naranja mientras que su compañera tiene un tono blanco-azulado. Deje su ojo pegado al ocular durante unos instantes y disfrute de este bonito par en lo más alto del cielo durante el mes de abril. La  Polar es un caso sorprendente de estrella tipo cefeida variable que prácticamente ha dejado de variar en su brillo. Las pulsaciones disminuyeron poco a poco durante el siglo XX, estabilizandose casi totalmente en la época de los noventa.

Ya que hemos llegado hasta aquí, posemos nuestro ocular en la Osa Mayor y echemos un vistazo a la famosa Mizar (Zeta Uma), cuyo acompañante la menos brillante Alcor (80 Uma) a 14’’ de distancia, forma un par óptico. Mizar esta situada a 60 años luz mientras que Alcor lo esta a 30 años luz. Conocidas como caballo y jinete, Mizar esta situada en (AR: 13h 24’, DEC: +54º 56’) de magnitud 2,3 y al observarla por nuestro telescopio se descompone en dos. Fue descubierta en 1650 por el astrónomo italiano Giovanni Riccioli. Su historia es curiosa; fue la primera doble descubierta con telescopio y la primera que se fotografió en 1867. Sin género de dudas es una de las primeras dobles que enseñamos a los amigos junto con Albireo.

La secundaria de magnitud 4,2 esta situada en AP 150º; par magnifico de estrellas blancas que junto con Alcor forman un triplete para lucirse o admirar en la oscuridad de la noche. Por todo ello, cuando busquemos a la estrella Polar durante la oscuridad de la noche y la localicemos con nuestra mirada, no dejemos de observarla a traves de nuestro telescopio y disfrutar de su maravilloso contraste bajo el oscuro fondo del universo.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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mié

09

jul

2014

NGC 5694: El cúmulo errante

Luis Alonso.

 

La constelación de Hydra, la serpiente de mar, se desliza sinuosa sobre el horizonte nocturno. Su cabeza se sitúa bajo la constelación de Cáncer, mientras que la cola se encuentra próxima a la constelación de Libra.

 

 

 

 

 

Aquí, situado en el extremo oriental de la cola de Hydra y cerca del grupo de estrellas formado por 54, 55, 56 y 57 Hydrae, se encuentra el cúmulo globular NGC 5694. Este remoto cúmulo estelar fue descubierto por William Herschel en mayo de 1784 y se encuentra a más de 110.000 años luz de nuestro universo.

 

Existe una clasificación según la concentración central de los cúmulos. La concentración central I se le concede a los grupos con más alta concentración mientras que la XII determina a aquellos que la tienen más baja.

 

El NGC 5694 pertenece a la clase VII y las diez estrellas más brillantes del mismo solo tienen magnitud 16. También se le conoce como Caldwell 66 y fue reconocido como globular en 1932 por Lampland y Tombaugh del Observatorio Lowell.

 

En 1934 Walter Baade (1893-1960), astrónomo estadounidense de origen alemán, realizó desde Mt. Wilson el primer estudio detallado y fotométrico del grupo para determinar su distancia, no encontrando estrellas variables en el mismo.

 

En 1959 T.D.Kinnan ya sugirió que nos encontrábamos ante un cúmulo externo respecto a nuestra galaxia. Situado en (AR: 14 h 40 m DEC – 26º 32’) casi en el limite entre las Constelaciones de Hydra y Libra, es uno de los cúmulos más lejanos que se conocen aunque lo realmente importante es la velocidad del mismo.

 

En 1970, William Harris y James Hesser hicieron un estudio desde Cerro Tololo con un reflector de 4 metros determinando entre otros aspectos una velocidad estimada para el cúmulo de 273 Km/s. Esta velocidad le permite ser un curioso errante que escapa de nosotros, siendo el único dinámicamente independiente que se conoce.

 

 

Si como parece, el cúmulo ya no pertenece a nuestra galaxia, este descubrimiento plantea el gran debate de si estos deben estar necesariamente ligados a una galaxia o pueden ser objetos independientes en el espacio.

 

¿Es esta velocidad suficiente para escapar de la Vía Láctea?¿Podría ser atrapado por la Nubes de Magallanes en su huida?

 

Se estima que teniendo en cuenta la masa de la Vía Láctea y para los modelos actuales, seria suficiente tal vez, una velocidad de escape de 190 km/s y podría ser atrapado por otra galaxia dependiendo lógicamente del tipo de orbita con la que se desplace con el tiempo.

 

Si la observación de cúmulos nos suele dejar una sensación de placentera armonía, con este errante intergaláctico de magnitud 10’2 lamentablemente no ha de ocurrirnos lo mismo.

 

Nos costará verlo. Lo veremos incluso, como una manchita o estrella difusa de forma redondeada y algo más brillante en el centro. Difícil de resolver, con reflector de 150 mm aparece muy tenue como una pequeña bola de luz. Con reflector de 200 mm y un buen cielo mejora ligeramente, pudiéndose intuir un pequeño núcleo estelar y un ligero halo que lo rodea.

 

A pesar de todo dediquemos, aunque solo sea una noche, unos minutos a su observación. Tal vez sintamos un cosquilleo en el estomago al ver este objeto que se aleja de nosotros para siempre en la inmensidad del universo.

 

 

 

 

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mié

09

jul

2014

El océano de Titán podría ser tan salado como el Mar Muerto

Fuente: NASA

 

Los científicos que analizan los datos de la misión Cassini de la NASA han encontrado evidencias firmes de que el océano interior de la mayor luna de Saturno, Titán, podría ser tan salado como el Mar Muerto de la Tierra.

Los nuevos resultados provienen de un estudio de los datos de gravedad y topografía recogidos durante repetidos sobrevuelos de Cassini sobre Titán durante los últimos 10 años. Utilizando los datos de Cassini, investigadores presentaron una estructura modelo para Titán, lo que permite una mejor comprensión de la estructura de la capa de hielo exterior de la luna.

"Titán sigue demostrando ser un mundo infinitamente fascinante, y con nuestra longeva nave espacial Cassini, estamos abriendo nuevos misterios tan rápido como resolvemos los viejos", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena , California.

Otras conclusiones apoyan hipótesis anteriores de que la corteza helada de la luna es rígida y en el proceso de congelación sólida. Los investigadores encontraron que se requiere una densidad relativamente alta para el océano de Titán con el fin de explicar los datos de gravedad. Esto indica que el océano es probablemente una salmuera extremadamente salada de agua mezclada con sales disueltas compuestas probablemente de azufre, de sodio y de potasio. La densidad indicada para esta salmuera daría al océano un contenido de sal aproximadamente igual a las aguas más saladas en la Tierra.

"Este es un océano muy salado para los estándares de la Tierra", dijo el autor principal del artículo, Giuseppe Mitri, de la Universidad de Nantes en Francia. "Sabiendo esto puede cambiar la manera de ver este océano como posible morada para la vida de hoy en día, aunque las condiciones podrían haber sido muy diferentes allí en el pasado".

Los datos de Cassini también indican que el espesor de la corteza de hielo de Titán varía ligeramente de un lugar a otro. Los investigadores dijeron que esto se puede explicar mejor si la cubierta externa de la luna es dura, como sería el caso si el océano cristalizara lentamente volviendo a hacerse hielo. De lo contrario, la forma de la luna tendería a igualarse a sí misma a través del tiempo, como la cera de una vela caliente. Este proceso de congelación podría tener implicaciones importantes para la habitabilidad del océano de Titán, ya que limitaría la capacidad de los materiales para el intercambio entre la superficie y el océano.

Una consecuencia adicional de una capa de hielo rígida, según el estudio, es que cualquier emisión de gases de metano en la atmósfera de Titán debe ocurrir en los "puntos calientes" dispersos. El metano de Titán no parece ser el resultado de la convección o la tectónica de placas reciclando su corteza de hielo.

Cómo el metano se incorpora en la atmósfera de la luna ha sido durante mucho tiempo de un gran interés para los investigadores, ya que las moléculas de este gas se rompen por la luz solar en escalas de tiempo geológicamente cortas. La presente atmósfera de Titán contiene alrededor de un cinco por ciento de metano. Esto significa un proceso, que se cree de naturaleza geológica, que debe reponer el gas.

"Nuestro trabajo de buscar señales de salida de gases de metano será difícil con Cassini, y puede requerir una futura misión que pueda encontrar fuentes de metano localizadas", dijo Jonathan Lunine, científico de la misión Cassini en la Universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York, y uno de los co-autores del artículo. "Como en Marte, esta es una tarea difícil."

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mar

08

jul

2014

Cosmicomic

El mundo de la astronomía y el descubrimiento del big bang llega al cómic de la mano de la editorial Salamandra.

Mientras tratan de perfeccionar el funcionamiento de una gran antena, Arno Penzias y Robert Wilson, dos jóvenes radioastrónomos de los laboratorios Bell, en Holmdel, Nueva Jersey, captan un molesto ruido de fondo, omnipresente y misterioso. Corre el año 1964, y así comienza una investigación que los llevará a repasar medio siglo de historia de la ciencia y culminará con uno de los descubrimientos más trascendentales del hombre hasta la fecha. Siguiendo las huellas de otros científicos, algunos muy célebres y otros apenas conocidos, Penzias y Wilson se topan con hallazgos sensacionales e intuiciones injustamente desatendidas.

Desde Einstein y Hubble hasta el cura y científico Lemaître, pasando por el iconoclasta Gamow y el hierático Hoyle, cada uno de ellos entrevió un fragmento de la solución pero ninguno logró visualizar el cuadro completo. Y cuando éste finalmente toma cuerpo, surge la idea de que tras ese ruido banal se esconde algo muy grande, nada menos que la respuesta a la pregunta que la humanidad lleva planteándose desde sus orígenes: ¿cómo y cuándo nació el universo?

 

Cosmicómic. El descubrimiento del big bang.

Amadeo Balbi y Rossano Piccioni

Isbn- 9788416131068

Editorial Salamandra

Pvp- 22 euros

Julio 2014

 

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lun

07

jul

2014

La violenta infancia del Sol podría resolver el misterio de los meteoritos

Fuente: NASA

 

Al estudiar la truculenta infancia de estrellas parecidas a nuestro Sol con el observatorio espacial Herschel de la ESA, los astrónomos han descubierto que los poderosos vientos estelares podrían ser la clave para resolver el misterio de los asteroides en nuestro Sistema Solar.

A pesar de su pacífica apariencia en el cielo nocturno, las estrellas son hornos abrasadores que entran en funcionamiento a través de violentos procesos – y nuestro Sol, de 4.500 millones de años, no es una excepción. Para poder analizar su dura infancia, los astrónomos recogen pruebas en nuestro Sistema Solar y estudiando otras estrellas jóvenes de nuestra Galaxia. 

Un equipo de astrónomos, mientras utilizaba los datos de Herschel para estudiar la composición química de las regiones donde se están formando estrellas en la actualidad, descubrió que una de ellas era diferente. 

El inusual objeto es una prolífica guardería estelar conocida como OMC2 FIR4, una aglomeración de nuevas estrellas inmersas en una nube de polvo y gas cerca de la conocida Nebulosa de Orión.

 “Nos sorprendió descubrir que la proporción de dos compuestos químicos, uno basado en el carbono y en el oxígeno y el otro en el nitrógeno, era mucho menor en este objeto que en cualquier otra protoestrella conocida”, explica Cecilia Ceccarelli, del Instituto de Planetología y de Astrofísica de Grenoble, Francia, quien dirigió este estudio junto a Carsten Dominik de la Universidad de Ámsterdam, Países Bajos. 

En un entorno extremadamente frío, esta inusual proporción podría indicar que uno de los componentes está congelado, formando granos de polvo y volviéndose indetectable. Sin embargo, esto no debería ocurrir a las temperaturas relativamente ‘altas’ que se pueden encontrar en las regiones de formación de estrellas como OMC2 FIR4, de unos -200°C. 

“La causa más probable en este entorno sería un fuerte viento de partículas muy energéticas, liberado por al menos una de las estrellas embrionarias que se están formando en la región”, añade Ceccarelli. 

Los rayos cósmicos, unas partículas energéticas que impregnan toda la Galaxia, pueden disociar las moléculas de hidrógeno, las más abundantes en las nubes de formación de estrellas. Los iones de hidrógeno quedan así libres para combinarse con otros elementos también presentes en su entorno, aunque en una proporción mucho menor, como el carbono, el oxígeno o el nitrógeno. 

Normalmente los compuestos de nitrógeno también se destruyen con rapidez, y el hidrógeno se vuelve a combinar con el carbono y con el oxígeno. Al final, éste último compuesto es mucho más abundante que el primero en todas las guarderías estelares conocidas. 

Sin embargo, esto no sucede en OMC2 FIR4, lo que sugiere que el viento de partículas energéticas está destruyendo las dos especies químicas, manteniendo sus concentraciones a un nivel bastante parecido. 

Los astrónomos piensan que en el Sistema Solar primitivo también sopló un viento igual de violento, y esta hipótesis podría ayudar a explicar el origen de un elemento químico muy especial detectado en los meteoritos.

Los meteoritos son los restos de las rocas interplanetarias que han sobrevivido al viaje a través de nuestra atmósfera. Estos mensajeros cósmicos son una de las pocas herramientas que tenemos para estudiar directamente la composición de nuestro Sistema Solar.

“Algunos de los elementos presentes en los meteoritos indican que, hace mucho tiempo, estas rocas contenían una forma de berilio. Esto es muy desconcertante, ya que no podíamos entender cómo había llegado hasta ahí”, comenta Dominik. 

La formación de este isótopo – berilio 10 – en el Universo es un enigma de por sí. Los astrónomos saben que no se forjó en el interior de las estrellas, como muchos otros elementos, ni en las explosiones de supernova que se producen cuando una estrella masiva llega al final de su vida. 

La mayor parte de berilio 10 procede de las colisiones entre partículas muy energéticas y elementos más pesados, como el oxígeno. Pero este isótopo decae rápidamente a otros elementos, por lo que se tuvo que formar justo antes de impregnar las rocas que más tarde llegarían a la Tierra como meteoritos. 

Nuestro propio Sol tendría que haber generado un intenso viento en su juventud para desencadenar este tipo de reacciones y explicar la concentración de berilio detectada en los meteoritos de nuestro Sistema Solar. 

Estas nuevas observaciones de OMC2 FIR4 constituyen una prueba sólida de que las estrellas son capaces de producir este tipo de vientos en su infancia. 

“Observar regiones de formación de estrellas con Herschel no sólo nos permite ver qué sucede más allá de nuestro vecindario cósmico, también es una forma crucial de recomponer el pasado de nuestro propio Sol y de nuestro Sistema Solar”, concluye Göran Pilbratt, científico del proyecto Herschel para la ESA.

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sáb

05

jul

2014

Un nido estelar, formado y destruido por su ingrata prole

Fuente: ESO

 

Esta casi desconocida nube de gas y polvo, cuyo nombre es Gum 15, es la cuna y el hogar de estrellas jóvenes masivas. Hermosas y mortales, estas estrellas dan forma a su nebulosa madre y, a medida que alcanzan su edad adulta, serán también la causa de su muerte.

 

Esta imagen fue tomada como parte del programa Joyas Cósmicas de ESO [1] utilizando la cámara de amplio campo Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla, en Chile. Muestra a Gum 15, situada en la constelación de Vela, a unos 3.000 años luz de la Tierra [2]. Esta nube brillante es un ejemplo sorprendente de región HII [3]. Estas nubes forman algunos de los objetos astronómicos más espectaculares que podemos ver como, por ejemplo,  la Nebulosa del Águila (que incluye la formación apodada "Los pilares de la creación"), la gran Nebulosa de Orión y este ejemplo, menos famoso: Gum 15.

 

El hidrógeno (H) es el elemento más común en el universo y puede encontrarse en prácticamente cualquier entorno investigado por los astrónomos. Las regiones HII son diferentes porque contienen cantidades sustanciales de hidrógeno ionizado, átomos de hidrógeno que han sido despojados de sus electrones a través de interacciones de alta energía con fotones ultravioletas (partículas de luz). A medida que los núcleos de hidrógeno ionizado vuelven a capturar electrones, liberan luz en una característica longitud de onda situada en la parte roja del espectro electromagnético, lo que da a nebulosas como Gum 15 su resplandor rojizo — un resplandor que los astrónomos llaman Hidrógeno alfa (Hα). En regiones HII, los fotones ionizantes proceden de estrellas jóvenes, masivas y muy calientes del interior de la región, y Gum 15 no es una excepción. En el centro de esta imagen se puede ver a una de las culpables: la estrella HD 74804, el miembro más brillante de un cúmulo de estrellas conocido como Collinder 197.

 

El aspecto grumoso e irregular que realza la belleza de esta nebulosa no es inusual para una región HII y, de nuevo, es el resultado de las estrellas que contiene. Las regiones HII tienen formas diversas porque la distribución de estrellas y gas en su interior es muy irregular. Además de la interesante forma de Gum 15, hay que destacar la bifurcada mancha oscura de polvo visible en el centro de esta imagen y algunas débiles estructuras de reflexión azul que la atraviesan. Esta característica del polvo hace que la nebulosa se asemeje a una versión más grande y más débil de la Nebulosa Trífida (Messier 20), más conocida, aunque en este caso sería más oportuno llamarla “Nebulosa Bífida”.

 

Una región HII como ésta podría dar a luz a miles de estrellas a lo largo de varios millones de años. Estas estrellas la hacen brillar y esculpen su forma, y son estas estrellas las que, finalmente, la destruirán. Una vez que las flamantes estrellas superan sus etapas infantiles, comenzarán a emanar fuertes vientos de partículas, esculpiendo y dispersando los gases a su alrededor, y cuando las más masivas de estas estrellas comiencen a morir, Gum 15 morirá con ellas. Las estrellas son tan grandes que acabarán estallando como supernovas y dispersando los últimos vestigios de las regiones de HII, dejando sólo un grupo de estrellas muy jóvenes.

 

 

 

Notas

 

[1] El programa Joyas Cósmicas de ESO es una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa utiliza tiempo de observación que no puede usarse para observaciones científicas. Todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y se ponen a disposición de los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

 

[2] El nombre de este objeto proviene del astrónomo australiano Colin Gum, que publicó un catálogo de regiones HII en 1955.

 

[3] Las regiones HII (pronunciado “hache-dos”) son grandes nubes de gas y polvo que albergan estallidos de formación estelar y estrellas recién nacidas.

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mié

02

jul

2014

El Cometa de Rosetta 'suda' dos vasos de agua por segundo

Fuente: NASA

 

La nave de la ESA Rosetta ha descubierto que el cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko está emitiendo agua al espacio, una cantidad equiparable a dos vasos de agua pequeños cada segundo, incluso a la gélida distancia de 583 millones de kilómetros del sol.

Las primeras observaciones en que se detectó emisión de vapor de agua fueron realizadas con el Instrumento de Microondas de Rosetta, MIRO, el pasado 6 de junio, cuando la nave se encontraba a unos 350.000 kilómetros del cometa.

Desde entonces se ha detectado vapor de agua cada vez que se ha apuntado MIRO hacia el cometa.

"Siempre supimos que veríamos vapor de agua saliendo del cometa, pero nos ha sorprendido detectarlo tan pronto", dice Sam Gulkis, investigador principal del instrumento MIRO, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California, EEUU.

“A este ritmo el cometa llenaría una piscina olímpica en unos 100 días. Pero a medida que se acerque al sol la producción de gas aumentará significativamente. Con Rosetta disfrutamos de un magnífico mirador desde el que observar estos cambios desde cerca, y desvelar por qué ocurren exactamente". 

El agua es uno de los principales componentes volátiles de los cometas, junto con monóxido de carbono, metanol y amoniaco. MIRO está diseñado para contribuir a determinar la abundancia de cada uno de estos ingredientes, clave para entender la naturaleza del nucleo del cometa, el proceso de emisión en sí y en qué parte de la superficie se origina.

Estos gases escapan del núcleo cargados de polvo, formando lacomaque rodea el cometa. A medida que el cometa se aproxima al sol su coma se expande; eventualmente, la presión del viento solar hará que una parte del material que la compone se extienda y forme una larga cola.

Rosetta estará ahí para contemplar de cerca estos procesos. El cometa -y Rosetta- llegarán al punto de máximo acercamiento al sol en agosto de 2015, entre las órbitas de la Tierra y Marte.

Determinar los cambios en el ritmo de producción de vapor de agua y de otros gases, a medida que este cuerpo helado se mueve alrededor del sol, es importante para la ciencia que investiga los cometas. Pero también es vital para la planificación de la misión, porque cuando Rosetta esté más cerca del cometa, la emisión de gas puede alterar la trayectoria de la nave.

"Nuestro cometa está saliendo de las postrimerías del sistema solar, en el espacio profundo, y está empezando a montar el espectáculo que presenciarán los instrumentos de Rosetta", dice Matt Taylor, el jefe científico de Rosetta, de la ESA.

“Los ingenieros de Rosetta también usarán las observaciones de MIRO para planificar las operaciones futuras, cuando estemos más cerca del núcleo del cometa".

La nave se encuentra ahora a 72 000 km de su destino. De las diez maniobras que requiere el proceso de encuentro con el cometa aún deben llevarse a cabo seis, hasta que Rosetta se sitúe a una distancia de solo 100 kilómetros del núcleo el próximo 6 de agosto.

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mar

01

jul

2014

10 aniversario de Cassini: sombras en Saturno

Fuente: NASA

 

Puede parecer extraño que los planetas proyecten sombras en la oscuridad del espacio, pero es un fenómeno bastante común; la Luna, por ejemplo, cruza la sombra de la Tierra durante un eclipse lunar, y las lunas de Júpiter proyectan sombras sobre la superficie del planeta.

Uno de los mejores lugares de nuestro Sistema Solar para observar impresionantes juegos de sombras es el sistema de Saturno. El 1 de Julio la misión Cassini de la NASA y la ESA cumplirá 10 años explorando Saturno, sus anillos y sus lunas, un proyecto que ha generado valiosos datos científicos e impresionantes imágenes, como esta: la pequeña luna de hielo Mimas cruzando el primer plano de esta imagen.

El fondo azul puede parecer a simple vista el famoso e impresionante sistema de anillos del gigante gaseoso, con franjas claras y oscuras separadas por largas líneas negras, pero es en realidad el hemisferio norte del propio Saturno. Las líneas oscuras son las sombras proyectadas por los anillos sobre el planeta. 

Quizás no estemos acostumbrados a asociar el color azul con Saturno, pero cuando Cassini llegó al planeta, las regiones más septentrionales mostraban la delicada gama de tonos azules que se puede ver en esta imagen. Esta región está normalmente despejada, y las moléculas en suspensión dispersan la luz solar, haciendo que viaje una mayor distancia. Las longitudes de onda más cortas – y las más azules – son las más afectadas por este fenómeno, muy similar al que hace que el cielo parezca azul en nuestro planeta. Los cambios estacionales que tuvieron lugar desde que se tomó esta foto han transformado el azul en los tonos dorados que nos resultan más familiares. No obstante, el proceso opuesto está comenzando en el hemisferio sur de Saturno, que poco a poco se está volviendo más azulado. 

Esta imagen es una composición de las observaciones realizadas en las bandas del infrarrojo, visible y ultravioleta con la cámara de campo estrecho de Cassini el 18 de enero de 2005. Los colores de la imagen se corresponden con el aspecto que tendría esta escena en la realidad. 

 

Imagen:

La luna Mimas pasa sobre las sombras de los anillos de Saturno. Image Credit: NASA/ESA

 

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dom

29

jun

2014

La NASA pone a prueba un "platillo volante"

Fuente: DT

 

La agencia espacial NASA lanzó hoy a la atmósfera terrestre un "platillo volante" que le permite probar tecnologías con las que algún día espera transportar a humanos a Marte, en un ensayo que concluyó con éxito cuando la enorme nave con forma de disco cayó en el lugar esperado en el Océano Pacífico.

El Desacelerador Supersónico de Baja Densidad (LDSD, en sus siglas en inglés), más conocido como "platillo volante" incluso dentro de la NASA, fue lanzado hacia la atmósfera la mañana del sábado desde la isla hawaiana de Kauai, adherido a un globo gigantesco.

Pese a que el paracaídas de la nave no se desplegó del todo al concluir la misión, la NASA fue capaz de recuperar el "platillo volante" a la hora prevista de la misma tarde, cuando el disco se desprendió del globo y cayó al océano.

La misión, que ha costado 150 millones de dólares (unos 109 millones de euros), busca generar una alternativa a las tecnologías desarrolladas hace décadas que la agencia espacial estadounidense sigue usando para sus vuelos de exploración a Marte, con el fin de poder enviar algún día humanos al planeta rojo.

 

El vuelo levantó el LDSD a unos 36.000 metros de altura, donde el globo de helio se desprendió del platillo justo cuando un cohete adherido a la nave se prendía, lo que impulsó el gigantesco disco hasta los 54.000 metros de altura al cuádruple de la velocidad del sonido.

Eso permitió probar la reacción del vehículo a la atmósfera propia de Marte, que es similar a la de los 54.000 metros de altura.

Una vez completado el ascenso, el disco desplegó una especie de paracaídas para ralentizar su descenso a la Tierra, y tres horas más tarde cayó en el Océano Pacífico.

La NASA planea hacer próximamente más vuelos para seguir probando la resistencia del aparato, pero hoy declaró la misión un éxito.

"Queremos probar esta tecnología aquí, porque es más barato, para estar seguros de que va a funcionar antes de enviarla a Marte", señaló a principios de este mes el responsable del proyecto, Mark Adler.

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sáb

28

jun

2014

Titán podría haberse formado antes que Saturno

Fuente: NASA

 

Un estudio financiado por la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) ha encontrado evidencias firmes de que el nitrógeno en la atmósfera de Titán, la mayor luna de Saturno, se originó en condiciones similares a las del frío lugar de nacimiento de los cometas más antiguos procedentes de la Nube de Oort. El descubrimiento elimina la posibilidad de que los componentes de Titán se formaran dentro del disco de material templado que se piensa que rodeó al infante planeta Saturno durante su formación.
 
La implicación principal de esta nueva investigación es que los componentes de Titán se formaron antes en la historia del sistema solar, en el disco frío de gas y polvo que formó el Sol. Este fue también el lugar de nacimiento de muchos cometas, que mantienen hoy en día su composición primitiva, o con muy pocos cambios. La investigación está dirigida por Kathleen Mandt del Southwest Research Institute en San Antonio. El nitrógeno es el principal ingrediente en la atmósfera de la Tierra, así como en Titán. La luna de tamaño planetario de Saturno se compara con frecuencia a una versión temprana de la Tierra.

La investigación sugiere que la información sobre los constituyentes originales de Titán se encuentra aún presente en la atmósfera de esta helada luna, permitiendo a los investigadores comprobar diferentes ideas acerca de cómo podría haberse formado la luna. Mandt y sus colaboradores, han demostrado que una característica relacionada con el origen del nitrógeno de Titán debería de ser esencialmente la misma hoy en día que cuando esta luna se formó, hace como máximo 4600 millones de años. Esa característica es la proporción de un isótopo, o forma de nitrógeno, llamada nitrógeno-14, con respecto a otro isótopo, el nitrógeno-15.

El equipo descubrió que nuestro sistema solar no es lo suficientemente viejo para que la proporción de estos isótopos de nitrógeno haya cambiado significativamente. Esto es contrario a lo que los científicos habían asumido normalmente.

"Cuando observamos de cerca cómo puede evolucionar esta relación con el tiempo, nos dimos cuenta de que era imposible que cambiara de manera significativa. La atmósfera de Titán contiene tanto nitrógeno que ningún proceso puede modificarlo significativamente, incluso teniendo en cuenta los más de 4.000 millones de años de historia del Sistema Solar", dijo Mandt.

La pequeña cantidad de cambio en esta proporción entre isótopos durante largos periodos de tiempo hace posible que los investigadores comparen los constituyentes originales de Titán con los de otros objetos del sistema solar, y busquen conexiones entre ellos.

Cuando los científicos planetarios investigan el misterio de cómo se formó el sistema solar, las proporciones de isótopos son una de las pistas más valiosas a la hora de descifrar este misterio. En atmósferas planetarias y materiales de la superficie, la cantidad específica de un elemento, como el nitrógeno, en relación con otra forma de ese mismo elemento puede ser una poderosa herramienta de diagnóstico, ya que está estrechamente vinculada a las condiciones en las que se forman los materiales.

El estudio también tiene implicaciones para la Tierra. En el pasado, los investigadores asumieron una conexión entre los cometas, Titán y la Tierra, que suponía que la proporción de isótopos de nitrógeno en la atmósfera original de Titán era la misma que en la Tierra hoy en día. Sin embargo, mediciones de isótopos de nitrógeno realizadas por la misión Cassini-Huygens mostraron que no coincidían los datos entre el satélite y la Tierra. En cuanto a los cometas, sólo encontraron similitudes con Titán. Esto significa que las fuentes de la Tierra y el nitrógeno de Titán deben haber sido diferentes.

Otros investigadores habían demostrado previamente que la proporción de isótopos de nitrógeno de la Tierra probablemente no ha cambiado significativamente desde que se formó nuestro planeta.

"Algunos han sugerido que los meteoritos trajeron el nitrógeno a la tierra, o que el nitrógeno fue capturado directamente desde el disco de gas que formó el Sol. Este es un interesante rompecabezas para investigaciones futuras", dijo Mandt.

Mandt y sus colegas están ansiosos por ver si sus resultados están apoyados por los datos de la misión Rosetta de la ESA, que a finales de año estudiará el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko.

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vie

27

jun

2014

Unos misteriosos rayos X intrigan a los astrónomos

Fuente: NASA

 

Gracias a los observatorios de alta energía de la ESA y de la NASA, los astrónomos han descubierto una prometedora pista que podría estar relacionada con uno de los ingredientes más enigmáticos de nuestro Universo: la materia oscura.

Aunque en principio la materia oscura es invisible, ya que no emite ni absorbe luz, se puede detectar a través de su influencia gravitatoria sobre el movimiento y la apariencia de otros objetos del Universo, como las estrellas o las galaxias. 

Basándose en estas medidas indirectas, los astrónomos calculan que la materia oscura es el tipo de materia más abundante en el Universo – y aún así sigue siendo una gran desconocida. 

Al estudiar los cúmulos de galaxias, las mayores estructuras cósmicas cohesionadas por gravedad, se puede haber encontrado una nueva pista. 

Los cúmulos de galaxias están formados por cientos de galaxias y por una enorme cantidad de gas caliente que rellena el espacio entre ellas. 

Sin embargo, al estudiar los efectos gravitatorios de estos cúmulos se ha descubierto que las galaxias y el gas apenas constituyen una quinta parte de su masa total – se piensa que el resto es materia oscura. 

El gas, principalmente hidrógeno, alcanza temperaturas de más de 10 millones de grados Celsius, lo que provoca que emita rayos X. Las trazas de los otros elementos imprimen ‘líneas’ adicionales en su espectro, a determinadas longitudes de onda. 

Al estudiar las observaciones de 73 cúmulos de galaxias realizadas con los telescopios espaciales XMM-Newton de la ESA y Chandra de la NASA, los astrónomos han descubierto una enigmática línea en el espectro a una longitud de onda en la que normalmente no había nada.

“Si esta extraña señal estuviese relacionada con un elemento químico conocido, debería haber dejado otras líneas en el espectro, a las longitudes de onda habituales, pero no hay nada más”, explica la Dra. Esra Bulbul del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian en Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos, autora principal del artículo que presenta estas conclusiones. 

“Tuvimos que buscar una explicación más allá del reino de la materia ordinaria”. 

Los astrónomos piensan que esta enigmática emisión pudo haber sido provocada por el decaimiento de un tipo exótico de partícula subatómica conocida como ‘neutrino estéril’, predicha por la teoría pero que todavía no se ha detectado. 

Los neutrinos ordinarios son partículas de muy baja masa que apenas interactúan con la materia, sólo a través de la fuerza nuclear débil o de la gravedad. Se piensa que los neutrinos estériles serían un tipo especial al que sólo afecta la gravedad, por lo que podrían ser uno de los componentes de la materia oscura. 

“Si la interpretación de nuestras observaciones es correcta, al menos una parte de la materia oscura en los cúmulos de galaxias podría estar formada por neutrinos estériles”, comenta Bulbul.

Los cúmulos estudiados se encuentran a una distancia de entre cien millones de años luz y unos pocos miles de millones de años luz. La misteriosa señal fue detectada al combinar distintas observaciones de estos cúmulos, y en una imagen individual del Cúmulo de Perseo, una estructura masiva en nuestro vecindario cósmico. 

Este descubrimiento podría tener grandes repercusiones, pero los investigadores prefieren ser cautos. Hará falta realizar nuevas observaciones de más cúmulos con telescopios de alta energía como XMM-Newton o Chandra para poder confirmar si realmente existe una conexión con la materia oscura. 

“El descubrimiento de esta singular línea en el espectro de rayos X fue posible gracias al gran archivo de XMM-Newton y a la capacidad del observatorio para recoger rayos X a distintas longitudes de onda”, explica Norbert Schartel, Científico del Proyecto XMM-Newton para la ESA. 

“Sería muy emocionante poder confirmar que XMM-Newton nos ha ayudado a encontrar la primera señal directa de la materia oscura”. 

“Todavía falta mucho para llegar a ese punto, pero por el camino vamos a aprender mucho sobre el contenido de nuestro extravagante Universo”.

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vie

27

jun

2014

El Mundial de fútbol también se vive desde la Estación Espacial

Fuente: NASA

 

La pasión por el fútbol no sólo traspasa fronteras, sino que también llega al espacio. Desde la Estación Espacial Internacional, los miembros de la Expedición 40 estarán atentos hoy a lo que suceda en el estadio Arena Pernambuco de Recife, en Brasil, durante el partido que enfrentará a Estados Unidos y Alemania, y es que a bordo del complejo orbital, los astronautas residentes sentirán los colores de su país, animando a sus respectivos equipos.

Por un lado, los astronautas de la NASA Steve Swanson y Reid Wiseman animarán a su país, Estadios Unidos y por otro lado estará el astronauta Alemán de la Agencia Espacial Europea Alexander Gerst, animando a su país, Alemania. Wiseman bromeó con sus colegas en órbita afirmando que el fuerte espíritu de equipo de EE.UU. a bordo de la Estación Espacial es un signo de EE.UU. será más fuerte en el campo también. "Creo que vamos a ganar. Somos dos contra uno hasta aquí, así que creo que las posibilidades de Estados Unidos son muy buenas ", dijo Wiseman durante una entrevista con medios de comunicación.

Wiseman dice que la tripulación ya está comprobando su apretada agenda para el jueves para ver cómo pueden hacer un hueco para poder ver el partido en lo que va a ser un momento de diversión para ellos. Gerst es optimista respecto al resultado y a pesar de que son dos contra uno animando a sus equipos espera poder obtener un buen resultado.

Puede que sólo sea una competencia amistosa entre los miembros de la tripulación, pero eso no significa que no haya intereses en juego. "Si EE.UU. gana, estos chicos van a dibujar una pequeña bandera de EE.UU. en mi cabeza, pero creo que si Alemania gana estos chicos deberían tener que afeitarse la cabeza. De cualquier manera estoy deseando que llegue el partido. Va a ser divertido ", dijo Gerst.

Como "entrenamiento" para el partido, los tres astronautas han hecho un vídeo mostrando sus habilidades futbolísticas en gravedad cero. Todo un espectáculo futbolístico fuera de nuestras fronteras.


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jue

26

jun

2014

Impresionante fragmento de asteroide se desintegra sobre Villacañas

Fuente: AstroHita Fundación

 

El evento fue ampliamente registrado por la cámara zenital del Complejo Astronómico de La Hita, en La Puebla de Almoradiel - Toledo.

 

En la madrugada del pasado día 22 de junio, sobre la 1:20 hora local peninsular, una roca de unos 10 kg de masa impactó contra la atmósfera terrestre a más de 75 mil kilómetros por hora. El fenómeno fue registrado por los detectores que la Universidad de Huelva tiene instalados en el Complejo  Astronómico de La Hita, en el municipio de La Puebla de Almoradiel. El brusco impacto de la roca con el aire generó una bola de fuego a una altura de unos 86 km sobre la vertical de Madridejos (Toledo). Esta bola de fuego, que técnicamente recibe el nombre de bólido, avanzó en dirección noreste mientras se adentraba en la atmósfera. Su máximo brillo lo alcanzó cuando se encontraba prácticamente sobre la vertical de Villacañas (Toledo) y del propio Complejo Astronómico de La Hita.  El fenómeno finalizó a unos 54 km de altura sobre la vertical de Pozorrubio (Cuenca). En ese punto la roca se desintegró completamente, por lo que ningún fragmento sobrevivió para alcanzar el suelo en forma de meteorito.

 

El análisis preliminar llevado a cabo por el Profesor José María Madiedo, de la Universidad de Huelva, indica que la roca procedía del cinturón principal de asteroides, una zona del Sistema Solar situada entre las órbitas de los planetas Marte y Júpiter. Uno de los detectores ubicados en el Observatorio de La Hita consiguió además obtener datos que permitirán analizar la composición química de esta roca.

 

La cámara zenital que ha registrado este evento se instaló en Agosto de 2013 complementando la anterior instrumentación del Proyecto SMART (Spectroscopy of Meteoroids in the Atmosphere by means of Robotic Technologies) operativo en el Observatorio de La Hita desde 2010, permitiendo que desde esta zona, se cubra prácticamente la totalidad del cielo en una vigilancia continua y ampliando la capacidad de obtención de datos.



La imagen adjunta muestra el momento del impresionante estallido en la vertical de Villacañas.

 

 

 

 

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mié

25

jun

2014

La NASA lanzará un nuevo satélite para estudiar los enigmas del carbono

Fuente: NASA

 

La primera nave espacial de la NASA dedicada a medir los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra ultima los preparativos para su lanzamiento el próximo 1 de Julio desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, en California.

El Observatorio Orbital de Carbono-2 (OCO-2) proporcionará una imagen más completa y global de las fuentes de dióxido de carbono naturales y humanas, así como sus "sumideros", los procesos naturales del océano y de la tierra por los que este gas sale fuera de la atmósfera y queda almacenado. El dióxido de carbono, un componente crítico del ciclo del carbono de la Tierra, es el principal gas de efecto invernadero de origen humano.

"El dióxido de carbono juega en la atmósfera un papel fundamental en el equilibrio energético de nuestro planeta y es un factor clave en la comprensión de cómo está cambiando nuestro clima", dijo Michael Freilich, director de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA en Washington. "Con la misión OCO-2, la NASA contribuye a una nueva e importante fuente de observaciones globales para el reto científico de comprender mejor nuestra Tierra y su futuro."

OCO-2 será lanzado a bordo de un cohete United Launch Alliance Delta II y operará a 705 kilómetros de altitud en una órbita casi polar. Se convertirá en el satélite principal de una constelación de otros cinco satélites internacionales de vigilancia de la Tierra que orbitarán cada 99 minutos, cruzando el ecuador cada día, permitiendo así una amplia gama de observaciones casi simultáneas de la Tierra. OCO-2 está diseñado para funcionar durante al menos dos años.

La nave espacial mostrará la distribución geográfica mundial de fuentes y sumideros de dióxido de carbono y permitirá a los científicos estudiar los cambios en el tiempo de manera más completa que se pueden hacer con los datos existentes. Desde 2009, los científicos han estado preparando el terreno para OCO-2 mediante el aprovechamiento de las observaciones del satélite japonés GOSAT. OCO-2 sustituye a una nave espacial de la NASA casi idéntica perdida a causa de un fallo del cohete en febrero de 2009.

Con aproximadamente 400 partes por millón, el dióxido de carbono en la atmósfera se encuentra ahora en su nivel más alto en al menos los últimos 800.000 años. La quema de combustibles fósiles y otras actividades humanas están actualmente añadiendo cerca de 40.000 millones de toneladas de dióxido de carbono a la atmósfera cada año, produciendo una acumulación sin precedentes en este gas de efecto invernadero.

Los gases de invernadero atrapan el calor del sol dentro de la atmósfera de la Tierra, calentando la superficie del planeta y ayudando a mantener las temperaturas habitables desde los polos al ecuador. Los científicos han concluido que el aumento de dióxido de carbono de las actividades humanas, por la quema de combustibles fósiles y la deforestación en particular, ha desvirtuado el ciclo natural del carbono de la Tierra, provocando un aumento de las temperaturas superficiales globales y el cambio climático de nuestro planeta.

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dom

22

jun

2014

Nuevas moléculas alrededor de viejas estrellas

Fuente: NASA

 

Gracias al observatorio espacial Herschel de la ESA, los astrónomos han descubierto la presencia de una molécula fundamental para la formación del agua entre las brasas que dejan las estrellas como nuestro Sol en las últimas fases de su vida.

Cuando las estrellas de baja a media masa como nuestro Sol se acercan al final de sus vidas se convierten en enanas blancas, de mayor densidad. En este proceso se desprenden de sus capas de polvo y gas más externas, creando complejos patrones caleidoscópicos conocidos como nebulosas planetarias. 

Estas estructuras no tienen nada que ver con los planetas, pero fueron bautizadas así a finales del siglo XVIII por el astrónomo William Herschel, ya que a través de su telescopio se veían como difusos objetos circulares, parecidos a los planetas de nuestro Sistema Solar. 

Algo más de dos siglos más tarde, el observatorio espacial Herschel, tocayo de William Herschel, ha realizado un sorprendente descubrimiento al estudiar las nebulosas planetarias.

El canto del cisne de las estrellas que dan lugar a las nebulosas planetarias, al igual que las dramáticas explosiones de supernova de las estrellas más pesadas, también enriquecen el medio interestelar local con elementos a partir de los que se formarán las siguientes generaciones de estrellas. 

Si bien las supernovas son capaces de forjar los elementos más pesados, las nebulosas planetarias contienen una gran proporción de ‘elementos de la vida’, como el carbono, el nitrógeno o el oxígeno, formados por fusión nuclear en la estrella moribunda.

Las estrellas como nuestro Sol queman hidrógeno de forma ininterrumpida durante miles de millones de años. Cuando se les empieza a terminar el combustible se hinchan hasta convertirse en gigantes rojas, un cuerpo inestable que empezará a expulsar sus capas más externas para formar una nebulosa planetaria. 

Los restos del núcleo de la estrella se transforman en una enana blanca a gran temperatura, que baña su entorno con radiación ultravioleta. 

Esta radiación tan intensa podría destruir las moléculas que habían sido expulsadas por la estrella en la fase anterior, y que ahora se encontrarían ligadas a los grumos o anillos de material que se pueden distinguir en la periferia de las nebulosas planetarias. 

También se pensaba que esta radiación impediría la formación de nuevas moléculas en esta región. 

Sin embargo, dos estudios independientes basados en las observaciones realizadas con Herschel han descubierto que una molécula fundamental para la formación del agua parece disfrutar de las condiciones de este entorno tan hostil, e incluso podría depender de ellas para formarse. Esta molécula, conocida como OH+, está formada por un átomo de oxígeno y uno de hidrógeno y tiene carga positiva.


En el estudio dirigido por la Dra. Isabel Alemán de la Universidad de Leiden, Países Bajos, se analizaron 11 nebulosas planetarias y esta molécula se detectó en tres de ellas. 

Estas tres nebulosas tienen en común que albergan a las estrellas más calientes, cuyas temperaturas superan los 100.000 °C. 

“Pensamos que la clave se encuentra en la presencia de densos grumos de polvo y gas, iluminados por la radiación ultravioleta y por los rayos X emitidos por la estrella central”, explica Isabel. 

“Esta radiación de alta energía desencadena reacciones químicas en el seno de los grumos, dando lugar a la formación de la molécula OH+”

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sáb

21

jun

2014

El Hubble observa galaxias enanas formadoras de las estrellas del Universo

Fuente: NASA

 

Nuevas observaciones del Telescopio Espacial Hubble de la NASA muestran pequeñas galaxias, también conocidas como galaxias enanas, que son responsables de la formación de una gran porción de las estrellas del universo.

El estudio de esta época temprana de la historia del universo es fundamental para comprender completamente cómo estas estrellas se formaron y cómo las galaxias crecieron y evolucionaron entre 3.500 y 6.000 millones de años después del inicio del universo. El resultado es compatible con una investigación de diez años sobre si existe una relación entre la masa de una galaxia y su actividad de formación estelar, y ayuda a pintar un cuadro coherente de los acontecimientos en el Universo temprano.

"Ya sospechábamos que este tipo de galaxias habían contribuido a la primera ola de formación estelar, pero esta es la primera vez que hemos sido capaces de medir el efecto que en realidad tenía", dijo Hakim Atek de la École Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL ) de Suiza, y autor principal del estudio. "Parecen haber tenido un sorprendentemente gran papel que jugar."

Estudios anteriores de las galaxias de formación estelar se limitaron al análisis del medio o de gran masa de las galaxias, dejando de lado las numerosas galaxias enanas que existían en esta época de prolífica formación estelar. El nuevo estudio realizado con datos de la Wide Field Camera 3 (WFC3) del Hubble ha permitido a los astrónomos dar un nuevo paso adelante en la comprensión de esta época crucial, gracias a la observación de una muestra de galaxias enanas del Universo temprano y, en particular, una selección de galaxias de estallido estelar. Estas galaxias de estallido estelar forman estrellas a un ritmo furiosamente rápido, muy por encima de la tasa normal que se espera de ellas.

Las capacidades infrarrojas de la WFC3 han permitido a los astrónomos finalmente calcular cómo estas galaxias enanas de baja masa contribuyeron a la población de estrellas en nuestro universo.

"Estas galaxias están formando estrellas tan rápidamente que en realidad podría duplicar toda su masa de las estrellas en sólo 150 millones años - un tiempo increíblemente corto en términos astronómico", añade el co-autor del estudio Jean-Paul Kneib, también de la EPFL.

Además de añadir una nueva visión de cómo y dónde se formaron las estrellas en nuestro universo, este último descubrimiento también podría ayudar a desentrañar los secretos de la evolución galáctica. Las galaxias evolucionan a través de una serie de procesos complejos. Cuando las galaxias se fusionan, se consumen por las estrellas recién formadas que se alimentan de sus gases combinados, y la explosión de las estrellas y los agujeros negros supermasivos emiten materia galáctica - un proceso que reduce la masa de una galaxia. Es raro encontrar una galaxia en un estado de estallido estelar, lo que sugiere a los investigadores que la explosión de galaxias es el resultado de un incidente inusual en el pasado, tal como una fusión violenta.

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vie

20

jun

2014

Tronadura de la montaña del E-ELT

Fuente: ESO

 

Ayer tuvo lugar la ceremonia de tronadura que marca el siguiente hito importante para que el Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT, European Extremely Large Telescope) de ESO se convierta en una realidad. Parte de los 3.000 metros del pico del Cerro Armazones fue volado como paso previo a la nivelación de la cumbre, necesaria para preparar la construcción del telescopio óptico/infrarrojo más grande del mundo.

Distinguidos invitados tanto de Chile como de los estados miembros ESO, así como representantes de las comunidades locales, miembros del proyecto y personal de ESO, asistieron a la ceremonia de tronadura desde el Observatorio Paranal, a 20 kilómetros de la voladura. El evento también fue transmitido en vivo online y ahora se puede ver una grabación del evento.

 

La orden de proceder con la voladura fue dada por el Subsecretario de Bienes Nacionales de Chile, Jorge Maldonado.

 

Durante la ceremonia de tronadura, la empresa chilena ICAFAL Ingeniería y Construcción S.A. voló parte de la cima de Cerro Armazones y liberó alrededor de 5.000 metros cúbicos de roca. Esto es sólo una parte de un complicado proceso de nivelación que ayudará a dar forma a la montaña, de manera que pueda albergar al telescopio de 39 metros y a su enorme cúpula. Un total de 220.000 metros cúbicos deberán retirarse para proporcionar espacio a la plataforma de 150 metros por 300 metros del E-ELT.

 

Las obras civiles de Cerro Armazones comenzaron en marzo de 2014 y se espera que duren 16 meses. Esto incluye la colocación y el mantenimiento de una carretera asfaltada, la construcción de la plataforma en la cima y la construcción de una zanja de servicio hacia la cumbre [1].

 

La primera luz del E-ELT está prevista para el 2024, cuando empezará a abordar los desafíos astronómicos más grandes de nuestro tiempo. Se espera que el telescopio gigante permita explorar campos totalmente desconocidos del universo — será: "el ojo más grande del mundo para mirar el cielo".

 

Notas

 

[1] Todas las estructuras que más tarde serán erigidas en esta ubicación se especifican en la Propuesta de Construcción del E-ELT, un exhaustivo libro de 264 páginas con detalles de todos los aspectos del proyecto, junto con un resumen ejecutivo. En junio de 2011, el Consejo de ESO aprobó el diseño básico revisado del telescopio y, en diciembre de 2012, aprobaron el programa del E-ELT (véase también ann13019, ann13033 y ann13042).

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mié

18

jun

2014

ALMA, el mayor radiotelescopio del mundo está completo

Fuente: EFE. El Informador.

 

ALMA, el mayor radiotelescopio  del mundo, instalado en pleno desierto de Atacama (Chile), ya ha quedado completo tras la instalación de las últimas de sus antenas, que en un futuro permitirán escuchar el "origen del universo".

"La instalación de la antena número 66 en el Sitio de Operaciones del Conjunto representa la etapa final de la construcción de ALMA", anunció hoy el director de este observatorio astronómico, el francés Pierre Cox.

El mayor radiotelescopio del mundo comenzó a construirse en el año 2003 en el Llano de Chajnantor, a 50 kilómetros de San Pedro de Atacama y a mil 500 kilómetros al norte de Santiago, en una zona que parece más la superficie lunar que un paisaje del planeta Tierra.

Su objetivo era poder ver el comienzo del Universo, hace unos 14 mil millones de años, de manera que los científicos pudieran comprender la física del Universo, cómo se expandió y cómo nacieron las estrellas y galaxias.

"En un hecho muy importante contar con esta antena que representa una potencia muy importante para los futuros descubrimientos", destacó Cox en una conferencia de prensa con medios internacionales.

La totalidad de las antenas, instaladas a unos cinco mil metros de altura sobre el nivel del mar, entrarán en funcionamiento a fines de 2015, en el último ciclo de operaciones del observatorio, indicó.

ALMA escudriña el universo usando antenas que no funcionan como los telescopios ópticos tradicionales, sino como radiotelescopios, lo que les permite detectar las longitudes de onda milimétricas y submilimétricas, aproximadamente mil veces más largas que la luz visible.

La observación de estas largas longitudes de onda permite a los astrónomos estudiar objetos muy fríos en el espacio, como las densas nubes de polvo cósmico y gas donde se forman estrellas y planetas, así como objetos muy fríos en el universo primitivo.

Cox detalló que algunos de los grandes descubrimientos que puede lograr ALMA son el estudio de las condiciones químicas y físicas de las galaxias jóvenes, además de la formación de estrellas y planetas.

"Estamos orgullosos de haber alcanzado este importante hito para nuestro proyecto. Esto completa la entrega de sistemas tecnológicos de punta para su destino final", resaltó el científico.

ALMA fue concebido en la década de los años ochenta a partir de tres proyectos separados de europeos, norteamericanos y asiáticos que posteriormente confluyeron en uno solo.

Sus observaciones astronómicas comenzaron en la segunda mitad de 2011 con un tercio de su capacidad, si bien el observatorio fue inaugurado en marzo del año pasado por el entonces presidente de Chile, Sebastián Piñera.

Esa fecha marcó el fin del proceso de instalación de los sistemas principales de este gigante telescopio y su transición oficial de un proyecto en construcción a un observatorio en pleno funcionamiento.

Para la ubicación del Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA) se eligió el Llano de Chajnantor, donde el implacable sol del día se transforma en un frío insoportable durante la noche.

Al ser un área plana, seca, tranquila y con cielos limpios, el lugar reunía las características propicias para un proyecto de esta envergadura.

Además, la extrema sequedad permite esquivar uno de los principales obstáculos de la observación, el vapor de agua presente en la atmósfera, que absorbe la luz de las ondas milimétricas y submilimétricas y distorsiona las señales que llegan del espacio.

En la construcción de este complejo astronómico, que equivale a un telescopio de 14 kilómetros de diámetro con una resolución 100 veces mayor que la de cualquier otro conjunto de telescopios, finalmente se invirtieron mil 400 millones de dólares.

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lun

16

jun

2014

Herschel observa estrellas nacientes y un extraño y gigante anillo

Fuente: NASA

 

El Observatorio Espacial Herschel ha descubierto un extraño anillo de material polvoriento mientras exploraba una enorme nube de gas y polvo llamada NGC 7538. Las observaciones han revelado numerosos cúmulos de material, de los cuales pueden evolucionar los más poderosos tipos de estrellas en el universo. Herschel es una misión de la Agencia Espacial Europea, con importantes contribuciones de la NASA.

"Hemos pasado revista a NGC 7538 con Herschel e identificado 13 grandes y densos grupos donde podrían formarse estrellas colosales en el futuro", dijo Cassandra Fallscheer, profesora de Astronomía en Whitman College en Walla Walla, Washington, y autora principal del estudio. "Además, hemos encontrado una estructura de anillo gigantesco y lo raro es que no estamos del todo seguros de qué lo creó."


NGC 7538 está relativamente cerca, a una distancia de unos 8.800 años luz, situada en la constelación de Cefeo. La nube, que tiene una masa del orden de 400.000 soles, está experimentando un intenso episodio de formación estelar. Los astrónomos estudian las guarderías estelares como NGC 7538 para aprender mejor cómo nacen las estrellas. Encontrar el misterioso anillo, en este caso, llegó como un regalo inesperado.

El anillo de polvo reciente tiene una forma ovalada, con un eje longitudinal que abarca unos 35 años luz y un eje corto de unos 25 años luz. Fallscheer y sus colegas estiman que el anillo tiene la masa de 500 soles. Los astrónomos suelen ver anillos y estructuras similares a burbujas en las nubes de polvo cósmico. Los fuertes vientos emitidos por las estrellas más masivas, llamadas estrellas de tipo O, pueden generar estas nubes en expansión, al igual que sus muertes explosivas como supernovas. Pero no hay ninguna evidencia de fuente energética o remanente de una estrella de tipo O difunta, como una estrella de neutrones, en el centro de este anillo. Es posible que una gran estrella formase la burbuja y, como las estrellas están en movimiento, posteriormente dejó la escena, escapando de la detección.

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sáb

14

jun

2014

Telescopios gigantes captan imágenes de un asteroide cercano a la Tierra

Fuente: NASA

 

Científicos de NASA, empleando radares en tierra, han obtenido imágenes nítidas de un asteroide recientemente descubierto mientras pasaba silenciosamente por nuestro planeta. Captadas el 8 de Junio de 2014, las nuevas imágenes del objeto llamado "2014 HQ124", son algunas de las más detalladas imágenes de radar jamás obtenidas de un asteroide cercano a la Tierra.

Las observaciones de radar fueron dirigidas por los científicos Marina Brozovic y Lance Benner del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Los investigadores del JPL trabajaron estrechamente con Michael Nolan, Patrick Taylor, Ellen Howell y Alessondra Springmann del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico para planificar y ejecutar las observaciones.

Según Benner, 2014 HQ124 parece ser un objeto alargado, irregular, de por lo menos 370 metros en su eje más largo. "Podría tratarse de un objeto doble, o 'binario de contacto', consistente en dos objetos que forman un solo asteroide con dos lóbulos". Las imágenes revelan muchas otras características, incluyendo una sorprendente colina puntiaguda cerca del centro del objeto, que en estas imágenes se ve arriba.

Las 21 imágenes de radar fueron tomadas en un lapso de cuatro horas y media. Durante ese intervalo, el asteroide rotaba unos pocos grados por cuadro, lo que sugiere que su periodo de rotación es ligeramente inferior a 24 horas.

En su máximo acercamiento a la Tierra el 8 de junio, el asteroide estuvo a 1.25 millones de kilómetros, un poco más de tres veces la distancia a la Luna. Los científicos comenzaron las observaciones de 2014 HQ124 poco después de la máxima aproximación, cuando el asteroide estaba entre aproximadamente 1.39 y 1.45 millones de kilómetros de la Tierra. Cada imagen del collage y de la película representa 10 minutos de datos.

Las nuevas imágenes muestran formaciones de hasta 3.75 m de ancho. Esta es la máxima resolución actualmente posible empleando antenas de radar científicas para producir imágenes. Las vistas tan nítidas de este asteroide han sido posibles enlazando dos radiotelescopios gigantes para aumentar sus capacidades.

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vie

13

jun

2014

¡Más de 200.000 visitas!

La Isla de la Astronomía ha superado las 200.000 visitas gracias a todos vosotros. Procurando transmitir las noticias que se producen relacionadas con la astronomía, intercalando artículos propios, enlaces interesantes, concursos... todo ello con el único fin de hacer más atractiva esta web. También hemos modificado ligeramente el aspecto de la misma, pero sin cambiar los distintos apartados, para que resulte más sencillo acceder a cualquier temática.

Nosotros seguimos pensando en nuevas actividades que puedan dar un impulso a esta página para que pueda resultar más atractiva.

Muchas gracias a tod@s.

 

Luis Alonso.

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vie

13

jun

2014

Explosiones gigantes enterradas en polvo

Fuente: ESO

 

Por primera vez, observaciones llevadas a cabo con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) han permitido establecer de forma directa cuáles son las proporciones de gas molecular y polvo que se encuentran en una galaxia que alberga estallidos de rayos gamma (GRB) — las explosiones más grandes que tienen lugar en el universo. Sorprendidos, los investigadores han comprobado que hay menos gas del esperado y, proporcionalmente, mucho más polvo, haciendo que algunos GRB aparezcan como “GRB oscuros”. Este trabajo aparece en la revista Nature el 12 de junio de 2014 y es el primer resultado científico de ALMA en torno a los GRB, mostrando el potencial del conjunto de antenas para ayudarnos a comprender mejor cómo se comportan estos objetos.

 

Los estallidos de rayos gamma (GRBs por sus siglas en inglés, Gamma-Ray Bursts) son intensas explosiones de altísima energía observadas en galaxias distantes — el fenómeno explosivo más brillante del universo. Los que duran más de un par de segundos son conocidos como estallidos de rayos gamma de larga duración (LGRBs, de long-duration gamma-ray bursts) [1] y se asocian con las explosiones de supernova — potentes detonaciones que tienen lugar al final de la vida de las estrellas masivas.

 

En cuestión de segundos, un estallido típico libera tanta energía como la que habrá liberado el Sol a lo largo de sus diez mil millones de años de vida. La propia explosión suele estar seguida de una emisión que va apagándose poco a poco, conocida como brillo residual (afterglow), que se cree tiene su origen en las colisiones entre el material expulsado y el gas circundante.

 

Sin embargo, misteriosamente, algunos estallidos de rayos gamma parecen no tener ningún brillo residual— son denominados estallidos oscuros. Una posible explicación es que las nubes de polvo absorben la radiación del brillo residual.

 

En los últimos años, los científicos han estado trabajando para comprender mejor cómo se forma un GRB estudiando sus galaxias anfitrionas. Dentro de estas galaxias, los astrónomos esperaban encontrar estrellas masivas progenitoras de los GRB en regiones activas de formación estelar, que podrían estar rodeadas por una gran cantidad de gas molecular — el combustible para la formación de estrellas. Sin embargo, no había ningún resultado observacional para respaldar esta teoría, dejando la incógnita sin respuesta durante mucho tiempo.

 

Por primera vez, un equipo de astrónomos de Japón ha utilizado ALMA para detectar la emisión de radio procedente del gas molecular en dos anfitrionas de LGRB — GRB 020819B y GRB 051022 — a unos 4.300 6.900 millones de años luz respectivamente. Aunque tales emisiones de radio nunca habían sido detectadas en las galaxias GRB, ALMA lo ha hecho posible gracias a su alta sensibilidad sin precedentes [2].

 

Kotaro Kohno, profesor de la Universidad de Tokio y miembro del equipo de investigación, dijo: "hemos estado buscando gas molecular en galaxias GRB durante más de diez años utilizando varios telescopios alrededor del mundo. Como resultado de nuestro arduo trabajo, finalmente logramos un avance notable utilizando el poder de ALMA. Estamos muy entusiasmados con lo que hemos logrado".

 

Otro logro notable, hecho posible gracias a la alta resolución de ALMA, fue descubrir la distribución del gas molecular y el polvo en galaxias GRB. Observaciones de GRB 020819B revelaron un entorno extraordinariamente rico en polvo [3], mientras que, cerca del centro de la galaxia anfitriona, se encontraba gas molecular. Es la primera vez que se ha revelado dicha distribución en galaxias GRB.

 

"No esperábamos que los GRB pudieran tener lugar en un ambiente tan polvoriento, con una proporción tan baja de gas molecular con respecto al polvo. Esto indica que el GRB se produjo en un ambiente muy diferente al de una típica región de formación estelar", afirma Hatsukade. Esto sugiere que las estrellas masivas que murieron como GRB cambiaron el ambiente en la región de formación estelar antes de explotar.

 

El equipo de investigación cree que, una posible explicación para la alta proporción de polvo en comparación con el gas molecular en el lugar donde tienen lugar los GRB, es la diferencia en sus reacciones a la radiación ultravioleta. Puesto que los enlaces entre los átomos que componen las moléculas se rompen fácilmente por la radiación ultravioleta, el gas molecular no puede sobrevivir en ambientes expuestos a una fuerte radiación ultravioleta producida por las calientes estrellas masivas en su región de formación estelar, incluyendo la que tarde o temprano explota como el observado GRB. Aunque también se observa una distribución similar en GRB 051022, esto aún debe ser confirmado debido a la falta de resolución (dado que el anfitrión del GRB 051022 está situado más lejos que el que alberga al GRB 020819B). En cualquier caso, estas observaciones de ALMA apoyan la hipótesis de que el polvo que absorbe la radiación del brillo residual es el responsable de generar explosiones oscuras de rayos gamma.

 

"Los resultados obtenidos esta vez fueron más allá de nuestras expectativas. Necesitamos llevar a cabo otras observaciones en otras galaxias GRB para ver si podría tratarse de condiciones ambientales generales a cualquier sitio que albergue un GRB. Esperamos futuras investigaciones con la ampliación de las capacidades de ALMA", concluye Hatsukade.

 

Notas

 

[1] Los estallidos de rayos gamma de larga duración (LGRBs), que duran algo más de dos segundos, representan aproximadamente el 70% de los GRB observados. Los desarrollos llevados a cabo en la última década han reconocido una nueva clase de GRB con estallidos de menos de dos segundos, los GRB de corta duración, probablemente debido a la fusión de estrellas de neutrones y no asociados con supernovas o hipernovas.

 

[2] La sensibilidad de ALMA en esta observación era cinco veces mejor que la llevada  a cabo con otros telescopios similares. Las primeras observaciones científicas con ALMA comenzaron con sólo parte de las antenas en 2011 (eso1137). Estas observaciones se realizaron con un conjunto de 24–27 antenas con separaciones de hasta sólo 125 metros. La instalación de la última de las 66 antenas (eso1342) es una promesa de lo que ALMA será capaz de revelar en un futuro próximo, ya que las antenas de pueden posicionarse en diferentes configuraciones, con distancias máximas entre las antenas que van de los 150 metros a los 16 kilómetros.

 

[3] La proporción de la masa de polvo con respecto a la masa de gas molecular masa es de un 1% en el medio interestelar en la Vía Láctea y en galaxias cercanas de formación estelar, pero es diez o más veces mayor en la región que rodea al GRB 020819B.

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Perseida en Andromeda. Foto Luis Alonso.
Perseida en Andromeda. Foto Luis Alonso.
Detalle Perseida.
Detalle Perseida.