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DE LA PANTALLA.

lun

08

feb

2016

El astronauta del Apolo XIV Edgar Mitchell falleció a los 85 años

Fuente: NASA

 

El astronauta Edgar Mitchell, piloto del módulo lunar del Apolo 14, falleció el jueves 4 de Febrero de 2016 en West Palm Beach, Florida., en la víspera del 45 º aniversario de su aterrizaje lunar.

Mitchell formó equipo en el módulo lunar Antares con el comandante del Apollo 14 Alan Shephard Jr., el primer americano en el espacio, alunizaron el 05 de febrero de 1971, en las montañas del Fra Mauro. Shepard y Mitchell fueron asignados para recorrer parte de la superficie lunar, desplegar varios instrumentos científicos y realizar una prueba de comunicación en la superficie, así como para fotografiar la superficie lunar o cualquier fenómeno del espacio profundo.

Mitchell y Shephard establecieron récords en la misión como el de la mayor distancia recorrida en la superficie lunar; la mayor carga útil que regresó de la superficie lunar y el tiempo de estancia lunar más largo (33 horas). También fueron los primeros en transmitir televisión en color de la superficie lunar. Mitchell ayudó a recoger 94 libras de rocas y muestras del suelo lunar que se distribuyeron a 187 equipos científicos de los Estados Unidos y a otros 14 países para su análisis.

Mitchell se retiró de la NASA y la Marina de los Estados Unidos en 1973.

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dom

07

feb

2016

Un platillo volador glacial

Fuente: ESO

 

Un equipo de astrónomos ha utilizado los telescopios ALMA e IRAM para realizar la primera medición directa de la temperatura de los grandes granos de polvo que se encuentran en las partes exteriores de un disco de formación de planetas alrededor de una estrella joven. Aplicando una novedosa técnica a las observaciones de un objeto conocido como “Platillo Volador”, se ha descubierto que los granos tienen temperaturas mucho más bajas de lo esperado: -266 grados centígrados. Este sorprendente resultado sugiere que será necesario revisar los modelos de estos discos.

El equipo internacional, liderado por Stéphane Guilloteau, del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos (Francia), midió la temperatura de los grandes granos de polvo que hay alrededor de la joven estrella 2MASS J16281370-2431391, en la espectacular región de formación estelar de Rho Ophiuchi, que se encuentra a unos 400 años luz de la Tierra.

Esta estrella está rodeada por un disco de gas y polvo. Estos discos se denominan discos protoplanetarios, ya que se trata de las primeras etapas en la creación de sistemas planetarios. Este disco en particular se ve casi de canto, y su aspecto en las imágenes de luz visible ha hecho que sea apodado como el Platillo Volador.

Los astrónomos utilizaron ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) para observar el resplandor proveniente de moléculas de monóxido de carbono en el disco de 2MASS J16281370-2431391. Fueron capaces de crear imágenes muy nítidas y encontraron algo raro: ¡en algunos casos vieron una señal negativa! Normalmente una señal negativa es físicamente imposible, pero en este caso hay una explicación que nos lleva a una conclusión sorprendente.

El autor principal, Stéphane Guilloteau, desvela la historia: "Este disco no se observa contra un cielo negro y vacío. En cambio, vemos su silueta frente al brillo de la nebulosa Rho Ophiuchi. Este resplandor difuso se extiende demasiado como para ser detectado por ALMA, pero el disco la absorbe. La señal negativa resultante significa que partes del disco están más frías que el fondo. ¡La Tierra está casi literalmente a la sombra del Platillo Volador!"

El equipo combinó las mediciones del disco llevadas a cabo por ALMA con las observaciones de la luz de fondo del telescopio de 30 metros IRAM, instalado en España [1]. Derivaron una temperatura para los granos de polvo del disco de sólo -266 grados (sólo 7 grados sobre el cero absoluto o 7 Kelvin) a una distancia de unos 15.000 millones de kilómetros de la estrella central [2]. Se trata de la primera medición directa de la temperatura de granos grandes (con dimensiones de aproximadamente un milímetro) en este tipo de objetos.

Esta temperatura es mucho menor de lo que predicen los últimos modelos, que estiman temperaturas de entre -258 y -253 ºC (entre 15 y 20 Kelvin). Para resolver esta discrepancia, y dado que alcanzan temperaturas tan bajas, las características de estos grandes granos de polvo deben ser diferentes a lo que se creía hasta ahora.

"Para establecer cuál es el impacto de este descubrimiento en la estructura del disco, tenemos que encontrar qué propiedades del polvo pueden resultar plausibles a temperaturas tan bajas. Tenemos algunas ideas: por ejemplo, la temperatura puede depender del tamaño del grano, siendo los granos más grandes más fríos que los más pequeños. Pero es demasiado pronto para estar seguros", agrega el coautor Emmanuel di Folco (Laboratorio de Astrofísica de Burdeos).

Si se determina que estas bajas temperaturas del polvo son una característica normal de los discos protoplanetarios, esto podría tener muchas consecuencias para la comprensión de cómo se forman y evolucionan.

Por ejemplo, las propiedades del polvo determinan qué sucede cuando estas partículas chocan y, por lo tanto, se convierten en posibles semillas para la formación de planetas. Aún no es posible evaluar si estas diferencias en las propiedades del polvo son significativas o no en este sentido.

También se sabe que existen discos de polvo más pequeños, y que las bajas temperaturas del polvo también pueden tener un importante impacto en ellos. Si estos discos se componen principalmente de granos más grandes y fríos de lo que se pensaba hasta ahora, esto implicaría que estos discos compactos pueden ser arbitrariamente masivos, por lo que incluso podrían formar planetas gigantes relativamente cerca de la estrella central.

Será necesario llevar a cabo más observaciones, pero parece que el polvo frío encontrado por ALMA puede tener consecuencias significativas para la comprensión de los discos protoplanetarios.

Notas

[1] Las mediciones de IRAM eran necesarias ya que ALMA no es sensible a la extensa señal de fondo.

[2] Esto corresponde a cien veces la distancia de la Tierra al Sol, la región ahora ocupada por el cinturón de Kuiper, dentro del Sistema Solar.

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sáb

06

feb

2016

 La belleza sobrenatural del rectángulo rojo

Fuente: NASA

 

Las líneas rectas no abundan en el espacio. Es por ello que cuando las vemos, nos llaman inmediatamente la atención y nos parece, hasta cierto punto, que están fuera de lugar. El Rectángulo Rojo es un buen ejemplo de estos enigmáticos objetos rectilíneos. Se sabe que la estrella HD 44179 es un sistema binario desde el año 1915. Sin embargo, su peculiar forma no se descubrió hasta 1973, cuando un cohete de sondeo la fotografió con una cámara de infrarrojos. 

Esta imagen es mucho más reciente: fue tomada en el año 2007 con la Cámara Avanzada para Sondeos (ACS) del Telescopio Espacial Hubble. Las observaciones se centran en las longitudes de onda de la luz roja, lo que permite poner de manifiesto las emisiones del hidrógeno gaseoso.

Esta radiación ha sido representada en color rojo. La cámara del Hubble también detectó emisiones en la banda más ancha de la luz anaranjada-rojiza, que han sido representadas en color azul para aumentar el contraste de la imagen. 

El Rectángulo Rojo se encuentra a unos 2.300 años luz de nuestro planeta, en la constelación de Monoceros (el Unicornio). Es conocida porque una de las estrellas de HD 44179 se encuentra en las últimas fases de su vida. Este astro se fue hinchando a medida que las reacciones flaqueaban en su núcleo, hasta expulsar sus capas externas al espacio. 

Este tipo de nubes de gas se conocen con el confuso nombre de nebulosas planetarias, ya que el astrónomo William Herschel pensó que se parecían bastante al pálido disco de Urano, el planeta que acababa de descubrir. 

La forma de ‘X’ que se puede ver en esta imagen parece indicar que algo está bloqueando la expansión uniforme de la nebulosa. Sin embargo, lo más probable es que la estrella esté rodeada por un denso disco de polvo que canaliza sus emisiones a lo largo de dos amplios conos, cuyas generatrices serían las diagonales del rectángulo. Afortunadamente, aunque esto pueda explicar su misterioso origen, no le resta belleza. 

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jue

04

feb

2016

El primer vuelo del SLS enviará pequeños satélites al espacio en 2018

Fuente: NASA

 

El primer vuelo del nuevo cohete de la NASA, el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS), llevará 13 CubeSats para probar ideas innovadoras junto con una nave espacial Orión sin tripulación en 2018.

Estas cargas útiles secundarias son pequeños satélites que realizarán investigaciones de ciencia y tecnología para ayudar a allanar el camino para la futura exploración humana en el espacio profundo, incluyendo el viaje a Marte. El primer vuelo del SLS, conocido como Misión de Exploración-1 (EM-1), ofrece una oportunidad para que estos pequeños experimentos puedan llegar a destinos del espacio profundo, mientras que la mayoría de oportunidades de lanzamiento para CubeSats se limitan a la órbita baja de la Tierra.

"Los 13 CubeSats que volarán al espacio profundo como cargas útiles secundarias a bordo de SLS en la misión EM-1 muestran la intersección de la ciencia y la tecnología, y el avance en nuestro viaje a Marte", dijo la administradora adjunta de la NASA Dava Newman.

Las cargas útiles secundarias fueron seleccionadas a través de una serie de anuncios de oportunidades de vuelo, un reto de la NASA y negociaciones con los socios internacionales de NASA.

"El SLS está proporcionando una oportunidad increíble para llevar a cabo misiones de ciencia y tecnología claves para pruebas más allá de la órbita baja de la Tierra", dijo Bill Hill, administrador asociado adjunto de Sistemas de Exploración de Desarrollo en la sede de la NASA en Washington. "Este cohete tiene el poder sin precedentes para enviar a Orion al espacio profundo, más espacio para llevar 13 pequeños satélites - cargas útiles que harán avanzar nuestro conocimiento sobre el espacio profundo con un costo mínimo ".

NASA seleccionó dos cargas útiles a través del anuncio NextSTEP:

•Skyfire - Lockheed Martin Space Systems Company, Denver, Colorado, desarrollará un CubeSat para realizar un sobrevuelo lunar de nuestro satélite, tomando datos de los sensores durante el sobrevuelo para mejorar nuestro conocimiento de la superficie lunar.
•Lunar IceCube - Universidad Estatal de Morehead, Kentucky, construirá un CubeSat para buscar hielo de agua y otros recursos en una órbita baja a sólo 62 millas sobre la superficie de la luna.

Tres cargas útiles fueron seleccionados por el Directorio de Operaciones y Exploración Humana de la NASA:
•Near-Earth Asteroid Scout o NEA Scouts realizará el reconocimiento de un asteroide, tomará fotos y observará su posición en el espacio.
•BioSentinel utilizará levadura para detectar, medir y comparar el impacto de la radiación del espacio profundo en los organismos vivos durante largos períodos de tiempo en el espacio profundo.
•Lunar Flashlight buscará depósitos de hielo e identificará lugares donde se puedan extraer recursos de la superficie lunar.


Dos cargas útiles fueron seleccionadas por el Directorio de Misiones Científicas de la NASA:
•CuSP - una "estación de clima espacial" para medir partículas y campos magnéticos en el espacio, poniendo a prueba la practicidad de una red de estaciones para monitorear el clima espacial.
•LunaH-Map mapeará hidrógeno dentro cráteres y otras regiones en sombra permanente a lo largo del polo sur de la luna.


Tres cargas útiles adicionales se determinarán a través del Quest Cube Challenge de la NASA - patrocinado por el Directorio de Misiones Tecnológicas de la NASA y diseñado para fomentar innovaciones en pequeñas naves espaciales de propulsión y técnicas de comunicación. Los constructores de CubeSat competirán por una oportunidad de lanzamiento durante el primer vuelo de SLS a través de un concurso que tiene cuatro rondas, dando lugar a la selección en 2017 de las cargas útiles para volar en la misión.

La NASA también ha reservado tres puestos para cargas útiles de los socios internacionales. Las discusiones para volar esas tres cargas útiles están en curso, y se darán a conocer más adelante.

En este primer vuelo, SLS lanzará la nave espacial Orion a una órbita estable más allá de la luna para demostrar el rendimiento del sistema integrado de Orion y el cohete SLS antes del primer vuelo con tripulación. La primera configuración de SLS que volará en EM-1 se conoce como Bloque I y tendrá un mínimo de 70 toneladas métricas (77 toneladas) capacidad de elevación y será impulsado por propulsores individuales y cuatro motores RS-25. Los CubeSats serán desplegados tras la separación de Orión de la etapa superior y una vez que Orion se encuentre a una distancia segura. Cada carga útil será expulsada con un mecanismo de resorte de dispensadores en el adaptador de la etapa de Orión. Tras el despliegue, los transmisores en los CubeSats se encenderán, y las estaciones de tierra los escucharán por sus balizas para determinar la funcionalidad de estos pequeños satélites.

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mar

02

feb

2016

El paradigma Einstein

Rafael Alemañ Berenguer nos acerca en este libro, en cierto modo, a la controversia sobre la Teoría del a Relatividad.

La entrañable imagen de Einstein evoca al físico de fama universal del que todo el mundo ha oído hablar pero al que pocos comprenden. Con una contagiosa mezcla de agudeza y pasión, Rafael Alemañ nos acompaña en un extraordinario viaje hacia el corazón de la Relatividad Especial y la General. A través de una mirada lúcida y fascinante, el autor nos habla de los antecedentes históricos que precedieron al sabio alemán en sus dos teorías relativistas, así como de las propuestas rivales que pretendieron sustituirlas.

Agitando un cóctel de anécdotas, personajes históricos y algunas dosis de física pasmosa, Alemañ consigue transmitir perfectamente por qué los descubrimientos de Einstein están entre los más importantes de la naturaleza, y las razones de que nadie haya conseguido superarlos hasta el momento. La obra también muestra un despliegue de los éxitos alcanzados por las creaciones de Einstein, junto con una discusión sobre las perspectivas de que se mantengan como un firme pilar de la Física en el siglo XXI. La claridad y el entusiasmo de la narración revelan las maravillas de la exploración científica del mundo de un modo que hace imprescindible su lectura para cualquier interesado en la ciencia.

 

 

El paradigma Einstein

Rafael Alemañ Berenguer

Editorial Almuzara

Isbn- 9788494384691

Pvp- 19,95 euros

Enero 2016

 

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mié

27

ene

2016

El Rover Opportunity continua trabajando sobre Marte en pleno invierno

Fuente: NASA

 

El Rover Opportunity de la NASA en Marte, trabajó estos días al nivel más bajo de energía solar del séptimo invierno marciano de la misión. Actualmente está usando un triturador de rocas dentado de diamante y otras herramientas complementarias para realizar una investigación y encontrar nuevas pistas sobre la historia ambiental del Planeta Rojo.

Después del solsticio de invierno en el hemisferio sur de Marte el 02 de enero, se ha establecido un nuevo clima que echó una mano al Opportunity, proporcionando viento que quita un poco de polvo a los paneles solares.

La potencia disponible para el rover Opportunity de la NASA está aumentando después de pasar varias semanas al mínimo de energía durante el invierno marciano.

No obstante, “Opportunity se ha mantenido muy activo durante este invierno, en parte debido a que los paneles solares han estado mucho más limpios que en los últimos inviernos“, dijo John Callas, gerente del Proyecto Mars Exploration Rover del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Después de alcanzar el solsticio de invierno, a partir de ahora la cantidad de luz solar disponible para Opportunity continuará aumentando durante la mayor parte de 2016.

Cada año marciano dura alrededor de 1,9 años terrestres, ya que Marte está más lejos del Sol y necesita más tiempo para completar su órbita anual.

El eje de rotación de norte a sur de Marte es inclinado como el de la Tierra, así que Marte también tiene temporadas de verano e invierno. Las estaciones son alrededor de dos veces más largas que en la Tierra, y es por eso que a 12 años terrestres después del aterrizaje del Opportunity en Marte, el rover está soportando su séptimo invierno marciano.

“Con los niveles de energía saludables, estamos ansiosos de completar el trabajo en el Marathon Valley este año y avanzar más adelante con Opportunity ", dijo Callas.

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dom

24

ene

2016

Deslumbrante diamante de estrellas brillantes en nuestra galaxia

Fuente: NASA

 

Parecido a un tapiz de diamantes lujoso, esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA muestra un cúmulo que contiene una colección de algunas de las estrellas más brillantes jamás vistas en nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Llamado Trumpler 14, se encuentra a 8.000 años luz de distancia en la Nebulosa Carina, una región de formación estelar enorme.

Debido a que el clúster es de sólo 500.000 años de edad, tiene una de las mayores concentraciones de estrellas masivas y luminosas de toda la Vía Láctea.

El pequeño objeto oscuro de la izquierda en el centro es un nódulo de gas mezclado con polvo.

Image Credit: NASA, ESA, y J. Maíz Apellániz (Instituto Astrofísico de Andalucía, España)

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vie

22

ene

2016

Los filamentos en el corazón de la serpiente

Fuente: NASA

 

El medio interestelar es una mezcla de nubes moleculares, masas de gas frío o templado y átomos de hidrógeno ionizado que rellena el espacio entre las estrellas de nuestra galaxia.

Las nubes moleculares son las estructuras más densas del medio interestelar, compuestas en su mayor medida por moléculas de hidrógeno. El observatorio espacial Herschel de la ESA ha revelado que estas nubes se organizan alrededor de gruesos filamentos que surcan toda su extensión. Estos filamentos podrían estar transportando materia y, cuando alcanzan un tamaño apropiado, inician el proceso de formación de nuevas estrellas. 

Esta imagen tomada por Herschel muestra el Núcleo de Serpens, el corazón de una gigantesca nube molecular. El Núcleo propiamente dicho se corresponde con la brillante estructura situada cerca de la esquina superior derecha. Un poco más abajo se encuentra un cúmulo secundario más difuso, conocido como Ser G3-G6. En la parte izquierda de la imagen se puede distinguir un débil resplandor amarillo que se corresponde con la región LDN 583, que brilla con intensidad en la banda del infrarrojo lejano. 

Las nubes moleculares pueden agrupar una masa 10 millones de veces superior a la de nuestro Sol, y se extienden cientos de años luz. Comparadas con el resto del espacio son bastante densas – con una densidad de hasta mil átomos por centímetro cúbico, incluso más en las regiones en las que se están formando nuevas estrellas. No obstante, estos términos son bastante relativos, ya que sus regiones más pobladas son 10 veces menos densas que el mejor vacío que se pueda generar en un laboratorio. 

Estas gigantescas nubes son estructuras muy complejas, organizadas en torno a gruesos filamentos mezclados con estructuras grumosas e irregulares con forma de pliegue, de lámina o de burbuja. Una galaxia espiral típica como la Vía Láctea puede contener miles de nubes moleculares, acompañadas por estructuras asociadas de menor tamaño. 

La región de Serpens es ideal para el estudio de las nubes moleculares gigantes, ya que se encuentra a tan sólo 1.400 años luz de nuestro planeta. Un equipo de científicos ha comparado las observaciones realizadas por Herschel de esta región con una simulación por ordenador para tratar de comprender mejor las propiedades de la nube, y para determinar el grado de precisión de su modelo teórico. 

Este método permitió descubrir una red de filamentos radiales que se extienden por todo el Núcleo de Serpens, y que terminarán fragmentándose para comenzar el proceso de formación de nuevas estrellas. Estos filamentos recuerdan a los radios de una rueda, con el Núcleo ocupando la posición de su eje. 

Esta imagen en tres colores es una composición de las observaciones realizadas con las cámaras PACS (azul y verde) y SPIRE (rojo) de Herschel. La región mostrada abarca un sector de 1.7° x 1.9° en el firmamento, donde cada grado se corresponde con unos 25 años luz.

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mar

19

ene

2016

El futuro del espaciotiempo

La editorial Critica vuelve a editar en un nuevo formato esta obra de Stephen Hawking publicada en 2003.

Desde Einstein, y sobre todo a partir de su teoría de la relatividad general, sabemos que los fenómenos naturales tienen lugar en un marco geométrico de cuatro dimensiones, en el espaciotiempo. En este libro algunos de los físicos y divulgadores científicos más importantes de nuestro tiempo exploran las posibilidades más ll amativas que nos abre el espaciotiempo einsteiniano. Tras una excelente introducción, en la que Richard Price suministra las herramientas conceptuales básicas para poder comprender qué es eso que llamamos «espaciotiempo», Igor Novikov introduce a los lectores en las posibilidades de los viajes en el tiempo con sencillas explicaciones y modelos que evitan las típicas paradojas que se producen cuando el viaje conduce a tiempos anteriores al de partida. Sin embargo, los viajes en el tiempo son, tal vez, imposibles porque pueden violar leyes físicas que aún no hemos descubierto: esta es la cuestión que aborda Stephen Hawking con su maestría habitual. Por su parte, Kip Thorne mira a un futuro en el que se pueda comprobar una de las predicciones de la teoría de la relatividad general, la de la radiación gravitacional, que ha desafiado hasta el momento todos los intentos de ser detectada, mientras que Alan Lightman y Timothy Ferris abordan aspectos más «externalistas» que conectan la ciencia del espaciotiempo, y la ciencia en general, con la cultura, entendida ésta en su sentido más amplio. Y es que no hay verdadera cultura sin ciencia.

 

El futuro del espaciotiempo

Stephen Hawking, Kip Titone, Igor Novikov, T. Ferris y Alan Lightman

Editorial Critica

Isbn- 9788498929119

Pvp- 16,95 euros

Enero 2016

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lun

18

ene

2016

La gran ilusión

 

 

La editorial Critica edita nuevamente en un formato diferente, La Gran Ilusión de Stefhen Hawking y publicada originalmente en el año 2010.

 

El profesor Hawking ha tomado en sus manos la comprometida tarea de seleccionar y presentar, con su propia opinión científica e intelectual, aquellos textos específicos que llevaron a Einstein a ocupar un lugar de honor en la historia de la humanidad. Desde el texto en el que se revelaba la «teoría de la relatividad» hasta los escritos políticos y religiosos de Einstein, pasando por sus aportaciones a la física cuántica o a la mecánica estadística, La gran ilusión nos ofrece todo lo que hay que saber sobre el mayor científico del siglo xx y, quizá, de todos los tiempos.

 

La gran Ilusión

Stephen Hawking

Editorial Critica

Drakontos

Isbn- 9788498929102

Pvp. 25,90 euros

Enero 2016

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jue

14

ene

2016

El hielo expuesto en el cometa de Rosetta está formado por agua

Fuente: NASA

 

Las observaciones realizadas poco después de la llegada de Rosetta a su cometa objetivo en 2014 han dado lugar a la confirmación definitiva de la presencia de agua helada.

Aunque el vapor de agua es el gas principal que se ha podido percibir desde el cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko, se cree que la mayor parte del hielo procede de debajo de la corteza del cometa y son muy pocos los ejemplos de hielo hallados en la superficie. 

Sin embargo, un análisis detallado del instrumento infrarrojo VIRTIS de Rosetta revela la composición de la capa superior del cometa: principalmente, está cubierto de un material oscuro, seco y orgánico mezclado con una cantidad reducida de hielo. 

En el último estudio, que se centra en las imágenes obtenidas por escáner entre septiembre y noviembre de 2014, el equipo confirma que dos áreas de varias decenas de metros en la región de Imhotep, que aparecen como zonas brillantes de luz, incluyen realmente una cantidad significativa de agua helada. 

El hielo se asociaba a las paredes de acantilados y caídas de residuos y se encontraba a una temperatura de aproximadamente -120º C en ese momento. 

En estas regiones, se descubrió que en torno a un 5% de cada área de muestreo de píxeles era hielo puro y el resto estaba compuesto por material oscuro y seco. La abundancia de hielo se calculó comparando las mediciones de Rosetta con modelos que estiman cómo se mezclan los granos de hielo de diferentes tamaños en un píxel. 

Los datos obtenidos revelaron la existencia de dos grupos de granos diferentes: una mide varias decenas de micrómetros de diámetro y la otra es algo mayor, 2 mm aproximadamente.

Estos tamaños contrastan con los minúsculos granos de pocos micrómetros de diámetro que se encontraron en la región Hapi situada en el "cuello" del cometa, como observaba VIRTIS en otro estudio. 

"Las diversas poblaciones de granos helados en la superficie del cometa sugieren una pluralidad de mecanismos y periodos de tiempo de formación" —explica Gianrico Filacchione autor principal del nuevo estudio publicado en la revista Nature—. 

En Hapi los minúsculos granos se asocian a una fina capa de "escarcha" que se forman durante el ciclo diario del hielo, como consecuencia de la rápida condensación que tiene lugar en esta región durante las rotaciones del cometa cada 12 horas. 

"Por el contrario, creemos que las capas de los granos con un tamaño a partir del milímetro que observamos en Imhotep tiene una historia más compleja. Probablemente, estos granos se forman lentamente a lo largo del tiempo y están expuestos de forma ocasional debido a la erosión" —comenta Gianrico—. 

Partiendo del hecho de que los granos de hielo de la superficie tienen un tamaño normal de varias decenas de micrómetros (como sugiere el cometa de Rosetta, además de otros cometas) es posible explicar las observaciones de granos de un tamaño a partir del milímetro a través del crecimiento de cristales de hielo secundarios. 

Una forma de hacerlo es mediante "sinterización", un proceso en el cual los granos de hielo están compactados. Otro método es la "sublimación", que se produce cuando el calor del Sol penetra en la superficie y activa la evaporación del hielo enterrado. Aunque parte del vapor de agua resultante podría escapar del núcleo una fracción notable de él se recondensa en capas bajo la superficie.

La idea se fundamenta en experimentos de laboratorio que simulan el comportamiento de sublimación de hielo enterrado bajo el polvo a través del calor transmitido por la luz solar.

Estas pruebas demuestran que más del 80% del vapor de agua que desprende no consigue traspasar el manto de polvo, sino que es redepositado bajo la superficie. 

La energía adicional para la sublimación también podría ofrecerse mediante una transformación de la estructura del hielo a nivel molecular. A temperaturas bajas como las que observamos en los cometas, el hielo amorfo puede convertirse en hielo cristalino, desprendiendo energía durante el proceso. 

"El crecimiento del grano de hielo puede dar lugar a la formación de capas subsuperficiales de hielo de varios metros de grosor, que pueden afectar a la estructura a gran escala, porosidad y propiedades termales del núcleo" —declara Fabrizio Capaccioni, investigador principal de VIRTIS—. 

"Las finas capas de hielo que observamos al descubierto cerca de la superficie pueden ser consecuencia de la actividad y evolución del cometa, lo que sugiere que la formación de capas no ocurre necesariamente en la etapa inicial de la historia de formación del cometa". 

"Comprender qué características del cometa se determinan en el momento de su formación y cuáles se crean durante su evolución es una tarea algo ambiciosa, pero es la razón por la que estamos estudiando el cometa tan de cerca: para intentar descubrir qué procesos son importantes en las diferentes etapas de la vida de un cometa" —añade Matt Taylor, jefe del proyecto Rosetta de la ESA—. 

Los científicos de Rosetta están analizando los datos recopilados posteriormente por la misión, dado que el cometa se aproximó al Sol a mediados de 2015, con intención de observar cómo evolucionó la cantidad de hielo expuesto en la superficie según iba aumentando el calor.

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jue

14

ene

2016

Cassini visita Saturno

Fuente: NASA

 

Es fácil olvidar lo grande de es Saturno, unas 10 veces el diámetro de la Tierra. Y con un diámetro de alrededor de 116.500 kilómetros, el planeta simplemente empequeñece a su séquito de lunas. Uno de esos satélites, Tetis, (1.062 kilómetros de diámetro), se ve aquí abajo a la derecha, en esta imagen.

Esta vista se dirige hacia el lado iluminado de los anillos desde unos 8 grados por encima del plano de los anillos. La imagen fue tomada con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el 7 de Marzo de 2015 usando un filtro espectral que admite preferentemente longitudes de onda de luz infrarroja centrado a 752 nanómetros. Tethys ha sido iluminado por un factor de 2 para aumentar su visibilidad.

La vista fue obtenida a una distancia de aproximadamente 2,6 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 16 kilómetros por píxel. Tetis está un poco más cerca, a 2,4 millones de kilómetros de distancia, para una escala de la imagen de 14 kilómetros por píxel.

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jue

07

ene

2016

El Telescopio NuSTAR observa a la galaxia Andrómeda

Fuente: NASA

 

El telescopio de la NASA NuSTAR, ha capturado la mejor imagen de rayos X de alta energía jamás obtenida de una parte de nuestra galaxia vecina más grande y más cercana, Andrómeda. La misión espacial ha observado 40 "binarias de rayos X" - fuentes intensas de rayos X que constan de un agujero negro o una estrella de neutrones que se alimenta de una compañera estelar.

Los resultados ayudarán a los investigadores a entender mejor el papel de las binarias de rayos X en la evolución de nuestro universo. Según los astrónomos, estos objetos energéticos pueden jugar un papel crítico en calentamiento del baño intergaláctico de gas en el que se formaron las primeras galaxias.

"Andrómeda es la única gran galaxia espiral en la que podemos ver binarias de rayos X individuales y estudiarlas en detalle en un entorno como el nuestro", dijo Daniel Wik del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, que presentó los resultados en la 227ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Kissimmee, Florida. "Podemos utilizar esta información para deducir lo que está pasando en las galaxias más distantes, que son más difíciles de ver."


Andrómeda, también conocida como M31, se puede considerar como la hermana mayor de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Ambas galaxias tienen forma espiral, pero Andrómeda es ligeramente más grande que la Vía Láctea en tamaño. Situada a 2,5 millones de años luz de distancia, Andrómeda está relativamente cerca en términos cósmicos. Incluso se puede ver a simple vista en el cielo.

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lun

04

ene

2016

Revelado el secreto de la pérdida de peso de estrellas envejecidas

Fuente: NASA

 

Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, un equipo de astrónomos ha captado las imágenes más detalladas de la estrella hipergigante VY Canis Majoris. Estas observaciones muestran cómo el tamaño inesperadamente grande de las partículas de polvo que rodean a la estrella le permiten perder una enorme cantidad de masa a medida que comienza el proceso de su muerte. Este proceso, entendido ahora por primera vez, es necesario para preparar a estas estrellas gigantescas frente a su explosivo final como supernovas.

VY Canis Majoris es un Goliat estelar, una hipergigante roja, una de las estrellas más grandes conocidas de la Vía Láctea. Tiene entre 30 y 40 veces la masa del Sol y es 300.000 veces más luminosa. En su estado actual, la estrella abarcaría la órbita de Júpiter, tras expandirse enormemente al entrar en las fases finales de su vida.

Para obtener estas nuevas observaciones de la estrella se utilizó el instrumento SPHERE, instalado en el VLT. El sistema de óptica adaptativa de este instrumento corrige imágenes mejor que los sistemas anteriores que utilizan esta misma técnica, permitiendo ver con gran nivel de detalle las características de objetos o fenómenos muy cercanos a fuentes luminosas de luz [1]. SPHERE reveló claramente cómo la brillante luz de VY Canis Majoris iluminaba las nubes de material de su entorno.

Y usando el modo ZIMPOL de SPHERE, el equipo pudo no sólo mirar con mayor profundidad en el corazón de esta nube de gas y polvo que rodea a la estrella, sino que también pudo ver cómo la luz de las estrellas fue dispersada y polarizada por el material circundante. Estas mediciones fueron clave para descubrir las esquivas propiedades del polvo.

Un cuidadoso análisis de los resultados de polarización reveló que estos granos de polvo eran partículas relativamente grandes, de 0,5 micrómetros de tamaño, lo cual puede parecer pequeño, pero los granos de este tamaño son unas 50 veces más grandes que el polvo que se encuentra normalmente en el espacio interestelar.

A medida que se expanden, las estrellas masivas arrojan grandes cantidades de material —cada año, VY Canis Majoris expulsa de su superficie 30 veces la masa de la Tierra  en forma de polvo y gas—. Esta nube de material sale hacia el exterior antes de que la estrella explote, momento en el que parte del polvo es destruido y el resto es expulsado hacia el espacio interestelar. Posteriormente, este material será utilizado, junto con los elementos más pesados creados durante la explosión de la supernova, por la próxima generación de estrellas, e incluso podrá acabar formando parte del material a partir del cual nacerán planetas.

Hasta ahora, no se sabía cuál era el proceso por el cual el material de las partes altas de las atmósferas de estas estrellas gigantes era lanzado al espacio antes de que la estrella explotara. Siempre se había estimado que el desencadenante más probable es la presión de radiación, la fuerza que ejerce la luz estelar. Como esta presión es muy débil, el proceso dependería de la presencia de grandes granos de polvo para asegurar a un área de superficie lo suficientemente grande como para tener un efecto apreciable [2].

Las estrellas masivas viven una vida corta”, afirma el autor principal del artículo, Peter Scicluna, de la Academia Sínica (Instituto de Astronomía y Astrofísica, Taiwán). “Cuando se acercan sus últimos días, pierden una gran cantidad de masa. En el pasado sólo podíamos teorizar acerca de cómo sucedía, pero ahora, con los nuevos datos de SPHERE, hemos encontrado grandes granos de polvo alrededor de esta hipergigante. Son lo suficientemente grandes como para ser lanzados lejos por la intensa presión de radiación de la estrella, lo cual explica su rápida pérdida de masa”.

Los grandes granos de polvo observados tan cerca de la estrella nos dicen que la nube puede dispersar con eficacia luz visible de la estrella y ser empujada por la presión de  radiación de la misma. El tamaño de los granos de polvo también implica que es muy probable que la mayor pare sobreviva a la radiación producida por la inevitable y dramática desaparición de VY Canis Majoris como una supernova [3]. Este polvo alimentará entonces el medio interestelar circundante, destinado a formar las futuras generaciones de estrellas y planetas.

Notas

[1] SPHERE/ZIMPOL utiliza óptica adaptativa extrema para crear imágenes limitadas por difracción, haciendo que se acerque mucho más que instrumentos anteriores de óptica adaptativa al objetivo de lograr el límite teórico del telescopio si no hubiera ninguna atmósfera. La óptica adaptativa extrema también permite ver objetos mucho más tenues que están muy cerca de una estrella brillante.

Las imágenes de este nuevo estudio también han sido tomadas en luz visible —longitudes de onda más cortas que el rango del infrarrojo cercano, en el cual se tomaron la mayoría de las imágenes captadas anteriormente con óptica adaptativa—. Estos dos factores dan como resultado imágenes mucho más nítidas que las anteriores imágenes del VLT. Incluso se ha alcanzado una mayor resolución espacial con el VLTI, pero el interferómetro no crea imágenes directamente.

[2] Las partículas de polvo deben ser lo suficientemente grandes como para que la luz de las estrellas pueda empujarlas, pero no demasiado, ya que, en ese caso, simplemente se hundirían. Demasiado pequeño y la luz de las estrellas atravesaría el polvo; demasiado grande y el polvo sería demasiado pesado como para poder empujarlo. El polvo observado sobre VY Canis Majoris por el equipo tenía el tamaño adecuado, el justo para ser propulsado de manera eficaz hacia fuera por la luz de las estrellas.

[3] Para los estándares astronómicos la explosión tendrá lugar pronto, pero no hay ningún motivo de alarma, ya que este espectacular evento probablemente tenga lugar dentro de cientos de miles de años. Será espectacular visto desde la Tierra (tal vez tan brillante como la Luna) pero no un peligro para la vida en nuestro planeta.

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vie

01

ene

2016

Cacería XXL de cúmulos de galaxias

Fuente: ESO

 

Los telescopios de ESO han brindado a un equipo internacional de astrónomos el regalo de la tercera dimensión en una enorme búsqueda de las mayores estructuras ligadas gravitacionalmente en el Universo – los cúmulos de galaxias. Las observaciones realizadas con el VLT y el NTT complementan a las realizadas desde otros observatorios en la tierra y el espacio, como parte del sondeo XXL – una de las mayores búsquedas de cúmulos de este tipo.

Los cúmulos de galaxias son congregaciones masivas de galaxias que albergan inmensos reservorios de gas caliente cuyas temperaturas son tan altas que se producen rayos X.  Estas estructuras resultan útiles para los astrónomos, pues se cree que su construcción está influenciada por los componentes más extraños del Universo: la materia oscura y la energía oscura.  Por medio del estudio de sus propiedades en diferentes etapas de la historia del Universo, los cúmulos de galaxia podrían arrojar luz sobre el poco conocido lado oscuro del Universo.

El equipo, conformado por más de 100 astrónomos de todo el mundo, comenzó la búsqueda de estos monstruos cósmicos en el año 2011.  Si bien la radiación de alta energía de los rayos X que revela su ubicación es absorbida por la atmósfera de la Tierra, puede ser detectada por los observatorios de rayos X en el espacio. Por lo tanto, combinaron el sondeo  XMM-Newton de ESA, que significó la mayor adjudicación de tiempo de observación jamás otorgada a este telescopio en órbita, junto con observaciones provenientes de ESO y otros observatorios. El resultado es una enorme y creciente recopilación de datos de todo el espectro electromagnético [1], que se ha denominado colectivamente el sondeo XXL.

“El principal objetivo del sondeo XXL es proporcionar un muestreo bien definido de unos 500 cúmulos de galaxias, a una distancia en que el Universo tenía la mitad de su edad actual”, explica la Investigadora Principal del sondeo XXL, Marguerite Pierre de CEA, Saclay, Francia.

El telescopio Newton XMM captó imágenes de dos zonas del cielo – cada una de un tamaño de cien veces el área de la luna llena – en un intento por descubrir un gran número de cúmulos de galaxias no conocidas previamente.  El equipo del sondeo XXL ha publicado sus conclusiones en una serie de artículos científicos acerca de los 100 cúmulos más brillantes descubiertos [2].

Asimismo se usaron observaciones realizadas con el instrumento EFOSC2, instalado en el New Technology Telescope (NTT), junto con el instrumento FORS acoplado al Very Large Telescope de ESO (VLT), para analizar cuidadosamente la luz proveniente de galaxias dentro de estos cúmulos de galaxias.  Fundamentalmente, esto permitió al equipo medir las distancias exactas hasta los cúmulos de galaxias, proporcionando una vista tridimensional del cosmos, requerida para realizar mediciones precisas de la materia oscura y energía oscura [3].

Se espera que el sondeo XXL genere diversos resultados interesantes e imprevistos, pero aún con la quinta parte de los datos finales, ya han surgido importantes y sorprendentes hallazgos.

Uno de los artículos científicos informa del descubrimiento de cinco nuevos súper cúmulos – cúmulos de cúmulos de galaxias – que se agregan a los ya conocidos, como nuestro propio súper cúmulo, denominado Laniakea Supercluster.

Otro informe se refiere a las observaciones de seguimiento a un cúmulo de galaxias en particular (informalmente conocido como XLSSC-116), ubicado a una distancia de seis mil millones de años luz [4].  Utilizando el instrumento MUSE del VLT, se observó en dicho cúmulo una fuente de luz inusualmente brillante y difusa.

“Esta es la primera vez que logramos analizar en detalle la luz difusa en un cúmulo de galaxias distante, lo cual demuestra la potencia de MUSE para estas valiosas investigaciones,” explica Christoph Adami, del Laboratorio de Astrofísica de Marsella, Francia, co-autor del artículo.

El equipo también usó los datos para confirmar el concepto que postula que los cúmulos de galaxias fueron, en el pasado, versiones a escala reducida de aquellos que observamos actualmente – un descubrimiento importante para la comprensión teórica de la evolución de los cúmulos a lo largo de la historia del Universo.

El simple acto de contar los cúmulos de galaxias en los datos XXL ha confirmado, también, un peculiar resultado previo  – existen menos cúmulos distantes que los esperables basados en predicciones con parámetros cosmológicos calculados por el telescopio Planck de ESA.  Se desconoce el motivo de esta discrepancia, aunque el equipo espera llegar a comprender esta curiosidad cosmológica con el muestreo completo de cúmulos, en el año 2017.

Estos cuatro resultados importantes no son más que un anticipo de lo que se espera conseguir con este enorme  sondeo de algunos de los objetos más masivos del Universo.

 

 

Notas

[1] El sondeo XXL combina datos de archivo con nuevas observaciones de cúmulos de galaxias que cubren las longitudes de onda de 1x10-4 μm (rayos X, observados con XMM) hasta 492 μm (rango submilimétrico, observado con el Giant Metrewave Radio Telescope [GMRT]).

[2] Los cúmulos de galaxias informados en los trece artículos científicos se encuentran en corrimientos al rojo entre z = 0.05 and z = 1.05, que corresponden al periodo en que la edad del Universo era de 13 a 5.7 mil millones de años, respectivamente.

[3] El sondeo de los cúmulos de galaxias requirió conocer sus distancias con exactitud.  Si bien las distancias aproximadas – corrimientos hacia el rojo fotométricos – se pueden medir analizando sus colores a diversas longitudes de onda, se requieren desplazamientos hacia el rojo espectroscópicos más precisos. Corrimientos al rojo espectroscópicos también fueron obtenidos de los datos de archivo, como parte del VIMOS Public Extragalactic Redshift Survey (Sondeo Público del Corrimiento al Rojo VIMOS) (VIPERS), el VIMOS-VLT Deep Survey (VVDS) y el sondeo GAMA.

[4] Este cúmulo de galaxias se encontró en un corrimiento hacia el rojo de z = 0.543.

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mié

30

dic

2015

Cassini realiza con éxito su último sobrevuelo cercano a Encelado

Fuente: NASA

 

La nave espacial Cassini de la NASA ha comenzado a transmitir datos e imágenes de su último sobrevuelo cercano a Encelado, la luna activa de Saturno. Cassini pasó a una distancia de tan sólo 4.999 kilómetros de Encelado la madrugada del pasado domingo, 20 de diciembre a las 5:49 GMT.

"Este sobrevuelo definitivo a Encelado provoca sentimientos de tristeza y de triunfo," dijo Earl Maize, director del proyecto Cassini en JPL. "Estamos tristes por haber dejado atrás esta experiencia, pero hemos colocado la piedra angular de una increíble década de investigación de uno de los cuerpos más intrigantes del Sistema Solar".

Cassini continuará vigilando la actividad en Encelado desde la distancia, hasta el final de su misión, prevista para septiembre de 2017. Los encuentros futuros entre sonda y luna serán mucho más lejanos -- el próximo vuelo cercano, será a una distancia cuatro veces más lejana que este último encuentro.

Este fue el 22º sobrevuelo a Encelado de la misión Cassini. Los descubrimientos de Cassini sobre la actividad geológica en la luna, no mucho tiempo después de llegar a Encelado, provocó cambios en el plan de vuelo de la misión para maximizar el número y la calidad de los vuelos a la luna helada de Saturno.

"Cassini ha hecho tantos descubrimientos impresionantes sobre Encelado y aún así, todavía queda mucho por hacer para responder a la pregunta fundamental sobre si existe vida en su pequeño océano, dijo Linda Spilker, científica de la misión en el JPL de la NASA.

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lun

28

dic

2015

ALMA revela zonas de formación planetaria

Fuente: ESO

 

Astrónomos, haciendo uso del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), han descubierto los indicios más claros encontrados hasta ahora de la reciente formación de planetas con masas varias veces superiores a la de Júpiter en los discos de gas y polvo que rodean a cuatro estrellas jóvenes. Mediciones del gas presente alrededor de las estrellas también proporcionan pistas adicionales acerca de las propiedades de estos planetas.

Prácticamente todas las estrellas se encuentran rodeadas de planetas, pero los astrónomos aún no comprenden totalmente cómo, y en qué condiciones, se forman. Para responder a estas interrogantes, ellos estudian los discos giratorios de gas y polvo que se encuentran alrededor de estrellas jóvenes a partir de los cuales se forman estos cuerpos celestes. Pero estos discos son pequeños y están muy lejos de la Tierra, por lo que se necesitó de la potencia de ALMA para que develaran sus secretos.

Un tipo especial de discos, denominados discos de transición, presenta una sorprendente ausencia de polvo en su centro, en la región que rodea a la estrella. Se han propuesto dos ideas principales para explicar estos misteriosos vacíos. En primera instancia, los fuertes vientos estelares y la intensa radiación podrían haber arrastrado o destruido el material circundante [1]. Por otra parte, los masivos planetas jóvenes en proceso de formación podrían haber eliminado el material a medida que orbitan la estrella [2].

La incomparable sensibilidad y nitidez de imagen que entrega ALMA ya han permitido al equipo de astrónomos, liderado por Nienke van der Marel perteneciente al Observatorio de Leiden, en los Países Bajos, graficar la distribución de gas y polvo en cuatro de estos discos de transición como nunca antes se había logrado [3].  Como consecuencia, esto les permitió  por primera vez seleccionar una de las dos alternativas como la causa de los vacíos.

Las nuevas imágenes muestran que existen cantidades significativas de gas dentro de los vacíos de polvo[4]. Sin embargo, para sorpresa del equipo, había también un vació en el gas, hasta tres veces más pequeño que el del polvo.

Esto sólo podría explicarse en un escenario en el que planetas masivos de reciente formación despejaron el gas a medida que se movían a lo largo de sus órbitas, pero atraparon las partículas de polvo en regiones más lejanas [5].

“Observaciones anteriores ya habían entregado indicios de la presencia de gas en el interior de los vacíos de polvo,” explica Nienke van der Marel. “Pero ya que ALMA puede entregar imágenes del material presente en todo el disco con mucho más detalle que otras instalaciones, pudimos descartar el escenario alternativo. El gran vacío señala claramente la presencia de planetas con varias veces la masa de Júpiter, creando estas cavernas a medida que se mueven rápidamente a través del disco”.

De manera sorprendente, estas observaciones se llevaron a cabo utilizando sólo una décima parte del poder de resolución actual de ALMA, ya que se realizaron mientras la mitad del conjunto de antenas aún se encontraba en construcción en el llano de Chajnantor, en el norte de Chile.

Ahora otros estudios son necesarios para determinar si más discos de transición también apuntan hacia este mismo escenario, aunque las observaciones de ALMA han entretanto proporcionado a los astrónomos una nueva y valiosa información acerca del complejo proceso de la formación planetaria.

“Todos los discos de transición estudiados hasta ahora con grandes cavidades de polvo también presentan cavidades de gas. Así, con ALMA, podemos ahora descubrir dónde y cuándo nacen planetas gigantes en estos discos, y comparar estos resultados con los modelos de formación planetaria", dice Ewine van Dishoeck, también de la Universidad de Leiden y el Instituto Max Planck de Física Extraterrestre en Garching[6]. “La detección de planetas de manera directa está prácticamente al alcance de los instrumentos actuales, y los telescopios de la próxima generación que se encuentran ahora en construcción, como el European Extremely Large Telescope, serán capaces de llegar mucho más lejos. ALMA les está indicando hacia dónde deben mirar”.

Notas

[1] Este proceso, que despeja el polvo y el gas desde adentro hacia afuera, se conoce como fotoevaporación.

[2] Estos planetas son difíciles de observar directamente (eso1310) y los estudios anteriores en longitudes de onda milimétricas (eso1325) no pudieron entregar una vista nítida de sus zonas interiores de formación planetaria donde estas diferentes explicaciones podrían ponerse a prueba. Otros estudios (eso0827) no pudieron medir el volumen del gas en estos discos.

[3] Los cuatro objetivos de estas investigaciones fueron SR 21, HD 135344B (también conocido como SAO 206462), DoAr 44 y Oph IRS 48.

[4] El gas presente en los discos de transición está compuesto principalmente por hidrógeno, y se puede rastrear a través de observaciones de la molécula de monóxido de carbono (CO).

[5] El proceso de captura de polvo se explica en un anuncio anterior (eso1325).

[6] Otros ejemplos incluyen los discos de transición HD 142527 (eso1301 y aquí) y J1604-2130.

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sáb

26

dic

2015

Un quinteto brillante para celebrar la Navidad

Fuente: NASA

 

El quinteto de Stephan es un conjunto de galaxias descubierto en 1877 por el astrónomo Édouard Stephan. En aquel momento, sin embargo, él registró el descubrimiento de una "nueva nebulosa", pues la idea de otras galaxias más allá de la Vía Láctea no se formalizó hasta 1920.  

La imagen es un compendio de las observaciones realizadas desde tres longitudes de onda, a través de los observatorios espaciales de la ESA Herschel y XMM-Newton y de telescopios terrestres, con el fin de revelar los componentes diferentes de las cinco galaxias. 

El quinteto de Stephan es uno de los grupos galácticos conocidos más espectaculares, pero solo cuatro galaxias del "quinteto" definido originariamente están unidas físicamente. Según se descubrió posteriormente, la quinta está mucho más cerca de nosotros: NGC 7320, la galaxia de la parte inferior de la imagen, se sitúa a unos 40 millones de años luz de nosotros y no a los 300 millones de años luz que nos separan de las demás. 

Una de ellas es la fuente luminosa situada sobre NGC 7320 en esta captura, otras dos son las galaxias entrelazadas situadas ligeramente a la derecha del centro de la imagen y la cuarta es el área circular hacia la esquina inferior derecha. 

Más adelante, se descubrió que había una nueva galaxia, escondida más allá del extremo izquierdo de esta imagen, ubicada a una distancia similar de estas cuatro galaxias, lo que restauró el grupo como quinteto. 

Al observar estas galaxias bajo la luz infrarroja de Hershchel —mostrada en rojo y amarillo— los astrónomos pueden rastrear el brillo del polvo cósmico. El polvo es un ingrediente menor pero crucial de la materia interestelar de las galaxias, formado principalmente por gas y que genera la materia prima para el nacimiento de nuevas generaciones de estrellas. 

Hay una galaxia que destaca bajo la luz infrarroja: la que está próxima a NGC 7320; una galaxia que, según apreciamos en la imagen, está creando nuevas estrellas. 

En blanco, la luz óptica observada desde los telescopios de tierra revela las formas de las cuatro galaxias lejanas, que aparecen con sus colas y bucles de estrellas y gases. Estas complejas características son efecto de su atracción gravitatoria mutua.  
La intensa actividad dinámica de este lejano grupo también se retrata en la distribución de gas difuso y caliente, que brilla intensamente en lo rayos X y fue detectada por XMM-Newton. 

Representado en azul, el gas caliente parece ubicarse principalmente entre las cuatro galaxias pegadas. Probablemente se trate de una mezcla de gases primordiales que predicen la formación de las galaxias y el gas intergaláctico que eliminado de las mismas o expulsado durante sus interacciones. 

Se intuye un temblor procedente de la interacción de estas cuatro galaxias que se visualiza en forma de estructura azul casi vertical a la derecha del centro de la imagen. Esta estructura de gas caliente parece trazar un filamento de polvo infrarrojo brillante que podría haberse calentado gracias al temblor. 

En el extremo final del temblor, la vista infrarroja descubre varias estrellas en formación tanto dentro como fuera delas galaxias. 

Una tenue cola de estrellas, gas y polvo se extiende hacia la izquierda, lo que nos conduce a una galaxia enana que resplandece bajo la radiación infrarroja —el objeto rojo y amarillo en el extremo de la cola—. 

Situado más a la izquierda, vemos también en azul al final de la cola una densa concentración de gas caliente, aunque no está claro si pertenece al grupo galáctico o es una fuente original.

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lun

21

dic

2015

NASA y Star Wars: Más parecidos de lo que creemos

Fuente: NASA

 

Los astronautas de la NASA "utilizan la fuerza" cada vez que se lanzan ... desde cierto punto de vista. La NASA tiene droides del mundo real y motores iónicos. Todos hemos visto planetas de doble sol como Tatooine y una luna de Saturno (Mimas) que se asemeja misteriosamente la Estrella de la Muerte.

Recientemente el astronauta Kjell Lindgren, recién llegado de la Estación Espacial Internacional, es un fan de tal manera que hasta posó con sus compañeros de tripulación de la Estación junto a un cartel temático de la misión Jedi y habló con StarWars.com. Poco antes de salir de la Estación, Lindgren twitteó acerca de la extraña semejanza de la cúpula de la Estación Espacial con la cabina de un caza Imperial TIE.

Esta no es la primera conexión que se ha notado. Cuando el transbordador espacial Atlantis abandonó la Estación Espacial Internacional después de la misión STS-117 de 2007 y dirigió la vista hacia la Estación por algunos momentos se veía ésta como un caza TIE dando caza al transbordador espacial.

Los TIE van más allá de la semejanza casual a la ingeniería real. La NASA ya utiliza motores iónicos reales ("TIE" son las siglas de "Twin Ion Engines" o "motor de iones gemelos") en la nave espacial Dawn, actualmente en órbita alrededor del planeta enano Ceres. De hecho, Dawn está utilizando tres motores iónicos. La próxima generación de este motor está siendo considerada para la Misión de Redirección de un Asteroide, un importante paso hacia el Viaje a Marte de la NASA.

La NASA tiene robots recorriendo y la explorando todo el sistema solar, pero éste es nuestro propio "R2" como el de Star Wars para los fans. Robonaut 2, lanzado en 2011, está trabajando al lado de los humanos a bordo de la Estación Espacial Internacional, y podría ayudar en los paseos espaciales demasiado peligrosos para los seres humanos.

Otro "droide" visto en la Estación Espacial se inspira directamente en la saga. En 1999, el entonces ) profesor David Miller del Instituto de Tecnología (MIT), ahora Jefe de Tecnología de la NASA en Massachusetts, mostró los originales de la original Star Wars de 1977 a sus estudiantes en su primer día de clase. Después de la escena en la que el héroe Luke Skywalker aprende habilidades con su espada de luz peleando con un droide flotante "remoto" en el Halcón Milenario, Miller se levantó y señaló: "Quiero que me construyan algo como eso."

El resultado fue "SPHERES" o Satélite Experimental con Posición, Estabilidad y Acción Sincronizada. Originalmente diseñados para probar las maniobras de encuentro y acoplamiento de naves espaciales, los mini-satélites de tamaño de un pequeño balón ahora pueden ser alimentados por smart phones o teléfonos inteligentes.
Cuando enviamos una nave espacial al sistema solar y apuntamos nuestros telescopios más allá, a menudo vemos cosas que parecen sacadas directamente de la Guerra de las Galaxias del universo. La luna de Saturno Mimas ha sido apodada como la luna "Estrella de la Muerte" por la forma de su cráter Herschel de 80 millas, el cual tiene un parecido a la estación de batalla Imperial, sobre todo cuando se ve en esta imagen distante de Cassini:
También resulta que algunas de las creaciones planetarias de ficción del universo "Star Wars" son sorprendentemente similares a los planetas reales en nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Hay un mundo helado apodado Hoth, un mundo potencial hídrico como Kamino y un suplente para el volcánico Mustafar. La misión Kepler, que ha confirmado más de 1.000 planetas fuera de nuestro sistema solar, ha descubierto un mundo que orbita dos soles, al igual que el ficticio Tatooine, donde Luke Skywalker miró fijamente a la puesta de los soles gemelos soñando que luchaba contra el Imperio. Kepler-16b, lo confirmó en 2011, los cual supuso un gran descubrimiento, según el investigador principal de Kepler William Borucki. "Dado que la mayoría de las estrellas de nuestra galaxia son parte de un sistema binario, esto significa que las oportunidades de vida son mucho más amplias que si los planetas se forman solamente alrededor de estrellas individuales."
No, la NASA no tiene espadas de luz o hipermotores todavía. Y a pesar de la demanda popular, no estamos construyendo una Estrella de la Muerte. Pero estamos haciendo lo que hemos hecho durante más de medio siglo - el envío de naves espaciales a nuestro sistema solar y más allá, y mirando con nuestros telescopios hacia galaxias muy, muy lejanas.

 

NASA & StarWars
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vie

18

dic

2015

Cassini se acerca a Encelado por última vez

Fuente: NASA

 

Un capítulo emocionante en la exploración del sistema solar está a punto de concluir, cuando la nave espacial Cassini en órbita alrededor de Saturno realice su último sobrevuelo cercano a la luna Encelado. Cassini está programada para volar más allá de Encelado a una distancia de 4.999 kilómetros la madrugada del domingo 20 de Diciembre, a las 5:49 GMT.

Aunque la nave espacial continuará observando Encelado durante el resto de su misión (hasta Septiembre de 2017), será a distancias mucho mayores - la más cercana, a más de cuatro veces más lejos que el encuentro del 20 de Diciembre.

El próximo sobrevuelo se centrará en la medición de la cantidad de calor que viene a través del hielo del interior de la luna - una consideración importante para la comprensión de lo que está impulsando el penacho de partículas de gas y hielo que es expulsado como un spray de manera continua procedente de un océano bajo la superficie de Encelado.

"Comprender cuanta calidez tiene Encelado en su núcleo nos proporcionará una idea de su notable actividad geológica, y que hace que este último sobrevuelo cercano sea una fantástica oportunidad científica", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Por diseño, el encuentro no será el más cercano para Cassini. El sobrevuelo fue diseñado para permitir que el Espectrómetro Infrarrojo Compuesto (CIRS) de Cassini observe el flujo de calor que fluye a través de terreno del polo sur de Encelado.

"La distancia de este sobrevuelo está en el punto perfecto para nosotros para poder mapear el calor que viene de dentro de Encelado -- no demasiado cerca, y no demasiado lejos. Nos permite mapear una buena parte de la intrigante región polar sur en buena resolución ", dijo Mike Flasar, líder del equipo del CIRS en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

La región del polo sur de Encelado, aunque estaba bien iluminada para las observaciones por las cámaras de luz visible de Cassini cuando la nave llegó a Saturno a mediados de 2004, se encuentra actualmente en la oscuridad del invierno de Saturno, de años de duración. La ausencia del calor del Sol hace que sea más fácil para Cassini observar el calor del propio Encelado. Cuando la misión concluya, Cassini habrá obtenido observaciones de más de seis años de oscuridad en el invierno del hemisferio sur de la Luna.

"El legado de Cassini de los descubrimientos en el sistema de Saturno es profundo", dijo Spilker. "Nosotros no vamos a estar de nuevo tan cerca de Encelado con Cassini, pero nuestros viajes han abierto un camino a la exploración de éste y otros mundos de océanos."

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mié

16

dic

2015

En el cielo hay una estrella de cuyo nombre ya puedo acordarme…

La propuesta ‘Estrella Cervantes’ competía con otras seis opciones de diversos países (Portugal, Italia, Colombia y Japón) para renombrar el sistema planetario μ (leído ‘mu’) Arae, situado a 49,8 años luz de distancia en la constelación Ara (el altar). Desde el 12 de agosto y hasta el 31 de octubre estuvieron abiertas las votaciones a través de internet, para todo el mundo y con la única limitación de un voto por dispositivo (ordenador, teléfono, tableta…).

El resultado, hecho público hoy por la Unión Astronómica Internacional, no deja lugar a dudas: la propuesta ha conseguido 38.503 votos, un 69% del total de los registrados para este sistema planetario. Ha sido, además, la propuesta que ha registrado más votos válidos entre las más de 200 propuestas del conjunto del concurso. Desde hoy, por tanto, los nombres de Cervantes, Quijote, Rocinante, Sancho y Dulcinea pueden usarse en paralelo a la nomenclatura científica ya existente.

“Esta iniciativa ha cargado de sentido la labor de los que trabajamos por la cultura científica: une en una sola propuesta diferentes aspectos de la ciencia y de las letras, y nos ha ilusionado tanto a los que nos dedicamos profesionalmente a la astronomía como a todas aquellas personas que disfrutan mirando al cielo”, afirma Javier Amentia, director del Planetario de Pamplona, la entidad que presentó la propuesta al concurso.

Javier Gorgas, presidente de la Sociedad Española de Astronomía, destaca que “divulgadores y profesionales de la astronomía, medios de comunicación, humanistas y amantes de la literatura hemos trabajado juntos con un único fin: poner a Cervantes y a sus personajes en el lugar que les correspondía entre las estrellas. Don Quijote y sus compañeros nos han ayudado a proclamar que existen muchos más mundos en el Universo, y por el camino hemos reivindicado que la ciencia juega un papel central en la cultura y hemos constatado una vez más la pasión del público en general por la astronomía”.

Benjamín Montesinos, punto de contacto en España de la IAU para Divulgación de la Astronomía, expresa su alegría por el resultado:  “Ha sido todo un placer y un honor para un astrónomo manchego como yo haber podido contribuir a poner a Cervantes y sus personajes en el cielo. Cuando releamos  el Quijote, podremos imaginar a Clavileño volando y acercándose a la estrella Cervantes y a los planetas Dulcinea, Quijote, Rocinante y Sancho. Un lujo.”

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lun

14

dic

2015

Espectacular imagen de Prometeo captada por Cassini

Fuente: NASA

 

La nave espacial Cassini de la NASA ha divisado detalles sobre la superficie salpicada de cráteres de Prometeo, una de las lunas de Saturno, de 86 kilómetros de diámetro, durante un sobrevuelo que la nave realizó el pasado domingo 6 de Diciembre de 2015. Esta es una de las imágenes de más alta resolución que Cassini ha obtenido de Prometeo.

Esta imagen está dirigida hacia el lado opuesto a Saturno de Prometeo. La imagen fue tomada en luz visible con la cámara de ángulo estrecho de Cassini. La vista fue obtenida a una distancia 37.000 kilómetros de Prometeo, con una resolución de 220 metros por píxel.

Prometeo orbita Saturno justo en el interior del estrecho anillo F, que se ve aquí en la parte superior de la imagen.

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sáb

12

dic

2015

El VLT revisita una curiosa colisión cósmica

Fuente: NASA


Estas nuevas imágenes del Very Large Telescope de ESO, instalado en el observatorio Paranal, revelan los espectaculares restos de una colisión cósmica con 360 millones de años de antigüedad. Entre los escombros se encuentra una misteriosa y singular joven galaxia enana. Esta galaxia proporciona a los astrónomos una oportunidad excelente para aprender más acerca de estas galaxias que se creen comunes en el universo temprano, pero que normalmente son demasiado débiles y lejanas para poder observarlas con los telescopios actuales.

NGC 5291, el dorado óvalo brumoso que domina el centro de esta imagen, es una galaxia elíptica situada a casi 200 millones de años luz de distancia, en la constelación del Centauro. A lo largo de más de 360 millones años, NGC 5291 ha estado implicada en una dramática y violenta colisión a medida que otra galaxia viajaba a inmensas velocidades disparada hacia su núcleo. El accidente cósmico expulsó enormes chorros de gas hacia el espacio cercano que, más adelante, se condensó formando un anillo alrededor de NGC 5291.

Con el tiempo, el material del anillo se fue fusionando y colapsó en decenas de regiones de formación estelar y varias galaxias enanas, zonas que podemos ver en esta imagen como regiones blancas y de tonos azul pálido dispersas alrededor de NGC 5291. Esta nueva imagen fue obtenida con el instrumento FORS, instalado en el VLT. El cúmulo de material más masivo y luminoso, situado a la derecha de NGC 5291, es una de estas galaxias enanas y es conocida como NGC 5291N.

Se cree que la Vía Láctea, como todas las grandes galaxias, se formó en los primeros años del universo por la acumulación de galaxias enanas más pequeñas. Normalmente, si estas pequeñas galaxias han sobrevivido por su cuenta hasta el día de hoy, deberían contener muchas estrellas muy viejas.

Sin embargo, NGC 5291N no parece contener estrellas viejas. Observaciones detalladas, llevadas a cabo con el espectrógrafo MUSE, también han dado a conocer que las partes exteriores de la galaxia tenían características típicamente asociadas con la formación de nuevas estrellas, pero lo que se observó no concordaba con lo esperado en los modelos teóricos actuales. Los astrónomos sospechan que estos fenómenos inusuales pueden ser el resultado de colisiones masivas de gas en la región.

NGC 5291N no parece ser una típica galaxia enana, pero en cambio comparte un sorprendente número de similitudes con las grumosas estructuras que hay dentro de muchas de las galaxias con formación estelar en el universo distante. Es un sistema único en nuestro universo local y un importante laboratorio para el estudio de galaxias  tempranas ricas en gas, que normalmente están muy lejos como para ser observadas en detalle por los telescopios actuales.

Este inusual sistema ha sido observado previamente por una amplia gama de instalaciones basadas en tierra, incluyendo el Telescopio de 3,6 metros de ESO, en el Observatorio La Silla. Sin embargo, las capacidades de MUSE, FORS y el Very Large Telescope (VLT) han permitido esclarecer ahora parte de la historia y de las propiedades de NGC 5291N.

Las futuras observaciones, incluyendo las que lleve a cabo el E-ELT (European Extremely Large Telescope) de ESO, podrían permitir a los astrónomos desentrañar los misterios que guardan los restos de esta galaxia enana.

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lun

07

dic

2015

La NASA publica las imágenes con mayor resolución de Plutón

Fuente: NASA


(pincha sobre la imagen)


La nave espacial New Horizons de la NASA ha enviado nuevas imágenes de Plutón, que obtuvo durante el sobrevuelo cercano que realizó el pasado mes de Julio, siendo estas las imágenes más exactas que se tienen hasta el momento de Plutón.

Cada semana, New Horizons transmite datos almacenados en su memoria digital que recabó durante su sobrevuelo a través del sistema de Plutón el pasado 14 de Julio. Estas últimas fotos son parte de una secuencia tomada durante la mayor aproximación de la sonda al planeta, con resoluciones de entre 77 y 85 metros por píxel, que revelan características de alrededor de medio kilómetro en la superficie del planeta. Estas nuevas imágenes detallan al máximo una gran variedad de accidentes geológicos, como montañas, cráteres y superficies heladas.

"Estas imágenes cercanas demuestran el poder de nuestros robots exploradores para transmitir datos muy interesantes para los científicos en la Tierra”, dijo John Grunsfeld, antiguo astronauta y administrador asociado para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA. "New Horizons nos emocionó durante el sobrevuelo de julio con las primeras imágenes más cercanas de Plutón, y cuando la nave nos transmite su tesoro de imágenes almacenadas en su memoria interna, seguimos sorprendiéndonos de lo que vemos."

Estas últimas imágenes abarcan una superficie de unos 80 kilómetros de ancho. Hasta el momento, las imágenes que se habían difundido recogían alrededor de 800 kilómetros de la superficie del planeta, pero con muchísima menor resolución, tomadas por la nave mientras sobrevolaba el informalmente llamado Sputnik Planun, las montañas de al-Idrisi y las llanuras heladas de la costa del Sputnik.

"Estas nuevas imágenes son una ventana de altísima resolución de la geología de Plutón", dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigaciones del Sudoeste (SwRI) en Boulder, Colorado. “Ninguna imagen con tan alta resolución estuvo disponible en Venus o Marte hasta décadas después de los primeros sobrevuelos, pero en Plutón ya estamos ahí, entre cráteres, montañas y planicies heladas, ¡menos de cinco meses después de acercarnos!, La ciencia que podemos hacer con estas imágenes es simplemente increíble".





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sáb

05

dic

2015

XMM-Newton descubre filamentos cósmicos cerca de un gran cúmulo

Fuente: NASA


El observatorio espacial XMM-Newton de la ESA ha descubierto tres inmensos filamentos por los que fluye gas caliente hacia un gran cúmulo de galaxias, revelando parte del esqueleto cósmico que permea el Universo.

Las galaxias tienden a agruparse formando grandes aglomerados conocidos como cúmulos, que son las estructuras cósmicas más grandes cohesionadas por la fuerza de la gravedad. Estas agrupaciones contienen galaxias, gas caliente y una gran cantidad de materia oscura. 

A gran escala, las galaxias y los cúmulos parecen estar enlazados por una gigantesca red de filamentos cósmicos, en cuyos nudos de mayor densidad se sitúan las estructuras más masivas. 

Las simulaciones por ordenador indican que la red cósmica, formada mayoritariamente de materia oscura con un poco de materia ordinaria, conforma la estructura a modo de andamio sobre la que se forman y evolucionan las estrellas, las galaxias y los cúmulos. 

En las últimas décadas los astrónomos han logrado distinguir la estructura de la red cósmica en la distribución macroscópica de las galaxias, y detectaron indicios de que el gas difuso sigue una ordenación similar.

Un nuevo estudio basado en los datos recogidos por el observatorio de rayos X de la ESA, XMM-Newton, ha descubierto una serie de filamentos que fluyen hacia uno de los cúmulos más masivos del Universo, lo que constituye la primera detección inequívoca de la presencia de gas en la red cósmica. 

“Nos encontramos ante un descubrimiento totalmente inesperado, pero muy gratificante”, reconoce Dominique Eckert de la Universidad de Ginebra, Suiza, autor principal del artículo que presenta estos resultados en la edición de esta semana de la revista Nature. 

El estudio se basa en las observaciones de Abell 2744, un objeto apodado como el ‘Cúmulo de Pandora’ debido a su compleja y enmarañada estructura. Abell 2744 agrupa al menos a otros cuatro cúmulos de menor tamaño en proceso de fusión. 

“Sabíamos que Abell 2744 era un cúmulo increíblemente masivo con una intensa actividad en su núcleo. El descubrir que presenta una conexión directa con la red cósmica respalda nuestras teorías sobre cómo se formaron las estructuras del Universo”, añade Eckert. 

Los astrónomos han detectado cinco grandes estructuras de gas caliente que parecen estar conectadas con el núcleo de Abell 2744, tras analizar los datos recogidos sobre este objeto por XMM-Newton durante 30 horas de observación en diciembre de 2014. 

Al comparar estos datos en la banda de los rayos X con observaciones ópticas, se pudieron identificar las galaxias que pertenecen a cada uno de los filamentos. De esta forma se descubrió que tres de ellos están físicamente conectados con el cúmulo, mientras que los otros dos se encuentran en un segundo plano.

Al igual que el cúmulo de galaxias, los filamentos también contienen una gran cantidad de materia oscura. Los astrónomos han sido capaces de simular su distribución al estudiar el efecto de ‘lente gravitacional’ que ejerce sobre galaxias más remotas: su concentración de masa curva la trayectoria de la luz procedente de los objetos en segundo plano, amplificando su brillo y retorciendo sus formas. 

“Empezamos estudiando el núcleo interior de Abell 2744 con el Telescopio Espacial Hubble, con la intención de utilizar este cúmulo como una potente lupa y así poder detectar galaxias más remotas demasiado tenues para ser observadas directamente”, explica Mathilde Jauzac de la Universidad de Durham, Reino Unido, y coautora de este estudio. 

“Al descubrir la presencia de gas en estos filamentos, decidimos estudiar también el efecto de lente gravitacional en las afueras del núcleo, donde los objetos en segundo plano sufren una distorsión mucho menor, pero todavía suficiente como para estudiar la distribución de la materia oscura”. 

La combinación de las observaciones realizadas en distintas longitudes de onda puso de manifiesto cómo se relacionan entre sí los distintos elementos que habitan en el entorno de Abell 2744. 

Gracias a los datos recogidos en la banda de los rayos X, los astrónomos fueron capaces de medir la densidad y la temperatura del gas, y de comparar estos resultados con las predicciones teóricas. Los filamentos contienen gas a una temperatura de entre 10 y 20 millones de grados centígrados, mucho más frío que el gas en el centro del cúmulo, que puede alcanzar los 100 millones de grados, pero un poco más caliente que el resto de la red cósmica, que presentaría una temperatura de varios millones de grados. 

El gas y las galaxias en el interior de los filamentos representan aproximadamente la décima parte de su masa total. El resto lo compone la materia oscura – lo que también concuerda con los modelos teóricos. 

Si bien estos resultados encajan perfectamente con los modelos teóricos, todavía es muy pronto para extrapolarlos al resto del Universo. 

“Lo que hemos observado es una configuración muy particular de filamentos de alta densidad cerca de un cúmulo excepcionalmente masivo. Necesitamos estudiar una muestra mucho mayor de filamentos menos densos para analizar la naturaleza de la red cósmica”, concluye Eckert. 

Para poder llevar a cabo un estudio más detallado, los astrónomos tendrán que esperar al futuro telescopio de rayos X de la ESA, Athena, cuyo lanzamiento está previsto para el año 2028. La extraordinaria sensibilidad de este nuevo observatorio hará posible estudiar el gas caliente de la red cósmica a lo largo de todo el firmamento, detectando filamentos más tenues y difusos e incluso identificando algunos de los elementos químicos que los componen. 

“Los filamentos que fluyen hacia Abell 2744 revelan una acumulación de la red cósmica en uno de los lugares más concurridos del Universo conocido, un descubrimiento fundamental para comprender mejor el proceso de formación de las galaxias y los cúmulos”, explica Norbert Schartel, científico del proyecto XMM-Newton para la ESA.

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jue

03

dic

2015

SOHO, 20 años explicando el Sol

Fuente: NASA


Mucho de lo que sabemos del sol se lo debemos a SOHO.  Una parte muy importante de los últimos descubrimientos sobre el funcionamiento de nuestra estrella procede del  estudio ininterrumpido a cargo del  satélite SOHO, lanzado al espacio el 2 de diciembre de 1995.

Es una colaboración entre la ESA y la NASA que ha superado con creces su misión principal (fijada inicialmente hasta 1998), y que ofrece un punto de vista privilegiado de los fenómenos que se producen no sólo en la superficie solar sino, también, en su interior. Al estar situado en el punto de Lagrange L1, entre la Tierra y el Sol, puede observar la estrella de forma continua, sin interferencias, y eso le ha ayudado a ser pionero en el estudio de un ciclo completo de actividad solar, que dura once años, a ofrecer una explicación a la altísima temperatura de la corona, a desvelar la dinámica interna de la estrella, a estudiar cómo afecta la actividad del Sol a la Tierra y a descubrir, de paso, unos 3.000 cometas de tipo sungrazer.

En estos 20 años que lleva activo, SOHO ha contribuido a ampliar enormemente nuestros conocimientos, y nuestra comprensión, sobre el funcionamiento del Sol y de otras estrellas. Luis Sánchez, que hasta 2012 fue coordinador de datos científicos de SOHO y, en la actualidad, es jefe de desarrollo para operaciones de ciencia del próximo Solar Orbiter, explica que “el conocimiento de detalles de la estructura interior del Sol es muy importante porque es nuestra estrella de referencia. Todos los modelos que tenemos de evolución estelar tienen que ser referidos al Sol, como una estrella de la secuencia principal. A través de técnicas de heliosismología (parecidas a las de la sismología en la Tierra), se han podido medir las condiciones físicas de temperatura, densidad, presión, incluso dinámicas de cómo gira el Sol en su interior, que permiten afinar muchísimo los modelos”. 

El Sol es la estrella que está más cerca de nosotros, así que es lógico que sea la que se estudia para hacerse una idea más aproximada de cómo funcionan otras estrellas. En ese estudio no sólo entra su estructura interna, sino que SOHO ha observado también los fenómenos que se producen en la fotosfera, que podríamos decir que es su superficie. Quizás los más conocidos sean las manchas solares, de las que los científicos llevan bastante tiempo estudiando los procesos que las generan y cómo están relacionadas con la actividad magnética solar, pero no son los únicos. 

“Ahora entendemos mucho mejor los aspectos que contribuyen a fenómenos en la atmósfera solar, desde la fotosfera, que es la capa por la que se escapa la luz hacia fuera, hasta la corona. Todos esos procesos energéticos, que vienen dirigidos por el campo magnético del Sol, son fenómenos activos, bucles que se recombinan, explosiones llamadas fulguraciones, y los mecanismos de calentamiento de la corona, porque la corona, la parte más externa de la atmósfera solar, está a una temperatura mucho mayor que la fotosfera”, señala Sánchez. El estudio de estos fenómenos permite relacionarlos con otro aspecto que SOHO ha aportado información novedosa: entendiendo mejor el viento solar.

 

Meteorología Espacial

El flujo de partículas energéticas que la estrella emite constantemente se desplaza por todo el medio interplanetario y se extiende por toda la zona de influencia del Sol, también llamada heliosfera. SOHO ha permitido entender mejor los procesos de generación de ese viento solar y observar de cerca su viaje por el Sistema Solar. Luis Sánchez señala que “hay tres instrumentos a bordo que han estado midiendo el viento solar, las partículas energéticas, cómo se relacionan las partículas que salen despedidas del Sol con fenómenos activos como las fulguraciones en la superficie solar y las eyecciones de masa coronal. Y en estos 20 años, SOHO ha contribuido a explicar mejor cómo es la relación entre esos fenómenos energéticos, esas tormentas solares que tienen su origen en la atmósfera solar, y los efectos que tienen en el medio interplanetario y en la Tierra, cuando una de estas eyecciones de masa coronal, que es el fenómeno más típico de estas tormentas, se propaga en dirección a nuestro planeta”. 

Los efectos que estas tormentas solares pueden tener en la Tierra son un área importante de estudio a partir de los datos obtenidos por SOHO, y sobre todo por su posición privilegiada en el espacio. “La aplicación práctica al día a día cada vez es más importante porque SOHO está entre la Tierra y el Sol, a un millón y medio de kilómetros de la Tierra, en el L1, y tiene vista del Sol 24 horas al día, ininterrumpida”, apunta Sánchez, que enfatiza que ese punto de vista le permite ser fundamental en un campo que ha crecido mucho, y ha generado cada vez más interés, en la última década, como es la meteorología espacial. 

Esta disciplina científica busca comprender cómo reacciona la heliosfera a los diferentes fenómenos solares, y cómo éstos afectan a la Tierra. Luis Sánchez indica que el trabajo que hace SOHO de monitorización del Sol resulta clave “sobre todo para entender cómo el Sol afecta a la Tierra, y dar incluso alertas tempranas de tormentas solares que pueden afectar a infraestructuras aquí, en nuestro planeta, tanto infraestructura en el espacio, con satélites de comunicaciones y de todo tipo que tenemos hoy en día, como infraestructuras en tierra, como redes eléctricas, de conducción de gas, de comunicaciones incluso”. El diseño de un sistema de predicción y alertas, no muy diferente del que se utiliza para fenómenos meteorológicos terrestres como huracanes, por ejemplo, es el gran reto de los científicos que se dedican a este campo. Sobre todo, se quiere lograr alertas precisas con una antelación mayor a las que se consiguen en la actualidad. 

“La misión de ciencia ha pasado en gran parte a satélites más nuevos, con instrumentación más al día, pero SOHO, al estar donde está, y tener un coronógrafo que nos permite ver estas eyecciones de masa coronal viniendo hacia la Tierra, es una pieza clave en la infraestructura espacial. Nos permite determinar cuál va a ser nuestra meteorología espacial y qué efectos potencialmente dañinos puede haber en la infraestructura en la Tierra”, explica Sánchez.


Una Gran Base de Datos

SOHO ha demostrado, y aún lo demuestra, ser un satélite especial en la observación del Sol. Su coronógrafo LASCO es único en las misiones espaciales actuales, y sus instrumentos han resultado cruciales para explicar algunos procesos fundamentales en el Sol. En palabras de Luis Sánchez, “todos los mecanismos que explican por qué el Sol es como es se entienden mucho mejor después de las observaciones de SOHO. Los espectrómetros y también los coronógrafos ayudaron a explicar cómo el transporte de energía desde la superficie del Sol hacia fuera tiene lugar, y cómo esta energía se deposita en el viento solar, que luego se propaga por el medio interplanetario”. Y él mismo apunta otro de los aspectos más relevantes de esta misión en la física solar, que es el hecho de que su longevidad ha permitido generar una enorme base de datos. 

Por ejemplo, un área en la que SOHO ha sido de gran ayuda para los científicos ha sido en el estudio de la irradiancia solar total, o lo que es lo mismo, la cantidad de energía total que la estrella envía hacia nuestro planeta. “Desde finales de la década de los 70, hemos tenido instrumentación en el espacio, en distintos satélites que ha medido cuánta energía recibimos del Sol de forma continuada. SOHO ha contribuido enormemente a estas medidas”, afirma Sánchez: “Tiene dos experimentos a bordo que miden la irradiancia solar total, y ha contribuido durante 20 años a estas medidas con instrumentos muy estables.Esto permite tener una base de referencia muy amplia, desde finales de los 70 hasta el momento actual. Es un dato fundamental que se necesita después en otras áreas de investigación como puede ser el clima en la Tierra, porque la cantidad de energía que recibimos del Sol es un factor exterior que, en parte, lo condiciona.”. 

En estos 20 años desde su lanzamiento, SOHO ha contribuido a desvelar muchos de los secretos del Sol para la comunidad científica, y sigue aportando nuevos datos sobre la influencia que ejerce sobre la Tierra, desde su clima hasta los efectos que causan en ella sus tormentas solares.

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lun

30

nov

2015

Albert Einstein

   


Considerado por la revista Time en diciembre de 1999 como «el Personaje del siglo xx», Albert Einstein dejó una huella imborrable en la historia de la ciencia, con profundas implicaciones tanto en la cultura como en el desarrollo sociopolítico de aquel siglo. Fue el gran protagonista de la denominada «revolución relativista», que alteró de manera radical las ideas que hasta entonces se sostenían sobre dos conceptos tan fundamentales como espacio y tiempo, y que culminó en la que probablemente sea la creación más original de toda la historia de la ciencia, la teoría de la relatividad general, que desbancó a la vieja teoría de la gravitación universal de Isaac Newton. Y aunque finalmente repudió la dirección que tomó, fue también uno de los responsables de que la otra gran revolución de la física del siglo xx, la de la física cuántica, se pusiera en marcha. En este libro, combinando el máximo rigor histórico con su acostumbrada claridad y elegancia expositiva, el catedrático de Historia de la Ciencia y miembro de la Real Academia Española, Sánchez Ron desentraña la historia de los trabajos científicos de Einstein, que involucraron a una parte sustancial de los mejores físicos de la primera mitad del siglo xx.

Un libro que resume su vida, su obra y su mundo.



Albert Einstein

José Manuel Sánchez Ron

Editorial Critica

Isbn- 9788498928976

Pvp- 35 euros

Noviembre 2015

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sáb

28

nov

2015

El día que descubrimos el universo

Este libro nos lleva a través del conocimiento del cosmos tras un siglo de Relatividad.


El 25 de noviembre de 1915 un joven físico entonces casi desconocido, Albert Einstein, pronunció una conferencia en Berlín que cambiaría de raíz nuestro concepto del cosmos. En ella afirmaba que había logrado comprender la estructura del espacio y del tiempo. Cien años después, las ecuaciones que presentó han resultado contener la esencia misma del universo.

Este libro pone al alcance de cualquier lector la aventura intelectual que llevó a Einstein a descubrir la Relatividad y el secreto de las leyes que rigen la naturaleza. Con un estilo ameno y sencillo, salpicado de humor y con ejemplos tomados de la vida cotidiana, se traza un recorrido por temas apasionantes como los viajes al futuro, la posibilidad de congelar el tiempo, la relación íntima entre materia y energía, la presencia de dimensiones ocultas, el misterio de los agujeros negros o el surgimiento de todo lo que existe en una explosión ocurrida hace miles de millones de años. Se trata de fenómenos inimaginables antes de la Relatividad que ahora los físicos investigan como aspectos esenciales del entorno en que vivimos.

Un siglo después de los descubrimientos de Einstein sabemos que nada es como creíamos que era. Y lo que vamos desvelando nos muestra una realidad fabulosa que desafía una y otra vez nuestra capacidad de sorpresa.


El día que descubrimos el universo

José Bolívar

Editorial Guadalmazán

Isbn- 9788494384639

Pvp- 17 euros

Noviembre 2015



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vie

27

nov

2015

Historia mínima del Cosmos

Desde muy antiguo, el hombre se ha preguntado por el origen y posible fin de todo lo que existía. Su curiosidad ha permitido reconstruir hacia atrás la historia del Universo, incluido el espacio y el tiempo.  Hoy podemos establecer un relato aproximado del devenir del Cosmos, desde el lejano Big Bang hasta nuestros días. El autor desgrana aquí los conceptos básicos de la cosmología, pasando por la explicación accesible de qué es la energía, qué es el espacio, qué es el tiempo, qué es la física cuántica y qué términos usa la ciencia para analizar el Universo. Una historia breve, amena y comprensible para todo el que haya mirado al cielo preguntándose quiénes somos, de dónde venimos, y qué habrá más allá de las estrellas.

En resumen, la historia de todo lo que existe, desde el Big Bang a hoy, y cómo lo hemos sabido.



Historia mínima del Cosmos

Manuel Toharia

Editorial Turner

Isbn- 9788416354023

Pvp- 14,90 euros

Noviembre 2015                                                                

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mié

25

nov

2015

Observan una extraña estrella probablemente rodeada por cometas

Fuente: NASA


Una estrella llamada KIC 8462852 ha sido noticia recientemente por su inexplicable y extraño comportamiento. La misión Kepler de la NASA había monitorizado la estrella durante cuatro años, observando dos incidentes inusuales, en 2011 y 2013, cuando la luz de la estrella se apagó de manera dramática, nunca antes visto. Algo había pasado por delante de la estrella bloqueando su luz, ¿pero qué?

Los científicos por primera vez informaron de los hallazgos en septiembre, sugiriendo una familia de cometas como la explicación más probable. Otras causas citadas incluyen fragmentos de planetas y asteroides.

Un nuevo estudio que emplea datos del telescopio espacial Spitzer de la NASA estudia este misterio, descubriendo más datos que apoyan la presencia de un enjambre de cometas.

Un modo de conocer más sobre la estrella es estudiarla en luz infrarroja. Kepler la había observado en luz visible. Si un impacto planetario o colisiones entre asteroides eran la explicación del misterio de KIC 8462852, entonces debería de haber un exceso de luz infrarroja alrededor de la estrella. Trozos de roca deberían estar a la temperatura adecuada para brillar en longitudes de onda infrarrojas.

Al principio, los investigadores trataron de buscar la luz infrarroja usando el telescopio WISE de la NASA pero no la encontraron. Esas observaciones fueron tomadas en 2010, antes de los extraños sucesos observados por Kepler y de cualquier colisión que hubiera levantado polvo.

Para buscar la luz infrarroja que podría haber sido generada tras estos raros eventos, lo investigadores recurrieron a Spitzer, que, al igual que WISE, también detecta luz infrarroja. Spitzer acaba de observar KIC 8462852 recientemente, en 2015.

"Spitzer ha observado los cientos de miles de estrellas donde Kepler se centraba para encontrar planetas, con la esperanza de encontrar la emisión infrarroja del polvo circundante", dijo Michael Werner, científico del proyecto Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Pero al igual que WISE, Spitzer no ha encontrado un exceso significativo de luz infrarroja de polvo caliente. Eso hace que las teorías que incluían colisiones entre rocas sean muy poco probables y favorece la idea de que los responsables son cometas fríos. Es posible que una familia de cometas esté viajando con una órbita muy excéntrica y larga alrededor de la estrella. En la cabeza del grupo se encontraría un cometa muy grande, que habría bloqueado la luz de la estrella en 2011, tal como observó Kepler. Más tarde, en 2013, el resto de la familia de cometas, una franja de fragmentos variados que siguen detrás del mayor, habría pasado por delante de la estrella bloqueando de nuevo su luz.

Cuando Spitzer observó la estrella en 2015 esos cometas se encontraban ya lejos, continuando su largo viaje alrededor de la estrella. No habrían dejado ninguna señal en el infrarrojo que pudiera ser detectada. Según Marengo, se necesitan más observaciones para aclarar el caso de  KIC 8462852.

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jue

19

nov

2015

Flores de Zinnias crecerán en la ISS después de Año Nuevo

Fuente: NASA


Esta semana el astronauta de la NASA Kjell Lindgren activó el sistema Veggie de crecimiento de plantas y sus almohadillas de enraizamiento con semillas de Zinnia en la Estación Espacial Internacional.

Es la primera vez que tiene lugar un experimento de cultivo de flores en el laboratorio orbital. El crecimiento de Zinnias en órbita ayudará a proporcionar información preliminar sobre otras plantas con flores que pueden ser cultivadas en el espacio.

"El crecimiento de un cultivo de floración es más difícil que un cultivo vegetal como la lechuga", dijo Gioia Massa, científico de Veggie en el Centro espacial Kennedy de la NASA. "La iluminación y otros parámetros ambientales son más críticos."

Lindgren intercambiara luces LED de color rojo, azul y verde, activará el sistema de agua y nutrientes de Veggie, y monitorizará el crecimiento de las plantas. Las Zinnias crecerán durante 60 días, dos veces más que la primera y la segunda cosecha de lechuga romama roja que creció en la Estación Espacial.

Durante el ciclo de crecimiento, las luces LED estarán encendidas 10 horas dentro y apagadas 14 horas con el fin de estimular las plantas de flor.

"Cultivar estas plantas ayudará a avanzar en nuestro conocimiento de cómo crecen las plantas de flores en el sistema de crecimiento Veggie, y permitirá que plantas frutales como los tomates puedan cultivase y comerse en el espacio utilizando Veggie como un jardín en órbita", dijo Trent Smith, gerente del programa Veggie en Kennedy.

Los investigadores esperan reunir buenos datos respecto a la germinación de las semillas, incluido los problemas con el polen y hasta su impacto sobre la moral de la tripulación. Se espera que las tomateras se cultiven en el complejo orbital para 2017.

El sistema Vwggie fue desarrollado por Orbital Technologies Corp (ORBITEC) en Madison, Wisconsin y probado en Kennedy antes del vuelo. Veggie, junto con dos pares de "almohadas para plantas" que contienen semillas de lechuga romana y un par de semillas de zinnias, fue entregado a la Estación durante la tercera misión de reabastecimiento de SpaceX en Abril de 2014.

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jue

19

nov

2015

VISTA identifica las primeras galaxias gigantes

Fuente: NASA


El telescopio de rastreo VISTA, de ESO, ha espiado a una horda de galaxias masivas previamente ocultas que existieron en la infancia del universo. Al descubrirlas y poder estudiar más sobre ellas, por primera vez los astrónomos han descubierto exactamente cuándo surgieron estas monstruosas galaxias.

Simplemente contando el número de galaxias en una zona del cielo, ponemos a prueba las teorías de los astrónomos sobre formación y evolución de galaxias. Sin embargo, una tarea tan simple se convierte en algo cada vez más difícil cuando los astrónomos intentan contar las galaxias más distantes y más débiles. Y se complica aún más por el hecho de que las galaxias más brillantes y más fáciles de observar (las galaxias más masivas del universo) son más escasas cuanto más penetran los astrónomos en el pasado del universo, mientras que las más menos brillantes (pero más numerosas) son aún más difíciles de detectar.

Ahora, un equipo de astrónomos dirigido por Karina Caputi, del Instituto de Astronomía de Kapteyn, en la Universidad de Groninga, ha sacado a la luz la existencia de muchas galaxias lejanas que habían escapado de los escrutinios anteriores. Utilizando imágenes del sondeo UltraVISTA (uno de seis proyectos que utiliza VISTA) para rastrear el cielo en longitudes de onda del infrarrojo cercano y hacer un censo de galaxias débiles en una época en la que la edad del universo estaba entre los 750 y los 2.100 millones de años.

UltraVISTA ha estado tomando imágenes de la misma zona del cielo (de un tamaño de casi cuatro veces el tamaño de una Luna llena) desde diciembre de 2009. Se trata de la zona más grande del cielo de la que se han obtenido imágenes hasta ahora a ese nivel de profundidad en longitudes de onda infrarrojas. El equipo combinó las observaciones de UltraVISTA con las del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, que sondea el cosmos en longitudes de onda del infrarrojo medio (más largas que el infrarrojo cercano).

"Descubrimos 574 galaxias masivas nuevas, la muestra más grande de este tipo de galaxias ocultas del universo temprano jamás reunida", explica Karina Caputi. "Estudiarlas nos permiten responder a una pregunta simple pero importante: ¿cuándo aparecieron las primeras galaxias masivas?".

Obtener imágenes del cosmos en longitudes de onda infrarrojas ha permitido a los astrónomos ver objetos que están oscurecidos por el polvo y son extremadamente distantes, creadas durante la infancia del universo.

El equipo descubrió un gran aumento en el número de estas galaxias en un muy corto periodo de tiempo. Gran parte de las galaxias masivas que vemos ahora a nuestro alrededor, en el universo cercano, ya se habían formaron sólo 3.000 millones años después del Big Bang.

"No encontramos evidencia de la presencia de estas galaxias masivas antes de alrededor de 1.000 millones de años después del Big Bang, así que estamos seguros de que las primeras galaxias masivas debieron formarse en ese momento”, concluye Henry Joy McCracken, coautor del artículo.

Además, los astrónomos descubrieron que las galaxias masivas eran más abundantes de lo que se había pensado. Estas galaxias antes ocultas suponen la mitad del número total de galaxias masivas presentes cuando el universo tenía entre 1.000 y 1.500 millones años. Estos nuevos resultados, sin embargo, contradicen los modelos actuales de evolución de galaxias en el universo temprano, que no predicen la existencia de este tipo de monstruosas galaxias en esas épocas tempranas.

Para complicar aún más las cosas, si las galaxias masivas del universo temprano contienen más polvo que el predicho por los astrónomos, entonces ni siquiera UltraVISTA sería capaz de detectarlas. Si este es el caso, las teorías actuales sobre cómo se formaron las galaxias en el universo temprano pueden requerir de una revisión completa.

ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) también buscará estas polvorientas galaxias que están cambiando las reglas del juego. Si se encuentran, también serán objeto de estudio para el Telescopio Europeo Extremadamente Grande (European Extremely Large Telescope de ESO, E-ELT), de 39 metros, que permitirá detalladas observaciones de algunas de las primeras galaxias.

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mié

18

nov

2015

Curiosity se dirige hacia unas dunas activas en Marte

Fuente: NASA


En su camino hacia las capas superiores de la montaña donde investiga como el ambiente de Marte cambió hace miles de millones de años, el rover Curiosity aprovechará a oportunidad para estudiar la actividad de las dunas de arena móviles.

En los próximos días, el rover se acercará a estas dunas oscuras, llamadas "Dunas Bagnold" en la falda de la ladera noroeste del monte Sharp. Ningún rover en Marte ha estado antes en una duna de arena, solamente en ondas arrastradas por el viento o el polvo. Una de las dunas que Curiosisty investigará es tan alta como un edificio de dos pisos y tan amplia como un campo de fútbol.

Las dunas Bagnold están activas, se trata de unas dunas móviles: imágenes desde órbita indican que algunas se mueven hasta un metro por año terrestre. No hay dunas activas que hayan sido visitadas en cualquier lugar del sistema solar aparte de en la Tierra.

"Hemos planeado investigaciones que no sólo nos hablan de la actividad moderna de las dunas en Marte, sino que también nos ayudarán a interpretar la composición de las capas de arenisca hechas de dunas que se convirtieron en roca hace mucho tiempo," dijo Bethany Ehlmann del Instituto de Tecnología de California y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

El rover ya está monitorizando la dirección del viento de la zona y la velocidad cada día y toma imágenes progresivamente más cercanas, como parte de la campaña de investigación. En la duna, hará uso de su pala para recoger muestras y llevarlas a los instrumentos de laboratorio internos del rover y utilizará una rueda para raspar en la duna y comparar la superficie con el interior.

Las observaciones de las Dunas Bagnold con el Espectrómetro de Imágenes de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA indican que la composición mineral no se distribuye de manera uniforme en las dunas.

"Vamos a utilizar a Curiosity para saber si el viento en realidad clasifica los minerales en las dunas por la forma en que el viento transporta las partículas de diferente tamaño de grano", dijo Ehlmann.

"Estas dunas tienen una textura diferente a las dunas en la Tierra", dijo Nathan Bridges, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. "Las ondas en ellas son mucho más grandes que las ondas en la parte superior de las dunas en la Tierra, y no sabemos por qué. Tenemos modelos basados en la presión de aire inferior. Se necesita una velocidad del viento superior para que una partícula se mueva. Pero ahora tenemos la primera oportunidad de hacer observaciones detalladas".

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dom

15

nov

2015

ALMA se une a otros observatorios para crear un telescopio del tamaño de la Tierra

Fuente: NASA


El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) continúa ampliando su capacidad y potencia al enlazarse con otros telescopios de longitudes de onda milimétricas en Europa y América del Norte en una serie de observaciones de interferometría de muy larga línea base (VLBI), por sus siglas en inglés).

Al emplear el VLBI, los datos recogidos por dos o más telescopios se combinan para formar un único telescopio virtual con un tamaño igual a la distancia geográfica comprendida entre ellos. En su más reciente experimento, ALMA junto a otros telescopios, formó un telescopio del tamaño de la Tierra con una resolución extraordinariamente alta.

Este tipo de pruebas son un paso esencial para incluir ALMA en el proyecto Event Horizon Telescope (EHT), una red mundial de telescopios de longitudes de onda milimétricas que tendrá el poder de estudiar el agujero negro supermasivo ubicado en el centro de la Vía Láctea con una precisión sin precedentes.

Antes de que ALMA pudiese participar en observaciones de VLBI, tuvo primero que ser transformado en un tipo distinto de instrumento conocido como phased array o arreglo de antenas en fase. Esta nueva versión de ALMA permite a sus 66 antenas funcionar como una sola antena de 85 metros de diámetro, para luego ser parte de un telescopio VLBI mucho más grande.

La primera prueba de las capacidades de ALMA para funcionar en VLBI se llevó a cabo el 13 de enero de 2015, cuando ALMA se combinó de manera exitosa con el telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX), ubicado a unos dos kilómetros del centro del conjunto de antenas de ALMA.

El 30 de marzo de 2015, ALMA alcanzó mayores distancias al enlazarse con el radiotelescopio de 30 metros del Institut de Radioastronomie Millimetrique (IRAM), situado en Sierra Nevada al sur de España. En conjunto, ambos telescopios observaron el brillante cuásar 3C 273. Los datos obtenidos se combinaron en una sola observación con una resolución de 34 microsegundos de arco. Esto es equivalente a una separación de menos de diez centímetros en la Luna, vista desde la Tierra, o menos de la mitad de un año luz si se toma como referencia la distancia al cuásar de 2.500 millones de años luz.

La observación más reciente empleando VLBI se realizó entre el 1 y el 3 de agosto de 2015 con seis de las antenas del Very Long Baseline Array (VLBA) del Observatorio Radioastronómico Nacional de Estados Unidos (NRAO). Esta combinación de instrumentos formó un telescopio virtual del tamaño de la Tierra, el que observó el cuásar 3C 454.3, uno de los objetos más brillantes en el cielo, a pesar de encontrarse a una distancia de 7.800 millones de años luz. Estos datos fueron en una primera etapa procesados en el NRAO y en el observatorio MIT-Haystack de los Estados Unidos y análisis posteriores aún están siendo realizados por el Instituto Max Planck de Radioastronomía (MPIfR) en Bonn, Alemania.

Los nuevos logros representan un paso más hacia la realización de observaciones interferométricas globales con ALMA en el marco del programa del interferómetro Global mm-VLBI Array y del proyecto Event Horizon Telescope, siendo ALMA el elemento de mayor tamaño y sensibilidad. La integración de ALMA a la VLBI milimétrica aumentará la sensibilidad y capacidad en la obtención de imágenes de los conjuntos de VLBI ya existentes en un orden de magnitud.

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vie

13

nov

2015

Fobos, una de las lunas de Marte, se está rompiendo lentamente

Fuente: NASA


Los surcos largos y poco profundos que recubren la superficie de Fobos son probablemente signos tempranos de una falla estructural que en última instancia va a destruir esta luna de Marte.

Orbitando a sólo 6.000 kilómetros por encima de la superficie de Marte, Fobos está más cerca de su planeta que cualquier otra luna en el sistema solar. La gravedad de Marte está atrayendo a Fobos, dos metros cada cien años. Los científicos esperan que la luna se resquebraje dentro de entre 30 y 50 millones de años.

"Creemos que Fobos ya ha empezado a romperse, y el primer signo de este fracaso es la producción de estos surcos", dijo Terry Hurford del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Los hallazgos de Hurford y sus colegas se han presentado en la reunión anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana en National Harbor, Maryland.

Durante mucho tiempo se pensó que las fracturas de Fobos estaban causadas por el impacto que formó el cráter Stickney. Esa colisión fue tan poderosa que estuvo cerca de destruir la luna. Sin embargo, los científicos finalmente determinaron que las ranuras no irradian hacia fuera desde el cráter mismo sino desde un punto focal cercano.

Más recientemente, habían propuesto que las ranuras pueden ser producidas por muchos impactos más pequeños de material expulsado de Marte. Pero los nuevos modelos de Hurford y sus colegas apoya la opinión de que las ranuras son más como "estrías" que se producen cuando Fobos se deforma por las fuerzas de marea.

La atracción gravitatoria entre Marte y Fobos produce estas fuerzas de marea. La Tierra y nuestra Luna se atraen una a la otra del mismo modo, produciendo mareas en los océanos y haciendo que tanto el planeta como la luna tengan una forma ligeramente como de huevo en vez de perfectamente esférica.

Esta misma explicación fue propuesta para los surcos hace décadas, después de que la nave Viking enviara imágenes de Fobos a la Tierra. En ese momento, sin embargo, se pensaba que Fobos era más o menos sólido. Cuando se calcularon las fuerzas de marea, las tensiones eran demasiado débiles para fracturar una luna sólida de ese tamaño.

Sin embargo, recientemente se ha empezado a pensar que el interior de Fobos podría ser un montón de escombros que apenas se mantienen unidos, rodeados por una capa de polvo de regolito de unos 100 metros de grosor.

"Lo divertido acerca de Fobos es que posee una especie de tela exterior que lo mantiene unido", dijo Erik Asphaug de la Universidad del Estado de Arizona.

Todo esto significa que las fuerzas de marea que actúan sobre Fobos pueden producir más que suficiente estrés para fracturar la superficie. Las fracturas por estrés predichas por este modelo se alinean muy bien con las ranuras vistas en las imágenes de Fobos. Esta explicación también encaja con la observación de que algunas ranuras son más jóvenes que las demás, lo que sería el caso si el proceso que los crea está en curso.

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mar

10

nov

2015

Detectado un gigantesco cúmulo de galaxias gracias a telescopios de la NASA

Fuente: NASA


Un equipo de astrónomos ha descubierto una gigantesca reunión de galaxias en una zona muy remota del Universo, gracias al Telescopio Espacial Spitzer y al observatorio WISE de la NASA.

Los cúmulos de galaxias están gravitacionalmente unidos por grupos de miles de galaxias, que a su vez contienen cada una cientos de miles de millones de estrellas. Los cúmulos crecen más y más con el tiempo a medida que adquieren nuevos miembros.

¿Cómo evolucionan con el tiempo? ¿Qué aspecto tenían hace miles de millones de años? Para responder a estas preguntas, los astrónomos se fijan en el Universo joven. Debido a que la luz necesita tiempo para llegar a nosotros, podemos ver cómo fueron objetos muy distantes en el pasado. Por ejemplo, estamos viendo el cúmulo de galaxias recién descubierto -llamado Massive Overdense Object (MOO) J1142 + 1,527 - tal y como existía hace 8.500 millones de años, mucho antes de que la Tierra se formase.

Mientras la luz de las galaxias distantes se abre paso hacia nosotros, se estira a largas longitudes de onda infrarrojas, por la expansión del espacio. Ahí es donde WISE y Spitzer ayudan.

En las imágenes infrarrojas producidas por Spitzer, estas galaxias distantes se destacan como puntos rojos, mientras que las galaxias más cercanas se ven blancas. Los astrónomos primero peinan a través del catálogo de WISE para encontrar candidatos a cúmulos de galaxias distantes. WISE ha catalogado cientos de millones de objetos en imágenes tomadas por todo el cielo desde 2010 hasta 2011.



Luego usaron Spitzer para acotar los 200 objetos masivos más interesantes, en un proyecto llamado MaDCoWS. Spitzer no observa todo el cielo como WISE, pero puede ver con más detalle.

"Es la combinación de Spitzer y WISE la que nos permite ir de un cuarto de millón de objetos a los grupos más masivos de galaxias en el cielo", dijo Anthony González, de la Universidad de Florida en Gainesville, autor principal de un nuevo estudio publicado en Astrophysical Journal Letters.

A partir de estas observaciones, MOO J1142 + 1527 saltó como una de las más extremas.

Los observatorios W.M. Keck y Gemini en Mauna Kea, Hawai, se utilizaron para medir la distancia a la agrupación. Utilizando datos obtenidos con los telescopios Combined Array for Research in Millimeter-wave Astronomy (CARMA) cerca de Owens Valley en California, los científicos fueron capaces de determinar que la masa del cúmulo es mil billones de veces la de nuestro Sol, lo que lo convierte en el cúmulo más masivo conocido tan atrás en el espacio y el tiempo.

MOO J1142 + 1527 puede que sea sólo uno entre un puñado de grupos de este peso en el universo temprano, según las estimaciones de los científicos.

"En base a nuestra comprensión de cómo los cúmulos de galaxias crecen desde el principio de nuestro universo, este grupo debe ser uno de los cinco más masivos", dijo el co-autor Peter Eisenhardt, científico del proyecto de WISE del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Durante el próximo año, el equipo planea seguir buscando entre más de 1.700 candidatos adicionales a ser cúmulos con Spitzer para identificar a los cúmulos mayores. 

"Una vez hayamos encontrado los cúmulos más masivos podemos empezar a investigar cómo evolucionan las galaxias en estos ambientes extremos", dijo González.


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sáb

07

nov

2015

La NASA busca exploradores para futuras misiones espaciales

Fuente: NASA


A la espera de poder volver a ver lanzamientos de vuelos espaciales humanos en suelo americano, y como preparativo para el futuro viaje de la agencia a Marte, la NASA anunció que pronto comenzará a aceptar solicitudes para la próxima clase de candidatos a astronautas. Hoy en día, con más naves espaciales para volar humanos en desarrollo en los Estados Unidos que en cualquier otro momento de la historia, los futuros astronautas serán lanzados una vez más desde la Costa Espacial de Florida en naves espaciales comerciales de fabricación estadounidense, y llevarán a cabo misiones de exploración del espacio profundo que avanzarán un futura misión humana a Marte.

La agencia aceptará solicitudes desde el 14 de Diciembre hasta mediados de Febrero de 2016, y espera anunciar los candidatos seleccionados a mediados de 2017. Las solicitudes para ser un astronauta de la NASA serán aceptadas en:

http://www.usajobs.gov

La siguiente clase de astronautas podría volar en cualquiera de las cuatro naves espaciales estadounidenses diferentes durante su carrera: la Estación Espacial Internacional, dos naves espaciales comerciales tripuladas, que actualmente se están desarrollando por empresas de Estados Unidos, y Orión, el vehículo que está desarrollando la NASA para viajes de exploración al espacio profundo.

Desde pilotos a ingenieros, científicos y médicos, la NASA seleccionará a los candidatos a astronautas cualificados de un grupo diverso de ciudadanos de Estados Unidos con una amplia variedad de orígenes.

"Este próximo grupo de exploradores espaciales estadounidenses inspirará a la generación de Marte para llegar a nuevos retos, y nos ayudará a alcanzar el objetivo de poner huellas de botas en el Planeta Rojo", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. "Los seleccionados para este servicio volarán en naves espaciales hechas en Estados Unidos desde suelo estadounidense, realizando avances en la ciencia fundamentales y la investigación a bordo de la Estación Espacial Internacional, y ayudarán a empujar los límites de la tecnología en el campo de pruebas del espacio profundo."

La agencia espacial está guiando una transición sin precedentes a naves espaciales comerciales para el transporte de tripulación y carga a la Estación Espacial. Vuelos en el CST-100 Starliner de Boeing y la cápsula tripulada Dragón de SpaceX facilitarán la adición de un miembro para conseguir siete tripulantes en cada misión a la Estación, duplicando la cantidad de tiempo que un astronauta será capaz de dedicar a la investigación en el espacio.

Los futuros miembros de la tripulación de la Estación continuarán el trabajo vital avanzado durante los últimos 15 años de presencia humana continua a bordo del laboratorio orbital, ampliando los conocimientos científicos y probando nuevas tecnologías. Este trabajo incluirá la construcción de misiones regulares de seis meses y la misión de un año, actualmente en marcha a bordo de la estación, que se está esforzando por alcanzar avances en investigación no posibles en la Tierra que permitan la exploración humana y robótica de larga duración en el espacio profundo.

Además, el Sistema de Lanzamiento Espacial, SLS, de la NASA y la nave espacial Orión, actualmente en desarrollo, pondrán en marcha a los astronautas en misiones al campo de pruebas de la órbita lunar, donde la NASA aprenderá a realizar operaciones complejas en un entorno de espacio profundo antes de pasar a misiones de mayor duración en su viaje a Marte.

"Este es un momento emocionante para ser parte del programa de vuelos espaciales tripulados de Estados Unidos", dijo Brian Kelly, director de operaciones de vuelo en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. "La NASA ha dado el siguiente paso en la evolución del programa de vuelos espaciales tripulados de nuestra nación - y nuestros astronautas estadounidenses estarán a la vanguardia de estas nuevas y desafiantes misiones de vuelo espacial. Animamos a todos los solicitantes cualificados a aprender más acerca de las oportunidades de ser astronauta de la NASA y que envíen una solicitud para unirse a nuestro equipo de operaciones de vuelo ".

Hasta la fecha, la NASA ha seleccionado más de 300 astronautas para volar en sus misiones cada vez más desafiantes para explorar el espacio y beneficiar la vida en la Tierra. Hay 47 astronautas en el cuerpo de astronautas activos y serán necesarios más para las tripulaciones de futuras misiones a la Estación Espacial y destinos en el espacio profundo.

Los candidatos a astronautas deben haber obtenido una licenciatura en una institución acreditada en ingeniería, ciencias biológicas, ciencias físicas o matemáticas. Se recomienda un título avanzado. Los candidatos también deben tener al menos tres años de experiencia profesional relacionada, con responsabilidades crecientes, o por lo menos 1.000 horas vuelo como piloto al mando en aviones a reacción.

Para obtener más información acerca de una carrera como astronauta de la NASA, y los requisitos, visite:

http://www.nasa.gov/astronauts

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mié

04

nov

2015

Planetas

La editorial DK, presenta una guía visual definitiva del Sistema Solar bajo la coordinación de Maggie Aderin-Pocock.

Este libro nos lleva a explorar el paisaje volcánico de Venus, las dunas de Marte, las insondables profundidades de Júpiter y todas las maravillas que esconde el sistema solar. Las imágenes artísticas y los mapas en alta definición muestran detalladamente cada planeta, desde la atmósfera hasta el núcleo, y sus satélites principales. Basado en los descubrimientos más recientes de la NASA, Planetas  invita a un apasionante viaje por mundos que desafían la imaginación.



Planetas

Maggie Aderin-Pocock

Editorial DK

Isbn- 9780241216637

Pvp- 19,99 euros

Noviembre 2015


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mar

03

nov

2015

VISTA descubre un nuevo componente de la Vía Láctea

Fuente: ESO


Utilizando el telescopio VISTA (instalado en el Observatorio Paranal de ESO) un equipo de astrónomos ha descubierto un componente previamente desconocido de la Vía Láctea. Cartografiando la presencia de un tipo de estrellas que varían de brillo, llamadas Cefeidas, se ha descubierto un disco de estrellas jóvenes ocultas tras gruesas nubes de polvo en la protuberancia central.

VVV (de Vista Variables in the Vía Láctea) [1], es un sondeo público de ESO que utiliza el telescopio VISTA, instalado en el Observatorio Paranal, para obtener numerosas imágenes, tomadas en diferentes momentos, de las partes centrales de la galaxia en longitudes de onda del rango infrarrojo [2]. Está descubriendo un gran número de nuevos objetos, incluidas estrellas variables, cúmulos y explosiones de estrellas (eso1101, eso1128, eso1141).

Utilizando los datos de este sondeo, realizado entre los años 2010 y 2014, un equipo de astrónomos, liderado por Istvan Dekany, de la Pontificia Universidad Católica de Chile, ha descubierto un componente previamente desconocido de nuestra galaxia anfitriona, la Vía Láctea.

"Se cree que la protuberancia central (o bulbo galáctico) de la Vía Láctea está formada por un gran número de estrellas viejas. Pero los datos de VISTA han revelado algo nuevo — ¡y muy joven para los estándares astronómicos!", afirma Istvan Dékány, autor principal del nuevo estudio.

Analizando los datos del sondeo, los astrónomos encontraron 655 candidatas a estrellas variables de un tipo llamado Cefeidas. Estas estrellas se expanden y se contraen periódicamente, con ciclos que pueden durar de unos pocos días a meses, cambiando significativamente su brillo mientras dura el proceso.

El tiempo que tarda una Cefeida entre el brillo máximo y el mínimo es mayor para aquellas que brillan más y más corto para las que tienen menos brillo. Esta relación extraordinariamente precisa, que fue descubierta en 1908 por la astrónoma estadounidense Henrietta Swan Leavitt, hace que el estudio de las Cefeidas sea una de las maneras más eficaces para medir las distancias y marcar las posiciones de objetos distantes en la Vía Láctea y más allá.

Pero hay truco: las Cefeidas no son todas iguales. Hay dos tipos principales, uno mucho más joven que el otro. De la muestra de 655, el equipo identificó 35 estrellas como pertenecientes a un subgrupo llamado Cefeidas clásicas, estrellas jóvenes y brillantes, muy diferentes de las habitantes normales del bulbo central de la Vía Láctea, que son mucho más ancianas.

El equipo reunió información sobre el brillo y el periodo de pulsación, y dedujo las distancias de estas 35 Cefeidas clásicas. Sus periodos de pulsación, que están estrechamente relacionados con su edad, revelaron su sorprendente juventud.

"Las 35 Cefeidas clásicas descubiertas tienen menos de 100 millones de años de edad. La Cefeida más joven puede incluso tener solo unos 25 millones años de edad, aunque no podemos excluir la posible presencia de Cefeidas incluso más jóvenes y más brillantes", explica el segundo autor del estudio, Dante Minniti, de la Universidad Andrés Bello (Santiago, Chile).

Las edades de estas Cefeidas clásicas proporcionan una evidencia sólida de que ha habido una fuente continua, no confirmada con anterioridad, de estrellas recién formadas en la región central de la Vía Láctea durante los últimos 100 millones de años. Sin embargo, este no iba a ser el único descubrimiento importante extraído de conjunto de datos del sondeo.

Cartografiando las Cefeidas descubiertas, el equipo dio con un componente completamente nuevo en la Vía Láctea — un delgado disco de estrellas jóvenes en el bulbo galáctico. Este nuevo componente de nuestra galaxia anfitriona permaneció oculto e invisible a sondeos anteriores, ya que estaba “enterrado” tras densas nubes de polvo. Su descubrimiento demuestra las capacidades únicas de VISTA, que fue diseñado para estudiar estructuras profundas de la Vía Láctea obteniendo imágenes de amplio campo y alta resolución en longitudes de onda infrarrojas.

"Este estudio es una demostración de la inigualable capacidad del telescopio VISTA para sondear regiones galácticas extremadamente oscurecidas que no pueden estudiarse en ningún otro sondeo actual o planificado para el futuro", comenta Dékány.

"¡Esta parte de la galaxia era totalmente desconocida hasta que nuestro sondeo VVV la descubrió!", agrega Minniti.

Ahora será necesario llevar a cabo estudios más profundos para evaluar si estas Cefeidas nacieron cerca de donde están ahora o si nacieron más lejos. Comprender sus propiedades fundamentales, sus interacciones y su evolución, son claves en la búsqueda para entender la evolución de la Vía Láctea y el proceso de evolución de la galaxia como un todo.

Notas

[1] El sondeo VVV observa las partes centrales de nuestra galaxia en cinco bandas del infrarrojo cercano. El área total de este sondeo es de 520 grados cuadrados y contiene, al menos, 355 cúmulos globulares abiertos y 33 cúmulos globulares. El sondeo VVV es multi-época con el fin de detectar un gran número de objetos variables y proporcionará más de 100 observaciones cuidadosamente espaciadas, tomadas en diferentes momentos, para cada parte del cielo cubierta por el sondeo. Se espera obtener un catálogo con alrededor de mil millones de fuentes puntuales, incluyendo aproximadamente un millón de objetos variables. Estos datos se utilizarán para crear un mapa tridimensional del bulbo central de la Vía Láctea.

[2] Las nubes de polvo en el espacio interestelar absorben y dispersan la luz visible de forma muy eficaz, volviéndolas opacas. Pero en longitudes de onda más largas, como las observadas por VISTA, las nubes son mucho más transparentes, permitiendo que las regiones más allá del polvo puedan ser exploradas.

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vie

30

oct

2015

Cassini se zambulle en el polo sur de Encelado

Fuente: NASA


La nave espacial Cassini de la NASA realizó el 28 de Octubre un sobrevuelo a Encelado, pasando a tan sólo 49 kilómetros de distancia de la superficie del polo sur de la luna, alrededor de las 15:22 GMT. Tras el sobrevuelo, los controladores de la misión establecieron dos vías de comunicación con la nave para comenzar a recoger y transmitir los datos científicos del sobrevuelo. Se espera que las primeras imágenes disponibles estén disponibles en 24 ó 48 horas.

La nave espacial Cassini ha estado orbitando Saturno desde el año 2004 y ha llevado a cabo docenas de sobrevuelos de las fascinantes lunas de Saturno. Durante este sobrevuelo, Cassini realizó la inmersión más profunda a través de los penachos de aerosol helados cerca del polo sur de Encelado.

Esta luna ostenta un paisaje cubierto de hielo, aparentemente estéril, repleto de profundos cañones, apodados “rayas de tigre”. Debajo de su exterior cubierto de hielo se agita un océano global, el cual recibe parte del calor de las mareas de Saturno y de otra luna, Dione, con fumarolas en el lecho marino que despiden agua a al menos 90 °C. Los penachos de vapor de agua y las partículas de hielo emanan de su superficie como si fueran los chorros de un géiser, lo cual proporciona pistas de que hay mucho más de lo que parece en este paisaje lunar cubierto de hielo.

“A pesar de que el sobrevuelo del 28 de octubre no será el más cercano que hemos hecho a Encelado, es el sobrevuelo más cercano que se ha realizado sobre el polo sur y a través del penacho”, dijo Linda Spilker, científica del Proyecto Cassini, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Estaremos explorando in situ una región del penacho de la cual Cassini nunca ha tomado muestras. ¡Esto es muy emocionante para mí!”

Entonces, ¿qué es lo que causa estos penachos y por qué son tan importantes? Los vastos océanos subterráneos de Encelado pueden ser efervescentes y pueden estar repletos de gas. Cuando el gas y las partículas de hielo se elevan a la superficie son expulsados en forma de penachos que emanan desde las “rayas de tigre”. En palabras de Linda Spilker, el proceso es similar a “agitar una botella de bebida gaseosa; el gas no tiene adónde ir, excepto hacia arriba y hacia afuera”.

Sin embargo, los penachos son más que simplemente gas y agua; las muestras indican que también contienen muchos de los bloques fundamentales que son esenciales para la vida parecida a como es en la Tierra. Esto lleva a pensar en la emocionante posibilidad de que en Encelado podrían existir organismos similares a aquellos que prosperan en nuestros propios océanos profundos, cerca de las fumarolas volcánicas que emanan dióxido de carbono y sulfuro de hidrógeno. A pesar de que todavía es muy pronto para saber exactamente cuán complejas podrían ser las potenciales formas de vida en Encelado, los científicos especulan que al menos la vida microbiana es una posibilidad real.

En el futuro, otra nave espacial diferente podría viajar a través del sistema solar para visitar al gélido Encelado. Esta nave espacial, a diferencia de Cassini, podría estar diseñada para aterrizar sobre la superficie de Encelado, cerca de una de sus “rayas de tigre”. Esta sonda podría tomar muestras de manera más directa, bordeando todo el penacho.

“Lo ideal sería que pudiera tomar muestras desde el borde de una de las rayas de tigre”, especula Spilker. Esto garantizaría que los microbios expulsados desde el interior de Encelado fueran más abundantes y fáciles de recolectar.

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mar

27

oct

2015

Primer ministro de Italia visita el Observatorio Paranal

Fuente: ESO


El 24 de octubre de 2015, el primer ministro de Italia, Su Excelencia Matteo Renzi, visitó el Observatorio Paranal de ESO ubicado en el desierto de Atacama en el norte de Chile. El Director General de ESO, Profesor Tim de Zeeuw, y Roberto Tamai, Director de Programa del European Extremely Large Telescope lo llevaron en un recorrido por las instalaciones astronómicas de vanguardia de ESO.

El primer ministro italiano estuvo acompañado por el Subsecretario de Relaciones Exteriores, su excelencia Mario Giro, y el Embajador de Italia en Chile, su excelencia Mario Ricci, entre otras autoridades italianas y el sr. Francesco Starace, CEO de la compañía italiana eléctrica multinacional ENEL. Además estuvo presente su excelencia Gloria Navarrete, Directora de Protocolo del Ministerio de Relaciones Exteriores de Chile y el Embajador de Chile en Italia, su excelencia Fernando Ayala.

A su llegada, el primer ministro Renzi y su comitiva fueron recibidos por el Director General de ESO, Tim de Zeeuw y Roberto Tamai, Director de Programa del European Extremely Large Telescope quienes actuaron de anfitriones y los acompañaron en un recorrido por el sitio.

“Me complace dar la bienvenida al primer ministro Renzi al Observatorio Paranal”, dijo Tim de Zeeuw. "Italia ha sido uno de los Estados Miembros de ESO durante 33 años y la industria italiana ha realizado grandes contribuciones a la organización (las estructuras de protección del VLT que vemos aquí fueron construidas en Italia). La extremadamente activa comunidad astronómica italiana además lidera la explotación de las instalaciones de ESO para conducir investigaciones de vanguardia en el campo de las ciencias".

Los distinguidos invitados observaron la apertura de las cúpulas de las cuatro Unidades de Telescopio del VLT, mientras eran alistadas para las observaciones nocturnas. Conocieron además el VLT Survey Telescope, diseñado y construido en Italia, para luego cenar en la galardonada Residencia de Paranal, recinto que ofrece alojamiento y alberga las oficinas del observatorio.

En la actualidad, los ingenieros y astrónomos italianos también se encuentran ampliamente involucrados en el diseño y la construcción del European Extremely Large Telescope (E-ELT), el que se convertirá en el telescopio óptico/ infrarrojo más grande del mundo.  El Director de Programa del E-ELT, Roberto Tamai, es también de origen italiano. El primer ministro y su delegación pudieron apreciar el lugar donde se está construyendo el E-ELT en el cerro Armazones, a sólo 20 kilómetros de Paranal.

Los planes de visita del primer ministro al observatorio se dieron a conocer por primera vez en junio de 2015 en Milán, en la Expo Milán, una exposición mundial que contó con la participación de más de 140 países y decenas de organizaciones, en la que ESO respaldó actividades vinculadas a la astronomía y exhibió videos de la organización en Ultra HD, dando a conocer los espectaculares cielos nocturnos de Chile.

El Observatorio Paranal de ESO se encuentra a 130 kilómetros al sur de Antofagasta, en el corazón del desierto de Atacama en Chile. A una altura de 2.635 metros sobre el nivel del mar, Paranal es uno de los mejores lugares en la Tierra para realizar observaciones científicas del Universo. Con las cuatro Unidades de Telescopio de 8,2 metros y los cuatro  Telescopios Auxiliares de 1,8 metros que conforman el Very Large Telescope (VLT) (el instrumento óptico para la investigación astronómica más avanzado del mundo), así como con los telescopios de rastreo VISTA y VST, Paranal es el observatorio astronómico en tierra más productivo del mundo.


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sáb

24

oct

2015

La mayoría de mundos parecidos a la Tierra todavía no han nacido

Fuente: NASA


La Tierra llegó pronto a la fiesta del Universo en evolución. Según un nuevo estudio teórico, cuando nuestro Sistema Solar nació hace 4.600 millones de años sólo existía el 8 por ciento de los planetas potencialmente habitables que se formarán en la historia del Universo. Y la fiesta aún no se habrá terminado cuando el Sol se agote dentro de 6 mil millones de años. La mayoría de esos planetas, un 92 por ciento, aún no habrá nacido.

Esta conclusión está basada en datos tomados por el Telescopio Espacial Hubble y el prolífico observatorio espacial cazador de planetas Kepler.

"Nuestra principal motivación era comprender el lugar de la Tierra en el contexto del resto del Universo", dijo el autor del estudio Peter Behroozi del Space Telescope Science Institute (STScI). "En comparación con todos los planetas que se formarán, la Tierra ha sido, en realidad, muy temprana."

 Mirando lejos y muy atrás en el tiempo el Hubble ha proporcionado a los astrónomos un "álbum familiar" de la observación de galaxias que es una crónica de la historia de formación de las estrellas en el Universo a medida que crecían las galaxias. Los datos muestran que el Universo estaba formando estrellas a un ritmo rápido hace 10 mil millones de años pero la fracción de gas hidrógeno y helio del Universo implicada era muy baja. Hoy en día el nacimiento de estrellas se está produciendo a un ritmo mucho más lento pero hay tanto gas sobrante disponible que el Universo seguirá produciendo estrellas y planetas todavía durante mucho tiempo.

"Hay suficiente material restante --después del Big Bang-- para producir aún más planetas en el futuro, en la Vía Láctea y más allá", dijo el coinvestigador Molly Peeples, también del STScI.

La búsqueda de planetas de Kepler indica que los planetas del tamaño de la Tierra en la zona habitable de la estrella, la distancia perfecta que permitiría el almacenamiento de agua en la superficie, están por todas partes en nuestra galaxia. En base a esta búsqueda los científicos predicen que debería de haber 1.000 millones de mundos del tamaño de la Tierra en la Galaxia la Vía Láctea en el presente y una buena parte de ellos se presume que serían rocosos. Esta estimación se dispara cuando incluyes las más de 100 mil millones de galaxias que hay en el Universo observable.

Esto da muchas oportunidades de que aparezcan planetas del tamaño de la Tierra en zonas habitables en el futuro. La última estrella no se espera que se agote hasta dentro de 100 billones de años desde ahora. Esto es mucho tiempo para que pueda ocurrir literalmente cualquier cosa en el paisaje de los planetas.

Los investigadores dicen que las futuras tierras son más propensas a aparecer dentro de los cúmulos de galaxias gigantes y también en las galaxias enanas, que todavía tienen que utilizar todo su gas para las estrellas en construcción y sistemas planetarios que le acompañan. Por el contrario, nuestra galaxia, la Vía Láctea, ha gastado mucho más gas disponible para la formación de una futura estrella.

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vie

23

oct

2015

Descubren el sistema binario de contacto más caliente y masivo

Fuente: NASA.


Usando el Very Large Telescope, de ESO, un equipo internacional de astrónomos ha descubierto la estrella doble más caliente y masiva cuyas componentes están tan cerca la una de la otra que se tocan. Las dos estrellas, situadas en el sistema extremo VFTS 352, podrían dirigirse hacia un dramático final, durante el cual las dos estrellas se fundirán para crear una sola estrella gigante o acabarán formando un agujero negro binario.

El sistema estelar doble VFTS 352 está situado a unos 160.000 años luz de distancia en la Nebulosa de la Tarántula. Esta interesante región es el vivero más activo de nuevas estrellas en el universo cercano, y nuevas observaciones del VLT de ESO han revelado que este par de jóvenes estrellas se encuentra entre los objetos más extremos y extraños jamás encontrados.

VFTS 352 está formada por dos estrellas muy calientes, brillantes y masivas que orbitan entre sí en poco más de un día. Los centros de las estrellas están separados por sólo 12 millones de kilómetros. De hecho, las estrellas están tan cercanas que sus superficies se superponen y se ha formado un puente entre ellas. VFTS 352 no es sólo la más masiva conocida en esta pequeña clase de binarias de contacto — tiene una masa combinada de cerca de 57 veces la del Sol — sino que también contiene los componentes más calientes, con temperaturas superficiales que superan los 40.000 grados Celsius.


Las estrellas extremas como estas que componen VFTS 352, juegan un papel clave en la evolución de las galaxias y se cree que son las principales productoras de elementos como el oxígeno. Estas estrellas dobles también están vinculadas a comportamientos exóticos como el mostrado por las "estrellas vampiro", donde una estrella acompañante menor absorbe materia de la superficie de su vecina más grande.

Sin embargo, en el caso de VFTS 352, ambas estrellas del sistema son de tamaño casi idéntico. Por tanto, el material no es atraído de una estrella a otra, sino que puede ser compartido. Se estima que las estrellas que forman VFTS 352 comparten cerca del 30 por ciento de su material.

Este tipo de sistema es muy raro porque esta etapa en la vida de las estrellas es corta, lo que hace difícil pillarlas “in fraganti”. Debido a que las estrellas están tan cerca la una de la otra, los astrónomos piensan que fuertes fuerzas de marea hacen que aumente la mezcla de los materiales en los interiores estelares.

“VFTS 352 es el mejor de los casos encontrados hasta ahora de estrella doble masiva y caliente que presenta este tipo de mezcla interna”, explica el autor principal de este trabajo, Leonardo A. Almeida, de la Universidad de São Paulo, Brasil. “Como tal, es un descubrimiento fascinante e importante”.

Los astrónomos predicen que VFTS 352 se enfrentarán a un destino catastrófico que puede acabar de dos maneras: el primer resultado potencial es la fusión de las dos estrellas, que probablemente produciría una única estrella gigante de rotación rápida y, posiblemente, magnética. "Si sigue girando rápidamente podría terminar su vida como una de las explosiones más energéticas del universo, conocida como un estallido de rayos gamma de larga duración”, afirma el científico que lidera el proyecto, Hugues Sana, de la Universidad de Lovaina (Bélgica).

La segunda posibilidad la explica el astrofísico teórico principal del equipo, Selma de Mink, de la Universidad de Amsterdam: "Si las estrellas se mezclan lo suficientemente bien, ambas permanecen compactas y el sistema VFTS 352 podrá evitar la fusión. Esto llevaría a los objetos por un nuevo camino evolutivo que es completamente diferente de las predicciones de la evolución estelar clásica. En el caso de VFTS 352, las componentes probablemente acabarían sus vidas como explosiones de supernova, formando un sistema binario cercano de agujeros negros. Un objeto de estas características sería una intensa fuente de ondas gravitacionales".

Probar la existencia de este segundo camino evolutivo sería un gran avance observacional en el campo de la astrofísica estelar. Pero, independientemente de cómo se enfrente VFTS 352 a su desaparición, este sistema ya ha proporcionado a los astrónomos nueva y valiosa información sobre los poco conocidos procesos evolutivos de los sistemas de estrellas binarias de contacto masivas.

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mar

20

oct

2015

La Nebulosa del Carbón más cerca

Fuente: NASA


En esta nueva imagen, captada por la cámara Wide Field Imager (instalada en el Telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile), las manchas oscuras casi bloquean la luz de un rico campo de estrellas. Las áreas de color son pequeñas partes de una enorme nebulosa oscura conocida como Saco de Carbón, uno de los objetos más destacados de este tipo, visible a simple vista. Dentro de millones de años, trozos de esta nebulosa se prenderán, casi como su homónimo combustible fósil, con el brillo de numerosas estrellas jóvenes.

La nebulosa Saco de Carbón se encuentra a 600 años luz de distancia, en la constelación de Crux (la Cruz del Sur). La silueta de este enorme y oscuro objeto contrasta sobre la banda luminosa y estrellada de la Vía Láctea y, por esta razón, la nebulosa se conoce en el hemisferio sur desde que nuestra especie existe.

El primero en dar a conocer la existencia de la nebulosa Saco de Carbón a Europa, en 1499, fue el explorador español Vicente Yáñez Pinzón. Más tarde, la nebulosa obtuvo el sobrenombre de Nube Oscura de Magallanes, un juego de palabras dado su negro aspecto en comparación con el brillante resplandor de las dos nubes de Magallanes, que son en realidad galaxias satélite de la Vía Láctea. Estas dos galaxias son claramente visibles en el cielo austral y llamaron la atención de los europeos durante las exploraciones de Fernando de Magallanes en el siglo XVI. Sin embargo, la Saco de Carbón no es una galaxia. Como otras nebulosas oscuras, en realidad es una nube interestelar de polvo tan espesa que impide que la mayor parte de la luz de las estrellas del fondo llegue a los observadores.

Un número significativo de las partículas de polvo que hay en las nebulosas oscuras tienen sobre su superficie capas de agua congelada, nitrógeno, monóxido de carbono y otras moléculas orgánicas simples. Los granos resultantes impiden en gran parte que la luz visible pase a través de la nube cósmica. Para hacerse una idea de cuán oscura es la nebulosa Saco de Carbón, en 1970, el astrónomo finlandés Kalevi Mattila publicó un estudio estimando que esta nebulosa tiene sólo un 10% de la luminosidad de la Vía Láctea circundante. Sin embargo, sí que deja pasar algo de la luz de las estrellas de fondo, tal y como podemos comprobar en esta nueva imagen ESO y en otras observaciones llevadas a cabo por telescopios modernos.

La poca luz que consigue atravesar la nebulosa no llega hasta nosotros sin haber sufrido algunos cambios. La luz que vemos en esta imagen se ve más roja de lo que debería ser. Esto se debe a que el polvo de las nebulosas oscuras absorbe y dispersa la luz azul de las estrellas más que la roja, haciendo que la estrella se vea varios tonos más rojiza de lo que es en realidad.

Dentro de millones de años, los días oscuros de la nebulosa Saco de Carbón llegarán a su fin. Las densas nubes interestelares como esta contienen un montón de polvo y gas, el combustible para formar nuevas estrellas. A medida que el material perdido en la nebulosa vaya uniéndose bajo la mutua atracción de la gravedad, irán naciendo estrellas  que se “encenderán” y las “pepitas” de carbón de este saco empezarán a "quemarse", casi como si ardieran a causa de una llama.

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jue

15

oct

2015

El Hubble capta nuevos cambios en la gran mancha roja de Júpiter

Fuente: NASA



(Pinchar sobre la imagen para ver video)


Utilizando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, un equipo de científicos han producido nuevos mapas de Júpiter - el primero de una serie de retratos anuales de los planetas exteriores del Sistema Solar.

La recopilación de estas imágenes ayudará a los científicos actuales y futuros a ver como estos mundos cambian con el tiempo. Las observaciones están diseñados para capturar una amplia gama de características, incluyendo vientos, nubes, tormentas y la química atmosférica.

Las imágenes de Júpiter ya han revelado una extraña ola justo al norte del ecuador del planeta y una característica filamentosa único en el corazón de la Gran Mancha Roja no vista anteriormente.

"Cada vez que miramos Júpiter, obtenemos pistas tentadoras de que algo realmente emocionante está pasando", dijo Amy Simon, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Esta vez no es una excepción."

Simon y sus colegas produjeron dos mapas globales de Júpiter a partir de observaciones realizadas con la cámara de campo ancho de alto rendimiento Hubble 3. Los dos mapas representan casi las dos caras del planeta, por lo que es posible determinar las velocidades de los vientos de Júpiter.

Las nuevas imágenes confirman que la Gran Mancha Roja sigue disminuyendo y se vuelven más circular, como lo ha estado haciendo durante años. El eje de esta tormenta característica es unos 240 kilómetros más corto de lo que lo era en 2014. Recientemente, la tormenta se había ido reduciendo a un ritmo más rápido de lo habitual, pero el último cambio es consistente con la tendencia a largo plazo.

Utilizando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, un equipo de científicos han producido nuevos mapas de Júpiter - el primero de una serie de retratos anuales de los planetas exteriores del Sistema Solar.

La recopilación de estas imágenes ayudará a los científicos actuales y futuros a ver como estos mundos cambian con el tiempo. Las observaciones están diseñados para capturar una amplia gama de características, incluyendo vientos, nubes, tormentas y la química atmosférica.

Las imágenes de Júpiter ya han revelado una extraña ola justo al norte del ecuador del planeta y una característica filamentosa único en el corazón de la Gran Mancha Roja no vista anteriormente.

"Cada vez que miramos Júpiter, obtenemos pistas tentadoras de que algo realmente emocionante está pasando", dijo Amy Simon, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Esta vez no es una excepción."

Simon y sus colegas produjeron dos mapas globales de Júpiter a partir de observaciones realizadas con la cámara de campo ancho de alto rendimiento Hubble 3. Los dos mapas representan casi las dos caras del planeta, por lo que es posible determinar las velocidades de los vientos de Júpiter.

Las nuevas imágenes confirman que la Gran Mancha Roja sigue disminuyendo y se vuelven más circular, como lo ha estado haciendo durante años. El eje de esta tormenta característica es unos 240 kilómetros más corto de lo que lo era en 2014. Recientemente, la tormenta se había ido reduciendo a un ritmo más rápido de lo habitual, pero el último cambio es consistente con la tendencia a largo plazo.


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mar

13

oct

2015

El universo en una taza de café

El libro nos acerca  con respuestas sencillas a los enigmas que esconde la ciencia y el cosmos de la mano de Jordi Pereyra autor del blog Ciencia de sofá.

Los seres humanos hemos sentido, desde siempre, una gran curiosidad por el firmamento. Basta con observar el cielo para que nos asalten preguntas como ¿Qué son en realidad las estrellas? ¿Por qué no se caen? ¿Brillan para siempre o se apagan? ¿Adónde va el sol cuando se esconde tras el horizonte? ¿Cuál es el tamaño del universo? ¿Qué lugar ocupamos en él?

Hoy en día tenemos respuestas a muchas de estas incógnitas. Sabemos que vivimos en una galaxia de entre miles de millones, que existen los agujeros negros, que el universo tiene un tamaño inimaginable y que hay otros planetas ahí fuera dando vueltas alrededor de estrellas distantes. Pero, ¿cómo hemos llegado a descubrir todo esto?

La aventura por desentrañar los secretos del universo es una de las más largas de nuestra historia y ha inspirado a muchas personas a desarrollar las más diversas teorías. El universo en una taza de café nos revela el ingenio que ha desarrollado el ser humano para esclarecer los grandes misterios del universo; con la ayuda de ilustraciones, mucho humor y una entidad llamada voz cursiva que hará lo posible por plantear las dudas que a todos se nos pasan por la cabeza.


El universo en una taza de café

Jordi Pereyra

Editorial Paidos

Isbn- 9788449331565

Pvp- 16,95 euros

Octubre 2015


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sáb

10

oct

2015

Curiosity confirma la existencia de antiguos lagos en Marte

Fuente: NASA


Un nuevo estudio llevado a cabo por científicos que están trabajando con datos del rover Curiosity de la NASA, han confirmado que Marte fue una vez, hace miles de millones de años, capaz de almacenar agua en ciertos lugares durante un prolongado periodo de tiempo.

Utilizando datos de rover Curiosity, el equipo ha determinado que, hace mucho tiempo el agua ayudó a llenar el cráter Gale, el lugar de aterrizaje del rover Curiosity hace tres años, con sedimentos depositados como las capas que formaron la base de la montaña que se encuentra en el centro del cráter hoy.

"Observaciones del rover sugieren que una serie corrientes de agua y lagos permanentes existieron en algún momento entre hace 3.800 millones y 3.300 millones de años, aportando sedimentos que se acumularon lentamente en las capas inferiores del monte Sharp," dijo Ashwin Vasavada, científico del MSL en el JPL.

Los hallazgos se basan en trabajos anteriores que sugerían que había antiguos lagos en Marte, además de la idea de un Marte húmedo, tanto en el pasado como en el presente.

"Todo lo que sabemos sobre el agua de Marte está siendo continuamente puesto a prueba", comentó Michael Meyer, científico jefe del Programa de Exploración de Marte de la NASA en la sede de la NASA en Washington. "Está claro que el Marte de hace miles de millones de años se asemejaba mucho más a la Tierra que el actual. Nuestro reto es encontrar por qué era Marte tan húmedo y qué paso con todo ese agua".

Antes de que Curiosity aterrizara en Marte en 2012, los científicos ya propusieron que el cráter Gale había sido llenado con capas de sedimentos. Algunas de las hipótesis sugerían que era que el propio viento el que podría haber depositado estos sedimentos "en seco". Otras teorías sugieren que estos depósitos fueron arrastrados por el agua.

Los últimos datos de Curiosity indican escenarios húmedos para las partes inferiores del Monte Sharp. Basándose en los nuevos análisis el llenado de al menos las capas inferiores de la montaña se produjo principalmente por ríos y lagos antiguos en un periodo de al menos 500 millones de años.

"Durante su travesía a través del cráter Gale, nos hemos fijado en patrones geológicos que evidencian antiguos flujos de movimiento rápido con grava gruesa, así como lugares en los que el agua parecía estar más estancada", dijo Vasavada. "Las predicciones indicaban que deberíamos empezar a ver rocas de grano fino depositadas cerca del Monte Sharp. Ahora que hemos llegado, estamos observando lutitas finamente laminadas en abundancia que se asemejan a depósitos lacustres".

"Paradojicamente, donde hoy hay una montaña, hubo una vez una cuenca que a veces se llenaba de agua", dijo John Grotzinger, ex científico del proyecto Mars Science Laboratory en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena, y autor principal del nuevo estudio. "Vemos evidencias de sedimentos que han alcanzado los 75 metros de espesor, y en base a los datos de mapeo realizados por la sonda espacial MRO creemos que la deposición sedimentaria transportada por agua podría haber alcanzado al menos de 150 a 200 metros sobre el suelo del cráter".

Además, el espesor total de depósitos sedimentarios en el cráter Gale indican que la interacción con el agua podría extenderse aún más alto, tal vez hasta una media de 800 metros por encima del suelo del cráter.

Por encima de los 800 metros, el Monte Sharp no muestra evidencias de estratos hidratados. Grotzinger sugiere que tal vez este segmento posterior de la historia del cráter pudo haber sido dominado por los depósitos en seco impulsados por el viento.

Una pregunta persistente rodea la fuente original del agua que llevó los sedimentos al cráter. Para que el agua fluyendo haya existido en la superficie, Marte debería de haber tenido una atmósfera más densa y un clima más cálido, lo cual se ha teorizado que sucedió en el antiguo Marte, cuando el cráter Gale experimentó la intensa actividad geológica. Sin embargo, los modelos actuales de este paleoclima son, literalmente, secos.

Una parte de este agua podría deberse a las nevadas y lluvias que se producían en tierras más altas. Algunos han hecho el argumento de que había un océano en las llanuras al norte del cráter, pero eso no explica cómo el agua se las arregló para existir como líquida durante prolongados períodos de tiempo en la superficie del planeta.

"Hemos tendido a pensar que Marte era simple" dijo Grotzinger. "Nosotros una vez pensamos que la Tierra también era simple. Pero cuanto más le miramos, más preguntas nos surgen porque estamos empezando a comprender la complejidad real de lo que vemos en Marte. Este es un buen momento para volver a reevaluar todas nuestras suposiciones. Algo falta en algún lugar ".

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jue

08

oct

2015

El Universo sobre nosotros

La editorial Critica a través de su colección Drakontos nos lleva con este libro en un periplo fascinante desde el cielo de don Quijote al cosmos de Einstein.

En 2015 van a coincidir dos efemérides culturales de primer nivel; una es científica: se cumplirán 100 años de la primera publicación de Einstein sobre la relatividad general; la otra es literaria: 400 años de la publicación de la segunda parte del Quijote. Ambos acontecimientos están separados por tres siglos y ese precipicio de las dos culturas que cada vez parece más infranqueable. Con este libro se propone tender un puente entre científica, y narrar el acontecimiento científico con toda la potencia emocional que lo trasciende. Como parte integrante de la cultura, un episodio científico tan importante como el protagonizado por las teorías de Einstein tiene necesariamente una lectura humanista. No en vano, ciencia y humanidades son dos caras de una misma realidad. Es la intención de este libro mostrar que en la relatividad general esas dos caras de la cultura muestran el mismo aire de familia que cualquiera puede apreciar entre el rostro delirante que la tradición nos ha legado de don Quijote y ese icono de la modernidad que es el rostro de un Einstein desmelenado.



El Universo sobre nosotros

Colección Drakontos.

Editorial Critica.

Isbn- 9788498928716

Pvp- 22,90 euros

Octubre 2015

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lun

05

oct

2015

Explicar el mundo

Un impresionante relato de lo difícil que fue descubrir los objetivos y métodos de la ciencia moderna, y el impacto que ese descubrimiento tuvo en el conocimiento y desarrollo humanos. Por el premio Nobel de Física Steven Weinberg.«El libro de ciencia más relevante de los últimos diez años. Uno de los grandes físicos teórico s contemporáneos narra su visión delorigen y la evolución de nuestra forma de comprender el mundo. Unainvitación a pensar como solo han pensado los grandes.»Javier Sampedro.

En esta historia de la ciencia, tan irreverente como ambiciosa, Steven Weinberg nos conduce a través de los siglos desde la antigua Mileto hasta el Bagdad medieval y Oxford, desde la Academia de Platón y el Museo de Alejandría hasta la escuela de la Catedral de Chartres y la Sociedad Real de Londres. El autor nos traslada a la mente de los científicos de la Antigüedad y la Edad Media para mostrarnos cómo ellos no solo no entendían lo que nosotros ya entendemos del mundo; en realidad, tampoco sabían qué era lo que había que entender, ni por supuesto cómo entenderlo.


Explicar el mundo

Steven Weinberg

Editorial Taurus

Isbn- 9788430617241

Pvp- 23,90 euros

Septiembre 2015



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lun

05

oct

2015

Origenes: El universo, la vida, los humanos

Las claves de la formación del universo, la aparición de la vida y el surgimiento del hombre. Esta obra aborda en profundidad tres de las preguntas más fascinantes que la ciencia actual tiene planteadas: el origen del universo, la emergencia de la vida y la aparición de nuestra especie. La investigación sobre estos tres orígenes no sólo alcanza las fronteras del conocimiento científico sino que lo trasciende e involucra a otros campos de la cultura y el pensamiento. En este libro, marcadamente interdisciplinar, cada parte ha sido escrita por un experto en el origen correspondiente: un cosmólogo, un bioquímico y un paleoantropólogo. Con ello, la obra viene a llenar un vacío en la literatura científica en español y es esperable que tenga una amplia aceptación entre distintos tipos de lectores. Los accesibles textos, que a la vez son rigurosos y están muy actualizados, se completan con un buen número de ilustraciones muy sugerentes, y van precedidos por un prólogo escrito por el reputado investigador Ricard Solé.


Orígenes, el universo, la vida, los humanos

Carlos Briones, Alberto Fernández Soto y José María Bermúdez de Castro

Drakontos. Editorial Critica

Isbn- 978849892624

Pvp- 22,90 euros



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vie

02

oct

2015

NASA selecciona nuevas misiones espaciales

Fuente: NASA


La NASA ha seleccionado cinco proyectos de investigación científica para perfeccionar durante el próximo año como un primer paso para elegir entre ellas una o dos misiones para volar en 2020. Las propuestas presentadas estudiarán Venus, objetos cercanos a la Tierra y una variedad de asteroides.

 Cada equipo de investigación dispondrá de 3 millones de dólares para llevar a cabo los estudios de diseño de concepto y análisis. Después de una revisión detallada y evaluación de los estudios de concepto, la NASA hará la selección final en Septiembre de 2016. Cualquier misión seleccionada tendrá un coste de aproximadamente 500 millones de dólares, sin incluir la financiación de vehículos de lanzamiento o el coste de las operaciones post-lanzamiento.

"Las investigaciones seleccionadas tienen el potencial de revelar mucho sobre la formación de nuestro sistema solar y sus procesos dinámicos", dijo John Grunsfeld, astronauta y administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington. "Misiones dinámicas y emocionantes como estas prometen desentrañar los misterios de nuestro sistema solar e inspirar a las futuras generaciones de exploradores. Es un momento increíble para la ciencia, y la NASA está liderando el camino."

El programa Discovery de la NASA solicitó propuestas de investigaciones de vuelo espacial en Noviembre de 2014. Un panel de la NASA y otros científicos e ingenieros examinaron 27 presentaciones.

Las misiones planetarias asociadas con JPL que fueron diseñadas para seguir estudios de concepto de diseño son:

VERITAS (Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy mission).
Esta misión realizará una topografía global de Venus en alta resolución, y producirá los primeros mapas de deformación y composición de la superficie del planeta.

Psique
Exploraría el origen de los núcleos planetarios mediante una visita al asteroide metálico Psique. Este asteroide es probablemente superviviente de un violento golpe con otro objeto que le despojó de las capas rocosas externas de un protoplaneta.

NEOCam
Se trata de una cámara espacial que descubriría 10 veces más objetos cercanos a la Tierra que todos los NEOs conocidos hasta la fecha. También comenzaría a caracterizarlos.

DAVINCI (Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging)
Estudiaría la composición química de la atmósfera de Venus durante un descenso de 63 minutos. El objetivo es responder a preguntas científicas que se han considerado de alta prioridad durante muchos años, como si hay volcanes activos hoy en la superficie de Venus y la forma en que la superficie interactúa con la atmósfera del planeta.

Lucy
Esta misión realizaría el primer reconocimiento de los asteroides troyanos de Júpiter, objetos de los que se piensa que contienen pistas vitales para descifrar la historia del sistema solar.

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jue

01

oct

2015

Rosetta desvela el ciclo del agua en el cometa

Fuente: NASA


La sonda Rosetta de la ESA ha encontrado pruebas que confirman la existencia de un ciclo diario del agua congelada en la superficie y en el entorno del cometa. Los cometas son cuerpos celestes formados por una mezcla de polvo y hielo, que mudan de forma periódica cuando pasan por el tramo más próximo al Sol de sus trayectorias elípticas.

Cuando el Sol calienta el núcleo congelado de un cometa, sus hielos – principalmente de agua, pero también de otros compuestos volátiles como el monóxido o el dióxido de carbono – pasan directamente a estado gaseoso. Este gas se aleja del cometa, arrastrando consigo partículas de polvo. Juntos, el polvo y el gas forman el brillante halo y las características colas de los cometas.

Rosetta llegó al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en agosto de 2014, y ha estado estudiándolo de cerca desde aquella. El 13 de agosto de 2015 el cometa pasó por el punto más próximo al Sol de su trayectoria, y ahora se dirige de vuelta al Sistema Solar exterior. Uno de los principales objetivos científicos de la misión Rosetta es comprender los mecanismos que regulan la actividad y las emisiones del cometa, y para ello se está estudiando cómo evoluciona el entorno de 67P desde la llegada de la sonda europea.

El equipo de científicos encargado del Espectrómetro Térmico en el Visible y en el Infrarrojo (VIRTIS) de Rosetta ha detectado una región en la superficie del cometa en la que el agua congelada aparece y desaparece en sincronía con la rotación de 67P/Churyumov-Gerasimenko. Los resultados de este estudio se publicaron ayer en la revista Nature.

“Hemos descubierto un mecanismo que cubre la superficie del cometa con hielo fresco en cada rotación, lo que mantiene ‘vivo’ al cometa”, explica María Cristina De Sanctis del INAF-IAPS de Roma, Italia, autora principal de este estudio. Su equipo estudió los datos recogidos por Rosetta en septiembre de 2014, centrándose en una región de un kilómetro cuadrado situada en el ‘cuello’ del cometa. Por aquel entonces, el cometa se encontraba a unos 500 millones de kilómetros del Sol y su cuello era una de sus regiones más activas.

El cometa tarda un poco más de 12 horas en dar una vuelta completa sobre sí mismo, y mientras gira, sus diferentes regiones experimentan distintas condiciones de iluminación. “Encontramos las huellas del agua congelada en los espectros de esta región, pero sólo cuando se encontraba a la sombra”, aclara María Cristina. “Cuando el Sol la volvía a iluminar, el hielo desaparecía. Esto indica que el hielo de agua está experimentando cambios cíclicos asociados con la rotación del cometa”.

Los datos sugieren que el agua congelada en la superficie y a unos pocos centímetros bajo ella se ‘sublima’ cuando recibe la luz del Sol, transformándose en gas que escapa del cometa. Cuando el cometa gira y esta misma región se queda a la sombra, la superficie se vuelve a enfriar rápidamente. Sin embargo, parece que las capas del subsuelo mantienen parte del calor que recibieron durante las horas de iluminación, y el hielo se sigue sublimando bajo la superficie, abriéndose paso a través del interior poroso del núcleo del cometa.

En cuanto estos vapores ‘subterráneos’ llegan a la gélida superficie, se congelan de nuevo, creando una fina capa de hielo fresco. Finalmente, cuando el Sol vuelve a iluminar esta región al día siguiente, los cristales de hielo recién formados son los primeros en sublimar y escapar del cometa, reiniciando el ciclo.

“Sospechábamos que existía un ciclo de estas características en los cometas, basándonos en los modelos teóricos y en las observaciones de otros cometas, pero ahora, gracias al exhaustivo estudio del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko que está realizando Rosetta, por fin tenemos pruebas firmes de su existencia”, explica Fabrizio Capaccioni, investigador principal de VIRTIS en el INAF-IAPS de Roma, Italia.

A partir de estos datos, se puede estimar la abundancia relativa de agua en el cometa. A una profundidad de unos pocos centímetros en la región estudiada, el agua congelada constituye un 10-15% de la materia, y parece estar bien mezclada con otras sustancias. Los científicos también han calculado cuánto vapor de agua estaba emitiendo la región que analizaron con VIRTIS, y descubrieron que era un 3% de las emisiones totales del cometa, determinadas por el sensor de microondas MIRO de Rosetta.

“Es posible que muchas regiones de la superficie del cometa estén experimentando el mismo tipo de comportamiento cíclico, realizando una contribución adicional a las emisiones del cometa”, añade Capaccioni. Los científicos ya están analizando los datos recogidos por VIRTIS en los meses posteriores, cuando la actividad del cometa aumentó de forma sustancial mientras pasaba por el tramo más próximo al Sol de su trayectoria.

“Estos primeros resultados nos permiten echar un vistazo a lo que está ocurriendo bajo la superficie, en el interior del cometa”, concluye Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta para la ESA. “Rosetta es capaz de detectar cambios en el cometa a corto y a largo plazo, por lo que estamos deseando juntar todos estos datos para comprender cómo han evolucionado éste y muchos otros cometas”.

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mar

29

sep

2015

La NASA confirma la evidencia de agua líquida en Marte

Fuente: NASA


Nuevos hallazgos realizados por la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA proporcionan la evidencia más fuerte hasta ahora de que el agua líquida fluye intermitentemente en el actual Marte.

Usando un espectrómetro de imágenes de MRO, los investigadores detectaron firmas de minerales hidratados en las laderas donde rayas misteriosas conocidas como surcos son vistos en el Planeta Rojo. Estas vetas oscuras parecen ir y venir con el tiempo. Se oscurecen y parecen fluir de laderas empinadas durante las estaciones cálidas, y luego se desvanecen en las estaciones más frías. Aparecen en varios lugares en Marte cuando las temperaturas están por encima de menos -23ºC, y desaparecen en épocas más frías.

"Nuestra misión en Marte ha sido la de "seguir el agua", en nuestra búsqueda de vida en el universo, y ahora tenemos la ciencia convincente que valida lo que hemos sospechado durante mucho tiempo", dijo John Grunsfeld, astronauta y socio administrador del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington. "Este es un avance significativo, ya que parece confirmar que el agua - aunque salobre - fluye hoy en la superficie de Marte."


Estos flujos de descenso, conocidos como surcos lineales (RSL), han sido a menudo relacionados con el agua líquida. Las sales hidratadas bajan el punto de congelación del líquido, tal y como la sal deshiela las carreteras aquí en la Tierra y provoca que el hielo y la nieve se derritan más rápidamente. Los científicos dicen que es probable un flujo en el subsuelo poco profundo, con suficiente agua que se absorbe en la superficie para explicar el oscurecimiento.

"La detección de sales hidratadas en estas pendientes significa que el agua juega un papel vital en la formación de estas líneas ", dijo Lujendra Ojha del Instituto de Tecnología de Georgia (Georgia Tech) en Atlanta, autor principal de un informe sobre estos hallazgos publicados el 28 de Septiembre por la revista Nature Geoscience.

Ojha primero se dio cuenta de estas características desconcertantes como estudiante de pregrado de la Universidad de Arizona en 2010, mediante el uso de imágenes de alta resolución de la cámara HiRISE de la MRO. Las observaciones con HiRISE ahora han documentado RSL en docenas de sitios en Marte.

Las observaciones del espectrómetro muestran firmas de sales hidratadas en múltiples lugares RSL, pero sólo cuando las características oscuras son relativamente amplias. Ojha y sus co-autores interpretan las firmas espectrales como causadas por minerales hidratados llamados percloratos. Las sales hidratadas más consistentes con las firmas químicas son probablemente una mezcla de perclorato de magnesio, clorato de magnesio y perclorato de sodio. Algunos percloratos se han demostrado capaces de retener líquidos durante la congelación, incluso cuando las condiciones son tan frías como -70ºC. En la Tierra, percloratos producidos naturalmente se concentran principalmente en los desiertos, y algunos tipos de percloratos se pueden utilizar como propulsores de cohetes.

Los percloratos previamente se habían registrado en Marte. El aterrizador Phoenix de la NASA y el rover Curiosity los encontraron en el suelo del planeta, y algunos científicos creen que las misiones Viking en 1970 midieron las firmas de estas sales. Sin embargo, este estudio de RSL ha detectado percloratos, ahora en forma hidratada, en diferentes áreas que han explorado las sondas. Esta también es la primera vez que los percloratos se han identificado desde la órbita.

Para Ojha, los nuevos resultados son una prueba más de que las misteriosas líneas vistas por primera vez oscureciendo las laderas marcianas hace cinco años son, en efecto, el agua de hoy en día.

"Cuando la mayoría de la gente habla de agua en Marte, por lo general están hablando de agua antigua o agua congelada. Ahora sabemos que hay más para la historia. Esta es la primera detección espectral que inequívocamente apoya nuestra hipótesis de formación de agua líquida."

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vie

25

sep

2015

Eclipse de Luna la noche del domingo al lunes desde el Planetario de Madrid

Luis Alonso.


La madrugada del domingo al lunes será visible desde España un eclipse total de Luna. La Luna empieza a oscurecerse a las 3,07 hora española y el máximo se producirá entre las 4,11 h y las 5,23 hora local. La Luna termina de salir de la sombra terrestre a las 6,27 horas.

Desde el Planetario de Madrid se podrá seguir el evento desde una pantalla gigante que proyectará la imagen de una cámara acoplada a uno de los telescopios. Para más información sigue el siguiente enlace:


http://www.planetmad.es/PDFs/Información_Eclipse_Luna.pdf


Si necesita información detallada del eclipse puede seguir los siguientes enlaces del Grupo Lunar de la Agrupación Astronómica de Madrid, en donde podréis descargaros una completa Guía de Campo y un Calculo del Eclipse de Luna:


http://www.aam.org.es/index.php?option=com_content&view=article&id=598:eclipse-total-luna-28-sept-2015&catid=21&Itemid=137




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jue

24

sep

2015

Una rosa cósmica con múltiples nombres

Fuente: ESO


Esta nueva imagen de la región de formación estelar Messier 17, de color rosa, fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el Telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Es una de las imágenes más nítidas que muestra la nebulosa completa, y no sólo revela su tamaño, sino que capta los finos detalles de todo el paisaje cósmico de las nubes de gas, polvo y estrellas recién nacidas.

Es posible que a la nebulosa de la imagen le hayan dado más nombres a lo largo del tiempo que a ningún otro objeto de su clase. Aunque es oficialmente conocida como Messier 17, sus apodos son: la nebulosa Omega, la nebulosa del Cisne, la nebulosa de la marca de verificación (Checkmark en inglés), la nebulosa de la Herradura y — para aquellos más aficionados a los temas marinos — la nebulosa de la Langosta.

Messier 17 se encuentra a unos 5.500 años luz de la Tierra, cerca del plano de la Vía Láctea, en la constelación de Sagitario (el arquero). El objeto abarca una sección grande del cielo, sus nubes de gas y polvo miden cerca de 15 años luz de extensión. Este material sirve de combustible para el nacimiento de nuevas estrellas y el amplio campo de visión de la nueva imagen revela muchas estrellas que se encuentran tanto en el interior, como detrás o entre nosotros y Messier 17.

La nebulosa aparece como una compleja estructura roja con cierta graduación que tiende al color rosa. Su coloración es una firma del brillante gas de hidrógeno. Las estrellas azules de vida breve, formadas recientemente en Messier 17, emiten suficiente luz ultravioleta como para calentar el gas de los alrededores, que comienza a brillar de un modo intenso. En la región central los colores son más claros y algunas partes aparecen blancas. Este color blanco es real, surge como resultado de la mezcla de la luz del gas más caliente con la luz de las estrellas reflejada por el polvo.

Se estima que el gas de la nebulosa es más de 30.000 veces la masa del Sol. También contiene un cúmulo abierto de 35 estrellas, conocido como NGC 6618 [1]. Sin embargo, el número total de estrellas en la nebulosa es mucho mayor — hay casi 800 estrellas en el centro, y hay aún más estrellas en formación en sus regiones externas.

A lo largo de este resplandor color de rosa, la nebulosa muestra una red de regiones de polvo más oscuras que, a su vez, oscurecen la luz. Este material oscurecedor también es brillante y — aunque esas zonas son oscuras en esta imagen de luz visible —, parecen brillantes cuando se observan con cámaras infrarrojas.

La nebulosa debe su nombre oficial al cazador de cometas francés Charles Messier, que incluyó a la nebulosa como el objeto número diecisiete de su famoso catálogo astronómico en 1764 [2]. Pero incluso con un nombre tan anodino como Messier 17, esta floreada nebulosa sigue siendo deslumbrante.

Esta imagen proviene del programa Joyas cósmicas de ESO [3].

Notas

[1] Esta designación se utiliza también a veces para toda la región de formación estelar.

[2] El astrónomo Jean Philippe de Chéseaux descubrió el objeto en 1745, pero su descubrimiento pasó desapercibido. Así, Messier lo redescubrió de forma independiente y lo catalogó casi 20 años después.

[3] El programa Joyas cósmicas de ESO es una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa hace uso de tiempo de telescopio que no puede utilizarse para observaciones científicas. Todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y se ponen a disposición de los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

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mié

23

sep

2015

Ilusiones ópticas en la Osa Mayor

Fuente: NASA


Algunas de las imágenes más espectaculares del Universo deben su belleza a un juego de perspectivas, como es el caso de esta imagen tomada por el Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble.

Las galaxias en la parte superior e inferior de la imagen se conocen como PGC 37639 y PGC 101374, respectivamente. Aunque pueda parecer que estén jugando al tira y afloja, unidas por una soga azul que surca el centro de la imagen, PGC 37639 se encuentra más cerca de la Tierra que su compañera, y no están conectadas. 

Otra ilusión óptica nos muestra sólo dos galaxias, cuando en realidad esta imagen contiene un mínimo de cuatro. La mancha de arriba está formada por dos galaxias que se han empezado a fusionar. Sus núcleos todavía brillan por separado, inmersos en una vorágine de polvo y gas.

A la derecha de este dúo se puede ver una galaxia espiral más pequeña, y relativamente intacta, conocida como SDSSCGB 19.4. Las tres forman el grupo Arp 194, situado a menos de 600 millones de años luz de nuestro planeta en la constelación de Cefeo. 

Se piensa que la gran franja azul es el resultado de las turbulentas interacciones gravitatorias de la agrupación galáctica de la parte superior. Esta línea tiene una extensión de unos 100.000 años luz, y está formada por una mezcla de gas, polvo y varios millones de estrellas recién nacidas. Estas estrellas están agrupadas formando cúmulos estelares, que se acabarán uniendo para formar supercúmulos. La mayoría de ellas son estrellas jóvenes, calientes y masivas, lo que las hace emitir esta llamativa luz azul. 

Esta imagen fue publicada en 2009 para celebrar el 19° aniversario del Hubble en el espacio. Este telescopio espacial cumplió el pasado mes de abril un cuarto de siglo en órbita a la Tierra.

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dom

20

sep

2015

El satélite Proba-2 observa un elipse de Sol

Fuente: NASA


El satélite de la ESA Proba-2 observó tres eclipses parciales de Sol el pasado día 13. Desde la Tierra, el eclipse fue visible desde el sur de África, el Océano Índico y la Antártida.

Durante un eclipse total, la Luna pasa por delante del Sol, desde el punto de vista de la Tierra, y su alineación y separación son tales que la Luna parece lo suficientemente grande como para bloquear totalmente la luz del Sol, que se encuentra mucho más distante.

Sin embargo, hay ocasiones en las que la Luna sólo cubre parcialmente el disco solar, tal y como ocurrió la semana pasada.


El satélite Proba-2 de la ESA, diseñado para estudiar el Sol, completa unas 14.5 órbitas a la Tierra cada día, lo que le permitió atravesar varias veces el cono de sombra proyectado por la Luna durante el eclipse. El pasado domingo, Proba-2 fue capaz de observar el eclipse parcial de Sol durante tres de sus órbitas.

Esta imagen fue tomada a las 06:32 GMT del 13 de septiembre durante uno de estos pases. Los tres de ellos, junto a un cuarto en el que se puede ver a la Luna muy cerca del disco solar, se pueden ver en este vídeo.

Las imágenes fueron tomadas por la cámara SWAP de Proba-2, diseñada para observar el disco solar en las longitudes de onda del ultravioleta extremo para permitir el estudio de la turbulenta superficie del Sol y los remolinos de su corona – que se pueden ver en un segundo plano en esta fotografía.

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sáb

19

sep

2015

Cassini descubre un océano global en Encelado

Fuente: NASA


Un océano global se encuentra debajo de la corteza helada de Encelado, la luna geológicamente activa de Saturno, según un nuevo estudio con datos de la misión Cassini de la NASA.

Los investigadores encontraron que el ligero bamboleo de la luna a medida que orbita Saturno, solamente puede explicarse si la capa de hielo exterior no está congelada en su interior, lo que significa que un océano global debe estar presente.

El hallazgo implica que la pulverización fina de vapor de agua, partículas de hielo y moléculas orgánicas simples que Cassini ha observado procedentes de las fracturas cerca del polo sur de la luna está siendo alimentada por esta inmensa reserva de agua líquida.

Análisis previos de los datos de Cassini sugerían la presencia de un cuerpo en forma de lente de agua, o mar, que subyace en la región polar sur de la luna. Sin embargo, datos de gravedad recogidos durante varios pases cerca de la nave espacial sobre la región polar apoyaron la posibilidad de que el mar podría ser global. Los nuevos resultados - usando una línea independiente de la evidencia a partir de imágenes de Cassini - confirman que este es el caso.

"Este fue un problema difícil que requiere años de observaciones y cálculos con una variada colección de disciplinas, pero confiamos en que finalmente conseguimos hacerlo bien", dijo Peter Thomas, miembro del equipo de imágenes de Cassini en la Universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York, y autor principal del estudio.

Los científicos de Cassini analizaron más de siete años de imágenes de Encelado tomadas por la nave espacial, que ha estado orbitando Saturno desde mediados de 2004. Observaron cuidadosamente las posiciones de características particulares de Encelado, en su mayoría cráteres, con el fin de medir los cambios en la rotación de la luna con una precisión extrema.

Como resultado, descubrieron que Encelado tiene un pequeño, pero medible bamboleo en su órbita alrededor de Saturno. Debido a que la luna helada no es perfectamente esférica, --y va un poco más rápido y más lento durante las diferentes partes de su órbita alrededor de Saturno-- el planeta gigante mueve sutilmente Encelado hacia atrás y adelante a medida que gira.

El equipo aplicó su medición de la oscilación, llamada libración, en diferentes modelos de cómo Encelado podría estar dispuesta en el interior, incluyendo aquellos en los que la luna estuviera congelada desde la superficie hasta el núcleo.

"Si la superficie y el núcleo se conectan rígidamente, el núcleo proporcionaría tanto peso muerto que el bamboleo sería mucho menor", dijo Matthew Tiscareno, científico participante de Cassini en el Instituto SETI, en Mountain View, California, y co-autor del trabajo. "Esto demuestra que debe haber una capa global de líquido que separa la superficie del núcleo."

Los mecanismos que podrían haber impedido la congelación de este océano siguen siendo un misterio. Thomas y sus colegas sugieren algunas ideas para futuros estudios que podrían ayudar a resolver la cuestión, incluida la posibilidad de fuerzas de marea debido a la gravedad de Saturno que podrían estar generando mucho más calor dentro de Encelado de lo que se pensaba.

"Este es un paso importante más allá de lo que entendíamos anteriormente acerca de esta luna, y demuestra el tipo de descubrimientos que podemos hacer con misiones de orbitadores de larga vida a otros planetas", dijo Carolyn Porco, co-autora y líder del equipo de imágenes de Cassini en el Instituto de Ciencias Espaciales (SSI), en Boulder, Colorado. "Cassini ha sido ejemplar en este sentido."

La nave espacial Cassini está programada para llevar a cabo un sobrevuelo cercano a Encelado el próximo 28 de Octubre, y será el sobrevuelo más cercano que la nave jamás haya realizado a esta luna, pasando a través de la columna activa de material helado, a tan sólo 49 kilómetros de la superficie de Encelado.

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vie

18

sep

2015

La NASA publica nuevas y espectaculares imágenes de Plutón

Fuente: NASA


Las últimas imágenes captadas por la nave espacial New Horizons de la NASA tienen a los científicos asombrados - no sólo por sus impresionantes vistas de las majestuosas montañas de hielo de Plutón, arroyos de nitrógeno congelado e inquietantes nieblas bajas, sino también por su parecido extrañamente familiar con el ártico.

Majestuosas montañas de Plutón, llanuras heladas y neblinas: Sólo 15 minutos después de su máxima aproximación a Plutón el 14 de Julio de 2015, la nave espacial New Horizons de la NASA miró atrás hacia el Sol y captó esta imagen casi a la puesta del sol de las montañas heladas y las llanuras de hielo que se extienden hacia el horizonte de Plutón. La lisa extensión de la llanura helada bautizada como Sputnik Planum (derecha) está flanqueada al oeste (izquierda) por escarpadas montañas de hasta 3.500 metros de altura, incluyendo el monte apodado Norgay en el primer plano y los Montes Hillary en el horizonte. A la derecha, al este de Sputnik, un terreno más áspero está cortado por aparentes glaciares. También se aprecian más de una docena de capas de neblina en la atmósfera tenue pero distendida de Plutón. La imagen fue tomada a una distancia de 18.000 kilómetros de Plutón. La imagen abarca 1.250 kilómetros de ancho.

Esta nueva imagen de media luna de Plutón fue captada por la cámara gran angular MVIC de New Horizons el 14 de Julio y con enlace descendente a la Tierra el 13 de Septiembre. Ofrece una mirada oblicua a través de paisajes plutonianos con iluminación de fondo por el Sol. En la imagen destacan los espectaculares terrenos variados de Plutón y la extensa atmósfera.

"Esta imagen realmente te hace sentir que estás allí, en Plutón, la topografía del paisaje por sí misma", dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "Pero esta imagen es también una bonanza científica, revelando nuevos detalles sobre la atmósfera, montañas, glaciares y llanuras de Plutón".

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jue

17

sep

2015

Una tímida galaxia vecina

Fuente: NASA


La galaxia enana del Escultor, captada en esta nueva imagen por la cámara Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla de ESO, es una vecina cercana a nuestra galaxia, la Vía Láctea. A pesar de su proximidad, ambas galaxias tienen historias y personalidades muy distintas. Esta galaxia es mucho más pequeña y vieja que la Vía Láctea, lo que la convierte en un objeto de estudio muy valioso para estudiar la formación tanto de estrellas como de galaxias en el universo temprano. Sin embargo, debido a que es muy tenue, estudiar este objeto no es tarea fácil.

La galaxia enana del Escultor — también conocida como la enana elíptica del Escultor o la enana esferoidal del Escultor ­— es una galaxia enana esferoidal y una de las catorce galaxias satélite conocidas que orbitan la Vía Láctea. Estos autoestopistas galácticos se encuentran cerca del extenso halo de la Vía Láctea, una región esférica que se extiende mucho más allá de los brazos espirales de nuestra galaxia. Como su nombre indica, esta galaxia se encuentra en la constelación meridional del Escultor, a unos 280.000 años luz de la Tierra. A pesar de su proximidad la galaxia fue descubierta en 1937, ya que sus estrellas son débiles y se extienden a través del cielo.

Aunque es difícil de identificar, la galaxia enana del Escultor fue de las primeras galaxias enanas débiles en ser descubierta orbitando la Vía Láctea. Por aquel entonces, la forma de la pequeña galaxia intrigó a los astrónomos, pero hoy en día las galaxias esferoidales enanas juegan un importante papel, ya que permiten a los investigadores profundizar en el pasado del universo.

Se cree que la Vía Láctea, como todas las grandes galaxias, se formó a partir de la acumulación de galaxias más pequeñas durante los primeros días del universo. Si algunas de estas pequeñas galaxias siguen existiendo hoy en día, ahora deberían contener muchas estrellas extremadamente viejas. La galaxia enana del Escultor encaja perfectamente, ya que es una galaxia primordial con un gran número de estrellas muy antiguas, visibles en esta imagen.

Los astrónomos pueden determinar la edad de las estrellas de la galaxia porque su luz sólo lleva las firmas de una pequeña cantidad de elementos químicos pesados. Estos elementos pesados se acumulan en las galaxias tras sucesivas generaciones de estrellas. Un bajo nivel de elementos pesados indica que la media de edad de las estrellas de la galaxia enana del Escultor es muy alta.

Esta cantidad de estrellas antiguas convierte a la galaxia enana del Escultor en un objetivo prioritario para el estudio de las etapas más tempranas de la formación estelar. En un estudio reciente, los astrónomos han combinado todos los datos disponibles de la galaxia para crear la historia de formación estelar más precisa jamás elaborada de una galaxia esferoidal enana. Este análisis reveló que la galaxia cuenta con dos grupos distintos de estrellas. En el primer grupo predomina la población de mayor edad, que carece de elementos pesados. En cambio, el segundo grupo, con una población más pequeña, es rico en elementos pesados. Esta población de estrellas jóvenes, igual que ocurre en el centro de las ciudades cuando hay una reunión de jóvenes, se concentra hacia el núcleo de la galaxia.

Las estrellas que hay en el interior de galaxias enanas, como la galaxia enana del Escultor, pueden exhibir historias complejas de formación estelar. Pero como la mayoría de las estrellas de estas galaxias enanas han sido aisladas unas de otras y no han interactuado durante miles de millones de años, cada colección de estrellas ha trazado su propio curso evolutivo. Estudiar las similitudes en las historias de estas galaxias enanas y explicar sus ocasionales valores atípicos, ayudará a explicar el desarrollo de todas las galaxias, desde las enanas más modestas hasta las espirales más grandes. Para los astrónomos, sin duda hay mucho que aprender de los tímidos vecinos de la Vía Láctea.

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mar

15

sep

2015

El robot Curiosity explora en Marte una zona de dunas petrificadas

Fuente: http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=4716



Parte de la piedra arenisca oscura en un área que está siendo explorada en la superficie de Marte por el robot Curiosity de la NASA muestra unas texturas y unas estructuras de capas inclinadas características de depósitos que se formaron como dunas de arena, y que luego se endurecieron en forma de roca.

 

Este peculiar afloramiento de arenisca (parte de la capa geológica que el equipo científico del Curiosity llama la unidad Stimson) tiene una estructura a gran escala que se ha interpretado como depósitos de dunas de arena formadas por el viento.

 

Las dunas de arena petrificadas y de aspecto parecido son habituales en el sudoeste estadounidense. La geometría y la orientación de sus lechos cruzados proporcionan información sobre las direcciones de los vientos que produjeron las dunas.

 

La unidad Stimson se halla sobre una capa de lodolita que fue depositada en un entorno lacustre. Curiosity ha estado examinando sucesivamente capas más altas y jóvenes del Monte Sharp, empezando con la lodolita de la base de la montaña, en busca de señales de cambios acaecidos durante la historia del Planeta Rojo.

 Curiosity ha estado explorando la superficie de Marte desde agosto de 2012. Alcanzó la base del Monte Sharp el año pasado, después de investigar provechosamente afloramientos rocosos próximos a su lugar de aterrizaje y de avanzar después hacia la montaña.

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vie

11

sep

2015

Espectacular imagen de Saturno y Dione

Fuente: NASA


La luna de Saturno Dione cruza la faz del planeta gigante en este punto de vista, un fenómeno que los astrónomos llaman un tránsito. Los tránsitos juegan un papel importante en la astronomía y pueden utilizarse para estudiar las órbitas de los planetas y sus ambientes, tanto en nuestro sistema solar como en otros.

Calculando y observando cuidadosamente los tránsitos en el sistema de Saturno, como el de Dione (1.123 kilómetros de diámetro), los científicos pueden determinar con mayor precisión los parámetros orbitales de las lunas de Saturno.

Esta vista se dirige hacia el lado no iluminado de los anillos desde unos 0,3 grados por debajo del plano de los anillos. La imagen fue tomada en luz verde visible con la cámara de ángulo estrecho de Cassini el 21 de Mayo de 2015.

La vista fue obtenida a una distancia de aproximadamente 2,3 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 14 kilómetros por píxel.

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jue

10

sep

2015

SPHERE hace un mapa de la superficie de Ceres

Fuente; NASA


Estas imágenes, tomadas con dos semanas de diferencia, muestran los dos hemisferios de Ceres. Se trata de las mejores observaciones obtenidas desde la Tierra de este planeta enano. Se tomaron utilizando el instrumento SPHERE, instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, y forman parte de un proyecto iniciado a mediados de julio de 2015 cuyo objetivo es componer un mapa polarimétrico de la superficie del objeto.

Ceres, descubierto en 1801, orbita en el cinturón de asteroides situado entre Marte y Júpiter (una región conocida como el cinturón principal). Fue el primer asteroide descubierto y es el más grande del cinturón principal. Además, Ceres es la mayor reserva de agua en la vecindad de la Tierra. Se cree que la mayoría de esta agua se encuentra en forma de hielo sobre la superficie del objeto.
La superficie del planeta enano tiene más o menos el tamaño de la India y en estas nuevas imágenes pueden verse varias manchas brillantes que resultan intrigantes. Estos misteriosos parches luminosos también han sido observados más de cerca por la nave Dawn de la NASA, actualmente en órbita alrededor de Ceres. Los astrónomos las han analizado, pero su verdadera naturaleza sigue siendo un misterio. Se espera que, comparando los datos obtenidos a través de las imágenes que Dawn envía a la tierra, los astrónomos pronto puedan comenzar a descifrar el enigma de Ceres.

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mié

09

sep

2015

Las Nubes de Magallanes y un filamento interestelar

Fuente: NASA


Esta imagen proporcionada por el satélite Planck, de la ESA, muestra las dos Nubes de Magallanes, que se cuentan entre las galaxias más próximas a nuestra Vía Láctea. La Gran Nube de Magallanes, a unos 160.000 años luz de distancia, es la gran mancha roja y anaranjada en el centro de la imagen. La Pequeña Nube de Magallanes, a unos 200.000 años luz de distancia, es el objeto situado abajo a la izquierda, de forma vagamente triangular. 

Con una masa equivalente a 7.000 y 10.000 millones de masas solares respectivamente, estas  galaxias están clasificadas como enanas. La Vía Láctea y otra de sus vecinas, Andrómeda, tienen masas de unos pocos cientos de miles de millones de masas solares cada una.

Las Nubes de Magallanes no son visibles desde latitudes altas al Norte, y no fueron introducidas en la astronomía europea hasta principios del siglo XVI. Sin embargo eran conocidas desde mucho antes por muchas civilizaciones en el hemisferio Sur, así como por astrónomos de Oriente Medio.

Planck detectó el polvo interestelar en las Nubes de Magallanes mientras barría el cielo para estudiar con un grado de detalle sin precedentes el fondo cósmico de microondas -la luz más antigua del universo-. De hecho, Planck detectó emisión de prácticamente todo lo que brillaba (a las frecuencias a las que era sensible) entre el propio satélite y el fondo cósmico de microondas.

Entre estas fuentes situadas antes del fondo hay numerosas galaxias, más y menos lejanas, así como material interestelar de la Vía Láctea. Los astrónomos deben eliminar esta emisión si quieren acceder a la información que atesora la luz del fondo cósmico. Pero pueden usar las observaciones de estos objetos que se interponen para investigar cómo se forman las estrellas en las galaxias, incluida la nuestra.

El polvo interestelar procedente del medio difuso que permea nuestra galaxia es la mezcla de nubes color rojo, naranja y amarillo en la parte superior de la imagen. Es el polvo de un gran complejo de formación estelar en una constelación del Sur, el Camaleón.

Puede verse además un filamento que sale desde las densas nubes del Camaleón, en la parte superior izquierda, hacia la esquina opuesta de la imagen.

Situado en apariencia entre las dos Nubes de Magallanes, tal como se veían desde donde está Planck, este filamento de polvo se encuentra de hecho mucho más próximo a nosotros, a solo unos 300 años luz. La imagen muestra lo bien que se alinea esta estructura con el campo magnético de la galaxia -representado como la textura de la imagen-, estimado a partir de las medidas de Planck.

Comparando la estructura del campo magnético y la distribución de polvo interestelar en la Vía Láctea los científicos pueden estudiar la distribución relativa de nubes interestelares y del campo magnético ambiental. Mientras en el caso de las nubes de filamentos que muestra la imagen la estructura se alinea en dirección al campo magnético, en las nubes más densas donde se forman las estrellas los filamentos tienden a ser perpendiculares al campo magnético interestelar.

La parte inferior derecha de la imagen es una de las regiones de menor brillo en el cielo a las frecuencias de Planck. Las marcas azules señalan concentraciones muy bajas de polvo cósmico. De forma similar, la estructura de la textura está causada sobre todo por ruido instrumental, más que por procesos reales en el campo magnético.

La emisión del polvo se calcula a partir de una combinación de las observaciones de Planck a 353, 545 y 857 GHz, mientras que la dirección del campo magnético se basa en los datos de polarización de Planck a 353 GHz. La imagen abarca unos 40º.

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dom

06

sep

2015

La gigante nebulosa Gum 56

Fuente: NASA


Dominando esta imagen se observa parte de la gigante nebulosa Gum 56 iluminada por las jóvenes estrellas calientes de gran brillo que nacieron en su interior. Durante millones de años se han creado estrellas a partir del gas presente en esta nebulosa, material que luego es devuelto a la guardería estelar cuando las estrellas más antiguas lo expulsan gradualmente en el espacio o lo expelen de manera más drástica como explosiones de supernovas. Esta imagen fue tomada con el telescopio MPG/ ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla, en Chile, como parte del programa Cosmic Gems (Gemas Cósmicas) de ESO.

Sumergidos profundamente en esta enorme guardería estelar se encuentran tres cúmulos de calientes estrellas jóvenes (de tan sólo unos pocos millones de años de antigüedad) que brillan intensamente en luz ultravioleta. Es la luz de estas estrellas la que provoca el brillo de las nubes de gas de la nebulosa. La radiación arranca electrones de los átomos, un proceso conocido como ionización, los que al combinarse nuevamente liberan energía en forma de luz. Cada elemento químico emite luz en colores característicos y las grandes nubes de hidrógeno presentes en la nebulosa son la causa de su intenso resplandor de color rojo.

Gum 56 (también conocida como IC 4628 o por su apodo, la Nebulosa del Camarón) recibe su nombre gracias al astrónomo australiano Colin Stanley Gum, quien, en el año 1955, publicó un catálogo de las regiones H II. Las regiones H II, como Gum 56, son enormes nubes de baja densidad, que contienen una gran cantidad de hidrógeno ionizado.

Una gran parte de la ionización en Gum 56 es generada por dos estrellas tipo O, estrellas calientes de color blanco-azulado, conocidas también como gigantes azules debido a su tonalidad. Este tipo de estrella es poco común en el Universo, ya que su gran masa implica que no viven por mucho tiempo. Después de sólo un millón de años aproximadamente, estas estrellas colapsarán y terminarán sus vidas como supernovas, así como muchas otras estrellas masivas de la nebulosa.

Además de las muchas estrellas de reciente formación presentes en la nebulosa, esta gran región aún se encuentra repleta de suficiente gas y polvo como para crear una generación aún más reciente de estrellas. Las regiones de la nebulosa que originan nuevas estrellas se pueden apreciar en la imagen como nubes de gran densidad. El material que forma estas nuevas estrellas incluye los restos dejados por las estrellas más masivas de una generación anterior que ya han alcanzado el fin de su vida y han expulsado su material en violentas explosiones de supernovas. De esta manera, se perpetúa el ciclo de vida y muerte estelar.

Teniendo en cuenta las dos muy inusuales gigantes azules en esta área y la intensidad de la nebulosa en longitudes de onda de radio e infrarrojas, es quizás sorprendente que esta región haya sido estudiada relativamente poco hasta ahora por los astrónomos profesionales. Gum 56 tiene un diámetro de unos 250 años luz, pero a pesar de su enorme tamaño, a menudo no es percibida por los observadores debido a su muy tenue brillo, ya que la mayor parte de la luz que emite corresponde a longitudes de onda que no son visibles para el ojo humano.

La nebulosa se encuentra a una distancia de unos 6.000 años luz de la Tierra. En el cielo puede encontrarse en la constelación de Escorpio (El Escorpión), donde posee un tamaño proyectado cuatro veces superior al tamaño de la Luna llena.

Esta imagen, que tan solo capta una parte de la nebulosa, fue tomada con el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros empleando la cámara Wide Field Imager (WFI) como parte del programa ESO Cosmic Gems (Gemas Cósmicas de ESO). El programa hace uso del tiempo del telescopio que no puede ser utilizado para observaciones científicas con el fin de generar imágenes de objetos interesantes, intrigantes o visualmente atractivos. Todos los datos recogidos también pueden ser útiles para fines científicos, y se ponen a disposición de los astrónomos a través del Archivo Científico de ESO.

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jue

03

sep

2015

Penachos de Gas en Mon R2

Fuente: NASA


Esta nueva imagen del observatorio espacial Herschel de la ESA nos muestra violentas ráfagas de luz filtrándose a través de unos delicados rizos de gas en el dramático corazón de una extensa y densa nube cósmica conocida como Mon R2. Esta región se encuentra a unos 2.700 años luz de nuestro planeta, y está salpicada de estrellas recién nacidas.

En el brillante centro de esta nube hay varias ‘burbujas’ calientes de hidrógeno ionizado, formadas por la actividad de las jóvenes estrellas de su entorno. El gas en su interior se encuentra a unos 10.000°C, y se expande rápidamente inflando las burbujas. Gracias a Herschel, se ha descubierto que estas estructuras se formaron a lo largo de un periodo de entre 100.000 y 350.000 años.

Estas burbujas se conocen como regiones H II, y en Mon R2 se pueden distinguir cuatro de ellas, apelotonadas alrededor de la brillante neblina central de tonos azules y blancos – una en su mismo centro, dos extendidas en diagonal como las alas de una mariposa, y otra situada un poco por encima.

Cada una de ellas está asociada con la actividad de una brillante estrella de tipo B. Estos astros pueden tener una masa muy superior a la de nuestro Sol, y adoptan tonos azulados debido a sus altas temperaturas.

Los astrónomos han descubierto que las burbujas calientes de Mon R2 están rodeadas por grandes nubes de gas frío y denso, confinadas en el interior de los filamentos que surcan toda la imagen. En contraste con la abrasadora temperatura de las regiones H II, estos filamentos pueden alcanzar los -260°C, justo por encima del cero absoluto.

Este cúmulo de regiones H II ha sido estudiado por Pierre Didelon y su equipo dentro del programa HOBYS para la observación de jóvenes objetos estelares de clase OB con Herschel. Esta imagen es una combinación de múltiples observaciones realizadas con las cámaras PACS y SPIRE de Herschel, y ha sido procesada para resaltar con un impresionante nivel de detalle la dramática complejidad de esta red de filamentos.

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mar

01

sep

2015

Todo Listo para el Lanzamiento de una Nave Soyuz Rumbo a la ISS

Fuente: NASA


En el Cosmódromo Ruso de Baikonur, en Kazajstán, los técnicos ultiman los preparativos para el lanzamiento la próxima madrugada de una nueva nave Soyuz, en la que viajarán tres nuevos astronautas. El lanzamiento ha sido programado para la madrugada del 2 de Septiembre a las 4:38 GMT. Será retransmitido en directo a través de NASA TV.

A bordo de la Soyuz viajarán el astronauta de la ESA Andreas Mogensen, el comandante de Roscosmos Sergei Volkov y el cosmonauta kazajo Aidyn Aimbetov. La nave Soyuz TMA-18M alcanzará la velocidad orbital de 28.800 km/h en menos de una hora. A los 10 minutos del despegue Andreas, Sergei y Aidyn habrán recorrido 1.640 kilómetros y ascendido 210 km. Su nave acelerará una media de 50 km/h cada segundo durante los primeros nueve minutos del ascenso.

La maniobra de atraque en la Estación Espacial Internacional y la apertura de las escotillas entre las dos naves tendrán lugar el viernes por la mañana. Mientras tanto a bordo del laboratorio orbital, los seis actuales miembros de la tripulación de la Expedición 44, han estado trabajando con varios experimentos científicos a bordo de la ISS, mientras esperan la llegada de los nuevos inquilinos del complejo orbital.

Tras 11 días de misión, Mogensen y Aimbetov regresarán a la Tierra junto con el actual comandante de la ISS, Gennady Padalka, el sábado 12 de Septiembre en la Soyuz TMA-16M. En Marzo de 2016, la Soyuz TMA-18M volverá con Volkov, y con los dos tripulantes de la misión de un año, Scott Kelly y Mikhail Kornienko, que llegaron a la Estación el pasado mes de Marzo para comenzar a recopilar datos biomédicos fundamentales para fututos viajes humanos de la NASA a Marte.

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sáb

29

ago

2015

El Hubble ve las alas de la Nebulosa de la Mariposa

Fuente: NASA


Los colores brillantes en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble, muestran la extraordinaria complejidad de la Nebulosa de los Chorros Gemelos, también conocida como la Nebulosa de la Mariposa. La nueva imagen destaca los lóbulos de la nebulosa y sus nudos de gas en expansión en sorprendente detalle. Dos lóbulos incandescentes de material se extienden hacia el exterior desde un sistema estelar central. Dentro de estos lóbulos dos enormes chorros de gas están fluyendo donde el sistema de la estrella a velocidades superiores a un millón de kilómetros por hora.  

La mariposa cósmica representada en esta imagen del telescopio espacial tiene muchos nombres. Se llama la Nebulosa del Chorro Gemelo, y su nombre oficial es PNM2-9. La M se refieres a Rudolph Minkowski, un astrónomo que descubrió la nebulosa en 1947. Es una nebulosa planetaria .

Los lóbulos brillantes y en expansión de gas representan las etapas finales de la vida de una vieja estrella de baja masa intermedia. La estrella ha expulsado sus capas sus capas exteriores, pero el núcleo remanente expuesto esta iluminando estas capas.

Las nebulosas planetarias ordinarias tienen una estrella en su centro, mientras que las bipolares tienen dos, es un sistema estelar binario. La forma característica de las alas de esta nebulosa, probablemente está causada por el movimiento de las dos estrellas centrales, la una alrededor de la otra. La nebulosa se formó hace solo 1.200 años.

Las dos estrellas en el corazón de la nebulosa se mueven en círculos entre si aproximadamente cada 100 años. Esta rotación no sólo crea las alas de la mariposa y los dos chorros, sino que también permite a la enana blanca (una de las dos estrellas), despojar el gas de su compañera más grande, para luego formar un gran disco de material alrededor de las estrellas, que se extiende hacia fuera hasta 15 veces la órbita de Plutón.

Las nebulosas planetarias 

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lun

24

ago

2015

Probando los espejos del telescopio espacial James Webb

Para buscar objetos más lejanos, y por lo tanto remontarnos más en el tiempo, necesitamos telescopios de más potencia, como el Telescopio Espacial James Webb.

Cuando la luz de estas estrellas y galaxias llegue a sus instrumentos, se habrá desplazado hacia la parte infrarroja del espectro. El JWST capturará esta radiación con un espejo muy grande, de 6,5 metros de diámetro, y la focalizará sobre cuatro instrumentos de alta sensibilidad en las frecuencias del infrarrojo. El telescopio y sus instrumentos permanecerán constantemente a la sombra de un enorme parasol, y se mantendrán a temperaturas en el entorno de los -233ºC.


Estas temperaturas tan bajas y el tamaño del espejo son cruciales para poder estudiar objetos tan lejanos. Sin embargo, si se construyese un espejo de estas dimensiones de una sola pieza, sería demasiado pesado y no cabría dentro del lanzador que pondrá en órbita al JWST (el Ariane 5 ECA tiene 5 metros de diámetro).

Para solucionar este problema, los ingenieros han diseñado un espejo plegable compuesto por 18 elementos hexagonales de berilio, un metal ligero pero muy resistente. Cada elemento está recubierto por una fina capa de oro, que es un material excelente para reflejar la radiación infrarroja, y está protegido por una fina capa de vidrio. La cantidad de oro necesaria para recubrir todos los espejos del JWST es el equivalente a una pelota de golf.

En esta imagen podemos ver a un ingeniero óptico inspeccionando dos elementos de prueba del espejo: uno recubierto de oro y otro todavía sin él. A día de hoy ya se ha completado el recubrimiento de los 18 elementos que formarán el espejo del JWST.

Estos elementos irán montados sobre una estructura de color negro que forma la espina dorsal del satélite. Esta estructura tiene dos alas plegables, como si se tratase de una figura de papiroflexia, que permiten instalar el telescopio dentro del lanzador. Cuando se encuentre en órbita, el JWST abrirá sus alas para convertirse en el mayor telescopio astronómico en el espacio.

El Telescopio Espacial James Webb es un proyecto internacional en el que participan la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense (CSA). El telescopio será lanzado a bordo de un cohete Ariane 5 desde la Guayana Francesa en Octubre de 2018.



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dom

23

ago

2015

La expedición 44 se prepara para la llegada de la quinta misión de reabastecimiento

Fuente: NASA 


Los seis miembros de la tripulación de la expedición 44 comenzaron la semana participando en una amplia gama de experimentos cientificos, mientras Japón inicia la cuenta atrás para el lanzamiento el miércoles por la mañana de su quinta misión de reabastecimiento. Mientras tanto, tres nuevos miembros de la tripulación Soyud volaron a la base de lanzamiento en el cosmódromo de Baikonur para ultimar los preparativos de la misión. 

Mientras tanto, aquí en la Tierra, el veterano cosmonauta de la Estación Sergei Volkov y los "novatos" ingenieros de vuelo Andreas Mogensen y Aidyn Aimbetov se están preparando para su misión de 10 días a la Estación Espacial Internacional. El trío será lanzado el 2 de Septiembre a bordo de la nave espacial Soyuz TMA-18M desde el Cosmódromo de Baikonur en Kazajstán. Volkov permanecerá en el espacio hasta el próximo año. Por su parte, Mogensen y Aimbetov regresarán el 11 de Septiembre con Gennady Padalka, que ha estado en el espacio desde Marzo.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) se está preparando para lanzar su cohete H-IIB esta tarde desde el Centro Espacial de Tanegashima. JAXA está programada para lanzar la nave de carga "Kounotori" HTV-5 a las 7:50 am EDT (11:50 GMT) del miércoles para un viaje de cinco días a la Estación Espacial Internacional. El HTV-5 entregará más de 4,5 toneladas de investigación y suministros, incluyendo agua, repuestos y hardware para experimentos.

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mié

19

ago

2015

Envía tu nombre a Marte

Fuente: NASA


Los amantes de Marte en el mundo pueden participar en el viaje de la NASA a Marte añadiendo sus nombres a un microchip de silicio que irá a bordo de una sonda que aterrizará en Marte, perteneciente a la misión InSight de la NASA y programada para ser lanzada el año próximo.

Se puede enviar nuestros nombres hasta el próximo 8 de septiembre, a través de la siguiente dirección:

http://mars.nasa.gov/participate/send-your-name/insight/


 

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dom

16

ago

2015

Fuegos artificiales en vísperas del perihelio

Fuente: NASA


A medida que Rosetta y el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko se aproximan al perihelio de su órbita, la sonda europea está estudiando cómo aumenta la actividad del cometa, y ha detectado una emisión tan potente que llegó a desviar el viento solar.

El próximo jueves el cometa alcanzará el perihelio de su órbita, el punto más próximo al Sol de su recorrido de 6.5 años por el Sistema Solar. A medida que se aproxima, el Sol está calentando sus hielos, transformándolos en una masa de gas que es expulsada al espacio, arrastrando consigo el polvo del cometa.

La etapa del paso por el perihelio es muy importante desde un punto de vista científico, ya que el calor del Sol y las emisiones de polvo y gas alcanzarán su máximo, ofreciendo información inédita sobre una parte clave del ciclo de vida de un cometa.

Se espera que la actividad del cometa alcance su máximo en las semanas posteriores al paso por el perihelio, al igual que los días más calurosos del verano llegan un poco más tarde que los días más largos. A partir de ahora se podrían producir importantes emisiones en cualquier momento - como ya se había visto antes en la misión.

El 29 de julio Rosetta estudió la mayor emisión detectada hasta la fecha, tomando datos con varios de sus instrumentos desde una distancia de 186 kilómetros. La sonda europea fotografió el chorro de partículas, detectó un cambio en la estructura y en la composición de la coma gaseosa, y recibió un mayor número de impactos de partículas de polvo.

Lo que quizás resulte más sorprendente, es que Rosetta descubrió que la emisión había alejado el campo magnético del viento solar del núcleo del cometa.

Una secuencia de imágenes tomadas por la cámara científica de Rosetta, OSIRIS, muestra la repentina aparición de un chorro bien definido en el lateral del cuello del cometa, en la región bautizada como Anuket. Esta emisión es visible por primera vez en la imagen de las 13:24 GMT, pero no aparece en la imagen tomada 18 minutos antes, y ya se había difuminado considerablemente en la tomada 18 minutos más tarde. Los investigadores estiman que el chorro emitió materia a un mínimo de 10 m/s, y puede que incluso más rápido.

“Es el chorro más brillante que hayamos visto en el cometa”, explica Carsten Güttler, miembro del equipo de OSIRIS en el Instituto Max-Planck para la Investigación del Sistema Solar en Gotinga, Alemania.

“Estas emisiones no suelen brillar demasiado en comparación con el núcleo, por lo que normalmente tenemos que ajustar el contraste de las fotografías para detectarlas – pero en este caso es más brillante que el propio cometa”.

Poco después el sensor de presión de ROSINA detectó cambios en la estructura de la coma, mientras que su espectrómetro de masas registró variaciones en la composición de los gases emitidos por el cometa.

Por ejemplo, si se comparan con los datos tomados dos días antes, los niveles de dióxido de carbono se duplicaron, los de metano se cuadriplicaron y los de sulfuro de hidrógeno se multiplicaron por un factor de siete. Sin embargo, la proporción de agua permaneció prácticamente constante.

“Este primer ‘vistazo’ a los datos de la emisión son fascinantes”, comenta Kathrin Altwegg, investigadora principal de ROSINA en la Universidad de Berna. “También hemos detectado trazas de compuestos orgánicos pesados, que podrían estar asociados con el polvo arrancado por la emisión”.

“Pero aunque sea tentador pensar que estamos ante compuestos procedentes del subsuelo del cometa, todavía es demasiado pronto para afirmarlo con seguridad”.

Por otra parte, unas 14 horas después de la emisión, el instrumento GIADA estaba recibiendo unos 30 impactos de partículas de polvo al día, lo que contrasta con los 1-3 impactos que recibía a principios de julio. El 1 de agosto se detectó un pico de 70 impactos durante un intervalo de 4 horas, lo que muestra que la emisión seguía alterando el entorno del cometa varios días después de producirse.

“Además del número de partículas, las velocidades registradas por GIADA muestran que estaba sucediendo algo ‘diferente’: la velocidad media de las partículas aumentó de los 8 m/s a los 20 m/s, con picos de hasta 30 m/s - ¡una auténtica tempestad de polvo!”, aclara Alessandra Rotundi, investigadora principal de este instrumento en la Universidad de Nápoles ‘Parténope’, Italia.

La emisión fue tan intensa que consiguió alejar el viento solar del núcleo del cometa durante algunos minutos – una observación inédita realizada por el magnetómetro del Consorcio de Plasma de Rosetta.

El viento solar es una corriente constante de partículas con carga eléctrica emitida por el Sol, que lleva su campo magnético a todo el Sistema Solar. Las primeras medidas realizadas por Rosetta y Philae habían demostrado que el cometa no está magnetizado, por lo que la única fuente de campo magnético en su entorno es el propio viento solar.

Pero no pasa inalterado. Como el cometa está emitiendo gas, el viento solar incidente se frena en la región donde se encuentra de frente con estas emisiones, hasta formar un punto de remanso en el que se equilibran las presiones.

“El viento solar se empieza a acumular, como si fuese un atasco de tráfico, y finalmente deja de avanzar hacia el núcleo del cometa, creando una región libre de campo magnético en la cara del cometa orientada hacia el Sol, conocida como una ‘cavidad diamagnética’”, explica Charlotte Götz, investigadora del equipo del magnetómetro en el Instituto de Geofísica y Física Extraterrestre de Brunswick, Alemania.

Las cavidades diamagnéticas proporcionan información fundamental sobre la interacción de los cometas con el viento solar, pero sólo se había detectado un ejemplo de este fenómeno a unos 4.000 kilómetros del cometa Halley, durante la aproximación de la sonda Giotto de la ESA en 1986.

El cometa de Rosetta es menos activo que Halley, por lo que los científicos esperaban encontrar una cavidad bastante más pequeña, de unas pocas decenas de kilómetros como mucho, pero hasta el 29 de julio no habían detectado rastro de ella.

Sin embargo, tras la emisión de ese día el magnetómetro detectó una cavidad diamagnética que se extendía hasta 186 kilómetros del núcleo como mínimo. Se piensa que esta cavidad se expandió por la emisión de gas, que habría aumentado el flujo de gas neutro en la coma del cometa, forzando al viento solar a ‘detenerse’ más lejos de su núcleo, empujando los límites de la cavidad hasta más allá de la posición que ocupaba Rosetta en ese momento.

“Es muy difícil encontrar una región libre de campo magnético en cualquier lugar del Sistema Solar, pero en este caso se nos sirvió en bandeja – es un resultado muy emocionante”, añade Charlotte.

“En las últimas semanas hemos situado a Rosetta a una distancia de unos 300 kilómetros del cometa para evitar los problemas de navegación provocados por el polvo, y pensábamos que la cavidad diamagnética había quedado fuera de nuestro alcance, pero parece que el cometa nos ha querido ayudar, llevando su cavidad hasta Rosetta”, comenta Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta.

“Es un suceso fantástico que hemos podido estudiar con varios instrumentos. Llevará tiempo analizar toda la información, pero es una muestra más de lo emocionante que está resultando esta fase de paso por el perihelio”.

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vie

14

ago

2015

Cervantes podría ser una estrella

Fuente: RTVE


¿Es posible llamar Cervantes a la estrella mu Arae, y Dulcinea, Rocinante, Quijote y Sancho a sus cuatro planetas? Claro que sí. Este el mensaje que lanzan la Sociedad Española de Astronomía, el Planetario de Pamplona y el Instituto Cervantes para animar a votar por internet para que el genio de las letras españolas tenga su astro en el universo.

La Unión Astronómica Internacional (IAU) ha puesto en marcha un proceso internacional para recibir propuestas y votar cómo nombrar 20 nuevos sistemas planetarios que se han descuierto en los últimos años.

La comunidad astronómica española se ha fijado en uno de ellos: la estrella μ (leído ‘mu’) Arae o Ara y los cuatro planetas que la orbitan. El objetivo es que la estrella sea bautizada como Cervantes y los planetas se llamen como cuatro de los personajes de su obra principal: Quijote, Rocinante, Sancho y Dulcinea.

El sistema planetario μ Arae se encuentra a 49,8 años luz de distancia, en la constelación Ara (el altar). Los cuatro planetas hasta ahora se conocen como μ Arae a, b, c y d, aunque pronto podrían tener el nombre del autor del Quijote y sus personajes.

Cómo participar en la votación

La iniciativa parte del Planetario de Pamplona y la Sociedad Española de Astronomía. Tras varios meses de preparación, la votación internacional ya está abierta desde hoy en la web NameExoWorlds de la IAU, y también se puede participar desde la web española www.estrellacervantes.es, hasta el día 31 de octubre.

La campaña estrella Cervantes cuenta con esta web propia en la que, además de las instrucciones para votar, se incluye más información del sistema planetario, los exoplanetas y la relación de Cervantes con la ciencia, entre otros temas. Además, se ha creado una página de Facebook y una cuenta en twitter, y se anima a los internautas a que muestren su apoyo mediante el hashtag #YoEstrellaCervantes.

El eslogan de esta campaña es "En el cielo hay una estrella de cuyo nombre podrás acordarte..." Con esta propuesta, apoyada por el Instituto Cervantes, y que prácticamente coincide con la celebración del 400 aniversario de la publicación de la segunda parte de la novela, se reclama para el famoso caballero de la Mancha, sus compañeros y su creador el lugar que se merecen entre las estrellas.

Los promotores de la idea consideran que no hay duda de la trascendencia de Miguel de Cervantes y de su obra principal, el Quijote, en la cultura universal. Sin embargo, mientras que Shakespeare ya tiene nombres de su personajes, como algunos satélites de Urano, Cervantes ha sido hasta ahora excluido de las esferas cósmicas.

La estrella Cervantes compite con seis propuestas rivales de todo el mundo, por lo que la movilización de votantes será la clave para que nuestro autor más afamado ocupe un lugar en el firmamento de estrellas del universo.

Los rivales de Cervantes

Daikokuten es la opción que viene desde Japón para dar nombre a la estrella. Daikokuten es la principal esencia divina de Shichifukujin, un dios con siete deidades que se cree que trae buena suerte en este país oriental. En concreto, la deidad de Daikokuten es la riqueza. Los nombres de los cuatro planetas que orbitarían en torno a esta estrella corresponden a otras deidades del dios principal, como Ebisu (el dios del comercio), Bishimonten (la deidad de la lucha), Benzaiten (un dios artístico) y Fukurokuju (el dios de la prosperidad).

Lusitania es el nombre con el que los romanos llamaron a la región de la península ibérica que hoy corresponde a Portugal, y el nombre con el que los portugueses quieren rebautizar a mu Arae. Para nombrar a los cuatro planetas esta candidatura propone nombres de origen portugués con distinto significado. De este modo encontramos Caravela, un barco utilizado para los descubrimientos oceánicos de los siglox XV y XVI; Adamastor, un gigante con poderes similares a Neptuno de la mitología portuguesa; Esperança, la que sentían los marinos lusitanos en la época de los descubrimientos; y Saudade, un sentimiento de añoranza muy recurrido como tema principal en los fados.

Robert Heinlein es la propuesta de los estadounidenses para mu Arae. Heinlein, que se graduó en la US Navy y trabajó para el gobierno de los EE UU durante la Segunda Guerra Mundial, está considerado como uno de los mejores escritores de ciencia ficción junto a Isaac Asimov y Arthur C. Clarke. Y relacionados con sus obras, los cuatro planetas que orbitan alrededor de la estrella llevarían el nombre de algunos de los personajes de sus novelas como Podkayne, la protagonista principal de una historia en Marte, Pixel, un gato de una de sus obras, Lazarus Long, un personaje muy longevo gracias a ciertos experimentos y Noisy Rhysling, conocido como el cantante ciego de los ‘Spaceways’.

Humantahú. Así es como llaman al Sol los Embera-Katio, un pueblo indígena que habita en los bosques de la región de Darén, entre Panamá y Colombia. Es la propuesta que llega desde Sudamérica, y protagonistas de la mitología de este subcontiente es como quieren llamar a los planetas cercanos a Humantahú. Los nombres propuestos son Karagabi, el dios de la sabiduría, Dabeiba, la hija de Karagabi, Tutruica, el señor del inframundo y Armucura, un mundo creado por Tutruica.

Riza es el nombre que proponen otro pueblo con una rica mitología: el griego, ara nombrar a estos cuerpos celestes. Riza es una metáfora del griego antiguo que significa 'origen o causa', es el nombre con el que quieren llamar a mu Arae. Otro pueblo con una rica mitología es el griego y también han hecho su propuesta para nombrar a estos cuerpos celestes. Para los planetas, la candidatura helena sugiere nombres de plantas como Lotus, referente a la flor de loto, Helianthus, nombre científico del girasol, Hibiscus, símbolo de la belleza fugaz al tratarse de una flor que solo vive un día y Camellia, una flor que muestra su esplendor a finales del invierno.

Minerales es la última alternativa, que se podría calificar como global, dado que los nombres que se presentan son deseos que la humanidad lanza a este sistema planetario. El término para la estrella formula el deseo de que en su sistema planetario se encontrasen nuevos minerales. El resto de deseos dan nombre a cada uno de los cuatro planetas. En este sentido, esta opción sugiere Otra Gaia, el deseo de que este planeta sea similar a la Tierra, Termas, que sería un planeta templado al que viajar en el futuro, Mysteria, para que se resuelva el misterio de la vida y Reitoh, un conjunto de minerales refrigeradores.

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jue

13

ago

2015

Trazando la lenta muerte del Universo

Fuente: ESO


Un equipo internacional de astrónomos, estudiando más de 200.000 galaxias, ha medido la energía generada dentro de una enorme zona del espacio con una precisión nunca antes alcanzada. Se trata de la evaluación más completa de la emisión de energía del universo cercano. El equipo confirma que la energía producida hoy en una sección del Universo es sólo la mitad de lo que era hace dos mil millones de años y ha revelado que esta disminución tiene lugar en todas las longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo lejano. El Universo está muriendo lentamente.

El estudio incluye observaciones de muchos de los telescopios más potentes del mundo, entre ellos los telescopios de sondeo de ESO, VISTA y VST, en el Observatorio Paranal (Chile). Se realizaron observaciones de soporte con dos telescopios espaciales en órbita operados por la NASA (GALEX y WISE) y con otro que pertenece a la ESA, Agencia Espacial Europea (Herschel) [1].

La investigación forma parte del proyecto GAMA (Galaxy And Mass Assembly), el mayor sondeo conjunto en múltiples longitudes de onda hecho hasta ahora.

"Utilizamos todas las instalaciones terrestres y espaciales a nuestro alcance para medir la emisión de energía de más de 200.000 galaxias en cuantas longitudes de onda nos fue posible", afirma Simon Driver (ICRAR, Universidad de Australia Occidental), que dirige el gran equipo de GAMA.

Los datos del sondeo, dados a conocer hoy a los astrónomos de todo el mundo, incluyen las medidas de la emisión de energía de cada galaxia en 21 longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo lejano. Este conjunto de datos ayudará a los científicos a comprender mejor cómo se forman y evolucionan los diferentes tipos de galaxias.

Toda la energía del universo fue creada en el Big Bang, con parte de la misma en forma de masa. Las estrellas brillan porque transforman su masa de nuevo en energía, tal y como describe la conocida ecuación de Einstein E=mc2 [2]. El estudio de GAMA propone modelar y crear un mapa de toda la energía generada dentro de un gran volumen de espacio actualmente y en diferentes momentos en el pasado.

"Mientras que la mayoría de la energía que se encuentra dispersa alrededor del Universo surgió después del Big Bang, la energía adicional es generada de manera constante por las estrellas a través de la fusión de elementos como hidrógeno y helio juntos", afirma Simon Driver. "Esta nueva energía es, o bien absorbida por el polvo que viaja por la galaxia anfitriona, o bien escapa hacia el espacio intergaláctico y viaja hasta que choca con algo, como otra estrella, un planeta o, muy ocasionalmente, un espejo de telescopio".

El hecho de que el Universo se esté apagando lentamente se conoce desde finales de los 90, pero este trabajo muestra que está ocurriendo en todas las longitudes de onda, desde el ultravioleta al infrarrojo, lo cual representa la evaluación más completa de la emisión de energía del universo cercano.

"De aquí en adelante, el Universo irá decayendo, envejeciendo lentamente. Básicamente, el Universo se ha sentado en el sofá, se ha tapado con una manta y está a punto de dar una cabezada para echarse una siesta eterna", concluye Simon Driver.

El equipo de investigadores pretende ampliar el trabajo con el fin de obtener un mapa de la producción de energía a lo largo de toda la historia del Universo, utilizando para ellos nuevas instalaciones, como el radiotelescopio más grande del mundo, el Square Kilometre Array, que se construirá en Australia y Sudáfrica durante la próxima década.

El equipo presentará este trabajo en la XXIX Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU), que tendrá lugar en Honolulu (Hawaii) el lunes, 10 de agosto de 2015.

Notas

[1] Los telescopios y sondeos utilizados, en orden de tamaño de longitud de onda, han sido: GALEX, SDSS, VST (KiDS survey), AAT, VISTA (VIKING survey)/UKIRT, WISE, Herschel (PACS/SPIRE).

 

[2] Gran parte de la producción de energía del Universo proviene de la fusión nuclear en estrellas, que lentamente convierte masa en energía. Otra fuente importante son los discos muy calientes que hay alrededor de los agujeros negros que se encuentran en los centros de las galaxias, donde la energía gravitatoria se convierte en radiación electromagnética de cuásares y otros núcleos galácticos activos. Hay radiaciones de longitudes de onda mucho más largas que provienen de las enormes nubes de polvo que irradian de nuevo la energía de las estrellas de su interior.


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mié

12

ago

2015

El satélite MSG-4 envía su primera imagen de la Tierra

Fuente: NASA


El instrumento SEVIRI de MSG-4 tomó ayer su primera imagen de la Tierra. Esta fotografía demuestra que el nuevo satélite meteorológico europeo en órbita geoestacionaria, lanzado el pasado día 15 de julio, funciona correctamente y avanza según lo previsto en los preparativos para entrar en servicio.

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha sido la responsable de las operaciones de MSG-4 tras su lanzamiento, durante la fase conocida como LEOP (Lanzamiento y Operaciones Iniciales). Al completar esta fase, el control del satélite se transfirió a EUMETSAT el 26 de julio.
Esta primera imagen de SEVIRI es un logro conjunto de la ESA, EUMETSAT y la industria espacial europea. Dentro de sus programas obligatorios, EUMETSAT recurre a la ESA para el desarrollo de nuevos satélites y para la contratación de nuevas unidades de una misma serie, como es el caso de MSG-4. Este modelo de cooperación ha convertido a Europa en un líder mundial de la meteorología por satélite, al aprovechar de forma eficaz la experiencia acumulada por cada una de estas dos agencias.

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vie

07

ago

2015

Curiosity celebra su tercer aniversario en Marte

Fuente: NASA


Es un verano de hitos para la exploración de Marte. Hace cincuenta años, la Mariner 4 se convirtió en la primera nave espacial en tomar fotografías cercanas de Marte. Hace treinta y nueve años, el lander Viking 1 se convirtió en la primera nave espacial en aterrizar exitosamente en el Planeta Rojo. Y ahora, Curiosity celebra 3 años en Marte - trabajando en perfecto estado durante más de mil días marcianos.

Desde su llegada en agosto de 2012, Curiosity ha recorrido casi once kilómetros desde su lugar de aterrizaje a los pies del Monte de Sharp en el cráter Gale. El primer año lo pasó recorriendo a través de cauces antiguos y exploró Yellowknife Bay, el lugar donde se albergaba un antiguo lago. Ahí es donde Curiosity perforó y tomó muestras del fondo del lago para revelar la evidencia de agua dulce. También encontró moléculas orgánicas que contienen carbono en una forma utilizable para la vida. Así que si la vida alguna vez estuvo presente en Marte, un sitio como Yellowknife Bay podría albergarla.

Después Curiosity puso rumbo a otro de sus objetivos, el Monte Sharp. Fue entonces cuando los ingenieros notaron un desgaste excesivo en las ruedas del rover. Entonces los ingenieros tuvieron que trabajar para lograr entender las causas y la forma de evitarlo. Pero ahora estamos seguros de que las ruedas pueden llevarnos a donde tenemos que ir.

Ha sido todo un viaje por carretera. Curiosity ha perforado en la región de Kimberley, conducido a través de valles largos y captado fotos de la geología en carretera antes de llegar a la roca madre en la base del Monte Sharp.

Pasamos varios meses estudiando estas rocas en Pahrump Hills. El equipo científico ha estado fascinado por todos los signos de agua antigua en el Monte Sharp. Es probable que el cráter Gale acogió una vez muchos ríos y lagos, llevando el sedimento al fondo del cráter, que ahora forma la capa inferior del Monte Sharp.

Ahora que estamos subiendo por las faldas de la montaña, la conducción es un reto. El equipo se basa en imágenes de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter, MRO, para encontrar caminos seguros para alcanzar objetivos geológicos interesantes.

Llegar a la ubicación actual del rover en Marias Pass requirió una fuerte subida hasta una colina de 6 metros. A medida que subimos la colina, el espectrómetro láser ChemCam de Curiosity notó inusualmente altas cantidades de sílice en las rocas cercanas. ¿Qué podría significar eso? ¿Fueron las condiciones ambientales buenas o peligrosas para la vida? ¿Podría la sílice haber conservado moléculas orgánicas en las rocas para poder estudiarlas hoy? Tenemos la esperanza de averiguarlo.

Nada de esto sería posible sin el equipo especializado de ingenieros del rover en el JPL. Cada día que operan con Curiosuty, un equipo de enlace descendente estudia la información enviada por el rover y se asegura de que está sano y listo para proceder con las siguientes actividades.

A continuación, un equipo de enlace ascendente convierte los deseos del equipo científico en secuencias de comandos que se pueden ejecutar de forma segura por el rover. Es un proceso intenso que lleva cerca de nueve horas cada día.

Así que felicitaciones a todo el equipo y feliz aniversario para Curiosity. ¡Sigue adelante!

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mié

05

ago

2015

El fantasma de una estrella moribunda

Fuente: ESO


Esta extraordinaria burbuja, que brilla como el fantasma de una estrella en la inquietante oscuridad del espacio, puede parecer sobrenatural y misteriosa, pero es un objeto astronómico familiar: una nebulosa planetaria, los restos de una estrella moribunda. Esta es la mejor imagen obtenida hasta ahora de este objeto poco conocido, ESO 378-1, captada por el VLT (Very Large Telescope) de ESO desde el norte de Chile.

Apodada la nebulosa del Búho meridional, esta brillante esfera es una nebulosa planetaria con un diámetro de casi cuatro años luz. Su nombre informal está ligado a su prima visual del hemisferio norte, la nebulosa del Búho. ESO 378-1 [1], que también está catalogada como PN K 1-22 y como PN G283.6+25.3, se encuentra en la constelación de la Hidra.

Si lo comparamos con la duración de la típica vida estelar (varios miles de millones de años) [2], ESO 378-1 (como todas las nebulosas planetarias) es un fenómeno relativamente corto que dura solamente unas pocas decenas de miles de años.

Las nebulosas planetarias se crean a partir del gas en expansión expulsado por estrellas moribundas. Aunque son objetos brillantes y fascinantes en sus etapas iniciales de formación, estas burbujas se van apagando a medida que el gas que las forma se aleja y la estrella central se debilita.

Para que se forme una nebulosa planetaria, la estrella envejecida debe tener una masa de menos de unas ocho veces la masa del Sol. Las estrellas más masivas terminan sus vidas de manera dramática, explotando como supernovas.

A medida que estas estrellas menos masivas envejecen, empiezan a dejar sus capas exteriores de gas a merced de los vientos estelares. Cuando la mayoría de estas capas se han disipado, el núcleo estelar caliente restante empieza a emitir radiación ultravioleta que ioniza luego el gas circundante. Esta ionización provoca la expansión fantasmal de las capas de gas que comienzan a brillar con refulgentes colores.

Cuando la nebulosa planetaria se ha desvanecido, el remanente estelar arderá durante mil millones de años más antes de consumir todo su combustible. Luego, se convertirá en una pequeña (pero muy densa y caliente) enana blanca que, lentamente, se enfriará a lo largo de miles de millones de años. De hecho, dentro de varios miles de millones de años, el Sol producirá una nebulosa planetaria y luego también pasará sus años crepusculares como una enana blanca.

Las nebulosas planetarias desempeñan un papel crucial en el enriquecimiento químico y la evolución del universo. Devuelven al medio interestelar el material de las estrellas, en las que se han creado nuevos elementos como carbono y nitrógeno, así como otros elementos más pesados. De este material pueden surgir nuevas estrellas, planetas y, con el tiempo, incluso vida. De ahí la famosa frase del astrónomo Sagan: "Estamos hechos de materia que procede de las estrellas".

Esta imagen proviene del Programa Joyas Cósmicas de ESO, una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa hace uso de tiempo de telescopio que no puede utilizarse para observaciones científicas. Todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y se ponen a disposición de los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

Notas

[1] Que en el nombre de este objeto aparezca ESO se debe a que hace referencia a un catálogo de objetos recopilados en los años 70 y 80 para cuya elaboración se inspeccionaron cuidadosa las nuevas fotografías tomadas con el Telescopio Schmidt de 1 metro de ESO, en La Silla.

[2] Haciendo un símil, la vida de una nebulosa planetaria es a la vida de una estrella, aproximadamente lo mismo que la vida de una pompa de jabón es a la edad del niño que la sopla.

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dom

02

ago

2015

Descubierto el exoplaneta rocoso más cercano a la Tierra

Fuente: NASA


Utilizando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los astrónomos han confirmado el descubrimiento del planeta rocoso más cercano fuera de nuestro sistema solar, más grande que la Tierra y con un gran potencial de datos científicos.

Apodado 219134b HD, este exoplaneta, que orbita muy cerca de su estrella para albergar vida, se encuentra a sólo 21 años luz de distancia. Mientras que el propio planeta no puede ser visto directamente, incluso por los telescopios, la estrella que orbita es visible a simple vista en el cielo oscuro en la constelación de Casiopea, cerca de la Estrella del Norte.

HD 219134b es también el exoplaneta más cercano a la Tierra en ser detectado en tránsito, o de cruzando frente a su estrella y, por lo tanto, ideal para una amplia investigación.

"Los exoplanetas en tránsito valen su peso en oro, ya que pueden caracterizarse ampliamente", dijo Michael Werner, científico del proyecto para la misión Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en Pasadena, California. "Este exoplaneta será uno de los más estudiados en las próximas décadas."

El planeta fue descubierto inicialmente utilizando el instrumento HARPS-Norte del Telescopio Nazionale Galileo (TNG) en el Observatorio Astrofísico del Roque de Los Muchachos (La Palma, Canarias).

El autor principal del estudio Ati Motalebi del Observatorio de Ginebra en Suiza, dijo que cree que el planeta es el objetivo ideal para el Telescopio Espacial James Webb de la NASA en 2018.

Sólo una pequeña fracción de exoplanetas pueden ser detectado transitando a sus estrellas debido a su orientación respecto a la Tierra. Cuando la orientación es la correcta, la órbita del planeta lo coloca entre su estrella y la Tierra, atenuando la luz detectable de su estrella. Es este oscurecimiento de la estrella es capturado por observatorios tales como Spitzer, y puede revelar no sólo el tamaño del planeta sino también pistas sobre su composición.

"La mayoría de los planetas conocidos están a cientos de años luz de distancia. Este es prácticamente el vecino de al lado", dijo el astrónomo y coautor del estudio Lars A. Buchhave del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts. Como referencia, el planeta más cercano conocido es GJ674b a 14,8 años luz de distancia; su composición es desconocida.

HD 219134b fue avistado por primera vez por el instrumento HARPS-Norte y un método llamado técnica de velocidad radial, con el que la masa de un planeta y la órbita se pueden medir por el tirón gravitacional que ejerce sobre su estrella anfitriona. Según esta técnica, los científicos han determinado que el planeta tiene una masa 4,5 veces la de la Tierra, y una rápida órbita de tres días alrededor de su estrella.

Así pues, las mediciones infrarrojas de Spitzer revelaron el tamaño del planeta, alrededor de 1,6 veces el de la Tierra. Combinando el tamaño y la masa le da una densidad de seis gramos por centímetro cúbico - lo que confirma que HD 219134b es un planeta rocoso.

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mié

29

jul

2015

Primera detección de litio proveniente de la explosión de una estrella

Fuente: NASA


Por primera vez se ha encontrado litio en el material expulsado por una nova. Observaciones de la nova Centauri 2013 llevadas a cabo con telescopios instalados en el Observatorio La Silla y cerca de Santiago de Chile, ayudan a explicar el misterio de por qué muchas estrellas jóvenes parecen tener más cantidad de la esperada de este elemento químico. Este nuevo hallazgo responde a una pregunta pendiente desde hace mucho tiempo sobre la evolución química de nuestra galaxia y es un gran paso adelante para los astrónomos que tratan de explicar las cantidades de los diferentes elementos químicos que hay en las estrellas de la Vía Láctea.

El litio, un elemento químico ligero, es uno de los pocos elementos que, según las predicciones, fue creado durante el Big Bang, hace 13.800 millones de años. Pero comprender las cantidades de litio observado en las estrellas que hoy nos rodean en el universo ha generado no pocos quebraderos de cabeza a los astrónomos. Las estrellas más viejas tienen menos litio del esperado y algunas más jóvenes hasta diez veces más.

Desde los años 70, los astrónomos han especulado que gran parte del litio de más de las  estrellas jóvenes pudo haber venido de las novas (explosiones estelares que expulsan material al espacio que hay entre las estrellas, sumándose al material que construye la siguiente generación estelar). Pero un cuidadoso estudio de varias novas no ha arrojado ningún resultado claro hasta ahora.

Un equipo dirigido por Luca Izzo (Universidad la Sapienza de Roma e ICRANet, Pescara, Italia) ha utilizado el instrumento FEROS, instalado en el Telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla, así como el espectrógrafo PUCHEROS, instalado en el telescopio de 0,5 metros de ESO en el Observatorio de la Pontificia Universidad Católica de Chile, en Santa Martina (cerca de Santiago), para estudiar la nova Centauri 2013 (V1369 Centauri). Esta estrella explotó en los cielos del sur cerca de la brillante estrella Beta Centauri en diciembre de 2013 y fue la nova más brillante de este siglo, fácilmente visible a ojo desnudo.

Los nuevos datos, muy detallados, revelaron la firma clara de litio expulsado desde la nova a dos millones de kilómetros por hora. Por ahora, se trata de la primera vez que se detecta este elemento siendo expulsado de un sistema nova.

El coautor, Massimo Della Valle (INAF, Observatorio Astronómico de Capodimonte, Nápoles, e ICRANet, Pescara, Italia), explica el significado de este hallazgo: "es un paso adelante muy importante. Si nos imaginamos la historia de la evolución química de la Vía Láctea como un gran rompecabezas, entonces el litio de las novas fue una de las piezas ausentes más importantes y desconcertantes. Además, se puede poner en cuestión cualquier modelo del Big Bang mientras no se comprenda el problema del litio".

Se estima que la masa de litio expulsada por la nova Centauri 2013 es pequeña (menos de una milmillonésima parte de la masa del Sol), pero, como ha habido muchos miles de millones de novas en la historia de la Vía Láctea, es suficiente para explicar las cantidades de litio inesperadamente grandes observadas en nuestra galaxia.

Los autores Luca Pasquini (ESO, Garching, Alemania) y Massimo Della Valle han estado buscando pruebas de la presencia de litio en novas durante más de un cuarto de siglo. Para ellos, esta es la satisfactoria conclusión de una larga búsqueda. Y para el líder científico más joven, es un tipo diferente de emoción:

"¡Es muy emocionante", dice Luca Izzo, "encontrar algo cuya existencia se predijo antes de que naciera y luego observarlo por primera vez el día de mi cumpleaños en 2013!".

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lun

27

jul

2015

Así se forman las galaxias en el universo temprano

Fuente: NASA


El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) se ha utilizado para detectar las nubes de gas con formación estelar más distantes encontradas hasta ahora en galaxias normales del universo temprano. Las nuevas observaciones permiten a los astrónomos empezar a ver cómo se construyeron las primeras galaxias y cómo despejaron la niebla cósmica en la época de reionización. Esta es la primera vez que pueden verse este tipo de galaxias como algo más que manchas difusas.

Cuando las primeras galaxias se empezaron a formar, unos cuantos cientos de años después del Big Bang, el universo estaba poblado por una niebla de gas de hidrógeno. A medida que empezaron a aparecer y a aumentar las fuentes brillantes — tanto estrellas como cuásares alimentados por enormes agujeros negros — estas despejaron la niebla e hicieron el universo transparente a la luz ultravioleta. Los astrónomos llaman a esto la época de reionización, pero poco se sabe sobre estas primeras galaxias y, hasta ahora, sólo se han visto como manchas muy tenues. Sin embargo, gracias a nuevas observaciones que utilizan las capacidades de ALMA, esto está empezando a cambiar.

Un equipo de astrónomos, liderado por Roberto Maiolino (Laboratorio Cavendish e Instituto Kavli de Cosmología, Universidad de Cambridge, Reino Unido), observó con ALMA unas galaxias que habían sido vistas tan solo unos 800 millones de años después del Big Bang. Los astrónomos no buscaban la luz de las estrellas, sino el débil resplandor del carbono ionizado procedente de las nubes de gas a partir de las cuales se formaron las estrellas. Querían estudiar la interacción entre una generación joven de estrellas y los fríos grumos que se estaban uniendo en el interior de estas primeras galaxias.

Tampoco buscaban esos escasos objetos extremadamente brillantes — tales como cuásares o galaxias con tasas muy altas de formación estelar — que ya habían sido observados. En su lugar, se concentraron en buscar galaxias algo menos llamativas y mucho más comunes: galaxias que reionizaron el universo y llegaron a convertirse en la mayoría de las galaxias que vemos actualmente a nuestro alrededor.

ALMA consiguió captar una señal tenue, pero clara, de carbono (que brillaba intensamente) de una de las galaxias, llamada BDF2399. Sin embargo, este resplandor no provenía del centro de la galaxia, sino más bien de uno de sus lados.

El coautor, Andrea Ferrara (Esuela Normal Superior, Pisa, Italia) explica el significado de los nuevos descubrimientos: "Se trata de la detección más distante hecha hasta ahora de este tipo de emisión de una galaxia 'normal', vista menos de mil millones de años después del Big Bang. Nos da la oportunidad de ver la acumulación de las primeras galaxias. Por primera vez estamos viendo galaxias tempranas, no sólo como pequeñas manchas, ¡sino como objetos con estructura interna!".

Los astrónomos piensan que el motivo por el cual el brillo no está en el centro de la galaxia puede deberse a que las nubes centrales están siendo perturbadas por el entorno hostil creado por las estrellas recién formadas (tanto por su intensa radiación como por los efectos de explosiones de supernova), mientras que el resplandor del carbono es el trazador de gas frío que está siendo acretado desde el medio intergaláctico.

Combinando las nuevas observaciones de ALMA con simulaciones por ordenador, ha sido posible comprender en detalle los procesos clave que tienen lugar dentro de las primeras galaxias. Los efectos de la radiación de las estrellas, la supervivencia de nubes moleculares, el escape de las radiaciones ionizantes y la compleja estructura del medio interestelar ahora pueden calcularse y compararse con la observación. Se cree que BDF2399 puede ser un ejemplo típico de las galaxias responsables de la reionización.

"Hemos estado intentando entender el medio interestelar y la formación de las fuentes de reionización durante muchos años. Finalmente, es muy emocionante ser capaces de probar las predicciones y las hipótesis con datos reales de ALMA y abrir así un nuevo conjunto de preguntas. Este tipo de observaciones nos permitirán aclarar muchos de los controvertidas problemas que tenemos con la formación de las primeras estrellas y galaxias en el universo", añade Andrea Ferrara.

Roberto Maiolino concluye: "sin ALMA, este estudio habría sido sencillamente imposible, ya que ningún otro instrumento puede alcanzar la sensibilidad y la resolución espacial necesarias. Aunque esta es una de las observaciones más profundas de ALMA hasta el momento, aún está lejos de alcanzar su capacidad máxima. En el futuro, ALMA obtendrá imágenes de la estructura fina de las galaxias primordiales y trazará en detalle la formación de las primeras galaxias."

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dom

26

jul

2015

Kepler descubre un primo de la Tierra mayor y más viejo

Fuente: NASA


La misión Kepler de la NASA ha confirmado el descubrimiento del primer planeta casi del tamaño de la Tierra en la "zona habitable" alrededor de una estrella como nuestro Sol. Este descubrimiento y el de otros 11 nuevos candidatos a planetas pequeños en zonas habitables marcan otro hito en la búsqueda de otra "Tierra".

El planeta recién descubierto, Kepler-452b, es el más pequeño hasta la fecha encontrado en órbita dentro de la zona habitable -- la región alrededor de la estrella donde el agua líquida podría acumularse en la superficie de un planeta en órbita -- de una estrella de tipo G2, como nuestro Sol. La confirmación de Kepler-452b eleva el número total de planetas confirmados a 1030.

Kepler-452b es un 60 por ciento mayor en diámetro que la Tierra y es considerado un planeta supertierra. Aunque su masa y composición no han sido todavía determinados, las investigaciones previas sugieren que los planetas del tamaño de Kepler-452b tienen una buena probabilidad de ser rocosos.

Aunque Kepler-452b es mayor que la Tierra, su órbita de 385 días es sólo un 5 por ciento más larga. El planeta está un 5 por ciento más lejos de su estrella Kepler-452 que la Tierra del Sol. Kepler-452 tiene 6 mil millones de años de edad, 1.500 millones de años más que nuestro Sol, tiene la misma temperatura, es un 20 por ciento más brillante y su diámetro es un 10 por ciento mayor.

"Podemos pensar en Kepler-452b como un primo viejo y mayor de la Tierra que proporciona la oportunidad de comprender y reflexionar acerca de la evolución de la Tierra", dijo Jon Jenkins, jefe de análisis de datos de la misión Kepler en el Centro de Investigación Ames de la NASA. "Es asombroso considerar que este planeta ha pasado 6 mil millones de años en la zona habitable de su estrella, más tiempo que la Tierra. Se trata de una importante oportunidad para la aparición de la vida, en caso de que se dieran todos los ingredientes y condiciones necesarios para que la vida exista en este planeta".

Para ayudar a confirmar el hallazgo y determinar mejor las propiedades del sistema Kepler-452, el equipo llevó a cabo observaciones basadas en tierra en la Universidad de Texas en el Observatorio McDonald de Austin, el Observatorio Fred Lawrence Whipple en el Monte Hopkins, Arizona y el  Observatorio W. M. Keck en la cima de Mauna Kea en Hawai. Estas mediciones fueron clave para que los investigadores confirmasen la naturaleza planetaria de Kepler-452b, y para refinar el tamaño y el brillo de su estrella y precisar mejor el tamaño del planeta y su órbita. El sistema Kepler -452 se encuentra a 1.400 años luz de distancia en la constelación de Cygnus.

Además de confirmar a Kepler-452b, el equipo de Kepler ha incrementado el número de nuevos candidatos a exoplanetas en 521 desde su análisis de las observaciones realizadas desde Mayo de 2009 hasta Mayo de 2013, elevando el número de candidatos a planetas detectados por la misión Kepler en 4.696. Los candidatos requieren observaciones de seguimiento y análisis para verificar que son planetas reales.

 Doce de los nuevos candidatos a planetas tienen diámetros entre una a dos veces mayores que el de la Tierra y orbitan en la zona habitable de su estrella. De ellos, nueve orbitan estrellas que son similares a nuestro Sol en tamaño y temperatura.

"Hemos sido capaces de automatizar completamente nuestro proceso de identificación de planetas candidatos, lo que significa que por fin podemos evaluar todas las señales de tránsito en todo el conjunto de datos de Kepler rápida y uniformemente", dijo Jeff Coughlin, científico de Kepler en el Instituto SETI en Mountain View, California, quien dirigió el análisis de un nuevo catálogo de candidatos. "Esto le da a los astrónomos una población estadísticamente de planetas candidatos para determinar con precisión el número de planetas pequeños y posiblemente rocosos como la Tierra en nuestra galaxia, la Vía Láctea".

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lun

20

jul

2015

Arrojando luz sobre la materia oscura

Fuente: NASA


Se han dado a conocer los primeros resultados de un nuevo e inmenso rastreo de materia oscura en los cielos del sur utilizando el VST (VLT Survey Telescope) de ESO, instalado en el Observatorio Paranal, en Chile. Este inmenso sondeo, llamado KiDS, permitirá a los astrónomos hacer mediciones precisas de la materia oscura, de la energía oscura, de la estructura de los halos de la galaxia y de la evolución de las galaxias y los cúmulos. Los primeros resultados de KiDS muestran cómo las características de las galaxias observadas vienen determinadas por los grandes grumos invisibles de materia oscura que las rodean.

Alrededor del 85% de la materia del universo es materia oscura y de un tipo que los físicos de partículas aún no comprenden. Aunque no brilla ni absorbe la luz, los astrónomos pueden detectar esta materia oscura a través de su efecto sobre estrellas y galaxias, específicamente por su atracción gravitatoria. Un nuevo proyecto de gran envergadura en el que se utilizan potentes telescopios de rastreo de ESO, muestra ahora, con más claridad que nunca, las relaciones entre esta misteriosa materia oscura y las galaxias brillantes que podemos observar directamente.

El proyecto, conocido como el sondeo KiDS (Kilo-Degree Survey, un sondeo astronómico de amplio campo), utiliza imágenes del telescopio de rastreo del VLT (VLT Survey Telescope) y de su enorme cámara OmegaCAM. Situado en el Observatorio Paranal de ESO (Chile), este telescopio examina el cielo nocturno en luz visible y se complementa con el telescopio de rastreo infrarrojo VISTA. Uno de los principales objetivos del VST es hacer un mapa de la materia oscura y utilizar estos mapas para entender la misteriosa energía oscura que está haciendo que la expansión de nuestro universo se acelere.


La mejor manera de deducir dónde se encuentra la materia oscura es a través de lentes gravitacionales, la curvatura de la luz debida a la gravedad. Mediante el estudio de este efecto es posible cartografiar los lugares donde la gravedad es más fuerte y, por ende,  los lugares donde se encuentra la materia, incluida la oscura.

Como parte de la primera tanda de artículos científicos, el equipo internacional de investigadores de KiDS, liderado por Koenraad Kuijken, del Observatorio de Leiden (Países Bajos), ha utilizado este enfoque para analizar imágenes de más de dos millones de galaxias a una distancia aproximada de 5.500 millones de años luz de distancia [3].  Estudiaron la distorsión de la luz emitida por estas galaxias, que se dobla cuando pasa a través de cúmulos masivos de materia oscura durante su viaje hacia la Tierra.

Los primeros resultados provienen de sólo el 7% de la zona de estudio final y se centran en el mapeo de la distribución de materia oscura en grupos de galaxias. La mayoría de las galaxias vive en grupos — incluyendo nuestra propia Vía Láctea, que forma parte del Grupo Local — y entender cuánta materia oscura contienen es una prueba clave para poner a prueba toda la teoría sobre cómo se forman las galaxias en la red cósmica. Según la información que arroja el análisis del efecto de lente gravitacional, estos grupos parecen contener alrededor de 30 veces más materia oscura que materia visible.

"Curiosamente, la galaxia más brillante casi siempre se encuentra en el centro del grumo de materia oscura", afirma Massimo Viola (Observatorio de Leiden, Países Bajos), autor principal de uno de los primeros artículos de KiDS.

"Es la primera vez que se demuestra, claramente y con observaciones, la predicción de la teoría de formación de galaxias, en la que las galaxias siguen siendo aspirada en grupos y amontonadas en el centro", añade Koenraad Kuijken.

Estos resultados son sólo el comienzo de un importante programa que pretende explotar el inmenso conjunto de datos procedentes de los telescopios de sondeo; actualmente los datos se están poniendo a disposición de científicos de todo el mundo a través del archivo de ESO.

El sondeo KiDS ayudará a ampliar nuestra comprensión de la materia oscura. Ser capaces de explicar la materia oscura y sus efectos representaría un gran avance para la física.

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mié

15

jul

2015

 New Horizons ha llamado a casa

Fuente: NASA


La llamada que todos estábamos esperando se produjo. La nave espacial New Horizons de la NASA "llamó a casa" poco antes de la 1:00 GMT de la madrugada de hoy miércoles.  La comunicación fue recibida desde la estación de la NASA en Robledo de Chavela, Madrid. La información fue recibida por la antena más grande de la base, la DSS-63, de 70m de diámetro.

"Sé que hoy hemos inspirado a toda una nueva generación de exploradores con este gran éxito, y esperamos los descubrimientos venideros", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. "Este es un triunfo histórico para la ciencia y para la exploración. Hemos subido el listón del potencial humano ".

La "llamada telefónica" preprogramada -- una serie de mensajes de datos de 15 minutos devuelta a la sala de operaciones de la misión, en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Maryland a través de la Red del Espacio Profundo de la NASA -- puso fin a una espera de 21 horas. New Horizons tenía orden de pasar el día recopilando la mayor cantidad posible de datos y no comunicarse con la Tierra hasta haber dejado atrás el sistema de Plutón.

"Con el exitoso sobrevuelo de Plutón estamos celebrando el evento final de una edad de oro de la exploración planetaria,"dijo John Grunsfeld, administrador asociado para la dirección de misiones de ciencia de la NASA en Washington. "Mientras que este acontecimiento histórico todavía está despegando--con el Plutón más emocionante para la ciencia aún por delante -- una nueva era de exploración del sistema solar apenas está comenzando. Misiones de la NASA irán desvelando los misterios de Marte, Júpiter, Europa y mundos alrededor de otros soles en los próximos años."

Plutón es el primer objeto del Cinturón de Kuiper visitado por una misión de la Tierra. New Horizons continuarán su aventura en el Cinturón de Kuiper, donde miles de objetos tienen pistas congeladas en cuanto a cómo se formó el sistema solar.

"Siguiendo los pasos de misiones de exploración planetaria como Mariner, Pioneer y Voyager, New Horizons ha triunfado en Plutón", dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "El sobrevuelo de New Horizons completa la primera era de la exploración planetaria, una tarea de medio siglo que siempre será un legado de nuestro tiempo."

New Horizons está recogiendo tantos datos que tardará 16 meses para enviar todo de vuelta a la Tierra.

"En nombre de todos en el Laboratorio de Física Aplicada (APL), de la Universidad de Johns Hopkins, quiero felicitar al equipo de New Horizons por la dedicación, habilidad, creatividad y determinación que demostraron para llegar a este hito histórico," dijo el Director de APL Ralph Semmel. "Estamos orgullosos de ser parte de un equipo verdaderamente asombroso de científicos, ingenieros y expertos de las operaciones de la misión de nuestro país que trabajó incansablemente para asegurar el éxito de esta misión".



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lun

13

jul

2015

Un día para la llegada de New Horizons a Plutón

Fuente: NASA


A medida que la nave New Horizons de la NASA se aproxima a su histórico sobrevuelo de Plutón el martes 14 de Julio, sigue produciendo imágenes de un mundo helado cada vez más fascinante y complejo.

El 11 de julio, New Horizons capturó esta imagen, que sugiere algunas nuevas características que son de gran interés para el equipo de Geología y Geofísica de la misión. Por primera vez en Plutón, este punto de vista revela características lineales que pueden ser acantilados, así como una característica circular que podría ser un cráter de impacto. Apenas mostrándose a la vista en la parte izquierda de la imagen aparece la característica en forma de corazón brillante que se verá con más detalle durante la máxima aproximación de New Horizons.

Además durante esto días, la sonda New Horizons ha captado nuevas imágenes de Caronte, la luna más grande de Plutón, las cuales nos muestran un mundo de abismos y cráteres. El abismo más pronunciado, que se encuentra en el hemisferio sur, es más largo y profundo que el Gran Cañón del Colorado, de acuerdo con William McKinnon, científico jefe adjunto con el equipo de investigación de Geología y Geofísica de New Horizons.

"Esta es la primera evidencia clara de fallas e interrupciones en la superficie sobre Caronte. New Horizons ha transformado nuestra visión de esta luna distante, de una pelota de hielo homogénea a un mundo con todo tipo de actividad geológica," dijo McKinnon.

El cráter más prominente, que se encuentra cerca del polo sur de Caronte en una imagen tomada el 11 de Julio tiene 96,5 kilómetros de ancho. El brillo de los rayos de material fuera del cráter sugiere que se formó hace relativamente poco en términos geológicos, durante una colisión con un pequeño objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) en los últimos mil millones de años.

La oscuridad del piso del cráter es especialmente intrigante, según McKinnon. Una explicación es que el cráter ha expuesto un tipo diferente de material helado que los hielos más reflexivos que se encuentran en la superficie. Otra posibilidad es que el hielo en el suelo del cráter es del mismo material que sus alrededores, pero tiene un tamaño de grano de hielo más grande, que refleja menos luz solar. En este escenario, el impactador que excavó el cráter derritió el hielo en el suelo del cráter, que luego se recongeló en granos más grandes.

Una misteriosa región oscura cerca del polo norte de Caronte se extiende durante 350 kilómetros. Imágenes más detalladas que New Horizons tomará alrededor del momento de máxima aproximación a Plutón y Caronte este 14 de Julio pueden proporcionar pistas sobre el origen oscuro de la región.

A las 7:49 EDT (11:49 GMT) del martes 14 de Julio, la sonda espacial New Horizons realizará su máximo acercamiento a Plutón, viajando a 49.600 kilómetros por hora, con todo el conjunto de sus siete instrumentos científicos trabajando a la vez para conseguir la mayor cantidad posible de datos científicos. La misión completará el reconocimiento inicial del sistema solar con la primera mira al planeta enano helado.

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jue

02

jul

2015

Materia y materialismo

La editorial Pasado y Presente publica este libro de David Jou, en donde no todo es astronomía o física, pero si hay algo de esto entre sus páginas. En la segunda parte y en la cuarta parte del libro, toca temas como vacío cuántico y el inicio del universo, universo y vida, materia oscura y energía oscura, moléculas energía de la vida, etc.

"La materia que conocemos solo forma un cinco por ciento del contenido del Universo, el resto es materia oscura y energía oscura. La materia que nos constituye procede de las estrellas que explotaron y está ligada a valores muy bien sintonizados de las constantes físicas. Los alimentos, las materias primas, los combustibles, los desechos y el incremento de la población y el consumo cuestionan la viabilidad de nuestro modo de vida y compromenten al planeta. La nanotecnología, la impresión en tres dimensiones, las simulaciones por ordenador y el desarrollo de nuevos materiales confieren a la materia posibilidades sorprendentes. El estudio de la vida está pasando de la biología molecular a la sintética; la biomedicina genética y regenerativa, los neurofármacos y la biorrobótica abren perspectivas esperanzadoras e inquietantes. Este libro es una respuesta -y, a la vez, una interrogación- a todos esas cuestiones fascinantes que están cambiando nuestras vidas y las de nuestros descendientes." David Jou.



Materia y materialismo

David Jou

Editorial Pasado &Presente

Isbn- 9788494313998

Pvp- 22 euros

Mayo 2015


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mié

01

jul

2015

New Horizons detecta metano en Plutón

Fuente: NASA


Sí, hay metano en Plutón, y, no, no viene de las vacas. El espectrómetro de infrarrojos de la nave espacial New Horizons de la NASA ha detectado metano congelado en la superficie de Plutón. Astrónomos desde la Tierra observaron primero este compuesto químico en Plutón en 1976.

"Ya sabíamos que había metano en Plutón, pero estas son nuestras primeras detecciones," dijo Will Grundy, jefe del equipo dedicado a estudiar la composición superficial de Plutón de New Horizons. "Pronto sabremos si hay diferencias en la presencia del metano congelado en otras partes de Plutón."
El metano (CH4) es un gas inodoro e incoloro que se encuentra presente bajo tierra y en la atmósfera de la Tierra. En Plutón, el metano puede ser primordial, heredado de la nebulosa de la que nació el sistema solar hace 4.500 millones de años. El metano se detectó originalmente en la superficie de Plutón por un equipo de astrónomos terrestres dirigidos por el miembro del equipo de New Horizons Dale Cruikshank, del Centro de Investigación Ames de la NASA, en Mountain View, California.

Las imágenes de New Horizons muestran como la nave cada vez se va acercando más al sistema de Plutón, para realizar su máxima acercamiento durante el sobrevuelo de 14 de Julio.

Este vídeo fue producido a partir de imágenes de la cámara de reconocimiento de imágenes de largo alcance (LORRI) recorigas entre el 28 de Mayo y el 25 de Junio. Durante ese tiempo, la distancia de la nave espacial a Plutón disminuyó casi tres veces, de 56 a 22 millones de kilómetros. Las imágenes muestran a Plutón y su luna más grande, Caronte, creciendo en tamaño aparente mientras la nave se va acercando cada vez más. A medida que gira, Plutón muestra una superficie fuertemente contrastada, dominada por un hemisferio norte brillante, con una banda discontinua de material más oscuro a lo largo del ecuador. Caronte tiene una región polar oscura, y hay indicios de variaciones de brillo en las latitudes más bajas.

La nave espacial New Horizons ha hecho una observación crítica en preparación para sus próximas observaciones de la tenue atmósfera de Plutón. Sólo horas después de su sobrevuelo de Plutón el 14 de Julio, la nave espacial observará la luz solar que pasa a través de la atmósfera del planeta, para ayudar a los científicos a determinar la composición de la atmósfera. "Será como si Plutón se iluminara por detrás por una bombilla de miles de millones de vatios", dijo Randy Gladstone, científico de New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste, en San Antonio.

New Horizons se encuentra a menos de 18 millones de kilómetros del sistema de Plutón. La nave espacial se encuentra y buen estado y todos los sistemas están operando normalmente.

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mar

30

jun

2015

 Explota el cohete Falcon 9

Fuente: NASA


El domingo por la tarde, despegaba desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, en Florida un cohete Falcon 9 de la compañía privada SpaceX para poner en órbita una cápsula Dragon cargada con suministros y mercancía para la Estación Espacial Internacional. Por causas que todavía se desconocen con certeza, poco después del despegue se produjo una anomalía, y el cohete Falcon 9 explotaba sobre los cielos de Florida. Esta es una declaración del Administrador de la NASA Charles Bolden acerca de la pérdida de la misión Comercial de Reabastecimiento a la ISS CRS-7.

"Estamos decepcionados por la pérdida de la última misión de reabastecimiento de SpaceX a la Estación Espacial Internacional. Pero los astronautas están a salvo a bordo y cuentan con suministros suficientes para los próximos meses. Vamos a trabajar estrechamente con SpaceX para entender qué ocurrió, solucionar el problema y emprender de nuevo el vuelo. El programa comercial de reabastecimiento fue diseñado pensando en la posibilidad de perder alguna nave de carga. Vamos a continuar con el programa de una manera segura y eficaz en cuanto que seguiremos usándolo como banco de pruebas para la preparación de misiones más lejanas y de mayor duración en el sistema solar”.

"Una nave rusa Progress está lista para su lanzamiento el próximo 3 de Julio, a la que seguirá en Agosto la japonesa HTV. Orbital ATK, nuestro otro socio de reabastecimiento privado, sigue adelante con los planes para su próximo lanzamiento más adelante, este año”.

"SpaceX ha demostrado capacidades extraordinarias en sus seis primeras misiones de reabastecimiento a la Estación, y sabemos que puede repetir ese éxito. Vamos a trabajar con SpaceX y apoyarles para investigar lo ocurrido, conocer al detalle el fallo y corregirlo para seguir adelante. Esto nos recuerda  que el vuelo espacial es un reto increíble, pero aprendemos de cada éxito y cada fracaso. El fallo del lanzamiento de hoy no nos apartará de nuestro ambicioso programa de vuelos espaciales tripulados."

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vie

26

jun

2015

Messier 87

Fuente: NASA


Nuevas observaciones realizadas con el Very Large Telescope de ESO han revelado que la galaxia elíptica gigante Messier 87 ha absorbido la totalidad de una galaxia de tamaño medio en los últimos mil millones de años. Por primera vez, un equipo de astrónomos ha sido capaz de realizar un seguimiento de los movimientos de 300 nebulosas planetarias de gran brillo, lo que permitió encontrar evidencia clara de este evento, además de evidencia del exceso de luz proveniente de los restos de la totalmente malograda víctima.

Los astrónomos piensan que las galaxias crecen al absorber otras de menor tamaño. Sin embargo, la evidencia no suele ser fácil de ver (así como los restos del agua arrojada de un vaso a un estanque se diluirán rápidamente en el agua contenida en el estanque, las estrellas de la galaxia que está siendo atraída se fusionan con las muy similares estrellas de la galaxia de mayor tamaño sin dejar rastro alguno).

Pero ahora, un equipo de astrónomos liderados por la estudiante de doctorado Alessia Longobardi en el Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik, Garching, Alemania, ha empleado una ingeniosa táctica observacional para demostrar claramente que la gigante galaxia elíptica cercana, Messier 87, se fusionó con una galaxia más pequeña en los últimos mil millones de años.

"Este resultado demuestra de manera directa que las grandes y luminosas estructuras del Universo siguen creciendo de forma sustancial (¡las galaxias todavía no terminan!)" dice Alessia Longobardi. "Un gran sector del halo exterior de Messier 87 es ahora dos veces más brillante que lo que sería si la colisión no hubiese ocurrido".

Messier 87 se encuentra en el centro del cúmulo de galaxias de Virgo. Es una enorme acumulación de estrellas con una masa total de más de un millón de millones de veces la del Sol, situada a unos 50 millones de años luz de distancia.

En lugar de tratar de observar todas las estrellas de Messier 87 (literalmente hay miles de millones y son demasiado débiles y numerosas para estudiarlas de manera individual), el equipo analizó las nebulosas planetarias, capas brillantes que rodean a las estrellas en su última etapa de vida. Debido a que estos objetos brillan muy intensamente en un tono específico de verde aguamarina, pueden distinguirse de las estrellas circundantes. La observación cuidadosa de la luz que emiten las nebulosas empleando un poderoso espectrógrafo también puede develar sus movimientos.

Así como el agua de un vaso no es visible una vez vertida al estanque (pero puede haber causado ondas y otras alteraciones que es posible observar si existen partículas de lodo en el agua), los movimientos de las nebulosas planetarias, medidos utilizando el espectrógrafo FLAMES, instalado en el Very Large Telescope, proporcionan pistas de la fusión acontecida.

"¡Estamos siendo testigos de un reciente y único evento de acreción en donde una galaxia de tamaño medio colapsó en el centro de Messier 87, y como consecuencia de las enormes mareas gravitacionales, sus estrellas se encuentran ahora esparcidas a lo largo de una región que es 100 veces más grande que la galaxia original!" agrega Ortwin Gerhard, jefe del grupo de dinámica del Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik, Garching, Alemania, y coautor del nuevo estudio".

El equipo también analizó muy cuidadosamente la distribución de la luz en las zonas exteriores de Messier 87 y encontró evidencia de la presencia de luz adicional procedente de las estrellas en la galaxia que fue atraída y alterada. Estas observaciones también han demostrado que la galaxia absorbida ha añadido estrellas más jóvenes y más azules a Messier 87, por lo que se cree que, antes de su fusión, era probablemente una galaxia espiral con actividad de formación estelar.

"Es muy emocionante poder identificar estrellas que han estado esparcidas a lo largo de cientos de miles de años luz en el halo de la galaxia (pero aún así ser capaz de ver, gracias a sus velocidades, que pertenecen a una misma estructura). Las verdosas nebulosas planetarias son la aguja en el pajar de las estrellas doradas. Pero estas raras "agujas" guardan los indicios de lo que ocurrió con las estrellas", concluye la coautora Magda Arnaboldi (ESO, Garching, Alemania).

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lun

22

jun

2015

Europa se dispone a lanzar su segundo satélite de observación

Fuente: Paris (Francia).


Europa lanzará en la madrugada del martes desde la Guayana francesa el segundo satélite de su ambicioso programa de observación de la Tierra bautizado Copernicus.

El satélite óptico Sentinel-2A se utilizará para controlar tierras emergidas y costas y permitirá analizar los terrenos, los cultivos y los bosques. La información que recabe será útil para el medio ambiente, la agricultura y la seguridad civil.

Desde Kourou, la compañía francesa Arianespace lanzará el Sentinel-2A para la Comisión Europea el lunes a las 22H51 (martes a las 01H51 GMT), con un cohete Vega.

El primer satélite de la familia Sentinel entró en órbita en abril de 2014, y su radar puntero le permite ver la superficie de la Tierra noche y día, incluso cuando el cielo está nublado.

Sentinel-2 "está equipado con un instrumento multiespectral que ofrece varias ventajas", dice François Spoto, responsable de proyecto en la Agencia Espacial Europea (ESA).

También proporcionarán información valiosa para la seguridad civil al analizar la naturaleza de los suelos. En caso de fuertes lluvias, por ejemplo, mostrarán el camino que sigue el agua y su velocidad de absorción por el suelo, lo cual permitirá emitir recomendaciones antes de urbanizar una zona.

Resultarán, asimismo, útiles en caso de incendios y corrimientos de tierra.

Los dos satélites Sentinel-2A y 2B costaron unos 350 millones de euros -unos 397 millones de dólares-.

"Copernicus es el programa de observación de la Tierra más ambicioso hasta la fecha", destaca Spoto. Lo dirige la Comisión Europea en cooperación con la ESA.

En el futuro, seis tipos de sátelites Sentinel observarán la Tierra desde el espacio. El Sentinel-3 recabará datos sobre el entorno marítimo, los Sentinel-4 y Sentinel-5 estudiarán la atmósfera y el Sentinel-6 analizará el aumento del nivel de los océanos.

"La Unión Europea y la ESA han dedicado al menos cinco mil millones de euros para desarrollar la familia de Sentinel y para las operaciones de puesta en órbita en un plazo de 20 años", recuerda Spoto.


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dom

21

jun

2015

Consiguen medir la masa de un exoplaneta del tamaño de Marte

Fuente: NASA


Un equipo de investigadores usando datos de la misión Kepler de la NASA ha conseguido medir la masa  de un planeta extrasolar, también conocido como exoplaneta, del tamaño de Marte. Según las investigaciones el exoplaneta, llamado 138b, tiene aproximadamente una décima parte de la masa de la Tierra, y es el primer exoplaneta más pequeño que la Tierra del que se ha medido tanto su masa como tamaño. Esto amplía significativamente el rango de planetas con densidades medidas.

Para determinar la masa de un planeta, los astrónomos suelen medir el movimiento minúsculo de la estrella causado por el tirón gravitacional de un planeta en órbita. Para los planetas de la masa de la Tierra detectar un pequeño tirón tal es extraordinariamente difícil con la tecnología actual. Afortunadamente, cuando una estrella alberga varios planetas que orbitan muy cerca, los científicos han desarrollado otra forma de llegar a las masas de los planetas.

Daniel Jontof-Hutter, investigador asociado en el Centro de la Universidad Estatal de Pensilvania para Exoplanetas y Mundos Habitables, dirigió un equipo de astrónomos en un estudio para medir la masa de los tres planetas al observar con precisión los tiempos de cada planeta pasando frente a la estrella Kepler-138.

"Cada planeta frena y acelera ligeramente por la gravedad de sus planetas vecinos. El ligero cambio en el tiempo entre los tránsitos nos permite medir las masas de los planetas", dijo Jontof-Hutter.

Cada vez que un planeta transita una estrella, bloquea una pequeña fracción de la luz de la estrella, permitiendo a los astrónomos medir el tamaño del planeta. Así es como la nave espacial Kepler ha detectado miles de planetas alrededor de otras estrellas.

Mediante la medición tanto de la masa y el tamaño de un exoplaneta, los científicos pueden calcular la densidad e inferir la composición para determinar si un planeta está hecho fundamentalmente de roca, agua o gas. La densidad del pequeño Kepler-138b es consistente con una composición rocosa como la de la Tierra o Marte, pero se necesitan más observaciones para poder decir que se trata de un mundo rocoso.

Kepler-138b es el más interno de tres planetas que orbitan Kepler-138, una estrella de menos de la mitad del tamaño de nuestro Sol y más o menos el 30 por ciento más fría. El sistema Kepler-138 se encuentra a unos 200 años luz de la Tierra en la dirección de la constelación de Lyra.

Los dos planetas exteriores, Kepler-138C y Kepler-138 D, son aproximadamente del tamaño de la Tierra. Kepler-138 C es probable que sea rocoso, mientras que Kepler-138d es menos denso y no puede tener la misma mezcla de materiales que la Tierra. Los tres planetas orbitan demasiado cerca de su estrella para que exista agua líquida en la superficie y sustente la vida tal como la conocemos.

"La diferencia sustancial entre las densidades de los dos planetas más grandes nos dice que no todos los planetas similares a la Tierra en tamaño son rocosos", dijo Jack Lissauer, co-autor y científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. "Más estudio de los planetas pequeños, ayudarán a proporcionar una mayor comprensión de la diversidad que existe en la naturaleza, y ayudarán a determinar si los planetas rocosos como la Tierra son comunes o raros ".

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mié

17

jun

2015

La mejor evidencia observacional de la primera generación de estrellas del universo

Fuente: NASA


Los astrónomos han teorizado durante mucho tiempo sobre la existencia de una primera generación de estrellas — conocida por los astrónomos como estrellas de población III — que nacieron del material primordial del Big Bang [1]. Todos los elementos químicos más pesados (como oxígeno, nitrógeno, carbono y hierro, que son esenciales para la vida) se forjaron en el interior de las estrellas. Esto significa que las primeras estrellas debieron haberse formado a partir de los únicos elementos que existían antes de las estrellas: hidrógeno, helio y trazas de litio.

Estas estrellas de población III habrían sido enormes (varios cientos o incluso mil veces más masivas que el Sol ­— ardientes y efímeras —) y habrían acabado explotando como supernovas después de tan solo unos dos millones años. Pero hasta ahora la búsqueda de la prueba física de su existencia no había encontrado ninguna evidencia clara [2].

Un equipo dirigido por David Sobral, del Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio, la Universidad de Lisboa (Portugal) y el Observatorio de Leiden (Países Bajos), ha utilizado el Very Large Telescope (VLT de ESO) para mirar hacia el universo antiguo, hacia un periodo conocido como reionización que tuvo lugar aproximadamente 800 millones de años después del Big Bang. En lugar de llevar a cabo un estudio profundo y limitado de un área pequeña del cielo, ampliaron su alcance para producir el sondeo más amplio de galaxias muy lejanas jamás elaborado.

Este amplio estudio se hizo utilizando el VLT con ayuda del Observatorio W. M. Keck y del telescopio Subaru, así como del Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA. El equipo descubrió — y confirmó — una serie de galaxias muy jóvenes asombrosamente brillantes. Una de ellas, bautizada como CR7 [3], era un objeto excepcionalmente raro, sin duda la galaxia más brillante nunca observada en esa etapa en el universo [4]. Con el descubrimiento de CR7 y de otras galaxias brillantes, el estudio ya suponía un éxito, pero una nueva revisión proporcionó más noticias emocionantes.

Los instrumentos X-shooter y SINFONI, instalados en el VLT, descubrieron en CR7 una potente emisión de helio ionizado pero — crucial y sorprendentemente — ninguna señal de elementos más pesados en una brillante zona de la galaxia. Esto significó que el equipo había descubierto la primera evidencia válida de la existencia de cúmulos de estrellas de población III que habían ionizado el gas dentro de una galaxia en el universo temprano [5].

"El descubrimiento desafiaba nuestras expectativas desde el principio", afirma David Sobral, "ya que no esperábamos encontrar una galaxia tan brillante. Entonces, al descubrir la naturaleza de CR7 paso a paso, comprendimos que no sólo habíamos descubierto la galaxia lejana más luminosa, sino que también nos dimos cuenta de que cumplía todas y cada una de las características esperadas de estrellas de población III. Esas estrellas fueron las que formaron los primeros átomos pesados que, en última instancia, nos ha permitido estar aquí. Realmente no hay nada más emocionante que esto".

Dentro de CR7 se encontraron cúmulos de estrellas más azules y un poco más rojas, indicando que la formación de estrellas de población III había tenido lugar por oleadas, tal y como se había predicho. Lo que el equipo observó de forma directa fue la última oleada de estrellas de población III, sugiriendo que tales estrellas deben ser más fáciles de encontrar de lo que se pensaba previamente: residen entre estrellas normales, en las galaxias más brillantes, no sólo en las galaxias más tempranas, más pequeñas y más tenues, que son tan débiles que son extremadamente difíciles de estudiar.

Jorryt Matthee, segundo autor del artículo, concluyó: "siempre me he preguntado de dónde venimos. Incluso siendo niño quería saber de dónde provienen los elementos: el calcio de mis huesos, el carbono de mis músculos, el hierro de mi sangre. Descubrí que estos se formaron primero en los inicios del universo, por la primera generación de estrellas. Con este notable descubrimiento estamos empezando a ver estos objetos por primera vez".

Está previsto llevar a cabo observaciones con el VLT, ALMA y el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA para confirmar, más allá de toda duda, que lo que se ha observado son estrellas de población III y buscar e identificar otros ejemplos.

Notas

[1] El nombre población III surgió porque los astrónomos ya habían clasificado a las estrellas de la Vía Láctea como población I (estrellas como el Sol, ricas en elementos más pesados y formando el disco) y población II (estrellas más viejas, con un bajo contenido en elementos pesados y encontradas en el halo y el bulbo de la Vía Láctea y en cúmulos globulares de estrellas).

[2] Encontrar estas estrellas es muy difícil: han debido tener una vida extremadamente breve y habrían brillado en un tiempo en el que el universo era en gran parte opaco a su luz. Resultados anteriores incluyen los siguientes estudios: Nagao, et al., 2008, donde no se detectó helio ionizado; De Breuck et al., 2000, donde se detectó helio ionizado, pero junto con carbono y oxígeno, así como claras firmas de un núcleo galáctico activo; y Cassata et al., 2013, donde se detectó helio ionizado, pero de un ancho equivalente o una intensidad muy bajos, y junto con carbono y oxígeno.

[3] El apodo de CR7 es la abreviatura de COSMOS Redshift 7, una medida de su ubicación en términos de tiempo cósmico. Cuanto mayor es el corrimiento al rojo, más lejana es la galaxia y más atrás en la historia del universo se ve. A1689-zD1, una de las galaxias más antiguas jamás observadas, por ejemplo, tiene un corrimiento al rojo de 7.5.

El apodo fue inspirado por el gran futbolista portugués, Cristiano Ronaldo, conocido como CR7.

[4] CR7 es tres veces más brillante que el anterior titular, Himiko, que se pensó era la única de su tipo en esa época tan temprana. Las galaxias polvorientas, en etapas mucho más tardías en la historia del universo, pueden irradiar una energía total mayor que la de CR7 en forma de radiación infrarroja desde el polvo templado. La energía que proviene de CR7 es, en su mayor parte, luz visible y ultravioleta.

[5] El equipo considera dos teorías alternativas: que la fuente de la luz era o bien un AGN o bien estrellas Wolf-Rayet. La falta de elementos pesados y de otras evidencias, refutan firmemente ambas teorías. El equipo también considera que la fuente puede ser un agujero negro de colapso directo, que son en sí mismos objetos exóticos y excepcionales puramente teóricos. La falta de una línea ancha de emisión y el hecho de que las luminosidades del hidrógeno y el helio fueran mucho mayores de lo predicho para este tipo de agujeros negros indican que esto, también, es poco probable. La falta de emisión de rayos X refutaría aún más esta posibilidad, pero se necesitan observaciones adicionales.

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lun

15

jun

2015

La imagen más detallada jamás vista del universo distante

Fuente: NASA


La campaña de base larga de ALMA ha producido una imagen de una galaxia lejana vista a través de una lente gravitatoria que alcanza un nivel de detalle impresionante. La imagen muestra una vista ampliada de las regiones de formación estelar de la galaxia, de un tipo que nunca se había visto antes a este nivel de detalle en una galaxia tan remota. Las nuevas observaciones son mucho más detalladas que las realizadas con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA y revelan cúmulos de formación estelar en la galaxia equivalentes a versiones gigantes de la nebulosa de Orión.

La campaña de base larga de ALMA ha producido algunas observaciones sorprendentes, proporcionando información detallada sin precedentes sobre los habitantes del universo cercano y lejano. La campaña de observaciones, realizada a finales de 2014, tenía como objetivo una galaxia lejana conocida como SDP.81. La luz procedente de esta galaxia es víctima de un efecto cósmico conocido como lentes gravitacionales. Una gran galaxia que se encuentra entre SDP.81 y ALMA actúa como una lupa, deformando la luz de la galaxia más distante y creando un ejemplo casi perfecto de un fenómeno conocido como un anillo de Einstein.

Al menos seis grupos de científicos han analizado independientemente los datos del ALMA sobre SDP.81. Este frenesí de artículos de investigación ha dado a conocer gran cantidad de información sobre la galaxia, revelando detalles sobre su estructura, contenido, movimiento y otras características físicas.

ALMA actúa como un interferómetro. En otras palabras, el conjunto de antenas trabaja perfectamente sincronizado, recogiendo la luz como si de un único y enorme telescopio virtual se tratara. Como resultado, estas nuevas imágenes del SDP.81 tienen una resolución hasta 6 veces mayor que las tomadas en el infrarrojo con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA.

Los sofisticados modelos elaborados por los astrónomos revelan estructuras del interior de SDP.81 que nunca antes habían sido observadas. Con forma de nubes polvorientas, se cree que se trata de repositorios gigantes de gas molecular frío — los lugares en los que nacen estrellas y planetas. Estos modelos fueron capaces de corregir la distorsión producida por la ampliación de la lupa gravitacional.

Como resultado, las observaciones de ALMA son tan precisas que los investigadores pueden ver cúmulos de formación de estrellas dentro de la galaxia de hasta un tamaño de 100 años-luz, lo que equivaldría a observar, en el universo distante, versiones gigantes de la nebulosa de Orión produciendo miles de estrellas nuevas. Esta es la primera vez que este fenómeno se ha visto a una distancia tan enorme.

"La imagen de la galaxia, reconstruida a partir de datos de ALMA, es espectacular," afirma Rob Ivison, coautor de dos de los artículos y Director de Ciencia de ESO. "La enorme superficie colectora de ALMA, la gran separación de sus antenas y la atmósfera estable sobre el desierto de Atacama nos permiten obtener imágenes y espectros con un nivel de detalle exquisito. Eso significa que obtenemos observaciones muy sensibles, así como información acerca de cómo avanzan las diferentes partes de la galaxia. Podemos ver cómo galaxias que se encuentran al otro extremo del universo se fusionan  y crean un gran número de estrellas. ¡Este es el tipo de cosas que me apasionan de mi trabajo!".

Usando la información espectral recopilada por ALMA, los astrónomos también han podido medir cómo gira la galaxia lejana y han estimado su masa. Los datos mostraron que el gas de esta galaxia es inestable: cúmulos de gas colapsan en el interior y, probablemente, se acabarán transformando en nuevas regiones gigantescas de formación estelar.

En particular, el modelado del efecto de lente también ha indicado la existencia de un agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia de primer plano que hace de lupa. La parte central de SDP.81 es demasiado débil para ser detectada, lo cual lleva a la conclusión de que la galaxia en primer plano tiene un agujero negro supermasivo con más de 200–300 millones de veces la masa del Sol.

El número de artículos publicados usando tan sólo este conjunto de datos de ALMA demuestra el entusiasmo generado por el potencial de este conjunto de antenas de alta resolución y su gran capacidad colectora de luz. También muestra cómo ALMA permitirá a los astrónomos hacer más descubrimientos en los años venideros, respondiendo aún más preguntas sobre la naturaleza de las galaxias distantes.

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dom

14

jun

2015

Informe en español sobre el próximo sobrevuelo de Plutón

Fuente: Infosondas


http://www.infosondas.com/2015/06/pdf-especial-informe-en-espanol-del-sobrevuelo-de-pluton-por-new-horizons/


Para conmemorar este histórico momento de la exploración espacial, desde Infosondas y Sondas Espaciales han preparado este informe en español donde comentan todos los eventos que tendrán lugar durante el sobrevuelo del sistema de Plutón por parte de New Horizons el próximo 14 de julio.

Este Informe de 9 páginas y fácil lectura lo han basado en un artículo que publicaron hace unas semanas y contiene las fases del sobrevuelo, el encuentro y la transmisión de datos, al que le han añadido una tabla detallada de eventos, enlaces, así como las retransmisiones previstas en NASA TV.

Puedes verlo y consultarlo aquí debajo, usar este enlace para compartir, imprimirlo o descargarlo para leerlo tranquilamente en tu dispositivo.

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dom

14

jun

2015

Puntos brillantes en las nuevas imágenes del planeta enano Ceres

Fuente: NASA


Nuevas imágenes del planeta enano Ceres, tomadas por la nave espacial Dawn de la NASA, muestran la superficie llena de cráteres de este mundo misterioso en un detalle más nítido que nunca. Estas son algunas de las primeras instantáneas de segunda órbita de mapeo de Dawn, que se encuentra a unos 4.400 kilómetros por encima de Ceres.

La región con los puntos más brillantes es un cráter de 90 kilómetros de ancho. Las manchas se componen de muchos puntos brillantes individuales de diferentes tamaños, con un cúmulo central. Hasta ahora, los científicos no han encontrado ninguna explicación obvia para sus emplazamientos o niveles de brillo.

"Los puntos brillantes en esta configuración hacen a Ceres único de todo lo que hemos visto antes en el sistema solar. El equipo científico está trabajando para entender su origen. La reflexión de hielo es el principal candidato en mi mente, pero el equipo sigue considerando posibilidades alternativas, como la sal. Con vistas más cercanas de los nuevos ángulos de órbita, pronto estarán en mejores condiciones para determinar la naturaleza de este fenómeno enigmático", dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn en la Universidad de California, Los Ángeles.

Numerosas otras características en Ceres intrigan a los científicos, ya que contrastan este mundo con los demás, incluyendo el protoplaneta Vesta, que Dawn visitó durante 14 meses en 2011 y 2012. Los cráteres abundan en ambos cuerpos, pero Ceres parece haber tenido más actividad en su superficie, con pruebas de flujos, deslizamientos y estructuras colapsadas.

Además, las nuevas imágenes del espectrómetro cartográfico visible e infrarrojo de Dawn (VIR) muestran una parte de los cráteres de Ceres en el hemisferio norte. Este instrumento es también importante en la determinación de la naturaleza de los puntos brillantes.

Tras llegar a su órbita actual el 3 de Junio, Dawn observará al planeta enano a 4.400 kilómetros por encima de su superficie hasta el 28 de Junio. En órbitas de tres días, la nave espacial llevará a cabo observaciones intensivas de Ceres. A continuación, avanzará hacia su siguiente órbita a una altitud de 1.450 kilómetros a principios de Agosto.

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sáb

13

jun

2015

Una mariposa celeste emerge de su polvorienta crisálida

Fuente: NASA


Por primera vez, algunas de las imágenes más nítidas jamás obtenidas por el Very Large Telescope de ESO revelan lo que parece ser una estrella envejecida dando a luz a una nebulosa planetaria en forma de mariposa. Estas observaciones de la estrella gigante roja L2 Puppis, obtenidas con el modo ZIMPOL del instrumento SPHERE, recién instalado, también mostraron claramente la existencia de una compañera cercana. Si las etapas de la muerte de las estrellas siguen planteando a los astrónomos muchos enigmas, el origen de nebulosas bipolares de este tipo, con sus complejas y atractivas formas de reloj de arena, resulta doblemente enigmático.

L2 Puppis, que se encuentra a unos 200 años luz de distancia, es una de las estrellas gigantes rojas más cercanas a la Tierra de la que sabemos que está entrando en las fases finales de su vida. Las nuevas observaciones con el modo ZIMPOL del instrumento SPHERE fueron hechas en luz visible utilizando óptica adaptativa extrema, una técnica que corrige las imágenes en un grado mucho más alto que la óptica adaptativa estándar, permitiendo ver con gran detalle estructuras y objetos débiles cerca de fuentes luminosas de luz. Son los primeros resultados publicados de este modo y los más detallados sobre esta estrella.

ZIMPOL puede producir imágenes tres veces más nítidas que las del telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, y las nuevas observaciones muestran, con muchísimo detalle, el polvo que rodea a L2 Puppis. Esto confirma hallazgos previos, llevados a cabo con NACO, relacionados con cómo se ordena el polvo en un disco (el cual, desde la Tierra, se ve casi totalmente de canto), proporcionando una visión mucho más detallada. La información de la polarización obtenida con ZIMPOL también permitió al equipo construir un modelo tridimensional de las estructuras del polvo.

Los astrónomos descubrieron que el disco de polvo comienza a unos 900 millones de kilómetros de la estrella -un poco más que la distancia entre el Sol y Júpiter- y desvelaron que emite llamaradas hacia afuera, creando una forma simétrica similar a un embudo que rodea a la estrella. El equipo también observó una segunda fuente de luz a unos 300 millones de kilómetros -dos veces la distancia de la Tierra al Sol- de L2 Puppis. Es muy probable que esta estrella compañera, muy cercana, sea otra gigante roja de una masa ligeramente inferior y menos evolucionada.

La combinación de una gran cantidad de polvo alrededor de una estrella que muere lentamente, junto con la presencia de una estrella compañera, nos dice que este es exactamente el tipo de sistema que se espera dé lugar a una nebulosa planetaria bipolar. Parece que son necesarios estos tres elementos, pero también es necesaria una cantidad considerable de buena suerte para que finalmente emerja una mariposa celeste de esta  polvorienta crisálida.

El autor principal del artículo, Pierre Kervella, explica: "el origen de las nebulosas planetarias bipolares es uno de los grandes problemas clásicos de la astrofísica moderna, especialmente la cuestión de cómo, exactamente, las estrellas devuelven su valiosa carga de metales al espacio — un proceso muy importante, ya que este será el material utilizado posteriormente para producir las siguientes generaciones de sistemas planetarios."

Además del disco llameante de L2 Puppis, el equipo encontró dos conos de material, que emergen en perpendicular al disco. Lo importante es que, dentro de estos conos, encontraron dos largos penachos de material ligeramente curvados. De los puntos de origen de estos penachos, el equipo deduce que, probablemente, uno puede ser el producto de la interacción entre el material de L2 Puppis y los vientos y la presión de radiación de la estrella compañera, mientras que es probable que el otro haya surgido de una colisión entre los vientos estelares de las dos estrellas, o sea el resultado de un disco de acreción alrededor de la estrella compañera.

Aunque aún hay muchas cosas que debemos entender, hay dos teorías principales sobre las nebulosas planetarias bipolares, ambas basadas en la existencia de un sistema binario de estrellas. Las nuevas observaciones indican que ambos procesos están teniendo lugar alrededor de L2 Puppis, haciendo que parezca muy probable que el par de estrellas acabe dando a luz, con el tiempo, a una mariposa.

Pierre Kervella concluye: "Dado que la estrella compañera que orbita a L2 Puppis lo hace cada pocos años, esperamos ver cómo la estrella acompañante da forma al disco de la gigante roja. Podremos seguir la evolución de las características del polvo que rodea a la estrella en tiempo real — una posibilidad única y extremadamente emocionante".

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vie

12

jun

2015

La expedición 43 aterriza con éxito en Kazajstán

Fuente: NASA


El Comandante de la Expedición 43 Terry Virts de la NASA, Samantha Cristoforetti de la ESA y Anton Shkaplerov de Roscosmos ya se encuentran en la Tierra. Su nave espacial Soyuz TMA-15M aterrizó en Kazajstán el jueves a las 13:44 GMT. El equipo de rescate ruso ayudará a los tripulantes a salir de la Soyuz y a adaptarse a las nuevas condiciones de gravedad, tras pasar 199 días en el espacio.

El trío llegó a la Estación Espacial Internacional el 24 de noviembre de 2014, y pasó más de seis meses realizando investigación científica y tecnológica. Virts, Cristoforetti y Shkaplerov pasaron 199 días a bordo de la estación espacial.

Con este viaje, Virts ha acumulado un total de 212 días en el espacio en sus dos vuelos, el primero de los cuales fue con el transbordador espacial durante la Misión STS-130 en 2010. Shkaplerov ha pasado 364 días en el espacio en dos vuelos, el primero de los cuales fue en 2011 como parte de la Expedición 29/30. Este fue el primer vuelo al espacio de Cristoforetti, y ha conseguido el record de permanencia femenino en el espacio con 199 días de estancia, el anterior lo tenía la astronauta Sunita Williams de la NASA, con un total de 195 días.

Así pues, con la marcha de 3 de sus habitantes, la ISS está ahora ocupada por la Expedición 44, el Comandante Gennady Padalka de la Agencia Espacial Federal Rusa (Roscosmos), y los Ingeniero de Vuelo Scott Kelly de la NASA y Mikhail Kornienko de Roscosmos.  Kelly y Kornienko ya llevan dos meses y medio en la ISS, donde permanecerán un año a bordo del complejo recogiendo valiosos datos biomédicos que ayudarán a futuras misiones al espacio profundo, misiones de larga duración.

El resto de la tripulación de la Expedición 44, el astronauta de la NASA Kjell Lindgren, el Cosmonauta ruso Oleg Kononenko y Kimiya Yui de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón, tienen previsto su lanzamiento desde Baikonur, Kazajstán, a finales de Julio.

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mar

09

jun

2015

Conversaciones de física con mi perro

Cuando el profesor Chad Orzel fue a la perrera a adoptar a un perro, nunca imaginó que encontraría a Emmy. Además de ser una perrita simpática que necesitaba un hogar, descubrió que era muy parlanchina y que tenía mucha curiosidad por saber cómo se ganaba la vida su nuevo dueño y cómo podía sacarle partido. Al poco tiempo, Emmy intentó aplicar las extrañas ideas de la mecánica cuántica a lo que de verdad importa en la vida: perseguir bichos, conseguir golosinas y dar paseos. Derrochando humor y claridad, Chad Orzel explica a Emmy y a los lectores qué es la mecánica cuántica, cómo funciona y por qué sigue siendo extraña, sorprendente e importante para cualquier perro o humano aunque no pueda usarse para cazar ardillas o comer carne.

Aunque ya hubo una edición anterior de este libro, la editorial Ariel lo vuelve a editar en un nuevo formato. Un interesante paseo por el mundo de la física, desde la mecánica cuántica hasta los universos múltiples.


Conversaciones de física con mi perro

Chad Orzel

Editorial Ariel

Isbn- 9788434422537

Pvp- 14,90 euros

Junio 2015

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sáb

06

jun

2015

Herschel desvela filamentos gigantes en la Vía Láctea

Fuente: NASA


Estas tres nuevas imágenes que muestran gigantes filamentos de gas y polvo, obtenidas por el telescopio espacial de la ESA Herschel, revelan cómo está distribuida la materia a lo largo de nuestra galaxia, la Vía Láctea. 

Hebras largas y ligeras emergen de una mezcla de material de complejas formas, a medida que el gas y el polvo se vuelven más densos y se enfrían. Dos de estas hebras incluso muestran una 'cabeza', una acumulación más brillante de material en su extremo.

Estos filamentos están entre los más llamativos jamás observados en nuestra galaxia. Su masa es miles de veces -o incluso decenas de miles de veces- mayor que la de nuestro Sol. Miden más de 100 años luz de largo, y tienen como mucho 10 años luz de ancho. E incluso a estas vastas escalas reproducen la distribución de materia, en forma de filamentos, que Herschel ha observado en detalle en las regiones más cercanas de formación estelar, en la Vía Láctea.

Si bien el polvo es solo un ingrediente menor en esta mezcla cósmica, es muy brillante en el infrarrojo lejano y en las longitudes de onda submilimétricas en que observa Herschel. Esto ha permitido a los astrónomos observar por primera vez las partes más frías y densas de esta maraña de material, que se aprecian en rojo y azul en estas imágenes en falso color. 

Los filamentos están salpicados de grumos más brillanters: se trata de incubadoras cósmicas, donde cobran forma las semillas de nuevas estrellas. El resplandor azul y violeta en los filamentos muestra acumulaciones de material más caliente, incendiado por la radiación emitida por las estrellas recién nacidas.

Antes de Herschel se conocían solo dos filamentos gigantes como estos, pero ahora se han descubierto varios más abriéndose camino a través de los brazos espirales de la Vía Láctea. Creen que son las primeras estructuras que se forman cuando el material interestelar se reúne, un primer paso que llevará en un futuro a la formación de nuevas estrellas.

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vie

05

jun

2015

La posición del Sol afectará a las comunicaciones con las misiones en Marte en junio

Fuente: NASA


Este mes de Junio, el planeta Marte se moverá casi directamente detrás del Sol desde la perspectiva de la Tierra, y esta geometría celestial provocará la disminución de las comunicaciones con las naves espaciales que se encuentran en el Planeta Rojo.

Esta disposición planetaria entre el Sol, Marte y la Tierra se denominada conjunción solar. Ocurre aproximadamente cada 26 meses. El Sol interrumpe las comunicaciones de radio entre los planetas durante el período de conjunción. Para evitar que las naves espaciales en Marte reciban órdenes incomprensibles que podrían ser malinterpretadas o incluso causar daños, los operadores de los orbitadores y los rovers en Marte detienen temporalmente el envío de cualquier comando.

Los equipos que ejecutan los tres orbitadores activos de la NASA y los dos vehículos de exploración se abstendrán de enviar comandos a su nave espacial desde alrededor del 7 al 21 de Junio. Los operadores también restringirán sus comandos durante los días antes y después de ese período.

Las naves espaciales continuará haciendo algunas observaciones científicas durante el período de conjunción, pero los rovers no va a hacer ningún movimiento de conducción o de su brazo robótico.

"Nuestro enfoque general se basa en lo que hicimos para la conjunción solar hace dos años, que ha funcionado bien", dijo Nagin Cox, un ingeniero de sistemas del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Resulta realmente útil el hecho de haber pasado esto antes".

La nave MAVEN de la NASA, que llegó a la órbita de Marte el pasado mes de Septiembre, experimenta su primera conjunción solar. Su equipo se ha preparado a conciencia. MAVEN continuará monitoreando el viento solar que llega a Marte y realizará otras mediciones. "Los datos serán almacenados y transmitidos de nuevo después de que las comunicaciones se restablezcan al final del periodo de conjunción solar," dijo James Morrissey, subdirector del proyecto MAVEN en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Las transmisiones de los otros dos orbitadores de la NASA en Marte - Mars Odyssey y Mars Reconnaissance Orbiter - continuarán durante el período de conjunción, pero algunas de esas transmisiones no se espera que lleguen a la Tierra. Los datos científicos transmitidos también permanecerán almacenados a bordo de los orbitadores, para la retransmisión fiable a finales de Junio. Los rovers activos en Marte - Curiosity y Opportunity - enviarán datos limitados a los orbitadores conjuntamente para la retransmisión a la Tierra durante y después de la conjunción.

Para la sonda espacial Mars Odyssey, que llegó a Marte en 2001, estará en su séptima conjunción solar. Para el rover Opportunity y la sonda espacial Mars Reconnaisance Orbiter, MRO, ésta será la sexta y quinta conjunción solar 2015 respectivamente.

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jue

04

jun

2015

La acción de los vientos de Marte

Fuente: NASA


Aquí en la Tierra, estamos acostumbrados a que el viento esculpa el paisaje, alisando la superficie de las rocas o levantando dunas. En este aspecto, Marte es mucho más parecido a nuestro planeta de lo que cabría esperar.

En el Planeta Rojo existen fuertes vientos que azotan el polvo y la arena de su superficie, transportándolos a gran velocidad. Estas ráfagas pueden alcanzar los 100 km/h, desencadenando tormentas de polvo que cubren grandes extensiones del planeta durante varios días, o incluso semanas. 

Estos vientos también esculpen su entorno erosionando, suavizando y desgastando poco a poco las formaciones de la superficie del planeta a lo largo de millones de años. 

Esta fotografía tomada por la sonda Mars Express de la ESA muestra las consecuencias de este proceso. La imagen cubre parte de la región Arabia Terra, salpicada de cráteres de diversas épocas y tamaños, que muestran distintos grados de erosión. Algunos de ellos todavía conservan unos bordes bien definidos y estructuras en su interior, mientras que otros están mucho más alisados y parecen solaparse entre ellos, o incluso fundirse con su entorno. 

El lateral izquierdo (sur) de la fotografía está dominado por un gran cráter de unos 70 kilómetros de diámetro, que todavía conserva paredes escarpadas. A simple vista, este cráter y su vecino de la derecha parece contener algo sorprendente: ¿esas manchas azules son indicios de agua líquida?. No, es una ilusión óptica debida al procesado de la imagen. El material azulado en el interior de los cráteres es en realidad un depósito de polvo volcánico oscuro, rico en basalto, acumulado por el viento a lo largo de los años. 

Esta imagen en color fue tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de Mars Express el 19 de noviembre de 2014, durante su órbita número 13.728. La resolución es de 20 metros por píxel.

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Perseida en Andromeda. Foto Luis Alonso.
Perseida en Andromeda. Foto Luis Alonso.
Detalle Perseida.
Detalle Perseida.