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DE LA PANTALLA.

mar

01

sep

2015

Todo Listo para el Lanzamiento de una Nave Soyuz Rumbo a la ISS

Fuente: NASA


En el Cosmódromo Ruso de Baikonur, en Kazajstán, los técnicos ultiman los preparativos para el lanzamiento la próxima madrugada de una nueva nave Soyuz, en la que viajarán tres nuevos astronautas. El lanzamiento ha sido programado para la madrugada del 2 de Septiembre a las 4:38 GMT. Será retransmitido en directo a través de NASA TV.

A bordo de la Soyuz viajarán el astronauta de la ESA Andreas Mogensen, el comandante de Roscosmos Sergei Volkov y el cosmonauta kazajo Aidyn Aimbetov. La nave Soyuz TMA-18M alcanzará la velocidad orbital de 28.800 km/h en menos de una hora. A los 10 minutos del despegue Andreas, Sergei y Aidyn habrán recorrido 1.640 kilómetros y ascendido 210 km. Su nave acelerará una media de 50 km/h cada segundo durante los primeros nueve minutos del ascenso.

La maniobra de atraque en la Estación Espacial Internacional y la apertura de las escotillas entre las dos naves tendrán lugar el viernes por la mañana. Mientras tanto a bordo del laboratorio orbital, los seis actuales miembros de la tripulación de la Expedición 44, han estado trabajando con varios experimentos científicos a bordo de la ISS, mientras esperan la llegada de los nuevos inquilinos del complejo orbital.

Tras 11 días de misión, Mogensen y Aimbetov regresarán a la Tierra junto con el actual comandante de la ISS, Gennady Padalka, el sábado 12 de Septiembre en la Soyuz TMA-16M. En Marzo de 2016, la Soyuz TMA-18M volverá con Volkov, y con los dos tripulantes de la misión de un año, Scott Kelly y Mikhail Kornienko, que llegaron a la Estación el pasado mes de Marzo para comenzar a recopilar datos biomédicos fundamentales para fututos viajes humanos de la NASA a Marte.

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sáb

29

ago

2015

El Hubble ve las alas de la Nebulosa de la Mariposa

Fuente: NASA


Los colores brillantes en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble, muestran la extraordinaria complejidad de la Nebulosa de los Chorros Gemelos, también conocida como la Nebulosa de la Mariposa. La nueva imagen destaca los lóbulos de la nebulosa y sus nudos de gas en expansión en sorprendente detalle. Dos lóbulos incandescentes de material se extienden hacia el exterior desde un sistema estelar central. Dentro de estos lóbulos dos enormes chorros de gas están fluyendo donde el sistema de la estrella a velocidades superiores a un millón de kilómetros por hora.  

La mariposa cósmica representada en esta imagen del telescopio espacial tiene muchos nombres. Se llama la Nebulosa del Chorro Gemelo, y su nombre oficial es PNM2-9. La M se refieres a Rudolph Minkowski, un astrónomo que descubrió la nebulosa en 1947. Es una nebulosa planetaria .

Los lóbulos brillantes y en expansión de gas representan las etapas finales de la vida de una vieja estrella de baja masa intermedia. La estrella ha expulsado sus capas sus capas exteriores, pero el núcleo remanente expuesto esta iluminando estas capas.

Las nebulosas planetarias ordinarias tienen una estrella en su centro, mientras que las bipolares tienen dos, es un sistema estelar binario. La forma característica de las alas de esta nebulosa, probablemente está causada por el movimiento de las dos estrellas centrales, la una alrededor de la otra. La nebulosa se formó hace solo 1.200 años.

Las dos estrellas en el corazón de la nebulosa se mueven en círculos entre si aproximadamente cada 100 años. Esta rotación no sólo crea las alas de la mariposa y los dos chorros, sino que también permite a la enana blanca (una de las dos estrellas), despojar el gas de su compañera más grande, para luego formar un gran disco de material alrededor de las estrellas, que se extiende hacia fuera hasta 15 veces la órbita de Plutón.

Las nebulosas planetarias 

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lun

24

ago

2015

Probando los espejos del telescopio espacial James Webb

Para buscar objetos más lejanos, y por lo tanto remontarnos más en el tiempo, necesitamos telescopios de más potencia, como el Telescopio Espacial James Webb.

Cuando la luz de estas estrellas y galaxias llegue a sus instrumentos, se habrá desplazado hacia la parte infrarroja del espectro. El JWST capturará esta radiación con un espejo muy grande, de 6,5 metros de diámetro, y la focalizará sobre cuatro instrumentos de alta sensibilidad en las frecuencias del infrarrojo. El telescopio y sus instrumentos permanecerán constantemente a la sombra de un enorme parasol, y se mantendrán a temperaturas en el entorno de los -233ºC.


Estas temperaturas tan bajas y el tamaño del espejo son cruciales para poder estudiar objetos tan lejanos. Sin embargo, si se construyese un espejo de estas dimensiones de una sola pieza, sería demasiado pesado y no cabría dentro del lanzador que pondrá en órbita al JWST (el Ariane 5 ECA tiene 5 metros de diámetro).

Para solucionar este problema, los ingenieros han diseñado un espejo plegable compuesto por 18 elementos hexagonales de berilio, un metal ligero pero muy resistente. Cada elemento está recubierto por una fina capa de oro, que es un material excelente para reflejar la radiación infrarroja, y está protegido por una fina capa de vidrio. La cantidad de oro necesaria para recubrir todos los espejos del JWST es el equivalente a una pelota de golf.

En esta imagen podemos ver a un ingeniero óptico inspeccionando dos elementos de prueba del espejo: uno recubierto de oro y otro todavía sin él. A día de hoy ya se ha completado el recubrimiento de los 18 elementos que formarán el espejo del JWST.

Estos elementos irán montados sobre una estructura de color negro que forma la espina dorsal del satélite. Esta estructura tiene dos alas plegables, como si se tratase de una figura de papiroflexia, que permiten instalar el telescopio dentro del lanzador. Cuando se encuentre en órbita, el JWST abrirá sus alas para convertirse en el mayor telescopio astronómico en el espacio.

El Telescopio Espacial James Webb es un proyecto internacional en el que participan la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense (CSA). El telescopio será lanzado a bordo de un cohete Ariane 5 desde la Guayana Francesa en Octubre de 2018.



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dom

23

ago

2015

La expedición 44 se prepara para la llegada de la quinta misión de reabastecimiento

Fuente: NASA 


Los seis miembros de la tripulación de la expedición 44 comenzaron la semana participando en una amplia gama de experimentos cientificos, mientras Japón inicia la cuenta atrás para el lanzamiento el miércoles por la mañana de su quinta misión de reabastecimiento. Mientras tanto, tres nuevos miembros de la tripulación Soyud volaron a la base de lanzamiento en el cosmódromo de Baikonur para ultimar los preparativos de la misión. 

Mientras tanto, aquí en la Tierra, el veterano cosmonauta de la Estación Sergei Volkov y los "novatos" ingenieros de vuelo Andreas Mogensen y Aidyn Aimbetov se están preparando para su misión de 10 días a la Estación Espacial Internacional. El trío será lanzado el 2 de Septiembre a bordo de la nave espacial Soyuz TMA-18M desde el Cosmódromo de Baikonur en Kazajstán. Volkov permanecerá en el espacio hasta el próximo año. Por su parte, Mogensen y Aimbetov regresarán el 11 de Septiembre con Gennady Padalka, que ha estado en el espacio desde Marzo.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) se está preparando para lanzar su cohete H-IIB esta tarde desde el Centro Espacial de Tanegashima. JAXA está programada para lanzar la nave de carga "Kounotori" HTV-5 a las 7:50 am EDT (11:50 GMT) del miércoles para un viaje de cinco días a la Estación Espacial Internacional. El HTV-5 entregará más de 4,5 toneladas de investigación y suministros, incluyendo agua, repuestos y hardware para experimentos.

 de

  

 


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mié

19

ago

2015

Envía tu nombre a Marte

Fuente: NASA


Los amantes de Marte en el mundo pueden participar en el viaje de la NASA a Marte añadiendo sus nombres a un microchip de silicio que irá a bordo de una sonda que aterrizará en Marte, perteneciente a la misión InSight de la NASA y programada para ser lanzada el año próximo.

Se puede enviar nuestros nombres hasta el próximo 8 de septiembre, a través de la siguiente dirección:

http://mars.nasa.gov/participate/send-your-name/insight/


 

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dom

16

ago

2015

Fuegos artificiales en vísperas del perihelio

Fuente: NASA


A medida que Rosetta y el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko se aproximan al perihelio de su órbita, la sonda europea está estudiando cómo aumenta la actividad del cometa, y ha detectado una emisión tan potente que llegó a desviar el viento solar.

El próximo jueves el cometa alcanzará el perihelio de su órbita, el punto más próximo al Sol de su recorrido de 6.5 años por el Sistema Solar. A medida que se aproxima, el Sol está calentando sus hielos, transformándolos en una masa de gas que es expulsada al espacio, arrastrando consigo el polvo del cometa.

La etapa del paso por el perihelio es muy importante desde un punto de vista científico, ya que el calor del Sol y las emisiones de polvo y gas alcanzarán su máximo, ofreciendo información inédita sobre una parte clave del ciclo de vida de un cometa.

Se espera que la actividad del cometa alcance su máximo en las semanas posteriores al paso por el perihelio, al igual que los días más calurosos del verano llegan un poco más tarde que los días más largos. A partir de ahora se podrían producir importantes emisiones en cualquier momento - como ya se había visto antes en la misión.

El 29 de julio Rosetta estudió la mayor emisión detectada hasta la fecha, tomando datos con varios de sus instrumentos desde una distancia de 186 kilómetros. La sonda europea fotografió el chorro de partículas, detectó un cambio en la estructura y en la composición de la coma gaseosa, y recibió un mayor número de impactos de partículas de polvo.

Lo que quizás resulte más sorprendente, es que Rosetta descubrió que la emisión había alejado el campo magnético del viento solar del núcleo del cometa.

Una secuencia de imágenes tomadas por la cámara científica de Rosetta, OSIRIS, muestra la repentina aparición de un chorro bien definido en el lateral del cuello del cometa, en la región bautizada como Anuket. Esta emisión es visible por primera vez en la imagen de las 13:24 GMT, pero no aparece en la imagen tomada 18 minutos antes, y ya se había difuminado considerablemente en la tomada 18 minutos más tarde. Los investigadores estiman que el chorro emitió materia a un mínimo de 10 m/s, y puede que incluso más rápido.

“Es el chorro más brillante que hayamos visto en el cometa”, explica Carsten Güttler, miembro del equipo de OSIRIS en el Instituto Max-Planck para la Investigación del Sistema Solar en Gotinga, Alemania.

“Estas emisiones no suelen brillar demasiado en comparación con el núcleo, por lo que normalmente tenemos que ajustar el contraste de las fotografías para detectarlas – pero en este caso es más brillante que el propio cometa”.

Poco después el sensor de presión de ROSINA detectó cambios en la estructura de la coma, mientras que su espectrómetro de masas registró variaciones en la composición de los gases emitidos por el cometa.

Por ejemplo, si se comparan con los datos tomados dos días antes, los niveles de dióxido de carbono se duplicaron, los de metano se cuadriplicaron y los de sulfuro de hidrógeno se multiplicaron por un factor de siete. Sin embargo, la proporción de agua permaneció prácticamente constante.

“Este primer ‘vistazo’ a los datos de la emisión son fascinantes”, comenta Kathrin Altwegg, investigadora principal de ROSINA en la Universidad de Berna. “También hemos detectado trazas de compuestos orgánicos pesados, que podrían estar asociados con el polvo arrancado por la emisión”.

“Pero aunque sea tentador pensar que estamos ante compuestos procedentes del subsuelo del cometa, todavía es demasiado pronto para afirmarlo con seguridad”.

Por otra parte, unas 14 horas después de la emisión, el instrumento GIADA estaba recibiendo unos 30 impactos de partículas de polvo al día, lo que contrasta con los 1-3 impactos que recibía a principios de julio. El 1 de agosto se detectó un pico de 70 impactos durante un intervalo de 4 horas, lo que muestra que la emisión seguía alterando el entorno del cometa varios días después de producirse.

“Además del número de partículas, las velocidades registradas por GIADA muestran que estaba sucediendo algo ‘diferente’: la velocidad media de las partículas aumentó de los 8 m/s a los 20 m/s, con picos de hasta 30 m/s - ¡una auténtica tempestad de polvo!”, aclara Alessandra Rotundi, investigadora principal de este instrumento en la Universidad de Nápoles ‘Parténope’, Italia.

La emisión fue tan intensa que consiguió alejar el viento solar del núcleo del cometa durante algunos minutos – una observación inédita realizada por el magnetómetro del Consorcio de Plasma de Rosetta.

El viento solar es una corriente constante de partículas con carga eléctrica emitida por el Sol, que lleva su campo magnético a todo el Sistema Solar. Las primeras medidas realizadas por Rosetta y Philae habían demostrado que el cometa no está magnetizado, por lo que la única fuente de campo magnético en su entorno es el propio viento solar.

Pero no pasa inalterado. Como el cometa está emitiendo gas, el viento solar incidente se frena en la región donde se encuentra de frente con estas emisiones, hasta formar un punto de remanso en el que se equilibran las presiones.

“El viento solar se empieza a acumular, como si fuese un atasco de tráfico, y finalmente deja de avanzar hacia el núcleo del cometa, creando una región libre de campo magnético en la cara del cometa orientada hacia el Sol, conocida como una ‘cavidad diamagnética’”, explica Charlotte Götz, investigadora del equipo del magnetómetro en el Instituto de Geofísica y Física Extraterrestre de Brunswick, Alemania.

Las cavidades diamagnéticas proporcionan información fundamental sobre la interacción de los cometas con el viento solar, pero sólo se había detectado un ejemplo de este fenómeno a unos 4.000 kilómetros del cometa Halley, durante la aproximación de la sonda Giotto de la ESA en 1986.

El cometa de Rosetta es menos activo que Halley, por lo que los científicos esperaban encontrar una cavidad bastante más pequeña, de unas pocas decenas de kilómetros como mucho, pero hasta el 29 de julio no habían detectado rastro de ella.

Sin embargo, tras la emisión de ese día el magnetómetro detectó una cavidad diamagnética que se extendía hasta 186 kilómetros del núcleo como mínimo. Se piensa que esta cavidad se expandió por la emisión de gas, que habría aumentado el flujo de gas neutro en la coma del cometa, forzando al viento solar a ‘detenerse’ más lejos de su núcleo, empujando los límites de la cavidad hasta más allá de la posición que ocupaba Rosetta en ese momento.

“Es muy difícil encontrar una región libre de campo magnético en cualquier lugar del Sistema Solar, pero en este caso se nos sirvió en bandeja – es un resultado muy emocionante”, añade Charlotte.

“En las últimas semanas hemos situado a Rosetta a una distancia de unos 300 kilómetros del cometa para evitar los problemas de navegación provocados por el polvo, y pensábamos que la cavidad diamagnética había quedado fuera de nuestro alcance, pero parece que el cometa nos ha querido ayudar, llevando su cavidad hasta Rosetta”, comenta Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta.

“Es un suceso fantástico que hemos podido estudiar con varios instrumentos. Llevará tiempo analizar toda la información, pero es una muestra más de lo emocionante que está resultando esta fase de paso por el perihelio”.

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vie

14

ago

2015

Cervantes podría ser una estrella

Fuente: RTVE


¿Es posible llamar Cervantes a la estrella mu Arae, y Dulcinea, Rocinante, Quijote y Sancho a sus cuatro planetas? Claro que sí. Este el mensaje que lanzan la Sociedad Española de Astronomía, el Planetario de Pamplona y el Instituto Cervantes para animar a votar por internet para que el genio de las letras españolas tenga su astro en el universo.

La Unión Astronómica Internacional (IAU) ha puesto en marcha un proceso internacional para recibir propuestas y votar cómo nombrar 20 nuevos sistemas planetarios que se han descuierto en los últimos años.

La comunidad astronómica española se ha fijado en uno de ellos: la estrella μ (leído ‘mu’) Arae o Ara y los cuatro planetas que la orbitan. El objetivo es que la estrella sea bautizada como Cervantes y los planetas se llamen como cuatro de los personajes de su obra principal: Quijote, Rocinante, Sancho y Dulcinea.

El sistema planetario μ Arae se encuentra a 49,8 años luz de distancia, en la constelación Ara (el altar). Los cuatro planetas hasta ahora se conocen como μ Arae a, b, c y d, aunque pronto podrían tener el nombre del autor del Quijote y sus personajes.

Cómo participar en la votación

La iniciativa parte del Planetario de Pamplona y la Sociedad Española de Astronomía. Tras varios meses de preparación, la votación internacional ya está abierta desde hoy en la web NameExoWorlds de la IAU, y también se puede participar desde la web española www.estrellacervantes.es, hasta el día 31 de octubre.

La campaña estrella Cervantes cuenta con esta web propia en la que, además de las instrucciones para votar, se incluye más información del sistema planetario, los exoplanetas y la relación de Cervantes con la ciencia, entre otros temas. Además, se ha creado una página de Facebook y una cuenta en twitter, y se anima a los internautas a que muestren su apoyo mediante el hashtag #YoEstrellaCervantes.

El eslogan de esta campaña es "En el cielo hay una estrella de cuyo nombre podrás acordarte..." Con esta propuesta, apoyada por el Instituto Cervantes, y que prácticamente coincide con la celebración del 400 aniversario de la publicación de la segunda parte de la novela, se reclama para el famoso caballero de la Mancha, sus compañeros y su creador el lugar que se merecen entre las estrellas.

Los promotores de la idea consideran que no hay duda de la trascendencia de Miguel de Cervantes y de su obra principal, el Quijote, en la cultura universal. Sin embargo, mientras que Shakespeare ya tiene nombres de su personajes, como algunos satélites de Urano, Cervantes ha sido hasta ahora excluido de las esferas cósmicas.

La estrella Cervantes compite con seis propuestas rivales de todo el mundo, por lo que la movilización de votantes será la clave para que nuestro autor más afamado ocupe un lugar en el firmamento de estrellas del universo.

Los rivales de Cervantes

Daikokuten es la opción que viene desde Japón para dar nombre a la estrella. Daikokuten es la principal esencia divina de Shichifukujin, un dios con siete deidades que se cree que trae buena suerte en este país oriental. En concreto, la deidad de Daikokuten es la riqueza. Los nombres de los cuatro planetas que orbitarían en torno a esta estrella corresponden a otras deidades del dios principal, como Ebisu (el dios del comercio), Bishimonten (la deidad de la lucha), Benzaiten (un dios artístico) y Fukurokuju (el dios de la prosperidad).

Lusitania es el nombre con el que los romanos llamaron a la región de la península ibérica que hoy corresponde a Portugal, y el nombre con el que los portugueses quieren rebautizar a mu Arae. Para nombrar a los cuatro planetas esta candidatura propone nombres de origen portugués con distinto significado. De este modo encontramos Caravela, un barco utilizado para los descubrimientos oceánicos de los siglox XV y XVI; Adamastor, un gigante con poderes similares a Neptuno de la mitología portuguesa; Esperança, la que sentían los marinos lusitanos en la época de los descubrimientos; y Saudade, un sentimiento de añoranza muy recurrido como tema principal en los fados.

Robert Heinlein es la propuesta de los estadounidenses para mu Arae. Heinlein, que se graduó en la US Navy y trabajó para el gobierno de los EE UU durante la Segunda Guerra Mundial, está considerado como uno de los mejores escritores de ciencia ficción junto a Isaac Asimov y Arthur C. Clarke. Y relacionados con sus obras, los cuatro planetas que orbitan alrededor de la estrella llevarían el nombre de algunos de los personajes de sus novelas como Podkayne, la protagonista principal de una historia en Marte, Pixel, un gato de una de sus obras, Lazarus Long, un personaje muy longevo gracias a ciertos experimentos y Noisy Rhysling, conocido como el cantante ciego de los ‘Spaceways’.

Humantahú. Así es como llaman al Sol los Embera-Katio, un pueblo indígena que habita en los bosques de la región de Darén, entre Panamá y Colombia. Es la propuesta que llega desde Sudamérica, y protagonistas de la mitología de este subcontiente es como quieren llamar a los planetas cercanos a Humantahú. Los nombres propuestos son Karagabi, el dios de la sabiduría, Dabeiba, la hija de Karagabi, Tutruica, el señor del inframundo y Armucura, un mundo creado por Tutruica.

Riza es el nombre que proponen otro pueblo con una rica mitología: el griego, ara nombrar a estos cuerpos celestes. Riza es una metáfora del griego antiguo que significa 'origen o causa', es el nombre con el que quieren llamar a mu Arae. Otro pueblo con una rica mitología es el griego y también han hecho su propuesta para nombrar a estos cuerpos celestes. Para los planetas, la candidatura helena sugiere nombres de plantas como Lotus, referente a la flor de loto, Helianthus, nombre científico del girasol, Hibiscus, símbolo de la belleza fugaz al tratarse de una flor que solo vive un día y Camellia, una flor que muestra su esplendor a finales del invierno.

Minerales es la última alternativa, que se podría calificar como global, dado que los nombres que se presentan son deseos que la humanidad lanza a este sistema planetario. El término para la estrella formula el deseo de que en su sistema planetario se encontrasen nuevos minerales. El resto de deseos dan nombre a cada uno de los cuatro planetas. En este sentido, esta opción sugiere Otra Gaia, el deseo de que este planeta sea similar a la Tierra, Termas, que sería un planeta templado al que viajar en el futuro, Mysteria, para que se resuelva el misterio de la vida y Reitoh, un conjunto de minerales refrigeradores.

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jue

13

ago

2015

Trazando la lenta muerte del Universo

Fuente: ESO


Un equipo internacional de astrónomos, estudiando más de 200.000 galaxias, ha medido la energía generada dentro de una enorme zona del espacio con una precisión nunca antes alcanzada. Se trata de la evaluación más completa de la emisión de energía del universo cercano. El equipo confirma que la energía producida hoy en una sección del Universo es sólo la mitad de lo que era hace dos mil millones de años y ha revelado que esta disminución tiene lugar en todas las longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo lejano. El Universo está muriendo lentamente.

El estudio incluye observaciones de muchos de los telescopios más potentes del mundo, entre ellos los telescopios de sondeo de ESO, VISTA y VST, en el Observatorio Paranal (Chile). Se realizaron observaciones de soporte con dos telescopios espaciales en órbita operados por la NASA (GALEX y WISE) y con otro que pertenece a la ESA, Agencia Espacial Europea (Herschel) [1].

La investigación forma parte del proyecto GAMA (Galaxy And Mass Assembly), el mayor sondeo conjunto en múltiples longitudes de onda hecho hasta ahora.

"Utilizamos todas las instalaciones terrestres y espaciales a nuestro alcance para medir la emisión de energía de más de 200.000 galaxias en cuantas longitudes de onda nos fue posible", afirma Simon Driver (ICRAR, Universidad de Australia Occidental), que dirige el gran equipo de GAMA.

Los datos del sondeo, dados a conocer hoy a los astrónomos de todo el mundo, incluyen las medidas de la emisión de energía de cada galaxia en 21 longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo lejano. Este conjunto de datos ayudará a los científicos a comprender mejor cómo se forman y evolucionan los diferentes tipos de galaxias.

Toda la energía del universo fue creada en el Big Bang, con parte de la misma en forma de masa. Las estrellas brillan porque transforman su masa de nuevo en energía, tal y como describe la conocida ecuación de Einstein E=mc2 [2]. El estudio de GAMA propone modelar y crear un mapa de toda la energía generada dentro de un gran volumen de espacio actualmente y en diferentes momentos en el pasado.

"Mientras que la mayoría de la energía que se encuentra dispersa alrededor del Universo surgió después del Big Bang, la energía adicional es generada de manera constante por las estrellas a través de la fusión de elementos como hidrógeno y helio juntos", afirma Simon Driver. "Esta nueva energía es, o bien absorbida por el polvo que viaja por la galaxia anfitriona, o bien escapa hacia el espacio intergaláctico y viaja hasta que choca con algo, como otra estrella, un planeta o, muy ocasionalmente, un espejo de telescopio".

El hecho de que el Universo se esté apagando lentamente se conoce desde finales de los 90, pero este trabajo muestra que está ocurriendo en todas las longitudes de onda, desde el ultravioleta al infrarrojo, lo cual representa la evaluación más completa de la emisión de energía del universo cercano.

"De aquí en adelante, el Universo irá decayendo, envejeciendo lentamente. Básicamente, el Universo se ha sentado en el sofá, se ha tapado con una manta y está a punto de dar una cabezada para echarse una siesta eterna", concluye Simon Driver.

El equipo de investigadores pretende ampliar el trabajo con el fin de obtener un mapa de la producción de energía a lo largo de toda la historia del Universo, utilizando para ellos nuevas instalaciones, como el radiotelescopio más grande del mundo, el Square Kilometre Array, que se construirá en Australia y Sudáfrica durante la próxima década.

El equipo presentará este trabajo en la XXIX Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU), que tendrá lugar en Honolulu (Hawaii) el lunes, 10 de agosto de 2015.

Notas

[1] Los telescopios y sondeos utilizados, en orden de tamaño de longitud de onda, han sido: GALEX, SDSS, VST (KiDS survey), AAT, VISTA (VIKING survey)/UKIRT, WISE, Herschel (PACS/SPIRE).

 

[2] Gran parte de la producción de energía del Universo proviene de la fusión nuclear en estrellas, que lentamente convierte masa en energía. Otra fuente importante son los discos muy calientes que hay alrededor de los agujeros negros que se encuentran en los centros de las galaxias, donde la energía gravitatoria se convierte en radiación electromagnética de cuásares y otros núcleos galácticos activos. Hay radiaciones de longitudes de onda mucho más largas que provienen de las enormes nubes de polvo que irradian de nuevo la energía de las estrellas de su interior.


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mié

12

ago

2015

El satélite MSG-4 envía su primera imagen de la Tierra

Fuente: NASA


El instrumento SEVIRI de MSG-4 tomó ayer su primera imagen de la Tierra. Esta fotografía demuestra que el nuevo satélite meteorológico europeo en órbita geoestacionaria, lanzado el pasado día 15 de julio, funciona correctamente y avanza según lo previsto en los preparativos para entrar en servicio.

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha sido la responsable de las operaciones de MSG-4 tras su lanzamiento, durante la fase conocida como LEOP (Lanzamiento y Operaciones Iniciales). Al completar esta fase, el control del satélite se transfirió a EUMETSAT el 26 de julio.
Esta primera imagen de SEVIRI es un logro conjunto de la ESA, EUMETSAT y la industria espacial europea. Dentro de sus programas obligatorios, EUMETSAT recurre a la ESA para el desarrollo de nuevos satélites y para la contratación de nuevas unidades de una misma serie, como es el caso de MSG-4. Este modelo de cooperación ha convertido a Europa en un líder mundial de la meteorología por satélite, al aprovechar de forma eficaz la experiencia acumulada por cada una de estas dos agencias.

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vie

07

ago

2015

Curiosity celebra su tercer aniversario en Marte

Fuente: NASA


Es un verano de hitos para la exploración de Marte. Hace cincuenta años, la Mariner 4 se convirtió en la primera nave espacial en tomar fotografías cercanas de Marte. Hace treinta y nueve años, el lander Viking 1 se convirtió en la primera nave espacial en aterrizar exitosamente en el Planeta Rojo. Y ahora, Curiosity celebra 3 años en Marte - trabajando en perfecto estado durante más de mil días marcianos.

Desde su llegada en agosto de 2012, Curiosity ha recorrido casi once kilómetros desde su lugar de aterrizaje a los pies del Monte de Sharp en el cráter Gale. El primer año lo pasó recorriendo a través de cauces antiguos y exploró Yellowknife Bay, el lugar donde se albergaba un antiguo lago. Ahí es donde Curiosity perforó y tomó muestras del fondo del lago para revelar la evidencia de agua dulce. También encontró moléculas orgánicas que contienen carbono en una forma utilizable para la vida. Así que si la vida alguna vez estuvo presente en Marte, un sitio como Yellowknife Bay podría albergarla.

Después Curiosity puso rumbo a otro de sus objetivos, el Monte Sharp. Fue entonces cuando los ingenieros notaron un desgaste excesivo en las ruedas del rover. Entonces los ingenieros tuvieron que trabajar para lograr entender las causas y la forma de evitarlo. Pero ahora estamos seguros de que las ruedas pueden llevarnos a donde tenemos que ir.

Ha sido todo un viaje por carretera. Curiosity ha perforado en la región de Kimberley, conducido a través de valles largos y captado fotos de la geología en carretera antes de llegar a la roca madre en la base del Monte Sharp.

Pasamos varios meses estudiando estas rocas en Pahrump Hills. El equipo científico ha estado fascinado por todos los signos de agua antigua en el Monte Sharp. Es probable que el cráter Gale acogió una vez muchos ríos y lagos, llevando el sedimento al fondo del cráter, que ahora forma la capa inferior del Monte Sharp.

Ahora que estamos subiendo por las faldas de la montaña, la conducción es un reto. El equipo se basa en imágenes de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter, MRO, para encontrar caminos seguros para alcanzar objetivos geológicos interesantes.

Llegar a la ubicación actual del rover en Marias Pass requirió una fuerte subida hasta una colina de 6 metros. A medida que subimos la colina, el espectrómetro láser ChemCam de Curiosity notó inusualmente altas cantidades de sílice en las rocas cercanas. ¿Qué podría significar eso? ¿Fueron las condiciones ambientales buenas o peligrosas para la vida? ¿Podría la sílice haber conservado moléculas orgánicas en las rocas para poder estudiarlas hoy? Tenemos la esperanza de averiguarlo.

Nada de esto sería posible sin el equipo especializado de ingenieros del rover en el JPL. Cada día que operan con Curiosuty, un equipo de enlace descendente estudia la información enviada por el rover y se asegura de que está sano y listo para proceder con las siguientes actividades.

A continuación, un equipo de enlace ascendente convierte los deseos del equipo científico en secuencias de comandos que se pueden ejecutar de forma segura por el rover. Es un proceso intenso que lleva cerca de nueve horas cada día.

Así que felicitaciones a todo el equipo y feliz aniversario para Curiosity. ¡Sigue adelante!

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mié

05

ago

2015

El fantasma de una estrella moribunda

Fuente: ESO


Esta extraordinaria burbuja, que brilla como el fantasma de una estrella en la inquietante oscuridad del espacio, puede parecer sobrenatural y misteriosa, pero es un objeto astronómico familiar: una nebulosa planetaria, los restos de una estrella moribunda. Esta es la mejor imagen obtenida hasta ahora de este objeto poco conocido, ESO 378-1, captada por el VLT (Very Large Telescope) de ESO desde el norte de Chile.

Apodada la nebulosa del Búho meridional, esta brillante esfera es una nebulosa planetaria con un diámetro de casi cuatro años luz. Su nombre informal está ligado a su prima visual del hemisferio norte, la nebulosa del Búho. ESO 378-1 [1], que también está catalogada como PN K 1-22 y como PN G283.6+25.3, se encuentra en la constelación de la Hidra.

Si lo comparamos con la duración de la típica vida estelar (varios miles de millones de años) [2], ESO 378-1 (como todas las nebulosas planetarias) es un fenómeno relativamente corto que dura solamente unas pocas decenas de miles de años.

Las nebulosas planetarias se crean a partir del gas en expansión expulsado por estrellas moribundas. Aunque son objetos brillantes y fascinantes en sus etapas iniciales de formación, estas burbujas se van apagando a medida que el gas que las forma se aleja y la estrella central se debilita.

Para que se forme una nebulosa planetaria, la estrella envejecida debe tener una masa de menos de unas ocho veces la masa del Sol. Las estrellas más masivas terminan sus vidas de manera dramática, explotando como supernovas.

A medida que estas estrellas menos masivas envejecen, empiezan a dejar sus capas exteriores de gas a merced de los vientos estelares. Cuando la mayoría de estas capas se han disipado, el núcleo estelar caliente restante empieza a emitir radiación ultravioleta que ioniza luego el gas circundante. Esta ionización provoca la expansión fantasmal de las capas de gas que comienzan a brillar con refulgentes colores.

Cuando la nebulosa planetaria se ha desvanecido, el remanente estelar arderá durante mil millones de años más antes de consumir todo su combustible. Luego, se convertirá en una pequeña (pero muy densa y caliente) enana blanca que, lentamente, se enfriará a lo largo de miles de millones de años. De hecho, dentro de varios miles de millones de años, el Sol producirá una nebulosa planetaria y luego también pasará sus años crepusculares como una enana blanca.

Las nebulosas planetarias desempeñan un papel crucial en el enriquecimiento químico y la evolución del universo. Devuelven al medio interestelar el material de las estrellas, en las que se han creado nuevos elementos como carbono y nitrógeno, así como otros elementos más pesados. De este material pueden surgir nuevas estrellas, planetas y, con el tiempo, incluso vida. De ahí la famosa frase del astrónomo Sagan: "Estamos hechos de materia que procede de las estrellas".

Esta imagen proviene del Programa Joyas Cósmicas de ESO, una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa hace uso de tiempo de telescopio que no puede utilizarse para observaciones científicas. Todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y se ponen a disposición de los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

Notas

[1] Que en el nombre de este objeto aparezca ESO se debe a que hace referencia a un catálogo de objetos recopilados en los años 70 y 80 para cuya elaboración se inspeccionaron cuidadosa las nuevas fotografías tomadas con el Telescopio Schmidt de 1 metro de ESO, en La Silla.

[2] Haciendo un símil, la vida de una nebulosa planetaria es a la vida de una estrella, aproximadamente lo mismo que la vida de una pompa de jabón es a la edad del niño que la sopla.

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dom

02

ago

2015

Descubierto el exoplaneta rocoso más cercano a la Tierra

Fuente: NASA


Utilizando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los astrónomos han confirmado el descubrimiento del planeta rocoso más cercano fuera de nuestro sistema solar, más grande que la Tierra y con un gran potencial de datos científicos.

Apodado 219134b HD, este exoplaneta, que orbita muy cerca de su estrella para albergar vida, se encuentra a sólo 21 años luz de distancia. Mientras que el propio planeta no puede ser visto directamente, incluso por los telescopios, la estrella que orbita es visible a simple vista en el cielo oscuro en la constelación de Casiopea, cerca de la Estrella del Norte.

HD 219134b es también el exoplaneta más cercano a la Tierra en ser detectado en tránsito, o de cruzando frente a su estrella y, por lo tanto, ideal para una amplia investigación.

"Los exoplanetas en tránsito valen su peso en oro, ya que pueden caracterizarse ampliamente", dijo Michael Werner, científico del proyecto para la misión Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en Pasadena, California. "Este exoplaneta será uno de los más estudiados en las próximas décadas."

El planeta fue descubierto inicialmente utilizando el instrumento HARPS-Norte del Telescopio Nazionale Galileo (TNG) en el Observatorio Astrofísico del Roque de Los Muchachos (La Palma, Canarias).

El autor principal del estudio Ati Motalebi del Observatorio de Ginebra en Suiza, dijo que cree que el planeta es el objetivo ideal para el Telescopio Espacial James Webb de la NASA en 2018.

Sólo una pequeña fracción de exoplanetas pueden ser detectado transitando a sus estrellas debido a su orientación respecto a la Tierra. Cuando la orientación es la correcta, la órbita del planeta lo coloca entre su estrella y la Tierra, atenuando la luz detectable de su estrella. Es este oscurecimiento de la estrella es capturado por observatorios tales como Spitzer, y puede revelar no sólo el tamaño del planeta sino también pistas sobre su composición.

"La mayoría de los planetas conocidos están a cientos de años luz de distancia. Este es prácticamente el vecino de al lado", dijo el astrónomo y coautor del estudio Lars A. Buchhave del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts. Como referencia, el planeta más cercano conocido es GJ674b a 14,8 años luz de distancia; su composición es desconocida.

HD 219134b fue avistado por primera vez por el instrumento HARPS-Norte y un método llamado técnica de velocidad radial, con el que la masa de un planeta y la órbita se pueden medir por el tirón gravitacional que ejerce sobre su estrella anfitriona. Según esta técnica, los científicos han determinado que el planeta tiene una masa 4,5 veces la de la Tierra, y una rápida órbita de tres días alrededor de su estrella.

Así pues, las mediciones infrarrojas de Spitzer revelaron el tamaño del planeta, alrededor de 1,6 veces el de la Tierra. Combinando el tamaño y la masa le da una densidad de seis gramos por centímetro cúbico - lo que confirma que HD 219134b es un planeta rocoso.

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mié

29

jul

2015

Primera detección de litio proveniente de la explosión de una estrella

Fuente: NASA


Por primera vez se ha encontrado litio en el material expulsado por una nova. Observaciones de la nova Centauri 2013 llevadas a cabo con telescopios instalados en el Observatorio La Silla y cerca de Santiago de Chile, ayudan a explicar el misterio de por qué muchas estrellas jóvenes parecen tener más cantidad de la esperada de este elemento químico. Este nuevo hallazgo responde a una pregunta pendiente desde hace mucho tiempo sobre la evolución química de nuestra galaxia y es un gran paso adelante para los astrónomos que tratan de explicar las cantidades de los diferentes elementos químicos que hay en las estrellas de la Vía Láctea.

El litio, un elemento químico ligero, es uno de los pocos elementos que, según las predicciones, fue creado durante el Big Bang, hace 13.800 millones de años. Pero comprender las cantidades de litio observado en las estrellas que hoy nos rodean en el universo ha generado no pocos quebraderos de cabeza a los astrónomos. Las estrellas más viejas tienen menos litio del esperado y algunas más jóvenes hasta diez veces más.

Desde los años 70, los astrónomos han especulado que gran parte del litio de más de las  estrellas jóvenes pudo haber venido de las novas (explosiones estelares que expulsan material al espacio que hay entre las estrellas, sumándose al material que construye la siguiente generación estelar). Pero un cuidadoso estudio de varias novas no ha arrojado ningún resultado claro hasta ahora.

Un equipo dirigido por Luca Izzo (Universidad la Sapienza de Roma e ICRANet, Pescara, Italia) ha utilizado el instrumento FEROS, instalado en el Telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla, así como el espectrógrafo PUCHEROS, instalado en el telescopio de 0,5 metros de ESO en el Observatorio de la Pontificia Universidad Católica de Chile, en Santa Martina (cerca de Santiago), para estudiar la nova Centauri 2013 (V1369 Centauri). Esta estrella explotó en los cielos del sur cerca de la brillante estrella Beta Centauri en diciembre de 2013 y fue la nova más brillante de este siglo, fácilmente visible a ojo desnudo.

Los nuevos datos, muy detallados, revelaron la firma clara de litio expulsado desde la nova a dos millones de kilómetros por hora. Por ahora, se trata de la primera vez que se detecta este elemento siendo expulsado de un sistema nova.

El coautor, Massimo Della Valle (INAF, Observatorio Astronómico de Capodimonte, Nápoles, e ICRANet, Pescara, Italia), explica el significado de este hallazgo: "es un paso adelante muy importante. Si nos imaginamos la historia de la evolución química de la Vía Láctea como un gran rompecabezas, entonces el litio de las novas fue una de las piezas ausentes más importantes y desconcertantes. Además, se puede poner en cuestión cualquier modelo del Big Bang mientras no se comprenda el problema del litio".

Se estima que la masa de litio expulsada por la nova Centauri 2013 es pequeña (menos de una milmillonésima parte de la masa del Sol), pero, como ha habido muchos miles de millones de novas en la historia de la Vía Láctea, es suficiente para explicar las cantidades de litio inesperadamente grandes observadas en nuestra galaxia.

Los autores Luca Pasquini (ESO, Garching, Alemania) y Massimo Della Valle han estado buscando pruebas de la presencia de litio en novas durante más de un cuarto de siglo. Para ellos, esta es la satisfactoria conclusión de una larga búsqueda. Y para el líder científico más joven, es un tipo diferente de emoción:

"¡Es muy emocionante", dice Luca Izzo, "encontrar algo cuya existencia se predijo antes de que naciera y luego observarlo por primera vez el día de mi cumpleaños en 2013!".

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lun

27

jul

2015

Así se forman las galaxias en el universo temprano

Fuente: NASA


El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) se ha utilizado para detectar las nubes de gas con formación estelar más distantes encontradas hasta ahora en galaxias normales del universo temprano. Las nuevas observaciones permiten a los astrónomos empezar a ver cómo se construyeron las primeras galaxias y cómo despejaron la niebla cósmica en la época de reionización. Esta es la primera vez que pueden verse este tipo de galaxias como algo más que manchas difusas.

Cuando las primeras galaxias se empezaron a formar, unos cuantos cientos de años después del Big Bang, el universo estaba poblado por una niebla de gas de hidrógeno. A medida que empezaron a aparecer y a aumentar las fuentes brillantes — tanto estrellas como cuásares alimentados por enormes agujeros negros — estas despejaron la niebla e hicieron el universo transparente a la luz ultravioleta. Los astrónomos llaman a esto la época de reionización, pero poco se sabe sobre estas primeras galaxias y, hasta ahora, sólo se han visto como manchas muy tenues. Sin embargo, gracias a nuevas observaciones que utilizan las capacidades de ALMA, esto está empezando a cambiar.

Un equipo de astrónomos, liderado por Roberto Maiolino (Laboratorio Cavendish e Instituto Kavli de Cosmología, Universidad de Cambridge, Reino Unido), observó con ALMA unas galaxias que habían sido vistas tan solo unos 800 millones de años después del Big Bang. Los astrónomos no buscaban la luz de las estrellas, sino el débil resplandor del carbono ionizado procedente de las nubes de gas a partir de las cuales se formaron las estrellas. Querían estudiar la interacción entre una generación joven de estrellas y los fríos grumos que se estaban uniendo en el interior de estas primeras galaxias.

Tampoco buscaban esos escasos objetos extremadamente brillantes — tales como cuásares o galaxias con tasas muy altas de formación estelar — que ya habían sido observados. En su lugar, se concentraron en buscar galaxias algo menos llamativas y mucho más comunes: galaxias que reionizaron el universo y llegaron a convertirse en la mayoría de las galaxias que vemos actualmente a nuestro alrededor.

ALMA consiguió captar una señal tenue, pero clara, de carbono (que brillaba intensamente) de una de las galaxias, llamada BDF2399. Sin embargo, este resplandor no provenía del centro de la galaxia, sino más bien de uno de sus lados.

El coautor, Andrea Ferrara (Esuela Normal Superior, Pisa, Italia) explica el significado de los nuevos descubrimientos: "Se trata de la detección más distante hecha hasta ahora de este tipo de emisión de una galaxia 'normal', vista menos de mil millones de años después del Big Bang. Nos da la oportunidad de ver la acumulación de las primeras galaxias. Por primera vez estamos viendo galaxias tempranas, no sólo como pequeñas manchas, ¡sino como objetos con estructura interna!".

Los astrónomos piensan que el motivo por el cual el brillo no está en el centro de la galaxia puede deberse a que las nubes centrales están siendo perturbadas por el entorno hostil creado por las estrellas recién formadas (tanto por su intensa radiación como por los efectos de explosiones de supernova), mientras que el resplandor del carbono es el trazador de gas frío que está siendo acretado desde el medio intergaláctico.

Combinando las nuevas observaciones de ALMA con simulaciones por ordenador, ha sido posible comprender en detalle los procesos clave que tienen lugar dentro de las primeras galaxias. Los efectos de la radiación de las estrellas, la supervivencia de nubes moleculares, el escape de las radiaciones ionizantes y la compleja estructura del medio interestelar ahora pueden calcularse y compararse con la observación. Se cree que BDF2399 puede ser un ejemplo típico de las galaxias responsables de la reionización.

"Hemos estado intentando entender el medio interestelar y la formación de las fuentes de reionización durante muchos años. Finalmente, es muy emocionante ser capaces de probar las predicciones y las hipótesis con datos reales de ALMA y abrir así un nuevo conjunto de preguntas. Este tipo de observaciones nos permitirán aclarar muchos de los controvertidas problemas que tenemos con la formación de las primeras estrellas y galaxias en el universo", añade Andrea Ferrara.

Roberto Maiolino concluye: "sin ALMA, este estudio habría sido sencillamente imposible, ya que ningún otro instrumento puede alcanzar la sensibilidad y la resolución espacial necesarias. Aunque esta es una de las observaciones más profundas de ALMA hasta el momento, aún está lejos de alcanzar su capacidad máxima. En el futuro, ALMA obtendrá imágenes de la estructura fina de las galaxias primordiales y trazará en detalle la formación de las primeras galaxias."

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dom

26

jul

2015

Kepler descubre un primo de la Tierra mayor y más viejo

Fuente: NASA


La misión Kepler de la NASA ha confirmado el descubrimiento del primer planeta casi del tamaño de la Tierra en la "zona habitable" alrededor de una estrella como nuestro Sol. Este descubrimiento y el de otros 11 nuevos candidatos a planetas pequeños en zonas habitables marcan otro hito en la búsqueda de otra "Tierra".

El planeta recién descubierto, Kepler-452b, es el más pequeño hasta la fecha encontrado en órbita dentro de la zona habitable -- la región alrededor de la estrella donde el agua líquida podría acumularse en la superficie de un planeta en órbita -- de una estrella de tipo G2, como nuestro Sol. La confirmación de Kepler-452b eleva el número total de planetas confirmados a 1030.

Kepler-452b es un 60 por ciento mayor en diámetro que la Tierra y es considerado un planeta supertierra. Aunque su masa y composición no han sido todavía determinados, las investigaciones previas sugieren que los planetas del tamaño de Kepler-452b tienen una buena probabilidad de ser rocosos.

Aunque Kepler-452b es mayor que la Tierra, su órbita de 385 días es sólo un 5 por ciento más larga. El planeta está un 5 por ciento más lejos de su estrella Kepler-452 que la Tierra del Sol. Kepler-452 tiene 6 mil millones de años de edad, 1.500 millones de años más que nuestro Sol, tiene la misma temperatura, es un 20 por ciento más brillante y su diámetro es un 10 por ciento mayor.

"Podemos pensar en Kepler-452b como un primo viejo y mayor de la Tierra que proporciona la oportunidad de comprender y reflexionar acerca de la evolución de la Tierra", dijo Jon Jenkins, jefe de análisis de datos de la misión Kepler en el Centro de Investigación Ames de la NASA. "Es asombroso considerar que este planeta ha pasado 6 mil millones de años en la zona habitable de su estrella, más tiempo que la Tierra. Se trata de una importante oportunidad para la aparición de la vida, en caso de que se dieran todos los ingredientes y condiciones necesarios para que la vida exista en este planeta".

Para ayudar a confirmar el hallazgo y determinar mejor las propiedades del sistema Kepler-452, el equipo llevó a cabo observaciones basadas en tierra en la Universidad de Texas en el Observatorio McDonald de Austin, el Observatorio Fred Lawrence Whipple en el Monte Hopkins, Arizona y el  Observatorio W. M. Keck en la cima de Mauna Kea en Hawai. Estas mediciones fueron clave para que los investigadores confirmasen la naturaleza planetaria de Kepler-452b, y para refinar el tamaño y el brillo de su estrella y precisar mejor el tamaño del planeta y su órbita. El sistema Kepler -452 se encuentra a 1.400 años luz de distancia en la constelación de Cygnus.

Además de confirmar a Kepler-452b, el equipo de Kepler ha incrementado el número de nuevos candidatos a exoplanetas en 521 desde su análisis de las observaciones realizadas desde Mayo de 2009 hasta Mayo de 2013, elevando el número de candidatos a planetas detectados por la misión Kepler en 4.696. Los candidatos requieren observaciones de seguimiento y análisis para verificar que son planetas reales.

 Doce de los nuevos candidatos a planetas tienen diámetros entre una a dos veces mayores que el de la Tierra y orbitan en la zona habitable de su estrella. De ellos, nueve orbitan estrellas que son similares a nuestro Sol en tamaño y temperatura.

"Hemos sido capaces de automatizar completamente nuestro proceso de identificación de planetas candidatos, lo que significa que por fin podemos evaluar todas las señales de tránsito en todo el conjunto de datos de Kepler rápida y uniformemente", dijo Jeff Coughlin, científico de Kepler en el Instituto SETI en Mountain View, California, quien dirigió el análisis de un nuevo catálogo de candidatos. "Esto le da a los astrónomos una población estadísticamente de planetas candidatos para determinar con precisión el número de planetas pequeños y posiblemente rocosos como la Tierra en nuestra galaxia, la Vía Láctea".

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lun

20

jul

2015

Arrojando luz sobre la materia oscura

Fuente: NASA


Se han dado a conocer los primeros resultados de un nuevo e inmenso rastreo de materia oscura en los cielos del sur utilizando el VST (VLT Survey Telescope) de ESO, instalado en el Observatorio Paranal, en Chile. Este inmenso sondeo, llamado KiDS, permitirá a los astrónomos hacer mediciones precisas de la materia oscura, de la energía oscura, de la estructura de los halos de la galaxia y de la evolución de las galaxias y los cúmulos. Los primeros resultados de KiDS muestran cómo las características de las galaxias observadas vienen determinadas por los grandes grumos invisibles de materia oscura que las rodean.

Alrededor del 85% de la materia del universo es materia oscura y de un tipo que los físicos de partículas aún no comprenden. Aunque no brilla ni absorbe la luz, los astrónomos pueden detectar esta materia oscura a través de su efecto sobre estrellas y galaxias, específicamente por su atracción gravitatoria. Un nuevo proyecto de gran envergadura en el que se utilizan potentes telescopios de rastreo de ESO, muestra ahora, con más claridad que nunca, las relaciones entre esta misteriosa materia oscura y las galaxias brillantes que podemos observar directamente.

El proyecto, conocido como el sondeo KiDS (Kilo-Degree Survey, un sondeo astronómico de amplio campo), utiliza imágenes del telescopio de rastreo del VLT (VLT Survey Telescope) y de su enorme cámara OmegaCAM. Situado en el Observatorio Paranal de ESO (Chile), este telescopio examina el cielo nocturno en luz visible y se complementa con el telescopio de rastreo infrarrojo VISTA. Uno de los principales objetivos del VST es hacer un mapa de la materia oscura y utilizar estos mapas para entender la misteriosa energía oscura que está haciendo que la expansión de nuestro universo se acelere.


La mejor manera de deducir dónde se encuentra la materia oscura es a través de lentes gravitacionales, la curvatura de la luz debida a la gravedad. Mediante el estudio de este efecto es posible cartografiar los lugares donde la gravedad es más fuerte y, por ende,  los lugares donde se encuentra la materia, incluida la oscura.

Como parte de la primera tanda de artículos científicos, el equipo internacional de investigadores de KiDS, liderado por Koenraad Kuijken, del Observatorio de Leiden (Países Bajos), ha utilizado este enfoque para analizar imágenes de más de dos millones de galaxias a una distancia aproximada de 5.500 millones de años luz de distancia [3].  Estudiaron la distorsión de la luz emitida por estas galaxias, que se dobla cuando pasa a través de cúmulos masivos de materia oscura durante su viaje hacia la Tierra.

Los primeros resultados provienen de sólo el 7% de la zona de estudio final y se centran en el mapeo de la distribución de materia oscura en grupos de galaxias. La mayoría de las galaxias vive en grupos — incluyendo nuestra propia Vía Láctea, que forma parte del Grupo Local — y entender cuánta materia oscura contienen es una prueba clave para poner a prueba toda la teoría sobre cómo se forman las galaxias en la red cósmica. Según la información que arroja el análisis del efecto de lente gravitacional, estos grupos parecen contener alrededor de 30 veces más materia oscura que materia visible.

"Curiosamente, la galaxia más brillante casi siempre se encuentra en el centro del grumo de materia oscura", afirma Massimo Viola (Observatorio de Leiden, Países Bajos), autor principal de uno de los primeros artículos de KiDS.

"Es la primera vez que se demuestra, claramente y con observaciones, la predicción de la teoría de formación de galaxias, en la que las galaxias siguen siendo aspirada en grupos y amontonadas en el centro", añade Koenraad Kuijken.

Estos resultados son sólo el comienzo de un importante programa que pretende explotar el inmenso conjunto de datos procedentes de los telescopios de sondeo; actualmente los datos se están poniendo a disposición de científicos de todo el mundo a través del archivo de ESO.

El sondeo KiDS ayudará a ampliar nuestra comprensión de la materia oscura. Ser capaces de explicar la materia oscura y sus efectos representaría un gran avance para la física.

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mié

15

jul

2015

 New Horizons ha llamado a casa

Fuente: NASA


La llamada que todos estábamos esperando se produjo. La nave espacial New Horizons de la NASA "llamó a casa" poco antes de la 1:00 GMT de la madrugada de hoy miércoles.  La comunicación fue recibida desde la estación de la NASA en Robledo de Chavela, Madrid. La información fue recibida por la antena más grande de la base, la DSS-63, de 70m de diámetro.

"Sé que hoy hemos inspirado a toda una nueva generación de exploradores con este gran éxito, y esperamos los descubrimientos venideros", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. "Este es un triunfo histórico para la ciencia y para la exploración. Hemos subido el listón del potencial humano ".

La "llamada telefónica" preprogramada -- una serie de mensajes de datos de 15 minutos devuelta a la sala de operaciones de la misión, en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Maryland a través de la Red del Espacio Profundo de la NASA -- puso fin a una espera de 21 horas. New Horizons tenía orden de pasar el día recopilando la mayor cantidad posible de datos y no comunicarse con la Tierra hasta haber dejado atrás el sistema de Plutón.

"Con el exitoso sobrevuelo de Plutón estamos celebrando el evento final de una edad de oro de la exploración planetaria,"dijo John Grunsfeld, administrador asociado para la dirección de misiones de ciencia de la NASA en Washington. "Mientras que este acontecimiento histórico todavía está despegando--con el Plutón más emocionante para la ciencia aún por delante -- una nueva era de exploración del sistema solar apenas está comenzando. Misiones de la NASA irán desvelando los misterios de Marte, Júpiter, Europa y mundos alrededor de otros soles en los próximos años."

Plutón es el primer objeto del Cinturón de Kuiper visitado por una misión de la Tierra. New Horizons continuarán su aventura en el Cinturón de Kuiper, donde miles de objetos tienen pistas congeladas en cuanto a cómo se formó el sistema solar.

"Siguiendo los pasos de misiones de exploración planetaria como Mariner, Pioneer y Voyager, New Horizons ha triunfado en Plutón", dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "El sobrevuelo de New Horizons completa la primera era de la exploración planetaria, una tarea de medio siglo que siempre será un legado de nuestro tiempo."

New Horizons está recogiendo tantos datos que tardará 16 meses para enviar todo de vuelta a la Tierra.

"En nombre de todos en el Laboratorio de Física Aplicada (APL), de la Universidad de Johns Hopkins, quiero felicitar al equipo de New Horizons por la dedicación, habilidad, creatividad y determinación que demostraron para llegar a este hito histórico," dijo el Director de APL Ralph Semmel. "Estamos orgullosos de ser parte de un equipo verdaderamente asombroso de científicos, ingenieros y expertos de las operaciones de la misión de nuestro país que trabajó incansablemente para asegurar el éxito de esta misión".



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lun

13

jul

2015

Un día para la llegada de New Horizons a Plutón

Fuente: NASA


A medida que la nave New Horizons de la NASA se aproxima a su histórico sobrevuelo de Plutón el martes 14 de Julio, sigue produciendo imágenes de un mundo helado cada vez más fascinante y complejo.

El 11 de julio, New Horizons capturó esta imagen, que sugiere algunas nuevas características que son de gran interés para el equipo de Geología y Geofísica de la misión. Por primera vez en Plutón, este punto de vista revela características lineales que pueden ser acantilados, así como una característica circular que podría ser un cráter de impacto. Apenas mostrándose a la vista en la parte izquierda de la imagen aparece la característica en forma de corazón brillante que se verá con más detalle durante la máxima aproximación de New Horizons.

Además durante esto días, la sonda New Horizons ha captado nuevas imágenes de Caronte, la luna más grande de Plutón, las cuales nos muestran un mundo de abismos y cráteres. El abismo más pronunciado, que se encuentra en el hemisferio sur, es más largo y profundo que el Gran Cañón del Colorado, de acuerdo con William McKinnon, científico jefe adjunto con el equipo de investigación de Geología y Geofísica de New Horizons.

"Esta es la primera evidencia clara de fallas e interrupciones en la superficie sobre Caronte. New Horizons ha transformado nuestra visión de esta luna distante, de una pelota de hielo homogénea a un mundo con todo tipo de actividad geológica," dijo McKinnon.

El cráter más prominente, que se encuentra cerca del polo sur de Caronte en una imagen tomada el 11 de Julio tiene 96,5 kilómetros de ancho. El brillo de los rayos de material fuera del cráter sugiere que se formó hace relativamente poco en términos geológicos, durante una colisión con un pequeño objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) en los últimos mil millones de años.

La oscuridad del piso del cráter es especialmente intrigante, según McKinnon. Una explicación es que el cráter ha expuesto un tipo diferente de material helado que los hielos más reflexivos que se encuentran en la superficie. Otra posibilidad es que el hielo en el suelo del cráter es del mismo material que sus alrededores, pero tiene un tamaño de grano de hielo más grande, que refleja menos luz solar. En este escenario, el impactador que excavó el cráter derritió el hielo en el suelo del cráter, que luego se recongeló en granos más grandes.

Una misteriosa región oscura cerca del polo norte de Caronte se extiende durante 350 kilómetros. Imágenes más detalladas que New Horizons tomará alrededor del momento de máxima aproximación a Plutón y Caronte este 14 de Julio pueden proporcionar pistas sobre el origen oscuro de la región.

A las 7:49 EDT (11:49 GMT) del martes 14 de Julio, la sonda espacial New Horizons realizará su máximo acercamiento a Plutón, viajando a 49.600 kilómetros por hora, con todo el conjunto de sus siete instrumentos científicos trabajando a la vez para conseguir la mayor cantidad posible de datos científicos. La misión completará el reconocimiento inicial del sistema solar con la primera mira al planeta enano helado.

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jue

02

jul

2015

Materia y materialismo

La editorial Pasado y Presente publica este libro de David Jou, en donde no todo es astronomía o física, pero si hay algo de esto entre sus páginas. En la segunda parte y en la cuarta parte del libro, toca temas como vacío cuántico y el inicio del universo, universo y vida, materia oscura y energía oscura, moléculas energía de la vida, etc.

"La materia que conocemos solo forma un cinco por ciento del contenido del Universo, el resto es materia oscura y energía oscura. La materia que nos constituye procede de las estrellas que explotaron y está ligada a valores muy bien sintonizados de las constantes físicas. Los alimentos, las materias primas, los combustibles, los desechos y el incremento de la población y el consumo cuestionan la viabilidad de nuestro modo de vida y compromenten al planeta. La nanotecnología, la impresión en tres dimensiones, las simulaciones por ordenador y el desarrollo de nuevos materiales confieren a la materia posibilidades sorprendentes. El estudio de la vida está pasando de la biología molecular a la sintética; la biomedicina genética y regenerativa, los neurofármacos y la biorrobótica abren perspectivas esperanzadoras e inquietantes. Este libro es una respuesta -y, a la vez, una interrogación- a todos esas cuestiones fascinantes que están cambiando nuestras vidas y las de nuestros descendientes." David Jou.



Materia y materialismo

David Jou

Editorial Pasado &Presente

Isbn- 9788494313998

Pvp- 22 euros

Mayo 2015


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mié

01

jul

2015

New Horizons detecta metano en Plutón

Fuente: NASA


Sí, hay metano en Plutón, y, no, no viene de las vacas. El espectrómetro de infrarrojos de la nave espacial New Horizons de la NASA ha detectado metano congelado en la superficie de Plutón. Astrónomos desde la Tierra observaron primero este compuesto químico en Plutón en 1976.

"Ya sabíamos que había metano en Plutón, pero estas son nuestras primeras detecciones," dijo Will Grundy, jefe del equipo dedicado a estudiar la composición superficial de Plutón de New Horizons. "Pronto sabremos si hay diferencias en la presencia del metano congelado en otras partes de Plutón."
El metano (CH4) es un gas inodoro e incoloro que se encuentra presente bajo tierra y en la atmósfera de la Tierra. En Plutón, el metano puede ser primordial, heredado de la nebulosa de la que nació el sistema solar hace 4.500 millones de años. El metano se detectó originalmente en la superficie de Plutón por un equipo de astrónomos terrestres dirigidos por el miembro del equipo de New Horizons Dale Cruikshank, del Centro de Investigación Ames de la NASA, en Mountain View, California.

Las imágenes de New Horizons muestran como la nave cada vez se va acercando más al sistema de Plutón, para realizar su máxima acercamiento durante el sobrevuelo de 14 de Julio.

Este vídeo fue producido a partir de imágenes de la cámara de reconocimiento de imágenes de largo alcance (LORRI) recorigas entre el 28 de Mayo y el 25 de Junio. Durante ese tiempo, la distancia de la nave espacial a Plutón disminuyó casi tres veces, de 56 a 22 millones de kilómetros. Las imágenes muestran a Plutón y su luna más grande, Caronte, creciendo en tamaño aparente mientras la nave se va acercando cada vez más. A medida que gira, Plutón muestra una superficie fuertemente contrastada, dominada por un hemisferio norte brillante, con una banda discontinua de material más oscuro a lo largo del ecuador. Caronte tiene una región polar oscura, y hay indicios de variaciones de brillo en las latitudes más bajas.

La nave espacial New Horizons ha hecho una observación crítica en preparación para sus próximas observaciones de la tenue atmósfera de Plutón. Sólo horas después de su sobrevuelo de Plutón el 14 de Julio, la nave espacial observará la luz solar que pasa a través de la atmósfera del planeta, para ayudar a los científicos a determinar la composición de la atmósfera. "Será como si Plutón se iluminara por detrás por una bombilla de miles de millones de vatios", dijo Randy Gladstone, científico de New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste, en San Antonio.

New Horizons se encuentra a menos de 18 millones de kilómetros del sistema de Plutón. La nave espacial se encuentra y buen estado y todos los sistemas están operando normalmente.

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mar

30

jun

2015

 Explota el cohete Falcon 9

Fuente: NASA


El domingo por la tarde, despegaba desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, en Florida un cohete Falcon 9 de la compañía privada SpaceX para poner en órbita una cápsula Dragon cargada con suministros y mercancía para la Estación Espacial Internacional. Por causas que todavía se desconocen con certeza, poco después del despegue se produjo una anomalía, y el cohete Falcon 9 explotaba sobre los cielos de Florida. Esta es una declaración del Administrador de la NASA Charles Bolden acerca de la pérdida de la misión Comercial de Reabastecimiento a la ISS CRS-7.

"Estamos decepcionados por la pérdida de la última misión de reabastecimiento de SpaceX a la Estación Espacial Internacional. Pero los astronautas están a salvo a bordo y cuentan con suministros suficientes para los próximos meses. Vamos a trabajar estrechamente con SpaceX para entender qué ocurrió, solucionar el problema y emprender de nuevo el vuelo. El programa comercial de reabastecimiento fue diseñado pensando en la posibilidad de perder alguna nave de carga. Vamos a continuar con el programa de una manera segura y eficaz en cuanto que seguiremos usándolo como banco de pruebas para la preparación de misiones más lejanas y de mayor duración en el sistema solar”.

"Una nave rusa Progress está lista para su lanzamiento el próximo 3 de Julio, a la que seguirá en Agosto la japonesa HTV. Orbital ATK, nuestro otro socio de reabastecimiento privado, sigue adelante con los planes para su próximo lanzamiento más adelante, este año”.

"SpaceX ha demostrado capacidades extraordinarias en sus seis primeras misiones de reabastecimiento a la Estación, y sabemos que puede repetir ese éxito. Vamos a trabajar con SpaceX y apoyarles para investigar lo ocurrido, conocer al detalle el fallo y corregirlo para seguir adelante. Esto nos recuerda  que el vuelo espacial es un reto increíble, pero aprendemos de cada éxito y cada fracaso. El fallo del lanzamiento de hoy no nos apartará de nuestro ambicioso programa de vuelos espaciales tripulados."

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vie

26

jun

2015

Messier 87

Fuente: NASA


Nuevas observaciones realizadas con el Very Large Telescope de ESO han revelado que la galaxia elíptica gigante Messier 87 ha absorbido la totalidad de una galaxia de tamaño medio en los últimos mil millones de años. Por primera vez, un equipo de astrónomos ha sido capaz de realizar un seguimiento de los movimientos de 300 nebulosas planetarias de gran brillo, lo que permitió encontrar evidencia clara de este evento, además de evidencia del exceso de luz proveniente de los restos de la totalmente malograda víctima.

Los astrónomos piensan que las galaxias crecen al absorber otras de menor tamaño. Sin embargo, la evidencia no suele ser fácil de ver (así como los restos del agua arrojada de un vaso a un estanque se diluirán rápidamente en el agua contenida en el estanque, las estrellas de la galaxia que está siendo atraída se fusionan con las muy similares estrellas de la galaxia de mayor tamaño sin dejar rastro alguno).

Pero ahora, un equipo de astrónomos liderados por la estudiante de doctorado Alessia Longobardi en el Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik, Garching, Alemania, ha empleado una ingeniosa táctica observacional para demostrar claramente que la gigante galaxia elíptica cercana, Messier 87, se fusionó con una galaxia más pequeña en los últimos mil millones de años.

"Este resultado demuestra de manera directa que las grandes y luminosas estructuras del Universo siguen creciendo de forma sustancial (¡las galaxias todavía no terminan!)" dice Alessia Longobardi. "Un gran sector del halo exterior de Messier 87 es ahora dos veces más brillante que lo que sería si la colisión no hubiese ocurrido".

Messier 87 se encuentra en el centro del cúmulo de galaxias de Virgo. Es una enorme acumulación de estrellas con una masa total de más de un millón de millones de veces la del Sol, situada a unos 50 millones de años luz de distancia.

En lugar de tratar de observar todas las estrellas de Messier 87 (literalmente hay miles de millones y son demasiado débiles y numerosas para estudiarlas de manera individual), el equipo analizó las nebulosas planetarias, capas brillantes que rodean a las estrellas en su última etapa de vida. Debido a que estos objetos brillan muy intensamente en un tono específico de verde aguamarina, pueden distinguirse de las estrellas circundantes. La observación cuidadosa de la luz que emiten las nebulosas empleando un poderoso espectrógrafo también puede develar sus movimientos.

Así como el agua de un vaso no es visible una vez vertida al estanque (pero puede haber causado ondas y otras alteraciones que es posible observar si existen partículas de lodo en el agua), los movimientos de las nebulosas planetarias, medidos utilizando el espectrógrafo FLAMES, instalado en el Very Large Telescope, proporcionan pistas de la fusión acontecida.

"¡Estamos siendo testigos de un reciente y único evento de acreción en donde una galaxia de tamaño medio colapsó en el centro de Messier 87, y como consecuencia de las enormes mareas gravitacionales, sus estrellas se encuentran ahora esparcidas a lo largo de una región que es 100 veces más grande que la galaxia original!" agrega Ortwin Gerhard, jefe del grupo de dinámica del Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik, Garching, Alemania, y coautor del nuevo estudio".

El equipo también analizó muy cuidadosamente la distribución de la luz en las zonas exteriores de Messier 87 y encontró evidencia de la presencia de luz adicional procedente de las estrellas en la galaxia que fue atraída y alterada. Estas observaciones también han demostrado que la galaxia absorbida ha añadido estrellas más jóvenes y más azules a Messier 87, por lo que se cree que, antes de su fusión, era probablemente una galaxia espiral con actividad de formación estelar.

"Es muy emocionante poder identificar estrellas que han estado esparcidas a lo largo de cientos de miles de años luz en el halo de la galaxia (pero aún así ser capaz de ver, gracias a sus velocidades, que pertenecen a una misma estructura). Las verdosas nebulosas planetarias son la aguja en el pajar de las estrellas doradas. Pero estas raras "agujas" guardan los indicios de lo que ocurrió con las estrellas", concluye la coautora Magda Arnaboldi (ESO, Garching, Alemania).

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lun

22

jun

2015

Europa se dispone a lanzar su segundo satélite de observación

Fuente: Paris (Francia).


Europa lanzará en la madrugada del martes desde la Guayana francesa el segundo satélite de su ambicioso programa de observación de la Tierra bautizado Copernicus.

El satélite óptico Sentinel-2A se utilizará para controlar tierras emergidas y costas y permitirá analizar los terrenos, los cultivos y los bosques. La información que recabe será útil para el medio ambiente, la agricultura y la seguridad civil.

Desde Kourou, la compañía francesa Arianespace lanzará el Sentinel-2A para la Comisión Europea el lunes a las 22H51 (martes a las 01H51 GMT), con un cohete Vega.

El primer satélite de la familia Sentinel entró en órbita en abril de 2014, y su radar puntero le permite ver la superficie de la Tierra noche y día, incluso cuando el cielo está nublado.

Sentinel-2 "está equipado con un instrumento multiespectral que ofrece varias ventajas", dice François Spoto, responsable de proyecto en la Agencia Espacial Europea (ESA).

También proporcionarán información valiosa para la seguridad civil al analizar la naturaleza de los suelos. En caso de fuertes lluvias, por ejemplo, mostrarán el camino que sigue el agua y su velocidad de absorción por el suelo, lo cual permitirá emitir recomendaciones antes de urbanizar una zona.

Resultarán, asimismo, útiles en caso de incendios y corrimientos de tierra.

Los dos satélites Sentinel-2A y 2B costaron unos 350 millones de euros -unos 397 millones de dólares-.

"Copernicus es el programa de observación de la Tierra más ambicioso hasta la fecha", destaca Spoto. Lo dirige la Comisión Europea en cooperación con la ESA.

En el futuro, seis tipos de sátelites Sentinel observarán la Tierra desde el espacio. El Sentinel-3 recabará datos sobre el entorno marítimo, los Sentinel-4 y Sentinel-5 estudiarán la atmósfera y el Sentinel-6 analizará el aumento del nivel de los océanos.

"La Unión Europea y la ESA han dedicado al menos cinco mil millones de euros para desarrollar la familia de Sentinel y para las operaciones de puesta en órbita en un plazo de 20 años", recuerda Spoto.


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dom

21

jun

2015

Consiguen medir la masa de un exoplaneta del tamaño de Marte

Fuente: NASA


Un equipo de investigadores usando datos de la misión Kepler de la NASA ha conseguido medir la masa  de un planeta extrasolar, también conocido como exoplaneta, del tamaño de Marte. Según las investigaciones el exoplaneta, llamado 138b, tiene aproximadamente una décima parte de la masa de la Tierra, y es el primer exoplaneta más pequeño que la Tierra del que se ha medido tanto su masa como tamaño. Esto amplía significativamente el rango de planetas con densidades medidas.

Para determinar la masa de un planeta, los astrónomos suelen medir el movimiento minúsculo de la estrella causado por el tirón gravitacional de un planeta en órbita. Para los planetas de la masa de la Tierra detectar un pequeño tirón tal es extraordinariamente difícil con la tecnología actual. Afortunadamente, cuando una estrella alberga varios planetas que orbitan muy cerca, los científicos han desarrollado otra forma de llegar a las masas de los planetas.

Daniel Jontof-Hutter, investigador asociado en el Centro de la Universidad Estatal de Pensilvania para Exoplanetas y Mundos Habitables, dirigió un equipo de astrónomos en un estudio para medir la masa de los tres planetas al observar con precisión los tiempos de cada planeta pasando frente a la estrella Kepler-138.

"Cada planeta frena y acelera ligeramente por la gravedad de sus planetas vecinos. El ligero cambio en el tiempo entre los tránsitos nos permite medir las masas de los planetas", dijo Jontof-Hutter.

Cada vez que un planeta transita una estrella, bloquea una pequeña fracción de la luz de la estrella, permitiendo a los astrónomos medir el tamaño del planeta. Así es como la nave espacial Kepler ha detectado miles de planetas alrededor de otras estrellas.

Mediante la medición tanto de la masa y el tamaño de un exoplaneta, los científicos pueden calcular la densidad e inferir la composición para determinar si un planeta está hecho fundamentalmente de roca, agua o gas. La densidad del pequeño Kepler-138b es consistente con una composición rocosa como la de la Tierra o Marte, pero se necesitan más observaciones para poder decir que se trata de un mundo rocoso.

Kepler-138b es el más interno de tres planetas que orbitan Kepler-138, una estrella de menos de la mitad del tamaño de nuestro Sol y más o menos el 30 por ciento más fría. El sistema Kepler-138 se encuentra a unos 200 años luz de la Tierra en la dirección de la constelación de Lyra.

Los dos planetas exteriores, Kepler-138C y Kepler-138 D, son aproximadamente del tamaño de la Tierra. Kepler-138 C es probable que sea rocoso, mientras que Kepler-138d es menos denso y no puede tener la misma mezcla de materiales que la Tierra. Los tres planetas orbitan demasiado cerca de su estrella para que exista agua líquida en la superficie y sustente la vida tal como la conocemos.

"La diferencia sustancial entre las densidades de los dos planetas más grandes nos dice que no todos los planetas similares a la Tierra en tamaño son rocosos", dijo Jack Lissauer, co-autor y científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. "Más estudio de los planetas pequeños, ayudarán a proporcionar una mayor comprensión de la diversidad que existe en la naturaleza, y ayudarán a determinar si los planetas rocosos como la Tierra son comunes o raros ".

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mié

17

jun

2015

La mejor evidencia observacional de la primera generación de estrellas del universo

Fuente: NASA


Los astrónomos han teorizado durante mucho tiempo sobre la existencia de una primera generación de estrellas — conocida por los astrónomos como estrellas de población III — que nacieron del material primordial del Big Bang [1]. Todos los elementos químicos más pesados (como oxígeno, nitrógeno, carbono y hierro, que son esenciales para la vida) se forjaron en el interior de las estrellas. Esto significa que las primeras estrellas debieron haberse formado a partir de los únicos elementos que existían antes de las estrellas: hidrógeno, helio y trazas de litio.

Estas estrellas de población III habrían sido enormes (varios cientos o incluso mil veces más masivas que el Sol ­— ardientes y efímeras —) y habrían acabado explotando como supernovas después de tan solo unos dos millones años. Pero hasta ahora la búsqueda de la prueba física de su existencia no había encontrado ninguna evidencia clara [2].

Un equipo dirigido por David Sobral, del Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio, la Universidad de Lisboa (Portugal) y el Observatorio de Leiden (Países Bajos), ha utilizado el Very Large Telescope (VLT de ESO) para mirar hacia el universo antiguo, hacia un periodo conocido como reionización que tuvo lugar aproximadamente 800 millones de años después del Big Bang. En lugar de llevar a cabo un estudio profundo y limitado de un área pequeña del cielo, ampliaron su alcance para producir el sondeo más amplio de galaxias muy lejanas jamás elaborado.

Este amplio estudio se hizo utilizando el VLT con ayuda del Observatorio W. M. Keck y del telescopio Subaru, así como del Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA. El equipo descubrió — y confirmó — una serie de galaxias muy jóvenes asombrosamente brillantes. Una de ellas, bautizada como CR7 [3], era un objeto excepcionalmente raro, sin duda la galaxia más brillante nunca observada en esa etapa en el universo [4]. Con el descubrimiento de CR7 y de otras galaxias brillantes, el estudio ya suponía un éxito, pero una nueva revisión proporcionó más noticias emocionantes.

Los instrumentos X-shooter y SINFONI, instalados en el VLT, descubrieron en CR7 una potente emisión de helio ionizado pero — crucial y sorprendentemente — ninguna señal de elementos más pesados en una brillante zona de la galaxia. Esto significó que el equipo había descubierto la primera evidencia válida de la existencia de cúmulos de estrellas de población III que habían ionizado el gas dentro de una galaxia en el universo temprano [5].

"El descubrimiento desafiaba nuestras expectativas desde el principio", afirma David Sobral, "ya que no esperábamos encontrar una galaxia tan brillante. Entonces, al descubrir la naturaleza de CR7 paso a paso, comprendimos que no sólo habíamos descubierto la galaxia lejana más luminosa, sino que también nos dimos cuenta de que cumplía todas y cada una de las características esperadas de estrellas de población III. Esas estrellas fueron las que formaron los primeros átomos pesados que, en última instancia, nos ha permitido estar aquí. Realmente no hay nada más emocionante que esto".

Dentro de CR7 se encontraron cúmulos de estrellas más azules y un poco más rojas, indicando que la formación de estrellas de población III había tenido lugar por oleadas, tal y como se había predicho. Lo que el equipo observó de forma directa fue la última oleada de estrellas de población III, sugiriendo que tales estrellas deben ser más fáciles de encontrar de lo que se pensaba previamente: residen entre estrellas normales, en las galaxias más brillantes, no sólo en las galaxias más tempranas, más pequeñas y más tenues, que son tan débiles que son extremadamente difíciles de estudiar.

Jorryt Matthee, segundo autor del artículo, concluyó: "siempre me he preguntado de dónde venimos. Incluso siendo niño quería saber de dónde provienen los elementos: el calcio de mis huesos, el carbono de mis músculos, el hierro de mi sangre. Descubrí que estos se formaron primero en los inicios del universo, por la primera generación de estrellas. Con este notable descubrimiento estamos empezando a ver estos objetos por primera vez".

Está previsto llevar a cabo observaciones con el VLT, ALMA y el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA para confirmar, más allá de toda duda, que lo que se ha observado son estrellas de población III y buscar e identificar otros ejemplos.

Notas

[1] El nombre población III surgió porque los astrónomos ya habían clasificado a las estrellas de la Vía Láctea como población I (estrellas como el Sol, ricas en elementos más pesados y formando el disco) y población II (estrellas más viejas, con un bajo contenido en elementos pesados y encontradas en el halo y el bulbo de la Vía Láctea y en cúmulos globulares de estrellas).

[2] Encontrar estas estrellas es muy difícil: han debido tener una vida extremadamente breve y habrían brillado en un tiempo en el que el universo era en gran parte opaco a su luz. Resultados anteriores incluyen los siguientes estudios: Nagao, et al., 2008, donde no se detectó helio ionizado; De Breuck et al., 2000, donde se detectó helio ionizado, pero junto con carbono y oxígeno, así como claras firmas de un núcleo galáctico activo; y Cassata et al., 2013, donde se detectó helio ionizado, pero de un ancho equivalente o una intensidad muy bajos, y junto con carbono y oxígeno.

[3] El apodo de CR7 es la abreviatura de COSMOS Redshift 7, una medida de su ubicación en términos de tiempo cósmico. Cuanto mayor es el corrimiento al rojo, más lejana es la galaxia y más atrás en la historia del universo se ve. A1689-zD1, una de las galaxias más antiguas jamás observadas, por ejemplo, tiene un corrimiento al rojo de 7.5.

El apodo fue inspirado por el gran futbolista portugués, Cristiano Ronaldo, conocido como CR7.

[4] CR7 es tres veces más brillante que el anterior titular, Himiko, que se pensó era la única de su tipo en esa época tan temprana. Las galaxias polvorientas, en etapas mucho más tardías en la historia del universo, pueden irradiar una energía total mayor que la de CR7 en forma de radiación infrarroja desde el polvo templado. La energía que proviene de CR7 es, en su mayor parte, luz visible y ultravioleta.

[5] El equipo considera dos teorías alternativas: que la fuente de la luz era o bien un AGN o bien estrellas Wolf-Rayet. La falta de elementos pesados y de otras evidencias, refutan firmemente ambas teorías. El equipo también considera que la fuente puede ser un agujero negro de colapso directo, que son en sí mismos objetos exóticos y excepcionales puramente teóricos. La falta de una línea ancha de emisión y el hecho de que las luminosidades del hidrógeno y el helio fueran mucho mayores de lo predicho para este tipo de agujeros negros indican que esto, también, es poco probable. La falta de emisión de rayos X refutaría aún más esta posibilidad, pero se necesitan observaciones adicionales.

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lun

15

jun

2015

La imagen más detallada jamás vista del universo distante

Fuente: NASA


La campaña de base larga de ALMA ha producido una imagen de una galaxia lejana vista a través de una lente gravitatoria que alcanza un nivel de detalle impresionante. La imagen muestra una vista ampliada de las regiones de formación estelar de la galaxia, de un tipo que nunca se había visto antes a este nivel de detalle en una galaxia tan remota. Las nuevas observaciones son mucho más detalladas que las realizadas con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA y revelan cúmulos de formación estelar en la galaxia equivalentes a versiones gigantes de la nebulosa de Orión.

La campaña de base larga de ALMA ha producido algunas observaciones sorprendentes, proporcionando información detallada sin precedentes sobre los habitantes del universo cercano y lejano. La campaña de observaciones, realizada a finales de 2014, tenía como objetivo una galaxia lejana conocida como SDP.81. La luz procedente de esta galaxia es víctima de un efecto cósmico conocido como lentes gravitacionales. Una gran galaxia que se encuentra entre SDP.81 y ALMA actúa como una lupa, deformando la luz de la galaxia más distante y creando un ejemplo casi perfecto de un fenómeno conocido como un anillo de Einstein.

Al menos seis grupos de científicos han analizado independientemente los datos del ALMA sobre SDP.81. Este frenesí de artículos de investigación ha dado a conocer gran cantidad de información sobre la galaxia, revelando detalles sobre su estructura, contenido, movimiento y otras características físicas.

ALMA actúa como un interferómetro. En otras palabras, el conjunto de antenas trabaja perfectamente sincronizado, recogiendo la luz como si de un único y enorme telescopio virtual se tratara. Como resultado, estas nuevas imágenes del SDP.81 tienen una resolución hasta 6 veces mayor que las tomadas en el infrarrojo con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA.

Los sofisticados modelos elaborados por los astrónomos revelan estructuras del interior de SDP.81 que nunca antes habían sido observadas. Con forma de nubes polvorientas, se cree que se trata de repositorios gigantes de gas molecular frío — los lugares en los que nacen estrellas y planetas. Estos modelos fueron capaces de corregir la distorsión producida por la ampliación de la lupa gravitacional.

Como resultado, las observaciones de ALMA son tan precisas que los investigadores pueden ver cúmulos de formación de estrellas dentro de la galaxia de hasta un tamaño de 100 años-luz, lo que equivaldría a observar, en el universo distante, versiones gigantes de la nebulosa de Orión produciendo miles de estrellas nuevas. Esta es la primera vez que este fenómeno se ha visto a una distancia tan enorme.

"La imagen de la galaxia, reconstruida a partir de datos de ALMA, es espectacular," afirma Rob Ivison, coautor de dos de los artículos y Director de Ciencia de ESO. "La enorme superficie colectora de ALMA, la gran separación de sus antenas y la atmósfera estable sobre el desierto de Atacama nos permiten obtener imágenes y espectros con un nivel de detalle exquisito. Eso significa que obtenemos observaciones muy sensibles, así como información acerca de cómo avanzan las diferentes partes de la galaxia. Podemos ver cómo galaxias que se encuentran al otro extremo del universo se fusionan  y crean un gran número de estrellas. ¡Este es el tipo de cosas que me apasionan de mi trabajo!".

Usando la información espectral recopilada por ALMA, los astrónomos también han podido medir cómo gira la galaxia lejana y han estimado su masa. Los datos mostraron que el gas de esta galaxia es inestable: cúmulos de gas colapsan en el interior y, probablemente, se acabarán transformando en nuevas regiones gigantescas de formación estelar.

En particular, el modelado del efecto de lente también ha indicado la existencia de un agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia de primer plano que hace de lupa. La parte central de SDP.81 es demasiado débil para ser detectada, lo cual lleva a la conclusión de que la galaxia en primer plano tiene un agujero negro supermasivo con más de 200–300 millones de veces la masa del Sol.

El número de artículos publicados usando tan sólo este conjunto de datos de ALMA demuestra el entusiasmo generado por el potencial de este conjunto de antenas de alta resolución y su gran capacidad colectora de luz. También muestra cómo ALMA permitirá a los astrónomos hacer más descubrimientos en los años venideros, respondiendo aún más preguntas sobre la naturaleza de las galaxias distantes.

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dom

14

jun

2015

Informe en español sobre el próximo sobrevuelo de Plutón

Fuente: Infosondas


http://www.infosondas.com/2015/06/pdf-especial-informe-en-espanol-del-sobrevuelo-de-pluton-por-new-horizons/


Para conmemorar este histórico momento de la exploración espacial, desde Infosondas y Sondas Espaciales han preparado este informe en español donde comentan todos los eventos que tendrán lugar durante el sobrevuelo del sistema de Plutón por parte de New Horizons el próximo 14 de julio.

Este Informe de 9 páginas y fácil lectura lo han basado en un artículo que publicaron hace unas semanas y contiene las fases del sobrevuelo, el encuentro y la transmisión de datos, al que le han añadido una tabla detallada de eventos, enlaces, así como las retransmisiones previstas en NASA TV.

Puedes verlo y consultarlo aquí debajo, usar este enlace para compartir, imprimirlo o descargarlo para leerlo tranquilamente en tu dispositivo.

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dom

14

jun

2015

Puntos brillantes en las nuevas imágenes del planeta enano Ceres

Fuente: NASA


Nuevas imágenes del planeta enano Ceres, tomadas por la nave espacial Dawn de la NASA, muestran la superficie llena de cráteres de este mundo misterioso en un detalle más nítido que nunca. Estas son algunas de las primeras instantáneas de segunda órbita de mapeo de Dawn, que se encuentra a unos 4.400 kilómetros por encima de Ceres.

La región con los puntos más brillantes es un cráter de 90 kilómetros de ancho. Las manchas se componen de muchos puntos brillantes individuales de diferentes tamaños, con un cúmulo central. Hasta ahora, los científicos no han encontrado ninguna explicación obvia para sus emplazamientos o niveles de brillo.

"Los puntos brillantes en esta configuración hacen a Ceres único de todo lo que hemos visto antes en el sistema solar. El equipo científico está trabajando para entender su origen. La reflexión de hielo es el principal candidato en mi mente, pero el equipo sigue considerando posibilidades alternativas, como la sal. Con vistas más cercanas de los nuevos ángulos de órbita, pronto estarán en mejores condiciones para determinar la naturaleza de este fenómeno enigmático", dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn en la Universidad de California, Los Ángeles.

Numerosas otras características en Ceres intrigan a los científicos, ya que contrastan este mundo con los demás, incluyendo el protoplaneta Vesta, que Dawn visitó durante 14 meses en 2011 y 2012. Los cráteres abundan en ambos cuerpos, pero Ceres parece haber tenido más actividad en su superficie, con pruebas de flujos, deslizamientos y estructuras colapsadas.

Además, las nuevas imágenes del espectrómetro cartográfico visible e infrarrojo de Dawn (VIR) muestran una parte de los cráteres de Ceres en el hemisferio norte. Este instrumento es también importante en la determinación de la naturaleza de los puntos brillantes.

Tras llegar a su órbita actual el 3 de Junio, Dawn observará al planeta enano a 4.400 kilómetros por encima de su superficie hasta el 28 de Junio. En órbitas de tres días, la nave espacial llevará a cabo observaciones intensivas de Ceres. A continuación, avanzará hacia su siguiente órbita a una altitud de 1.450 kilómetros a principios de Agosto.

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sáb

13

jun

2015

Una mariposa celeste emerge de su polvorienta crisálida

Fuente: NASA


Por primera vez, algunas de las imágenes más nítidas jamás obtenidas por el Very Large Telescope de ESO revelan lo que parece ser una estrella envejecida dando a luz a una nebulosa planetaria en forma de mariposa. Estas observaciones de la estrella gigante roja L2 Puppis, obtenidas con el modo ZIMPOL del instrumento SPHERE, recién instalado, también mostraron claramente la existencia de una compañera cercana. Si las etapas de la muerte de las estrellas siguen planteando a los astrónomos muchos enigmas, el origen de nebulosas bipolares de este tipo, con sus complejas y atractivas formas de reloj de arena, resulta doblemente enigmático.

L2 Puppis, que se encuentra a unos 200 años luz de distancia, es una de las estrellas gigantes rojas más cercanas a la Tierra de la que sabemos que está entrando en las fases finales de su vida. Las nuevas observaciones con el modo ZIMPOL del instrumento SPHERE fueron hechas en luz visible utilizando óptica adaptativa extrema, una técnica que corrige las imágenes en un grado mucho más alto que la óptica adaptativa estándar, permitiendo ver con gran detalle estructuras y objetos débiles cerca de fuentes luminosas de luz. Son los primeros resultados publicados de este modo y los más detallados sobre esta estrella.

ZIMPOL puede producir imágenes tres veces más nítidas que las del telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, y las nuevas observaciones muestran, con muchísimo detalle, el polvo que rodea a L2 Puppis. Esto confirma hallazgos previos, llevados a cabo con NACO, relacionados con cómo se ordena el polvo en un disco (el cual, desde la Tierra, se ve casi totalmente de canto), proporcionando una visión mucho más detallada. La información de la polarización obtenida con ZIMPOL también permitió al equipo construir un modelo tridimensional de las estructuras del polvo.

Los astrónomos descubrieron que el disco de polvo comienza a unos 900 millones de kilómetros de la estrella -un poco más que la distancia entre el Sol y Júpiter- y desvelaron que emite llamaradas hacia afuera, creando una forma simétrica similar a un embudo que rodea a la estrella. El equipo también observó una segunda fuente de luz a unos 300 millones de kilómetros -dos veces la distancia de la Tierra al Sol- de L2 Puppis. Es muy probable que esta estrella compañera, muy cercana, sea otra gigante roja de una masa ligeramente inferior y menos evolucionada.

La combinación de una gran cantidad de polvo alrededor de una estrella que muere lentamente, junto con la presencia de una estrella compañera, nos dice que este es exactamente el tipo de sistema que se espera dé lugar a una nebulosa planetaria bipolar. Parece que son necesarios estos tres elementos, pero también es necesaria una cantidad considerable de buena suerte para que finalmente emerja una mariposa celeste de esta  polvorienta crisálida.

El autor principal del artículo, Pierre Kervella, explica: "el origen de las nebulosas planetarias bipolares es uno de los grandes problemas clásicos de la astrofísica moderna, especialmente la cuestión de cómo, exactamente, las estrellas devuelven su valiosa carga de metales al espacio — un proceso muy importante, ya que este será el material utilizado posteriormente para producir las siguientes generaciones de sistemas planetarios."

Además del disco llameante de L2 Puppis, el equipo encontró dos conos de material, que emergen en perpendicular al disco. Lo importante es que, dentro de estos conos, encontraron dos largos penachos de material ligeramente curvados. De los puntos de origen de estos penachos, el equipo deduce que, probablemente, uno puede ser el producto de la interacción entre el material de L2 Puppis y los vientos y la presión de radiación de la estrella compañera, mientras que es probable que el otro haya surgido de una colisión entre los vientos estelares de las dos estrellas, o sea el resultado de un disco de acreción alrededor de la estrella compañera.

Aunque aún hay muchas cosas que debemos entender, hay dos teorías principales sobre las nebulosas planetarias bipolares, ambas basadas en la existencia de un sistema binario de estrellas. Las nuevas observaciones indican que ambos procesos están teniendo lugar alrededor de L2 Puppis, haciendo que parezca muy probable que el par de estrellas acabe dando a luz, con el tiempo, a una mariposa.

Pierre Kervella concluye: "Dado que la estrella compañera que orbita a L2 Puppis lo hace cada pocos años, esperamos ver cómo la estrella acompañante da forma al disco de la gigante roja. Podremos seguir la evolución de las características del polvo que rodea a la estrella en tiempo real — una posibilidad única y extremadamente emocionante".

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vie

12

jun

2015

La expedición 43 aterriza con éxito en Kazajstán

Fuente: NASA


El Comandante de la Expedición 43 Terry Virts de la NASA, Samantha Cristoforetti de la ESA y Anton Shkaplerov de Roscosmos ya se encuentran en la Tierra. Su nave espacial Soyuz TMA-15M aterrizó en Kazajstán el jueves a las 13:44 GMT. El equipo de rescate ruso ayudará a los tripulantes a salir de la Soyuz y a adaptarse a las nuevas condiciones de gravedad, tras pasar 199 días en el espacio.

El trío llegó a la Estación Espacial Internacional el 24 de noviembre de 2014, y pasó más de seis meses realizando investigación científica y tecnológica. Virts, Cristoforetti y Shkaplerov pasaron 199 días a bordo de la estación espacial.

Con este viaje, Virts ha acumulado un total de 212 días en el espacio en sus dos vuelos, el primero de los cuales fue con el transbordador espacial durante la Misión STS-130 en 2010. Shkaplerov ha pasado 364 días en el espacio en dos vuelos, el primero de los cuales fue en 2011 como parte de la Expedición 29/30. Este fue el primer vuelo al espacio de Cristoforetti, y ha conseguido el record de permanencia femenino en el espacio con 199 días de estancia, el anterior lo tenía la astronauta Sunita Williams de la NASA, con un total de 195 días.

Así pues, con la marcha de 3 de sus habitantes, la ISS está ahora ocupada por la Expedición 44, el Comandante Gennady Padalka de la Agencia Espacial Federal Rusa (Roscosmos), y los Ingeniero de Vuelo Scott Kelly de la NASA y Mikhail Kornienko de Roscosmos.  Kelly y Kornienko ya llevan dos meses y medio en la ISS, donde permanecerán un año a bordo del complejo recogiendo valiosos datos biomédicos que ayudarán a futuras misiones al espacio profundo, misiones de larga duración.

El resto de la tripulación de la Expedición 44, el astronauta de la NASA Kjell Lindgren, el Cosmonauta ruso Oleg Kononenko y Kimiya Yui de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón, tienen previsto su lanzamiento desde Baikonur, Kazajstán, a finales de Julio.

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mar

09

jun

2015

Conversaciones de física con mi perro

Cuando el profesor Chad Orzel fue a la perrera a adoptar a un perro, nunca imaginó que encontraría a Emmy. Además de ser una perrita simpática que necesitaba un hogar, descubrió que era muy parlanchina y que tenía mucha curiosidad por saber cómo se ganaba la vida su nuevo dueño y cómo podía sacarle partido. Al poco tiempo, Emmy intentó aplicar las extrañas ideas de la mecánica cuántica a lo que de verdad importa en la vida: perseguir bichos, conseguir golosinas y dar paseos. Derrochando humor y claridad, Chad Orzel explica a Emmy y a los lectores qué es la mecánica cuántica, cómo funciona y por qué sigue siendo extraña, sorprendente e importante para cualquier perro o humano aunque no pueda usarse para cazar ardillas o comer carne.

Aunque ya hubo una edición anterior de este libro, la editorial Ariel lo vuelve a editar en un nuevo formato. Un interesante paseo por el mundo de la física, desde la mecánica cuántica hasta los universos múltiples.


Conversaciones de física con mi perro

Chad Orzel

Editorial Ariel

Isbn- 9788434422537

Pvp- 14,90 euros

Junio 2015

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sáb

06

jun

2015

Herschel desvela filamentos gigantes en la Vía Láctea

Fuente: NASA


Estas tres nuevas imágenes que muestran gigantes filamentos de gas y polvo, obtenidas por el telescopio espacial de la ESA Herschel, revelan cómo está distribuida la materia a lo largo de nuestra galaxia, la Vía Láctea. 

Hebras largas y ligeras emergen de una mezcla de material de complejas formas, a medida que el gas y el polvo se vuelven más densos y se enfrían. Dos de estas hebras incluso muestran una 'cabeza', una acumulación más brillante de material en su extremo.

Estos filamentos están entre los más llamativos jamás observados en nuestra galaxia. Su masa es miles de veces -o incluso decenas de miles de veces- mayor que la de nuestro Sol. Miden más de 100 años luz de largo, y tienen como mucho 10 años luz de ancho. E incluso a estas vastas escalas reproducen la distribución de materia, en forma de filamentos, que Herschel ha observado en detalle en las regiones más cercanas de formación estelar, en la Vía Láctea.

Si bien el polvo es solo un ingrediente menor en esta mezcla cósmica, es muy brillante en el infrarrojo lejano y en las longitudes de onda submilimétricas en que observa Herschel. Esto ha permitido a los astrónomos observar por primera vez las partes más frías y densas de esta maraña de material, que se aprecian en rojo y azul en estas imágenes en falso color. 

Los filamentos están salpicados de grumos más brillanters: se trata de incubadoras cósmicas, donde cobran forma las semillas de nuevas estrellas. El resplandor azul y violeta en los filamentos muestra acumulaciones de material más caliente, incendiado por la radiación emitida por las estrellas recién nacidas.

Antes de Herschel se conocían solo dos filamentos gigantes como estos, pero ahora se han descubierto varios más abriéndose camino a través de los brazos espirales de la Vía Láctea. Creen que son las primeras estructuras que se forman cuando el material interestelar se reúne, un primer paso que llevará en un futuro a la formación de nuevas estrellas.

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vie

05

jun

2015

La posición del Sol afectará a las comunicaciones con las misiones en Marte en junio

Fuente: NASA


Este mes de Junio, el planeta Marte se moverá casi directamente detrás del Sol desde la perspectiva de la Tierra, y esta geometría celestial provocará la disminución de las comunicaciones con las naves espaciales que se encuentran en el Planeta Rojo.

Esta disposición planetaria entre el Sol, Marte y la Tierra se denominada conjunción solar. Ocurre aproximadamente cada 26 meses. El Sol interrumpe las comunicaciones de radio entre los planetas durante el período de conjunción. Para evitar que las naves espaciales en Marte reciban órdenes incomprensibles que podrían ser malinterpretadas o incluso causar daños, los operadores de los orbitadores y los rovers en Marte detienen temporalmente el envío de cualquier comando.

Los equipos que ejecutan los tres orbitadores activos de la NASA y los dos vehículos de exploración se abstendrán de enviar comandos a su nave espacial desde alrededor del 7 al 21 de Junio. Los operadores también restringirán sus comandos durante los días antes y después de ese período.

Las naves espaciales continuará haciendo algunas observaciones científicas durante el período de conjunción, pero los rovers no va a hacer ningún movimiento de conducción o de su brazo robótico.

"Nuestro enfoque general se basa en lo que hicimos para la conjunción solar hace dos años, que ha funcionado bien", dijo Nagin Cox, un ingeniero de sistemas del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Resulta realmente útil el hecho de haber pasado esto antes".

La nave MAVEN de la NASA, que llegó a la órbita de Marte el pasado mes de Septiembre, experimenta su primera conjunción solar. Su equipo se ha preparado a conciencia. MAVEN continuará monitoreando el viento solar que llega a Marte y realizará otras mediciones. "Los datos serán almacenados y transmitidos de nuevo después de que las comunicaciones se restablezcan al final del periodo de conjunción solar," dijo James Morrissey, subdirector del proyecto MAVEN en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Las transmisiones de los otros dos orbitadores de la NASA en Marte - Mars Odyssey y Mars Reconnaissance Orbiter - continuarán durante el período de conjunción, pero algunas de esas transmisiones no se espera que lleguen a la Tierra. Los datos científicos transmitidos también permanecerán almacenados a bordo de los orbitadores, para la retransmisión fiable a finales de Junio. Los rovers activos en Marte - Curiosity y Opportunity - enviarán datos limitados a los orbitadores conjuntamente para la retransmisión a la Tierra durante y después de la conjunción.

Para la sonda espacial Mars Odyssey, que llegó a Marte en 2001, estará en su séptima conjunción solar. Para el rover Opportunity y la sonda espacial Mars Reconnaisance Orbiter, MRO, ésta será la sexta y quinta conjunción solar 2015 respectivamente.

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jue

04

jun

2015

La acción de los vientos de Marte

Fuente: NASA


Aquí en la Tierra, estamos acostumbrados a que el viento esculpa el paisaje, alisando la superficie de las rocas o levantando dunas. En este aspecto, Marte es mucho más parecido a nuestro planeta de lo que cabría esperar.

En el Planeta Rojo existen fuertes vientos que azotan el polvo y la arena de su superficie, transportándolos a gran velocidad. Estas ráfagas pueden alcanzar los 100 km/h, desencadenando tormentas de polvo que cubren grandes extensiones del planeta durante varios días, o incluso semanas. 

Estos vientos también esculpen su entorno erosionando, suavizando y desgastando poco a poco las formaciones de la superficie del planeta a lo largo de millones de años. 

Esta fotografía tomada por la sonda Mars Express de la ESA muestra las consecuencias de este proceso. La imagen cubre parte de la región Arabia Terra, salpicada de cráteres de diversas épocas y tamaños, que muestran distintos grados de erosión. Algunos de ellos todavía conservan unos bordes bien definidos y estructuras en su interior, mientras que otros están mucho más alisados y parecen solaparse entre ellos, o incluso fundirse con su entorno. 

El lateral izquierdo (sur) de la fotografía está dominado por un gran cráter de unos 70 kilómetros de diámetro, que todavía conserva paredes escarpadas. A simple vista, este cráter y su vecino de la derecha parece contener algo sorprendente: ¿esas manchas azules son indicios de agua líquida?. No, es una ilusión óptica debida al procesado de la imagen. El material azulado en el interior de los cráteres es en realidad un depósito de polvo volcánico oscuro, rico en basalto, acumulado por el viento a lo largo de los años. 

Esta imagen en color fue tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de Mars Express el 19 de noviembre de 2014, durante su órbita número 13.728. La resolución es de 20 metros por píxel.

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mar

02

jun

2015

Todo listo para el segundo vuelo de prueba del LDSD

Fuente: NASA


El segundo vuelo de prueba del Desacelerador Supersónico de Baja Densidad, LDSD, de la NASA se intentará el martes 2 de Junio no antes de las 17:30 GMT, lanzando un vehículo de prueba en forma de platillo propulsado por cohetes en el espacio cercano a la Planta de Misiles del Pacífico, que pertenece a la Marina de Estados Unidos, en Kauai, Hawai.

La ventana de lanzamiento de pruebas permanecerá abierta del 2 al 12 de Junio. En el momento del lanzamiento, un globo gigante llevará al vehículo de prueba a una altitud de 120.000 pies (37.000 metros). Después de liberarse del globo, un cohete elevará el vehículo en forma de platillo volante a 180.000 pies (55.000 metros), momento durante el cual se acelerará a velocidades supersónicas. Viajando a cerca de tres veces la velocidad del sonido, el desacelerador con forma de tubo, llamado desacelerador aerodinámico supersónico inflable, se inflará y frenará el vehículo. Luego, a Mach 2,35 su paracaídas se inflará frenando el vehículo y se desplegará para depositarlo en la superficie del Océano Pacífico.

El objetivo de este vuelo es poner a prueba dispositivos de aterrizaje interplanetarios, ya que a medida que la NASA planee misiones robot a Marte cada vez más ambiciosas, preparando el terreno para futuras expediciones científicas con seres humanos, las misiones requerirán naves espaciales más grandes y más pesadas. El objetivo del proyecto LDSD es ver si el vehículo de prueba de vanguardia, impulsado por un cohete, funciona tal como fue diseñado; en el espacio cercano a altos números de Mach.

El proyecto LDSD, dirigido por el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y patrocinado por la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA en Washington, está llevando a cabo esta prueba de vuelo a escala real de dos tecnologías de vanguardia: un desacelerador aerodinámico inflable supersónico, o SIAD, y un nuevo paracaídas innovador. Estos dispositivos potencialmente ayudarán a poder llevar el doble de la cantidad actual de la carga útil - 1.5 toneladas métricas - a la superficie de Marte. También aumentarán en gran medida la superficie accesible para poder explorar, y mejorarán la precisión de aterrizaje de un margen de aproximadamente 6.5 millas a un poco más de 1 milla. Todos estos factores aumentarán considerablemente el éxito de las futuras misiones en Marte. El proyecto LDSD realizó un primer vuelo de prueba exitoso el pasado 28 de Junio de 2014.

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jue

28

may

2015

New Horizons obtiene nuevas imágenes de Plutón

Fuente: NASA


¡Qué diferencia hacen 30.000.000 de kilómetros! Las imágenes de Plutón desde la nave espacial New Horizons de la NASA están creciendo en escala a medida que la nave espacial se acerca a su destino misterioso. Las nuevas imágenes, tomadas del 8 al 12 de Mayo mediante una cámara telescópica de gran alcance y que fueron recibidas las semana pasada, revelan más detalles sobre la superficie compleja y de alto contraste de Plutón.

Las imágenes fueron tomadas a poco menos de 77 millones de kilómetros de distancia, utilizando la Cámara de Reconocimiento de Largo Alcance (LORRI) de New Horizons. Debido a que la nave espacial está unos 30 millones de kilómetros más cerca de Plutón a mediados de Mayo que a mediados de Abril, las nuevas imágenes contienen alrededor de dos veces más píxeles de resolución que las captadas a mediados del pasado mes de Abril.

Una técnica llamada deconvolución de imagen agudiza las imágenes en bruto, sin procesar, que se envían a la Tierra. En las imágenes de Abril, los científicos de New Horizons determinaron que Plutón tiene marcas superficiales amplias - algunas brillantes, algunos oscuras - incluyendo un área brillante en un polo que puede ser un casquete polar. Las imágenes más recientes muestran detalles más finos. La deconvolución ocasionalmente puede producir datos falsos, por lo que los detalles más finos en estas imágenes necesitarán confirmación por parte de las imágenes que se hagan más de cerca en las próximas semanas.

 

"A medida que New Horizons se acerca a Plutón, su transformación de un punto de luz a un objeto planetario es de gran interés", dijo el Director de Ciencias Planetarias de la NASA Jim Green. "Nos espera un viaje emocionante en las próximas siete semanas."

"Estas nuevas imágenes nos muestran que las diferentes caras de Plutón son diferentes; probablemente haciendo alusión a lo que puede ser una geología de superficie muy compleja y a las variaciones en la composición de la superficie de un lugar a otro", dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "Estas imágenes también continúan apoyando la hipótesis de que Plutón tiene un casquete polar cuya extensión varía con la longitud; vamos a ser capaces de hacer una determinación definitiva de la frialdad de la región polar brillante cuando realicemos una espectroscopía de composición de esa región en julio .

Las imágenes de New Horizons mejorarán considerablemente en las próximas semanas, a medida que la nave se acerque rápidamente a su encuentro del 14 de Julio con el sistema Plutón, cubriendo cerca de 1,200,000 kilómetros por día.

"Para finales de Junio, la resolución de las imágenes será cuatro veces mejor que las imágenes tomadas del 8 al 12 de Mayo, y en el momento de máxima aproximación, esperamos obtener imágenes con más de 5,000 veces la resolución actual", dijo Hal Weaver, científico de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (APL) en Laurel, Maryland.

Después de su lanzamiento en Enero de 2006, New Horizons se encuentra actualmente a unos 4.747 millones de kilómetros de la Tierra; la nave espacial está sana y todos los sistemas están funcionando normalmente.

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mié

27

may

2015

Reparan con éxito un instrumento del Rover Curiosity

Fuente: NASA


Las pruebas en Marte han confirmado el éxito de una reparación de la capacidad autónoma de enfoque del instrumento Chemcam, una cámara para análisis químico a bordo del rover Curiosisty de la NASA. Este instrumento proporciona información sobre la composición química de los objetivos de roca tratándolos con pulsos láser y tomando lecturas de espectrómetro de las chispas inducidas. También toma imágenes detalladas a través de un telescopio.

El trabajo de los miembros del equipo del instrumento en el Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México y en Francia ha diseñado un método de auto-enfoque alternativo, después de la pérdida del uso de un pequeño láser que sirvió para enfocar el instrumento durante los dos primeros años del Curiosity en Marte.

"Sin este telémetro láser, el instrumento ChemCam se quedó medio ciego", dijo Roger Wiens, investigador principal de ChemCam en Los Álamos. "El láser principal que crea destellos de plasma cuando analiza rocas y suelos de hasta 7,6 metros desde el rover no se vio afectado, pero el láser sólo analiza cuando el telescopio proyecta la luz láser hacia el objetivo que está enfocado. "

Durante los últimos meses, el equipo ha trabajado sin enfoque automático. Para cada objetivo, el instrumento ha tomado varias imágenes o análisis de láser múltiple a diferentes distancias focales. Los datos eran enviados a la Tierra para la selección del análisis de imagen o láser de enfoque entre el conjunto.

La reparación requirió el envío de un nuevo software para ser instalado en el instrumento. Ahora toma varias imágenes y las usa para seleccionar autónomamente las posiciones de enfoque de las imágenes finales y análisis de láser enviadas de vuelta a la Tierra.

"Creemos que realmente vamos a tener mejor calidad de imágenes y análisis con este nuevo software respecto al original", dijo Wiens.


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dom

24

may

2015

Un halo solar sorprende a Madrid

Luis Alonso.

imagen (Alberto Martos)


Un halo solar ha podido ser visto en Madrid para sorpresa de todos. El halo suele producirse en lugares fríos, pero también puede producirse en otras latitudes si las circunstancias son propicias.

Si se están desarrollando posibles tormentas o mal tiempo, si las nubes están cristalizadas por el frio o algunas partículas de hielo en suspensión de la tropósfera  refractan la luz, se crea un efecto de colores alrededor del Sol muy bonito.

Y efectivamente ese el efecto que muchos han podido ver y fotografiar este  mediodía.

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dom

24

may

2015

¿Cráter de impacto o caldera de un gran volcán?

Fuente: ESA


A primera vista, la región que muestra esta reciente imagen obtenida por Mars Express parece llena de cráteres de impacto. Pero la mayor de estas estructuras podría albergar un secreto bastante explosivo: podrían ser los restos de un antiguo supervolcán.

Las imágenes que aquí se presentan fueron obtenidas el 26 de noviembre de 2014 por la cámara estéreo de alta resolución a bordo de la nave de la ESA Mars Express. Muestran el accidente geográfico Siloe Patera, en la región Arabia Terra.

Siloe Patera consiste en dos grandes cráteres situados cerca del centro de la principal imagen en color. El borde exterior mide 40 x 30 kilómetros aproximadamente, y en su punto más profundo la depresión se hunde 1750 m por debajo de la llanura circundante.

Algunos científicos creen que Siloe Patera y otras estructuras similares en la misma región son calderas, o volcanes colapsados. Y no volcanes cualquiera, sino súpervolcanes marcianos.

En la Tierra, un supervolcán se define como un volcán que puede producir como mínimo 1.000 kilómetros cúbicos de materiales volcánicos durante una erupción, miles de veces más que las erupciones normales, y lo bastante potentes como para alterar el clima global. Un ejemplo es la caldera de Yellowstone en Estados Unidos.

Los súpervolcanes se forman cuando el magma queda atrapado bajo la superficie, lo que conduce a un enorme aumento de la presión. Los súpervolcanes experimentan erupciones violentas y no generan por tanto montañas como el Monte Olimpo. Eso dificulta su identificación, especialmente millones o miles de millones después de la erupción.

Pero en Arabia Terra se han detectado cráteres de formas irregulares, que podrían representar una familia de calderas de viejos súpervolcanes. 

Siloe Patera es uno de estos ejemplos. Se caracteriza por dos depresiones con paredes muy pendientes, rasgos propias de los colapsos y un bajo relieve topográfico. Las dos depresiones podrían incluso representar dos episodios eruptivos distintos, debidos al colapso producido una vez que la presión del magma se relajó, o cuando la cámara magmática migró bajo la superficie.

En comparación, los cráteres de impacto incluyen un pico central, bordes del cráter elevados y capas de material eyectado depositado a su alrededor. Efectivamente hay muchos cráteres de impacto en esta escena: dos cráteres situados lado a lado justo encima de Siloe Patera son ejemplos de libro, así como el gran cráter al extremo derecho de la escena. Estos cráteres exhiben un pico central, paredes en terraza y están rodeados por material eyectado.

Un cráter de impacto con una relación entre profundidad y diámetro comparables a la de Siloe Patera debería tener estos rasgos, a menos que hubiera sufrido una intensa erosión o alteraciones. Pero no las muestra. 

Observando con más detalle, como en esta imagen, se pueden ver muchos canales y riachuelos esculpidos en las paredes y en parte fluyendo hacia el interior de la depresión. Un accidente con forma de valle se introduce en la depresión por un lado.

El valle, junto con otros muchos pequeños canales en las inmediaciones, parece atravesar material en la parte inferior izquierda de los cráteres, material que podría bien haber sido eyectado tras un impacto, o bien proceder de un volcán.

Si es de un impacto, su distribución asimétrica podría explicarse bien por el impacto oblicuo de un meteoroide o por la erosión selectiva de la capa. Una alternativa es que se trate de lava llegada de esa parte de la caldera. 

Ya se sabía que Arabia Terra tenía llanuras de material constituido por capas de  finos granos con sulfatos y yeso. El origen de ese material se ha debatido mucho, y es posible que sea la lava y el polvo de las erupciones.

Sin duda hará falta más observaciones, de más resolución, para aclarar el misterio, y tal vez incluso toma de muestras in situ. Y como los gases liberados en una hipotética erupción de un supervolcán podrían haber afectado el clima de Marte, este es un tema de gran interés.


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sáb

23

may

2015

La terrible belleza de Medusa

Fuente: ESO


Utilizando el Very Large Telescope de ESO, en Chile, un equipo de astrónomos ha captado la imagen más detallada jamás tomada de la nebulosa Medusa. Las estrellas que se encuentran en el corazón de esta nebulosa ya iniciaron su transición hacia la jubilación, arrojando sus capas externas al espacio y formando esta colorida nube. La imagen augura el destino final del Sol, el cual, finalmente, también se convertirá en un objeto de este tipo.

El nombre de esta hermosa nebulosa planetaria proviene de una horrible criatura de la mitología griega: la gorgona Medusa. También es conocida como Sharpless 2-274 y se encuentra en la constelación de Géminis (los gemelos). La extensión de la Nebulosa Medusa es de, aproximadamente, cuatro años luz, y se encuentra a una distancia de unos 1.500 años luz. A pesar de su tamaño es extremadamente débil y difícil de observar.

Medusa era una criatura horrible con serpientes en lugar de cabellos. Estas serpientes estarían representadas por los filamentos serpentinos de gas brillante de esta nebulosa. El resplandor rojizo del hidrógeno y la emisión verde, más débil, del oxígeno en forma de gas, se extienden mucho más allá de esta imagen, formando en el cielo una figura en forma de media luna. La eyección de masa de las estrellas en esta etapa de su evolución suele ser intermitente, lo cual puede dar lugar a estas fascinantes estructuras dentro de las nebulosas planetarias.

Durante decenas de miles de años, los núcleos estelares de las nebulosas planetarias permanecen rodeados por nubes de gas espectacularmente coloridas [1]. Luego, tras unos pocos miles de años, el gas se dispersa lentamente en su entorno. Esta es la última etapa de la transformación de estrellas como nuestro Sol antes de terminar su vida activa como enanas blancas. La etapa de nebulosa planetaria en la vida de una estrella es una pequeña fracción de su vida útil total — comparada con una vida humana, sería un breve instante, equiparable al tiempo que tarda un niño en hacer una burbuja de jabón y verla alejarse a la deriva.

La hostil radiación ultravioleta de la estrella muy caliente que se encuentra en el centro de la nebulosa, hace que los átomos del gas que se mueve hacia las zonas exteriores, pierdan sus electrones, dejando tras de sí un gas ionizado. Los colores característicos de este gas brillante pueden utilizarse para identificar objetos. En particular, la presencia de la luz verde procedente del oxígeno doblemente ionizado ([O III]) se utiliza como herramienta para detectar nebulosas planetarias. Mediante la aplicación de filtros adecuados, los astrónomos pueden aislar la radiación del gas brillante y hacer que las débiles nebulosas puedan discernirse mejor contra un fondo más oscuro.

Cuando se observó por primera vez la emisión verde del [O III]  de las nebulosas, los astrónomos creían haber descubierto un nuevo elemento, apodado nebulium. Más tarde, descubrieron que era simplemente una longitud de onda de radiación [2] poco conocida procedente de la forma ionizada de un elemento conocido: el oxígeno.

La nebulosa también se conoce como Abell 21 (formalmente PN A66 21), ya que fue el astrónomo estadounidense George O. Abell quien descubrió este objeto en 1955. Durante algún tiempo, los científicos debatieron si la nube podría ser el remanente de una explosión de supernova. En la década de 1970, sin embargo, los investigadores fueron capaces de medir el movimiento y otras propiedades del material de la nube e identificarlo claramente como una nebulosa planetaria [3].

Esta imagen utiliza datos del instrumento FORS (FOcal Reducer and low dispersion Spectrograph), instalado en el VLT, que fueron tomados como parte del programa Joyas Cósmicas de ESO [4].

 

Notas

[1] En contra de lo que puede indicar la intuición, el núcleo estelar de la nebulosa Medusa no es la estrella brillante del centro de esta imagen (que es, en realidad, una estrella de primer plano llamada TYC 776-1339-1). La estrella central de Medusa es una estrella azulada, mucho más débil, que se encuentra justo fuera del centro de la forma de media luna, en la parte derecha de esta imagen.

[2] Este tipo de radiación es raro, ya que proviene de una línea prohibida — transiciones que están prohibidas por las reglas de selección cuántica, pero que aún así, pueden tener lugar con una baja probabilidad. La designación [O III] significa que la radiación es una radiación prohibida (lo cual está indicado con corchetes) procedente de oxígeno (O)  doblemente ionizado (la parte III del nombre).

[3] Se ha descubierto que la velocidad de expansión de la nube es de cerca de 50 kilómetros por segundo, mucho más baja de lo que se esperaría en un remanente de supernova.

[4] El programa Joyas Cósmicas de ESO es una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa hace uso de tiempo de telescopio que no puede utilizarse para observaciones científicas. Todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y se ponen a disposición de los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

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vie

22

may

2015

El Hubble detecta un halo gigantesco alrededor de la Galaxia de Andrómeda

Fuente: NASA


Un equipo de científicos utilizando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha descubierto que el inmenso halo de gas que envuelve la galaxia de Andrómeda, nuestra masiva vecina galáctica, es unas seis veces mayor y 1.000 veces más masivo de lo que había sido medido con anterioridad. El oscuro halo casi invisible se extiende hasta un millón de años luz desde su galaxia, hasta la mitad del camino a nuestra galaxia, la Vía Láctea. Este descubrimiento permitirá  a los astrónomos conocer mejor la evolución y estructura de las majestuosas espirales gigantes, uno de los tipos más comunes de galaxias del Universo.

"Los halos son las atmósferas de las galaxias. Las propiedades de estos halos gaseosos controlan el ritmo al que se forman las estrellas en galaxias según los modelos de formación de galaxias", dijo el investigador principal Nicolas Lehner de la Universidad de Notre Dame, Indiana. El enorme halo se estima que contiene la mitad de la masa de las estrellas de la propia galaxia de Andrómeda, en forma de gas difuso y caliente. Si pudiese ser observado a simple vista, el halo tendría 100 veces el diámetro de la luna llena en el cielo. Esto equivale al trozo de cielo cubierto por dos pelotas de baloncesto sostenidas con el brazo estirado.

La galaxia de Andrómeda se encuentra a 2,5 millones de años luz de distancia y se ve como un eje débil, con unos 6 veces el diámetro de la luna llena. Se la considera casi una gemela de la Vía Láctea.

Como el gas del halo de Andrómeda es oscuro, los científicos miraron objetos brillantes del fondo a través del gas, observando cómo cambiaba la luz. Es algo así como ver el resplandor de una luz en el fondo de una piscina por la noche. Las "luces" de fondo ideales para este estudio son los cuásares, núcleos de galaxias activas muy brillantes y lejanos, alimentados por agujeros negros. El equipo empleó 18 cuásares lejanos que se encuentran muy por detrás de Andrómeda para estudiar cómo se distribuye el material más allá del disco visible de la galaxia.

Investigaciones anteriores del programa Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos (COS) estudiaron 44 galaxias distantes y encontró halos como el de Andrómeda, pero nunca antes se ha visto un halo tan masivo en una galaxia vecina. Debido a que las galaxias estudiadas previamente estaban mucho más lejos, parecían mucho más pequeñas en el cielo. Sólo un quasar se pudo detectar detrás de cada galaxia lejana, proporcionando sólo una luz como punto de anclaje para mapear su tamaño y la estructura de halo. Con su proximidad a la Tierra y su correspondiente huella grande en el cielo, Andrómeda ofrece un cada vez más amplio muestreo de un lote de cuásares de fondo.

"Cuando la luz del cuásar viaja hacia el telescopio Hubble, el gas del halo absorbe parte de esa luz y hace que el cuásar se vea un poco más oscuro en un pequeño intervalo de longitudes de onda", dijo J. Christopher Howk, coautor también de Notre Dame. "Midiendo la caída del brillo en ese intervalo podemos saber cuánto gas hay entre nosotros y ese cuásar".

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lun

18

may

2015

El lado oscuro de los cúmulos estelares

Fuente: ESA


Observaciones llevadas a cabo con el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, instalado en Chile, han descubierto una nueva clase de cúmulos globulares de estrellas "oscuros" alrededor de la galaxia gigante Centaurus A. Estos misteriosos objetos se parecen a los cúmulos normales, pero contienen mucha más masa y pueden albergar cantidades inesperadas de materia oscura o contener agujeros negros masivos — cuya presencia, en ambos casos, es totalmente inesperada e inexplicable.

Los cúmulos globulares de estrellas son enormes bolas de miles de estrellas que orbitan alrededor de la mayoría de las galaxias. Están entre los sistemas estelares más viejos conocidos del universo y han sobrevivido a casi todo el proceso de crecimiento y evolución de la galaxia.

Matt Taylor, estudiante de doctorado de la Pontificia Universidad Católica de Chile (Santiago, Chile) y titular de una beca de ESO, es el autor principal del nuevo estudio. Él mismo nos presenta la escena: "Los cúmulos globulares y sus estrellas son claves para entender la formación y evolución de las galaxias. Durante décadas, los astrónomos han creído que las estrellas que componen un determinado cúmulo globular compartían la misma composición química y tenían la misma edad, pero ahora sabemos que son criaturas más extrañas y complicadas de lo que parecían".

La galaxia elíptica Centaurus A (también conocida como NGC 5128) es la galaxia gigante más cercana a la Vía Láctea y se sospecha que alberga unos 2.000 cúmulos globulares. Muchos de estos glóbulos son más brillantes y más masivos que los más o menos 150 que orbitan la Vía Láctea.

Matt Taylor y su equipo han hecho los estudios más detallados hasta ahora de una muestra de 125 cúmulos globulares de estrellas alrededor de Centaurus A usando el instrumento FLAMES, instalado en Very Large Telescope de ESO, en el Observatorio Paranal, al norte de Chile [1].

Usaron estas observaciones para deducir la masa de los cúmulos [2] y comparar este resultado con el brillo de cada uno de los cúmulos.

Para la mayoría de los cúmulos del nuevo sondeo, los más brillantes tenían más masa, tal como se esperaba (si un cúmulo contiene más estrellas tiene mayor brillo total y más masa total). Pero algo extraño apareció en algunos de los cúmulos globulares: eran muchas veces más masivos de lo que parecían. Y aún más extraño: cuanto más masivos eran estos inusuales cúmulos, mayor era la fracción de material oscuro que contenían. Algo en estos cúmulos era oscuro y masivo y estaba oculto. Pero ¿de qué se trataba?

Había varias posibilidades. ¿Podrían los cúmulos oscuros contener agujeros negros, u otros restos estelares oscuros en sus núcleos? Esto podría explicar parte de la masa oculta, pero el equipo concluye que esto no explicaría toda la historia. ¿Qué pasa con la materia oscura? Se considera que los cúmulos globulares están prácticamente desprovistos de esta sustancia misteriosa pero, quizás, por alguna razón desconocida, algunos cúmulos han conservado aglomeraciones significativas de materia oscura en sus núcleos. Esto explicaría las observaciones, pero no encaja en la teoría convencional.

El coautor, Thomas Puzia, añade: "Nuestro descubrimiento de cúmulos estelares con masas inesperadamente altas para la cantidad de estrellas que contienen, sugiere que puede haber múltiples familias de cúmulos globulares, con diferentes historias de formación. Aparentemente, algunos cúmulos estelares tienen toda la pinta de ser cúmulos globulares del montón, pero, en este caso, las apariencias engañan, y es posible que haya gato encerrado".

Estos objetos siguen siendo un misterio. El equipo también participa en un estudio más amplio de otros cúmulos globulares en otras galaxias y hay algunas pistas intrigantes que indican que dichos cúmulos oscuros también se pueden encontrar en otros lugares.

Matt Taylor resume la situación: "¡Nos hemos tropezado con una clase nueva y misteriosa de cúmulo estelar! Esto demuestra que todavía tenemos mucho que aprender sobre todos los aspectos relacionados con la formación de cúmulos globulares. Es un resultado importante y ahora tenemos que encontrar más ejemplos de cúmulos oscuros alrededor de otras galaxias".

Notas

[1] Hasta ahora, los astrónomos sólo han estudiado de forma detallada cúmulos estelares que se encuentran en el Grupo Local. Las distancias relativamente pequeñas permiten medidas directas de sus masas. Mirando a NGC 5128, que es una galaxia elíptica masiva y aislada, a las afueras del Grupo Local, a unos 12 millones de años-luz de distancia, fueron capaces de estimar las masas de cúmulos globulares en un entorno completamente diferente llevando a VLT/FLAMES hasta sus límites.

[2] Las observaciones de FLAMES proporcionan información sobre los movimientos de las estrellas en los cúmulos. Esta información orbital depende de la fuerza del campo gravitacional y, por lo tanto, puede utilizarse para deducir la masa del cúmulo — los astrónomos llaman a esos cálculos masas dinámicas. La capacidad de captación de luz de un Telescopio Unitario del VLT, con un espejo de 8,2 metros, y la capacidad de FLAMES para observar más de 100 cúmulos simultáneamente, han sido fundamentales para obtener los datos necesarios para el estudio.

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jue

14

may

2015

NuSTAR detecta una explosión estelar asimétrica

Fuente: NASA


El telescopio NuSTAR de la NASA ha encontrado evidencias de que una estrella masiva explotó de una manera desequilibrada, eyectando material en una dirección y el núcleo de la estrella en la otra.

Los resultados ofrecen la mejor prueba de que las explosiones de estrellas de este tipo, llamado Tipo II o supernovas de colapso de núcleo, son inherentemente asimétricas, un fenómeno que había sido difícil de probar hasta ahora.

"Las estrellas son objetos esféricos, pero al parecer el proceso por el cual mueren provoca que sus núcleos se vuelvan turbulentos, hirviendo y dando vueltas en los últimos segundos antes de su desaparición", dijo Steve Boggs, de la Universidad de California, Berkeley, autor principal del estudio. "Estamos aprendiendo que este chapoteo conduce a explosiones asimétricas".

El remanente de supernova del estudio, llamado 1987A, está a 166.000 años luz de distancia. La luz de la explosión que creó el remanente se hizo visible desde la Tierra en el año 1987. Mientras otros telescopios encontraron indicios de que esta explosión no era esférica, NuSTAR encontró la "pistola humeante" en forma de un radioisótopo llamado titanio-44.

"El titanio se produce en el corazón mismo de la explosión, por lo que traza la forma del motor que impulsa el desmontaje de la estrella", dijo Fiona Harrison, investigadora principal de NuSTAR en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. "Al observar el cambio de la energía de los rayos X procedentes de titanio, los datos de NuSTAR revelaron que, sorprendentemente, la mayor parte del material se está alejando de nosotros."

Cuando la supernova 1987A primero iluminó nuestros cielos hace décadas, los telescopios de todo el mundo tuvieron la oportunidad única de ver cómo se desarrolló y evolucionó este evento. Primero fueron expulsados materiales exteriores, seguidos de materiales más profundos impulsados por isótopos radiactivos, como el cobalto-56. En 2012, el satélite Integral de la Agencia Espacial Europea detectó titanio-44 en 1987A. El titanio-44 continúa consumiéndose en el remanente de supernova debido a su larga vida útil de 85 años.

"En cierto modo, es como si 1987A todavía estuviese explotando en frente de nuestros ojos", dijo Boggs.

NuSTAR trajo una nueva herramienta para el estudio de 1987A. Gracias a la fuerte visión de rayos X de alta energía del observatorio, ha hecho mediciones más precisas de titanio-44. Este material radiactivo se produce en el núcleo de una supernova, lo que proporciona a los astrónomos una sonda directa en los mecanismos de una estrella detonada.

Los datos espectrales de NuSTAR revelan que el titanio-44 se aleja de nosotros a una velocidad de 2,6 millones de kilómetros por hora. Eso indica material eyectado arrojado hacia afuera en una dirección, mientras que el núcleo compacto de la supernova, llamado estrella de neutrones, parece haber salido en la dirección opuesta.

"Estas explosiones son impulsadas por la formación de un objeto compacto, el núcleo restante de la estrella, y esto parece estar asociado a que el núcleo de voladura salga en una dirección, y el material expulsado en otra", dijo Boggs.

Observaciones anteriores han hecho alusión a la naturaleza desequilibrada de explosiones de supernovas, pero era imposible de confirmar. Telescopios como el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA, que ve los rayos X de más baja energía que NuSTAR, habían visto el hierro que se había calentado en la explosión de 1987A, pero no estaba claro si el hierro fue generado en la explosión o simplemente estaba en los alrededores.

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mié

13

may

2015

Caos en un mundo de agua

Fuente: NASA


Europa, una de las lunas de Júpiter, está llena de agua. Aunque sea un cuerpo rocoso, está envuelto por una gruesa capa de agua – parte congelada, formando una corteza de hielo, parte acumulada en lagos a poca profundidad bajo la superficie o en charcas de aguanieve, y grandes cantidades ocultas en un profundo océano subterráneo.

Esta imagen en falso color, tomada por la sonda Galileo de la NASA, muestra una región de la corteza de Europa conocida como Conamara Chaos. Sus largas estrías entrecruzadas, grabadas sobre trozos irregulares de hielo, constituyen un magnífico ejemplo de “terreno caótico” – un relieve que podemos encontrar en Europa, Marte y Mercurio. 

Aunque todavía no se sabe exactamente cómo se formaron estas estructuras, en el caso de Europa los científicos tienen varias teorías. Una hipótesis sugiere que son el resultado del impacto de objetos a gran velocidad, que habrían perforado la frágil corteza de la luna. Como Europa tiene una capa de fluido bajo su superficie, los fragmentos se podrían mover con facilidad y congelarse de nuevo en una configuración diferente, creando una textura fracturada con grandes cicatrices talladas en las planicies de hielo. 

Muchas regiones caóticas están rodeadas por pequeños cráteres de impacto. En el caso de Conamara Chaos, hay un cráter de 26 kilómetros de diámetro a unos 1.000 km al sur, conocido como Pwyll, y un puñado de cráteres más pequeños, de unos 500 metros de diámetro, desperdigados por toda la región, que podrían haber sido formados por los fragmentos de hielo arrancados por el impacto que creó el cráter Pwyll. 

Otra teoría apunta al complejo sistema de lagos que se encuentra a poca profundidad bajo la superficie de Europa. Estas masas de agua estarían deformando la superficie desde abajo, generando esfuerzos que fracturarían las finas capas de hielo que las cubren. 

Esta región de Europa presenta un aspecto iridiscente en esta imagen de falso color, que resalta las diferentes tonalidades de la zona. Los tonos azules y blancos destacan frente a los ocres. Se piensa que estos tintes podrían estar relacionados con la formación de Pwyll: el impacto lanzó una capa de partículas de hielo que se depositaron sobre la superficie de Conamara Chaos, coloreando el paisaje de azul oscuro (las partículas más gruesas), azul claro (las intermedias) y blanco (las más finas). Los tonos ocre se corresponden con las zonas en las que el hielo quedó teñido por los minerales disueltos bajo su superficie. 

Aunque los astrónomos ya hayan estudiado esta luna minuciosamente, la única forma de confirmar la estructura y la composición de Europa es analizar su corteza e interior con una sonda espacial. La misión de la ESA JUICE (siglas en inglés de ‘Explorador de las Lunas de Hielo de Júpiter’) ha sido diseñada precisamente para llevar a cabo este estudio cuando llegue al sistema joviano en el año 2030. Además de observar al propio Júpiter, JUICE explorará y caracterizará tres de sus lunas que podrían albergar vida: Ganimedes, Europa y Calisto. La misión ya está en desarrollo, y avanza a buen ritmo de cara a su lanzamiento en 2022. 

El norte se encuentra en la parte superior de la imagen, y el Sol ilumina la región desde el lateral derecho. La fotografía está centrada en 9°N 274°W y cubre un área de unos 70 x 30 kilómetros. Esta imagen es una composición de los datos recogidos por la Cámara de Estado Sólido (SSI) de Galileo en tres pasadas realizadas entre los años 1996 y 1997.

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mar

12

may

2015

Madrid, desde la Estación Espacial Internacional

Fuente: NASA


Madrid presume de su vida nocturna, y ahora tiene aún más datos en que basarse. La astronauta de la ESA Samantha Cristoforetti, que pasa con regularidad por Madrid solo que a mucha más altura que todos los demás visitantes, ha sacado esta foto de la ciudad y, para deleite no solo de los noctámbulos, la ha colgado en su cuenta de Twitter, @AstroSamantha con un "Hola Madrid!". Samantha es una de las seis tripulantes actualmente a bordo de la Estación Espacial Internacional, aunque está a punto de volver a casa, el 12 de mayo. 

Durante los casi seis meses de duración de su misión, Futura, Samantha Cristoforetti ha llevado a cabo experimentos de física, biología y fisiología humana que necesitan las condiciones de microgravedad que se dan en la Estación Espacial. También ha estudiado el efecto de la radiación, y ha experimentado con nuevas tecnologías útiles para próximas misiones. Además ha dirigido el desacople de la nave automática de suministros de la ESA Georges Lemaitre, quinta y última de la exitosa serie de naves europeas ATV. 

En las imágenes de la Tierra publicadas por Samantha se aprecian la belleza tanto del planeta como de la tecnología espacial.

 

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vie

08

may

2015

Opportunity observa un raro cráter en Marte

Fuente: NASA


Un cráter alargado llamado el "Espíritu de San Luis", con un peñasco de roca en el mismo, domina una escena reciente de la cámara panorámica (Pancam) del rover Opportunity de la NASA en Marte. Opportunity completó su día Marciano 4.000, o Sol 4.000, de trabajo en Marte el 26 de Abril de 2015. El rover ha estado explorando Marte desde principios de 2004.

Esta escena de finales del pasado mes de Marzo muestra un cráter poco profundo llamado el "Espíritu de San Luis", de unos 34 metros de largo y unos 24 metros de ancho, con un suelo ligeramente más oscuro que el terreno circundante. La característica rocosa hacia el otro extremo del cráter tiene aproximadamente 2-3 metros de altura, ligeramente más alto que el borde del cráter.

Las imágenes que componen este mosaico fueron tomadas el 29 y 30 de Marzo de 2015, durante el Sol 3.973 y Sol y 3.974 de la misión. Esta versión de la imagen se presenta en color real aproximado combinando exposiciones tomadas a través de tres de los filtros de color de la Pancam, centrada en longitudes de onda de 753 nanómetros (infrarrojo cercano), 535 nanómetros (verde) y 432 nanómetros (violeta).

Esta forma geológica inusual del "Espíritu de San Luis" se encuentra en la parte exterior del borde occidental del cráter Endeavour. Endeavour se extiende por un diámetro de 22 kilómetros, y Opportunity ha estado explorando su borde occidental durante un tercio de su misión, que ya supera los 11 años.

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mié

06

may

2015

Los pilares de la creación, revelados en 3D

Fuente: NASA


Utilizando el instrumento MUSE, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, los astrónomos han producido la primera imagen tridimensional completa de los famosos Pilares de la Creación, en la nebulosa del Águila (Messier 16). Las nuevas observaciones demuestran cómo se distribuyen en el espacio los diferentes pilares polvorientos de este objeto icónico y revelan muchos detalles nuevos, incluyendo un inédito chorro procedente de una estrella joven que hasta ahora no se había visto. Con el tiempo, la intensa radiación y los vientos estelares de las brillantes estrellas del cúmulo han esculpido los polvorientos Pilares de la Creación, que acabarán evaporándose completamente en unos tres millones de años.

La imagen original de los famosos Pilares de la Creación, obtenida por el Telescopio Espacial de la NASA/ESA, fue tomada hace dos décadas y se convirtió inmediatamente en una de sus imágenes más famosas y evocadoras. Desde entonces, estas nubes vaporosas, que se extienden unos cuantos años luz , han asombrado por igual a científicos y público en general.

Tanto las estructuras salientes como el cúmulo de estrellas cercano, NGC 6611, forman parte de una región de formación estelar llamada la nebulosa del Águila, también conocida como Messier 16 o M16. La nebulosa y sus objetos asociados se encuentran a unos 7.000 años luz, en la constelación de Serpens (la serpiente).

Los Pilares de la Creación son un clásico ejemplo de las típicas formas de columna que se desarrollan en las nubes gigantes de gas y polvo, los lugares donde nacen nuevas estrellas. Las columnas surgen cuando las inmensas estrellas blancoazuladas de tipo O y B recién formadas emiten una intensa radiación ultravioleta y vientos estelares que empujan el material menos denso, expulsándolo de su vecindad.

Sin embargo, los grumos más densos de gas y polvo pueden resistir esta erosión durante más tiempo. Detrás de estos grumos más gruesos de polvo, el material está protegido del duro y fulminante fulgor de las estrellas O y B. Este blindaje crea oscuras "colas" o "trompas de elefante", y es lo que vemos como el cuerpo oscuro de un pilar que apunta hacia las brillantes estrellas.

El instrumento MUSE, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, ha ayudado a ilustrar, con un detalle sin precedentes, la evaporación constante de los Pilares de la Creación, revelando su orientación.

MUSE ha mostrado que la punta de la columna izquierda está de frente, en la cima de un pilar que se encuentra en realidad detrás de NGC 6611, a diferencia de los otros pilares. Esta punta se lleva la peor parte de la radiación de las estrellas de NGC 6611 y, como resultado, la vemos más brillante que los pilares de las partes inferior izquierda, centro y derecha, cuyos extremos apuntan fuera de nuestro campo de visión.

Los astrónomos esperan comprender mejor cómo las estrellas jóvenes de tipo O y B, como las de NGC 6611, influyen en la formación de estrellas de generaciones posteriores. Numerosos estudios han identificado protoestrellas formándose en estas nubes, por lo que sí son pilares de creación. El nuevo estudio también aporta nuevas pruebas de la existencia de dos estrellas en gestación en los pilares de la izquierda y el centro, así como de un chorro generado por una joven estrella en la que no nos habíamos fijado hasta ahora.

Para el proceso de formación de estrellas en ambientes como el que se da en los Pilares de la Creación, se trata de una carrera contra el tiempo, ya que la intensa radiación procedente de las potentes estrellas ya existentes sigue haciendo estragos en el entorno.

Al medir la velocidad de evaporación en los Pilares de la Creación, MUSE ha dado a los astrónomos un plazo de tiempo para calcular su final: pierden unas setenta veces la masa del Sol cada millón de años, más o menos. Basándonos en su masa actual (cerca de 200 veces la del Sol), se espera que los Pilares de la Creación tengan una vida útil de quizás tres millones de años más — un pestañeo en tiempo cósmico. Parece que un nombre igualmente apto para estas icónicas columnas cósmicas podría ser “los pilares de la destrucción”.

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lun

04

may

2015

Carl Sagan, una vida en el cosmos

En esta cautivadora biografía de Carl Sagan, William Poundstone detalla cómo un joven astrónomo, apasionado por la ciencia y obsesionado con la búsqueda de vida en otros mundos, se transforma en una auténtica superestrella mediática.

El Sagan inmediatamente reconocible, invitado imprescindible en la televisión y escritor de extraordinario éxito, abrió a los legos la puerta de entrada a los misterios tanto del cosmos como de la ciencia en general. Buena parte de la comunidad científica vio en él, sin embargo, a un paria, a un descarado buscador de publicidad que se preocupaba más de su imagen y de su fortuna que del avance de la ciencia.

Poundstone revela y documenta con rigor los aspectos rara vez tratados de la vida de Sagan: el legítimo e importante trabajo al comienzo de su carrera científica, su capacidad casi obsesiva para embarcarse en proyectos infinitos –como la búsqueda de vida extraterrestre–, pasando por sus aventuras y desventuras matrimoniales, los avatares de su ambición académica y sus conexiones con otros personajes famosos como Isaac Asimov, Arthur C. Clarke o Steven Spielberg.



Carl Sagan, una vida en el cosmos

William Poundstone

Editrial Akal

Isbn- 9788446041931

Pvp- 38 euros

Mayo 2015

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sáb

02

may

2015

Un satélite ruso se estrellará contra la Tierra

En las últimas horas, ingenieros aeronáuticos dieron a conocer estimaciones sobre el momento en el que el satélite Progress M-27m que fue lanzado y luego perdido, chocará contra la Tierra.

Cabe recordar que el carguero fue lanzado el pasado martes y los expertos perdieron el control apenas unas horas después. Tras varios intentos fallidos de recuperar el control, los técnicos advirtieron que el satélite iba a gran velocidad y confirmaron que se estrellará.

Según las estimaciones de algunos ingenieros aeronáuticos, la nave podría continuar con su vuelo descontrolado por unos días más, y caería a la tierra entre el 3 y el 7 de mayo. Sin embargo, por estas horas especialistas intentan definir cómo lograr una caída controlada del carguero, ya que la falta de un rumbo fijo, hace que el espectro de dónde hará impacto el dispositivo sea demasiado amplio.
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vie

01

may

2015

Desenmascarando los secretos de Mercurio

Fuente: NASA


El Espectrómetro MASCS a bordo de la nave espacial MESSENGER de la NASA fue diseñado para estudiar tanto la exosfera como la superficie del planeta Mercurio. Para aprender más acerca de los minerales y los procesos de la superficie de Mercurio, el espectrómetro visual e infrarrojo (VIRS) ha estado recogiendo diligentemente pistas individuales de mediciones espectrales de la superficie desde que MESSENGER entró en la órbita de Mercurio el 17 de Marzo de 2011.

La cobertura de las pista es ahora lo suficientemente extensa para que las propiedades espectrales de los dos amplios terrenos y las características pequeñas, tales como rejillas de ventilación piroclásticas y cráteres frescos puedan ser estudiados. Para acentuar el contexto geológico de las mediciones espectrales, los datos de MASCS se han superpuesto en el mosaico monocromo del MDIS, un instrumento con cámaras de ángulo ancho y estrecho para mapear los relieves abruptos y las variaciones espectrales en la superficie de Mercurio.

La nave espacial MESSENGER es la primera en orbitar el planeta Mercurio, y los siete instrumentos científicos de la nave espacial y la investigación científica de radio están desentrañando la historia y evolución del planeta más interior del Sistema Solar. Durante la misión, de más de cuatro años de operaciones orbitales, MESSENGER ha adquirido más de 250.000 imágenes y otros conjuntos de datos extensos. La misión orbital de gran éxito de MESSENGER está a punto de llegar a su fin, ya que la nave espacial se queda sin propelente y la fuerza de la gravedad solar provocará que impacte en la superficie de Mercurio a finales de Abril de 2015.

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mar

28

abr

2015

Barcos, océanos y satélites

Fuente: ESA


Pincha sobre la imagen para ver video.


Bienvenidos a Space, que esta semana transcurre desde la cubierta del navío de investigación Plymouth Quest. 

Los océanos cubren el 70 por ciento de la superficie de la Tierra. Para su estudio se combinan los datos de los satélites y las mediciones en la superficie del mar.

A finales de 2015, el satélite Sentinel-3 de la Agencia Espacial Europea se unirá a la flota de los observadores de la Tierra que ya están en órbita.

Como parte del programa europeo Copérnico, anuncia una nueva era en la observación de los océanos, ofreciendo un flujo ininterrumpido de datos desde su órbita polar rápida.

El equipo del Laboratorio Marino de Plymouth tiene allí su estación de monitoreo del Canal de la Mancha.

Hoy nos acompañan el oceanógrafo James Fishwick, Víctor Martínez Vicente, especialista en la combinación de datos de satélites y del mar; Jérôme Benveniste Asesor en altimetría de la Agencia Espacial Europea y Shubha Sathyendranath experta en océanos del Laboratorio marino de Plymouth.

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vie

24

abr

2015

Los tesoros del Hubble se custodian en ESAC

Fuente: ESA


Hoy se cumplen 25 años del lanzamiento del telescopio espacial Hubble, de la NASA y la ESA, el telescopio más productivo de la historia de la astronomía y el que mejor ha mostrado al público la inmensidad del cosmos. Los astrónomos del Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), en Madrid, desearon ayer larga vida al Hubble y explicaron que más de la mitad de los descubrimientos actuales con este telescopio se basan en las observaciones almacenadas precisamente en la biblioteca astronómica de ESAC. 

ESAC, que alberga los equipos científicos de todas las misiones de astronomía y de exploración del Sistema Solar de la ESA y es por tanto uno de los focos de la astronomía mundial, celebró ayer como corresponde el cumpleaños del Hubble. Más de un centenar de sus científicos se reunieron para rememorar, entre espectaculares imágenes, “lo mucho que el Hubble ha cambiado nuestra visión del universo en el último cuarto de siglo”, dijo el astrónomo de la ESA Pedro García Lario. 

Desde la decepción de una primera luz que reveló graves fallos en la óptica, hasta la situación actual con el Hubble “en perfecto estado”, García Lario repasó las vicisitudes del proyecto y resaltó el importante papel de Europa. Además de aportar elementos esenciales para el telescopio la ESA contribuye con el 15% de su mantenimiento; a cambio, los astrónomos europeos tienen garantizado un 15% del tiempo de observación del telescopio pero “conseguimos más” -dijo García Lario- porque en la asignación competitiva de tiempo los proyectos de investigación europeos obtienen muy buena valoración.  

La ESA hace además otra aportación clave a la misión del Hubble: custodiar sus archivos, y ponerlos a disposición de la comunidad astronómica mundial. La labor se lleva a cabo en ESAC, “la biblioteca del universo”, según metáfora de su responsable, Christophe Arviset. “En ESAC se almacenan las observaciones de todas las misiones científicas de la ESA”, explicó Arviset. 

En 2011, uno de los tres archivos del Hubble se trasladó también a ESAC, que alberga ahora las casi 1,2 millones de observaciones realizadas a lo largo de la vida del telescopio. Es un “tesoro astronómico” que crece mensualmente en 2.300 nuevas observaciones, y ocupa 90.000 gigabytes. Cada mes, unos 200 usuarios de todas partes del mundo se descargan un terabyte de información.  

El valor de esta biblioteca se mide en descubrimientos. Los análisis de las publicaciones científicas con datos del Hubble revelan que el 60% de estos trabajos se basan hoy no en observaciones nuevas, sino en datos del archivo. 

“Ahora esperamos que el Hubble siga operativo más allá de 2020 para que pueda trabajar conjuntamente con su sucesor, el James Webb Space Telescope (JWST)”, explicó García Lario. El JWST -también una colaboración NASA/ESA- será “una máquina del tiempo” que permitirá retroceder hasta cuando el universo tenía solo unos 200 millones de años. 

El Hubble ya ha permitido retroceder hasta unos 500 millones de años después del big bang, y ha fotografiado las que probablemente son las primeras poblaciones de galaxias en el universo, recordó Miguel Mas, astrónomo del Centro de Astrobiológía (CAB), con instalaciones en ESAC.  “El Hubble ha contribuido a descubrir fenómenos que ni siquiera imaginábamos antes de lanzarlo” dijo Más. Y puso ejemplos: que el universo se expande de forma acelerada, o que cuando se forman estrellas nuevas también se forman planetas. “El Hubble nos ha mostrado el nacimiento de nuevos mundos”, explicó Más.

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jue

23

abr

2015

Descubiertas moléculas orgánicas complejas en un joven Sistema Estelar  

Fuente: ESO


Por primera vez, un equipo de astrónomos ha detectado la presencia de moléculas orgánicas complejas (los componentes esenciales para la construcción de la vida) en un disco protoplanetario alrededor de una estrella joven. El descubrimiento, hecho con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), reafirma que las condiciones que dieron lugar al nacimiento de la Tierra y el Sol no son únicas en el universo. Los resultados se publican en la revista Nature del 09 de abril de 2015.

Las nuevas observaciones de ALMA revelan que el disco protoplanetario que rodea a la joven estrella MWC 480 contiene grandes cantidades de cianuro de metilo (CH3CN), una molécula compleja basada en el carbono. Hay suficiente cianuro de metilo alrededor de MWC 480 como para llenar todos los océanos de la Tierra.

Tanto esta molécula como su pariente más simple, el ácido cianhídrico (HCN), fueron encontradas en los fríos confines del disco recién formado de la estrella, en una región que los astrónomos creen análoga a la del cinturón de Kuiper — el reino de los planetesimales helados y de los cometas en nuestro propio Sistema Solar, más allá de Neptuno.

Los cometas conservan, desde el periodo en que se formaron los planetas, la información original de la química temprana del Sistema Solar. Se cree que los cometas y los asteroides del Sistema Solar exterior enriquecieron al joven planeta Tierra con agua y moléculas orgánicas, ayudando a preparar la etapa en la que se desarrollaría la vida primigenia.

"Los estudios de cometas y asteroides muestran que la nebulosa solar que generó al Sol y los planetas era rica en agua y compuestos orgánicos complejos", señala Karin Öberg, astrónoma del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica de Cambridge, Massachusetts (EE.UU.) y autora principal del nuevo artículo.


"Ahora tenemos aún más evidencias de que esta misma química existe en otras partes del universo, en las regiones que podrían formar sistemas solares no muy distintos al nuestro". Öberg señala que esto resulta especialmente interesante, dado que las moléculas que se encuentran en MWC 480 también se encuentran en concentraciones similares en los cometas del Sistema Solar.

La estrella MWC 480, que tiene aproximadamente dos veces la masa del Sol, está a unos 455 años luz, en la región de formación estelar de Tauro. Su disco circundante está en las primeras etapas de desarrollo — es decir, recientemente ha empezado a condensarse a partir de una fría y oscura nebulosa de gas y polvo. Estudios llevados a cabo con ALMA y otros telescopios han llegado a detectar signos evidentes de formación planetaria en este disco, aunque observaciones de mayor resolución podrían revelar estructuras similares a las de HL Tauri, que es de una edad similar.

Desde hace un tiempo, los astrónomos saben que las oscuras y frías nubes interestelares son eficientes fábricas de moléculas orgánicas complejas, incluyendo a un grupo de moléculas conocidas como cianuros. Los cianuros y, en concreto, el cianuro de metilo, son importantes porque contienen enlaces carbono–nitrógeno: estos enlaces son esenciales para la formación de los aminoácidos, son la base para la creación de las proteínas y constituyen los componentes esenciales para la construcción de la vida.

Sin embargo, hasta ahora no estaba muy claro si estas mismas moléculas orgánicas complejas se forman y sobreviven de forma habitual en el ambiente energético de un sistema solar recién conformado, donde los choques y la radiación pueden romper fácilmente los enlaces químicos.

Gracias a la notable capacidad de ALMA, los astrónomos han podido comprobar, en las últimas observaciones, que estas moléculas no sólo sobreviven, sino que prosperan.

Y lo más importante: las moléculas detectadas por ALMA son mucho más abundantes que las halladas en las nubes interestelares. Esto revela a los astrónomos que los discos protoplanetarios son muy eficientes en la formación de moléculas orgánicas complejas y que son capaces de formarlas en escalas de tiempo relativamente cortas.

Dado que este sistema continúa evolucionando, los astrónomos especulan que es probable que las moléculas orgánicas, protegidas y a salvo en el interior de cometas y otros cuerpos helados, sean transportadas a entornos más enriquecedores para la vida.

"Gracias al estudio de exoplanetas, sabemos que el Sistema Solar no es el único que tiene tantos planetas o el único que cuenta con abundancia de agua", concluye Öberg. "Ahora sabemos que tampoco somos únicos en cuanto a nuestra química orgánica. Una vez más, hemos aprendido que no somos especiales. Desde el punto de vista de la vida en el universo, es una buena noticia".

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mar

21

abr

2015

El Casco de Thor, esculpido por potentes rayos X

Fuente: NASA


Esta colorida imagen nos muestra una gigantesca nube de polvo y gas conocida como NGC 2359. Esta estructura cósmica también recibe el sobrenombre de la nebulosa del Casco de Thor, ya que los brazos arqueados que parten de su bulbo central recuerdan al yelmo alado de este dios de la mitología nórdica.

Sus colores neón crean una escena espectacular, pero también ofrecen importantes pistas sobre la composición de la nebulosa. Las manchas de color azul brillante representan las emisiones en la banda de los rayos X, detectadas por las cámaras EPIC del observatorio espacial XMM-Newton de la ESA. Los tonos verdes y rojo pálido son el brillo de los iones de oxígeno e hidrógeno, vistos desde el telescopio SSRO Sur del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo. 

La intensa emisión de rayos X detectada por XMM-Newton procede de una estrella de Wolf-Rayet situada en el centro de la nebulosa, y conocida como HD 56925. Esta estrella es vieja y masiva, y está emitiendo materia a un ritmo espectacular: este astro pierde una masa equivalente a la de nuestro Sol cada 100.000 años, a través de un viento que alcanza velocidades de más de 1.500 km/s. 

El aspecto caótico de NGC 2359 es el resultado de la actividad de su violento inquilino. La nebulosa está formada por un bulbo central rodeado por una maraña de filamentos gaseosos, espesos canales de polvo oscuro y brillantes llamaradas provocadas por las colisiones de la materia arrastrada por el viento estelar con el gas de su entorno, que generan fuertes ondas de choque que barren toda la región. 

Las regiones azules se corresponden con las zonas más calientes de la nebulosa, como su bulbo central y un fuerte escape a su izquierda. Se piensa que la temperatura del gas de NGC 2359 oscila entre los millones y las decenas de millones de grados centígrados. 

Esta imagen combina los datos recogidos en la banda de los rayos X por XMM-Newton en 2013 (azul) con las observaciones ópticas realizadas desde el Cerro Tololo en Chile (verde y rojo). El norte se encuentra a la izquierda y el oeste en la parte superior. Esta composición fue publicada por primera vez en la galería de imágenes de XMM-Newton.

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dom

19

abr

2015

Las galaxias gigantes mueren de dentro hacia afuera

Fuente: ESO


Los astrónomos han mostrado, por primera vez, cuál fue el proceso que hizo que las galaxias “muertas” dejaran de formar estrellas hace miles de millones de años. El telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO y el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, han revelado que tres mil millones de años después del Big Bang, estas galaxias todavía formaban estrellas en sus zonas exteriores, pero no en su interior. La disminución en el ritmo de formación estelar parece haberse iniciado en los núcleos de las galaxias, extendiéndose luego a las partes exteriores. Los resultados se publican en la edición del 17 de abril de 2015 de la revista Science.

Uno de los  grandes misterios de la astrofísica se ha centrado en cómo las masivas e inactivas galaxias elípticas, tan comunes en el universo moderno, frenaron hasta “desconectar” su otrora frenético ritmo de formación estelar. Estas colosales galaxias, a menudo también llamadas esferoides debido a su forma, típicamente contienen, en su atestado centro, una densidad de estrellas diez veces mayor a la de nuestra galaxia, la Vía Láctea, y tienen cerca de diez veces su masa.

Los astrónomos se refieren a estas grandes galaxias como rojas y muertas, ya que exhiben una amplia abundancia de antiguas estrellas rojas, pero muestran la ausencia de jóvenes estrellas azules y no presentan evidencia de formación de nuevas estrellas. La edad estimada de las estrellas rojas sugiere que estas galaxias dejaron de crear nuevas estrellas hace 10.000 millones de años. Este “apagón” comenzó justo en el clímax de la formación de estrellas en el Universo, cuando muchas galaxias aún estaban dando a luz a estrellas a un ritmo casi veinte veces más rápido que el actual.

"Los esferoides masivos muertos contienen aproximadamente la mitad de todas las estrellas que el universo ha producido durante toda su vida", señala Sandro Tacchella, del Instituto Federal de Tecnología de Zúrich (ETH, Suiza), autor principal del artículo. "No podemos pretender una comprensión de cómo el universo evolucionó y se convirtió en lo que hoy vemos a no ser que comprendamos  a su vez cómo estas galaxias han llegado a ser lo que son".

Tacchella y sus colegas observaron un total de 22 galaxias, abarcando un determinado rango de masas, de una época de unos 3.000 millones años después del Big Bang [1].  El instrumento SINFONI, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, recogió la luz de esta selección de galaxias, mostrando precisamente dónde se estaban produciendo nuevas estrellas. SINFONI pudo hacer estas detalladas mediciones de galaxias distantes gracias a su sistema de óptica adaptativa, que anula en gran medida las aberraciones que la atmósfera de la Tierra genera en la luz que recibimos.

Los investigadores también estudiaron datos del mismo conjunto de galaxias obtenidos por el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, aprovechando la ubicación del telescopio en el espacio y la ausencia de aberraciones al estar por encima de nuestra atmósfera. La cámara WFC3 del Hubble tomó imágenes en el infrarrojo cercano, revelando la distribución espacial de las estrellas más viejas dentro de las galaxias con formación estelar activa.

"Resulta sorprendente que el sistema de óptica adaptativa de SINFONI pueda eliminar en gran medida los efectos atmosféricos y recopilar información sobre dónde están naciendo nuevas estrellas y hacerlo con exactamente la misma precisión con la que el Hubble nos permite estudiar las distribuciones de masas estelares", comenta Marcella Carollo, también de ETH Zúrich y coautora del estudio.

Según los nuevos datos, las galaxias más masivas de la muestra mantuvieron una producción constante de nuevas estrellas en sus periferias. En sus núcleos, densamente poblados, sin embargo, la formación estelar había cesado.

Según palabras de Alvio Renzini, del Observatorio de Padua (Instituto Nacional Italiano de Astrofísica), "Esta nueva demostración de la tendencia de las galaxias masivas a “apagar” su formación estelar de dentro hacia afuera debería ayudar a comprender mejor los mecanismos subyacentes implicados sobre los que los astrónomos llevan tiempo debatiendo”.

Una de las teorías preferidas es la que plantea que el agujero negro central supermasivo de la galaxia, al alimentarse de la materia que lo rodea, dispersa el material necesario para la fabricación de estrellas debido a los torrentes de energía que libera durante su “ingesta”. Otra idea expone que el gas frío deja de fluir en una galaxia, dejándola sin la materia prima para fabricar nuevas estrellas y transformándola en un esferoide rojo y muerto.

"Hay muchas sugerencias teóricas diferentes para explicar los mecanismos físicos que conducen a la muerte de los esferoides masivos", afirma la coautora Natascha Förster Schreiber, del Instituto Max-Planck de Física Extraterrestre (Garching, Alemania). "Descubrir que la disminución de la formación estelar empieza en el centro y sigue su camino hacia las zonas exteriores es un paso muy importante hacia el entendimiento de cómo el universo llegó a tener el aspecto que tiene ahora".

Notas

[1] La edad del Universo es, aproximadamente, de 13.800 millones de años, así que las galaxias estudiadas por Tacchella y sus colegas generalmente se ven tal y como eran hace más de 10.000 millones de años.

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vie

17

abr

2015

¿Primeros signos de interacción de la materia oscura consigo misma?

Fuente: NASA


Por primera vez, podría haberse observado materia oscura interactuando con otra materia oscura de un modo distinto al que genera la propia fuerza de la gravedad. Observando galaxias en colisión con el VLT (Very Large Telescope) de ESO y con el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, se han captado los primeros indicios sobre la naturaleza de este misterioso componente del universo.

Utilizando el instrumento MUSE, instalado en el VLT de ESO (Chile), junto con imágenes el telescopio espacial Hubble, un equipo de astrónomos ha estudiado la colisión simultánea de cuatro galaxias en el cúmulo de galaxias Abell 3827. El equipo ha podido determinar en qué partes del interior del sistema se encuentra la masa y comparar la distribución de la materia oscura con las posiciones de las galaxias luminosas.

Aunque la materia oscura no puede verse, el equipo fue capaz de deducir su ubicación debido al efecto distorsionador que ejerce su masa en la luz de las galaxias del fondo — una técnica llamada de lentes gravitacionales. La colisión ocurrió frente a una quinta galaxia de fondo, cuya luz tuvo que viajar a través de la colisión para llegar a la Tierra. La masa del cúmulo distorsionó violentamente el espacio-tiempo, desviando la trayectoria de la luz proveniente de la lejana galaxia.

Actualmente sabemos que todas las galaxias existen dentro de cúmulos de materia oscura. Sin el efecto vinculante de la gravedad de la materia oscura, las galaxias como la Vía Láctea se disgregarían al girar. Para evitar este efecto, el 85 por ciento de la masa del universo debe ser materia oscura, y sin embargo su verdadera naturaleza sigue siendo un misterio.

En este estudio, los investigadores observaron las cuatro galaxias en colisión y descubrieron que un cúmulo de materia oscura parecía quedarse a la zaga de la galaxia a la que rodeaba. De hecho, actualmente la materia oscura está detrás de la galaxia, a una distancia de 5.000 años luz (50.000 millones de millones de kilómetros) — la nave espacial Voyager de la NASA tardaría 90 millones de años en llegar a ese punto tan alejado de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Se predice que, durante las colisiones, puede existir un desfase entre la materia oscura y su galaxia asociada si la materia oscura interacciona consigo misma, incluso si es muy levemente, a través de fuerzas que no sean la de la gravedad. Nunca antes se había observado materia oscura interaccionando de alguna manera que no fuera a través de la fuerza de la gravedad.

El autor principal, Richard Massey (Universidad de Durham), explica: "Solíamos pensar que la materia oscura simplemente está ahí, ocupándose de sus cosas, excepto cuando vemos su tirón gravitatorio. Pero si la materia oscura fuese frenada durante la colisión, podría ser la primera evidencia física valiosa para los que trabajan en el campo de la materia oscura — el universo escondido que nos rodea".

Los investigadores señalan que será necesario investigar otros efectos que también podrían producir ese desfase. Habrá que llevar a cabo observaciones similares de más galaxias y simulaciones por ordenador de estas colisiones de galaxias.

Liliya Williams (Universidad de Minnesota), miembro del equipo de investigación, añade: "Sabemos que la materia oscura existe debido a la forma en que interactúa gravitacionalmente, ayudando a forjar el universo, pero aún sabemos muy poco acerca de lo que es en realidad la materia oscura. Nuestra observación sugiere que la materia oscura podría interactuar con otras fuerzas que no son la de gravedad, lo que significaría que podríamos descartar algunas teorías fundamentales acerca de qué podría ser la materia oscura".

Este resultado se desprende de otros resultados recientes obtenidos por el equipo que observó 72 colisiones entre cúmulos de galaxias y descubrió que la materia oscura interacciona muy poco consigo misma. Sin embargo, el nuevo trabajo se refiere al movimiento de las galaxias individuales, más que al de los cúmulos de galaxias. Los investigadores afirman que la colisión entre estas galaxias podría haber durado más que las colisiones observadas en el estudio anterior — permitiendo que los efectos generados por una fuerza de fricción (aunque fuera muy pequeña) se acumulasen con el tiempo y crearan un desfase mensurable.

Si unimos ambos resultados, estos pondrían, por primera vez, un límite al comportamiento de la materia oscura. Digamos que la materia oscura hace, por un lado, más que esto, pero, por otro, menos que aquello. Massey agregó: "Por fin estamos “acorralando” a la materia oscura desde varios flancos, sacando el máximo partido a nuestro conocimiento desde dos direcciones."

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jue

16

abr

2015

Los mapas en color de Ceres revelan la diversidad de su superficie

Fuente: NASA


Un nuevo mapa en color del planeta enano Ceres, al cual ha estado orbitando la nave espacial Dawn de NASA desde marzo, revela la diversidad de la superficie de este cuerpo planetario. Las diferencias en morfología y color a lo largo de toda la superficie sugieren que Ceres fue en algún momento un cuerpo activo.

“Este planeta enano no era solo una roca inerte a lo largo de su historia. Presentaba actividad, con procesos que resultaron en diferentes materiales en regiones diferentes. Estamos comenzando a capturar esa diversidad en nuestras imágenes en color.” dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn, en la Universidad de California, Los Ángeles.

Esta misión Dawn hizo historia el 6 de marzo de este año al ser la primera nave espacial en alcanzar un planeta enano, así como también la primera nave que ha orbitado dos objetos del Sistema Solar. Anteriormente, Dawn estuvo estudiando el asteroide gigante Vesta desde 2011 hasta 2012, aportando grandes conocimientos acerca de su geología e historia. Mientras que Vesta es un objeto seco, Ceres se cree que posee un 25 por cuento de su masa en forma de hielo de agua. Comparando Vesta y Ceres, los científicos esperan obtener un mejor conocimiento de la formación del Sistema Solar.

La superficie de Ceres está fuertemente craterizada, como era de esperar, pero parece tener menos cráteres de lo que los científicos habían anticipado. También se han observado un par de puntos brillantes próximos entre sí en el hemisferio norte. Se podrá obtener más detalles despues de que la nave comience la primera fase científica intensiva, el 23 de abril, desde una distancia de 13.500 kilómetros sobre la superficie.

El espectrómetro visible e infrarrojo (VIR), un espectrómetro de imágenes que examina Ceres en luz visible e infrarroja, ha estado examinando las temperaturas relativas de las características de la superficie de Ceres. El Examen preliminar sugiere que diferentes regiones brillantes en la superficie de Ceres se comportan de manera diferente, según Federico Tosi, investigador del equipo del instrumento VIR en el Instituto de Astrofísica Espacial y Planetología, y el Instituto Nacional Italiano de Astrofísica, Roma.

Basándose en las observaciones del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, los científicos planetarios han identificado 10 regiones brillantes en la superficie de Ceres. Un par de puntos brillantes, las marcas más brillantes visibles en Ceres, parecen estar ubicados en una región que es similar en la temperatura a sus alrededores. Pero una característica diferente brillante corresponde a una región que es más fría que el resto de la superficie de Ceres.


El origen de los puntos brillantes de Ceres, que han llamado la atención de los científicos y el público por igual, sigue siendo un misterio. Al parecer, el par más brillante se encuentra en un cráter de 92 kilómetros de anchura. A medida que Dawn se acerque a la superficie de Ceres, se podrán obtener imágenes de mayor resolución.

"Los puntos brillantes seguirán fascinando al equipo científico, pero tendremos que esperar hasta que nos acerquemos y ser capaces de resolverlos antes de que podamos determinar su origen", dijo Russell.

Tanto Vesta como Ceres se encuentran en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. La nave espacial Dawn continuará estudiando Ceres hasta Junio de 2016.

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mar

14

abr

2015

Curiosity halla indicios de agua salada líquida en Marte

Fuente: NASA


Nuevas investigaciones realizadas por el rover Curiosity de la NASA en Marte han revelado que en los 5 primeros centímetros de suelo del cráter Gale, en Marte, las condiciones ambientales permiten la existencia de agua líquida salada (salmuera) durante la noche. Por el día, con el aumento de la temperatura, las salmueras se secan, pero al anochecer las sales presentes en el suelo (percloratos) vuelven a absorber el vapor de agua de la atmósfera. Esta es una de las conclusiones a las que ha llegado un estudio internacional liderado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) que ha sido publicado en el último número de la revista Nature Geoscience.

“La presencia de agua líquida es un hecho extremadamente relevante, ya que es uno de los requisitos esenciales para que exista vida tal y como la conocemos. Durante las horas en las que es posible la existencia de agua líquida, las temperaturas en Gale demasiado bajas para el metabolismo y la reproducción celular como se da actualmente en la Tierra, pero la posibilidad de que exista agua líquida en Marte tiene implicaciones enormes para la habitabilidad de todo el planeta, para su futura exploración, así como para todos los procesos geológicos que estén relacionados con el agua”, explica el investigador del CSIC Javier Martín-Torres, del Instituto Andaluz de Ciencias de la Tierra, centro mixto del CSIC y la Universidad de Granada.

El cráter Gale, situado en el ecuador de Marte, es la zona más caliente y seca del planeta rojo. Por ello, los autores de este estudio creen que si se ha encontrado salmuera en una zona donde las temperaturas favorecen la sequedad, podría existir en el resto de la superficie también. “Los modelos y las medidas tomadas bajo la superficie predicen que por debajo de 15 centímetros de profundidad las sales permanecen hidratadas durante el día y a lo largo de todo el año, pero no en fase líquida”, añade Martín-Torres.

Este trabajo también ofrece una posible explicación a los desprendimientos de material que se han observado por todo el planeta. Estos desprendimientos suceden de forma estacional, en los períodos más cálidos, en las laderas de Marte. Según los autores, estos derrumbes, podrían estar causados por los cambios de estado de las salmueras presentes en los materiales del suelo.

El hallazgo de salmuera ha sido posible gracias al instrumento REMS (Rover Environmental Monitoring Station) integrado en el rover Curiosity de la misión Mars Science Laboratory de la NASA. Los objetivos de la misión incluyen verificar el potencial biológico de la zona explorada, investigar los procesos planetarios que ocurren en su superficie y que influyen en su habitabilidad, y caracterizar los niveles de radiación que llegan a la superficie de Marte y el ciclo del agua

La estación meteorológica REMS, diseñada en España por investigadores del CSIC, se encarga de monitorizar las condiciones ambientales sobre la superficie de Marte. En la medición de los datos analizados en este estudio también ha participado otro instrumento a bordo del Curiosity, DAN (Dynamic Albedo of Neutrons), que mide la hidratación del subsuelo.

La información analizada ha sido recopilada durante un año marciano, que equivale a más de dos años terrestres, a lo largo del cual el vehículo ha recorrido más de 9 kilómetros.

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dom

12

abr

2015

Descubiertas moléculas orgánicas complejas en un joven sistema estelar  

Fuente: NASA


Por primera vez, un equipo de astrónomos ha detectado la presencia de moléculas orgánicas complejas (los componentes esenciales para la construcción de la vida) en un disco protoplanetario alrededor de una estrella joven. El descubrimiento, hecho con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), reafirma que las condiciones que dieron lugar al nacimiento de la Tierra y el Sol no son únicas en el universo. Los resultados se publican en la revista Nature del 09 de abril de 2015.

Las nuevas observaciones de ALMA revelan que el disco protoplanetario que rodea a la joven estrella MWC 480 contiene grandes cantidades de cianuro de metilo (CH3CN), una molécula compleja basada en el carbono. Hay suficiente cianuro de metilo alrededor de MWC 480 como para llenar todos los océanos de la Tierra.

Tanto esta molécula como su pariente más simple, el ácido cianhídrico (HCN), fueron encontradas en los fríos confines del disco recién formado de la estrella, en una región que los astrónomos creen análoga a la del cinturón de Kuiper — el reino de los planetesimales helados y de los cometas en nuestro propio Sistema Solar, más allá de Neptuno.

Los cometas conservan, desde el periodo en que se formaron los planetas, la información original de la química temprana del Sistema Solar. Se cree que los cometas y los asteroides del Sistema Solar exterior enriquecieron al joven planeta Tierra con agua y moléculas orgánicas, ayudando a preparar la etapa en la que se desarrollaría la vida primigenia.

"Los estudios de cometas y asteroides muestran que la nebulosa solar que generó al Sol y los planetas era rica en agua y compuestos orgánicos complejos", señala Karin Öberg, astrónoma del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica de Cambridge, Massachusetts (EE.UU.) y autora principal del nuevo artículo.

"Ahora tenemos aún más evidencias de que esta misma química existe en otras partes del universo, en las regiones que podrían formar sistemas solares no muy distintos al nuestro". Öberg señala que esto resulta especialmente interesante, dado que las moléculas que se encuentran en MWC 480 también se encuentran en concentraciones similares en los cometas del Sistema Solar.

La estrella MWC 480, que tiene aproximadamente dos veces la masa del Sol, está a unos 455 años luz, en la región de formación estelar de Tauro. Su disco circundante está en las primeras etapas de desarrollo — es decir, recientemente ha empezado a condensarse a partir de una fría y oscura nebulosa de gas y polvo. Estudios llevados a cabo con ALMA y otros telescopios han llegado a detectar signos evidentes de formación planetaria en este disco, aunque observaciones de mayor resolución podrían revelar estructuras similares a las de HL Tauri, que es de una edad similar.

Desde hace un tiempo, los astrónomos saben que las oscuras y frías nubes interestelares son eficientes fábricas de moléculas orgánicas complejas, incluyendo a un grupo de moléculas conocidas como cianuros. Los cianuros y, en concreto, el cianuro de metilo, son importantes porque contienen enlaces carbono–nitrógeno: estos enlaces son esenciales para la formación de los aminoácidos, son la base para la creación de las proteínas y constituyen los componentes esenciales para la construcción de la vida.

Sin embargo, hasta ahora no estaba muy claro si estas mismas moléculas orgánicas complejas se forman y sobreviven de forma habitual en el ambiente energético de un sistema solar recién conformado, donde los choques y la radiación pueden romper fácilmente los enlaces químicos.

Gracias a la notable capacidad de ALMA, los astrónomos han podido comprobar, en las últimas observaciones, que estas moléculas no sólo sobreviven, sino que prosperan.

Y lo más importante: las moléculas detectadas por ALMA son mucho más abundantes que las halladas en las nubes interestelares. Esto revela a los astrónomos que los discos protoplanetarios son muy eficientes en la formación de moléculas orgánicas complejas y que son capaces de formarlas en escalas de tiempo relativamente cortas.

Dado que este sistema continúa evolucionando, los astrónomos especulan que es probable que las moléculas orgánicas, protegidas y a salvo en el interior de cometas y otros cuerpos helados, sean transportadas a entornos más enriquecedores para la vida.

"Gracias al estudio de exoplanetas, sabemos que el Sistema Solar no es el único que tiene tantos planetas o el único que cuenta con abundancia de agua", concluye Öberg. "Ahora sabemos que tampoco somos únicos en cuanto a nuestra química orgánica. Una vez más, hemos aprendido que no somos especiales. Desde el punto de vista de la vida en el universo, es una buena noticia".

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vie

10

abr

2015

Todo listo para el lanzamiento del carguero Dragón a la ISS

Fuente: NASA


A bordo de la Estación Espacial Internacional, los seis tripulantes de la Expedición 43 han pasado la semana trabajando en varios experimentos científicos, la mayoría centrados en estudiar los efectos de vivir en el espacio durante una misión espacial a largo plazo. Mientras tanto, en la Tierra, se ultiman los preparativos para la cuenta atrás del lanzamiento el lunes de una nave de carga Dragón de SpaceX a la Estación.

Este jueves, los astronautas estuvieron trabajando en el segmento estadounidense del laboratorio orbital participado en una serie experimentos durante toda la semana centrados en la salud ocular mediante el experimento Ocular Health. La tripulación también llevó a cabo exploraciones arteriales utilizando ultrasonido para el estudio Cardio Ox. Los residentes de la Estación Espacial también se están preparando para el experimento Rodent, un experimento que les permitirá trabajar con roedores en el espacio, para estudiar como les afecta la microgravedad a los animales en el interior del módulo laboratorio Destiny.

Por su parte, los cosmonautas rusos también estuvieron trabajando en una serie de experimentos científicos además de llevar a cabo tareas de mantenimiento rutinarias en lado Ruso del laboratorio orbital. El trío de cosmonautas veteranos también probó nuevas técnicas de fotografía para los estudios de observación de la Tierra.

Mientras tanto aquí en la Tierra, los directores de la misión están ultimando los preparativos para el lanzamiento el 13 de Abril a las 20:33 GMT de la sexta misión comercial de SpaceX de reabastecimiento a la ISS. SpaceX llevará a cabo una prueba de encendido este fin de semana de su cohete Falcon 9 en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy. La cápsula Dragón será lanzada a bordo de un cohete Falcon 9 en un viaje de dos días a la Estación donde será capturada por el brazo robot Canadarm2 y enganchada en el módulo Harmony de la Estación Espacial Internacional. Dragón está cargada con casi dos toneladas de suministros, comida y material científico para los tripulantes de la Estación.

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mié

08

abr

2015

Dawn en perfecto estado un año después de llegar a Ceres

Fuente: NASA


Desde que fue capturada por la gravedad del planeta enano Ceres el pasado 6 de Marzo, la nave espacial Dawn de la NASA ha respondido impecablemente, continuando con la propulsión de su motor iónico según lo previsto. Esta propulsión, combinada con la gravedad de Ceres, va guiando gradualmente a la nave espacial hacia una órbita circular alrededor del planeta enano. Todos los sistemas e instrumentos de la nave están en excelentes condiciones.

Dawn ha estado siguiendo la trayectoria planeada en la cara oscura de Ceres, la cara opuesta al Sol, desde principios de Marzo. Después de entrar en órbita, la nave ha ido incrementando su altitud, alcanzando un máximo de 75.400 kilómetros el 18 de Marzo. Ahora, Dawn está a unos 42000 kilómetros sobre Ceres, descendiendo hacia la primera órbita científica planificada, que se ha establecido en 13.500 kilómetros sobre la superficie.

Las próximas imágenes ópticas de navegación de Ceres serán tomadas el 10 y el 14 de Abril, y se espera que estén disponibles en línea después de un análisis inicial por el equipo de la misión. En la primera de ellas, el planeta enano aparecerá como una media luna delgada, muy parecida a las imágenes tomadas el 1 de Marzo, pero con cerca de 1,5 veces más alta resolución. Las del 14 de Abril revelarán una media luna un poco más grande con mayor detalle. Una vez que Dawn se establezca en la primera órbita científica el 23 de Abril, la nave comenzará su campaña de experimentos.

A principios de Mayo, las imágenes obtenidas mejorarán nuestra visión de toda la superficie, incluyendo las misteriosas manchas brillantes que han cautivado la imaginación de científicos y entusiastas del espacio. Lo que esos reflejos solares representan aún se desconoce, pero imágenes más de cerca podrían ayudar a determinar su naturaleza. Las regiones que contienen los puntos brillantes probablemente no estarán a la vista en las imágenes 10 de Abril; aún no se sabe si van a estar a la vista para el 14 de Abril.

El 9 de Mayo, Dawn completará su primera fase científica en Ceres y comenzará a girar a una órbita más baja para observar el planeta enano desde un punto de vista más cercano. Dawn estuvo previamente estudiando el asteroide gigante Vesta durante 14 meses, desde 2011 hasta 2012, obteniendo imágenes detalladas y datos sobre ese objeto.

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mar

07

abr

2015

Una colorida cortina cósmica

Fuente: NASA


Un dramático paisaje nos sorprende con una colorida cortina de luz reflejada en un apacible lago islandés. Esta fotografía fue tomada el 18 de marzo de 2015 por Carlos Gauna cerca del lago glaciar de Jökulsárlón, al sur de Islandia.

Este espectáculo celestial fue provocado por una eyección de masa coronal – también conocida como CME, una gran erupción solar – que tuvo lugar el día 15 de marzo. La flota de satélites dedicados al estudio del Sol, entre los que destacan los observatorios europeos SOHO y Proba-2, descubrió una corriente de millones de toneladas de partículas con carga electromagnética que había sido expulsada en dirección a la Tierra. 

Surcando el Sistema Solar interior a unos 3 millones de kilómetros por hora, esta erupción recorrió los 150 millones de kilómetros que separan al Sol de nuestro planeta en apenas dos días. La nube de partículas alcanzó el campo magnético terrestre el 17 de marzo a las 04:30 GMT. 

La erupción solar desencadenó una tormenta geomagnética que comenzó siendo relativamente suave, pero que continuó desarrollándose hasta convertirse en la mayor tormenta de este ciclo solar. La perturbación magnética se intensificó porque los efectos de la CME fueron reforzados por la llegada de una fuerte corriente de partículas en el viento solar. 

El incremento de la actividad geomagnética liberó una gran cantidad de energía en la atmósfera, que se manifestó como un impresionante espectáculo de auroras boreales – las Luces del Norte. 

Cuando las partículas cargadas procedentes del Sol penetran el escudo magnético de la Tierra, descienden a lo largo de las líneas de nuestro campo magnético hasta chocar con átomos de gas en las capas altas de la atmósfera. Como si se tratase de un gran tubo fluorescente, la interacción de estas partículas con los átomos de oxígeno genera un brillo verde, y en raras ocasiones rojizo. Si los átomos excitados son de nitrógeno, las auroras se manifiestan en tonos azules y púrpuras. 

El mejor lugar para contemplar estos espectáculos nocturnos es desde el interior del ‘óvalo de las auroras’, a unos 65-70° al norte y al sur del ecuador. Como se puede ver en esta fotografía, Islandia es un lugar excelente para disfrutar de las Luces del Norte. 

Sin embargo, las auroras no son un simple espectáculo visual. Se vuelven más frecuentes a medida que la actividad solar se acerca al máximo de su ciclo de 11 años de duración. En esas fechas, la llegada de partículas de alta energía y las perturbaciones del campo magnético terrestre pueden llegar a provocar apagones, interferencias en las telecomunicaciones, daños a los satélites o incluso poner en peligro a los astronautas. El cuarteto de satélites Clúster de la ESA lleva más de una década estudiando los misterios de esta compleja interacción entre el Sol y la Tierra.

Créditos de la Fotografía: C. Gauna.

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dom

05

abr

2015

Descubiertos 5 asteroides próximos a la Tierra con el Telescopio Isaac Newton de La Palma

Fuente: IAC.


Un grupo de científicos, participantes en el programa EURONEAR (European Near Earth Asteroid Research), ha descubierto en 2014, usando el Telescopio Isaac Newton (INT), situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (La Palma), 5 asteroides próximos a la Tierra, los primeros que se descubren desde este observatorio del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). Uno de estos objetos, al que se nombró 2014 OL339, es el cuarto cuasi-satélite conocido de nuestro planeta, un asteroide que se encuentra en resonancia con la Tierra completando una órbita alrededor del Sol en el mismo tiempo en que lo hace nuestro planeta. Estos resultados se recogen en un estudio que acaba de ser publicado en la revista científica Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS, de Oxford University Press) y en el que han participado investigadores del IAC.

 

El programa EURONEAR se puso en marcha en 2006 con el objetivo de estudiar los asteroides próximos a la Tierra (NEAs, acrónimo inglés de Near-Earth Asteroids) y, en particular, los potencialmente peligrosos, aquellos que cruzan la órbita de nuestro planeta y, por tanto, existe cierto riesgo de que colisionen con él. Este programa cuenta con una red de 20 telescopios distribuidos por todo el mundo, entre los que se encuentran el INT y el Telescopio William Herschel (WHT), ambos pertenecientes al Grupo de Telescopios Isaac Newton (ING por sus siglas en inglés) y situados en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma.

 

En la actualidad, se conocen más de 12.000 NEAs, la mayor parte descubiertos mediante grandes sondeos liderados por instituciones de los EEUU, y se estima que deben existir otros 10.000 con tamaños superiores a los 100 metros que aún no han sido descubiertos. Determinar con precisión las órbitas y tamaños de estos asteroides es de gran importancia para identificar cuáles podrían tener un encuentro con la Tierra, en qué momento podría producirse y cuáles podrían ser las consecuencias del mismo.

 

“EURONEAR es el primer proyecto europeo que pretende contribuir a la investigación en NEAs”, explica Ovidiu Vaduvescu, fundador de EURONEAR, astrónomo del ING y asociado al IAC y al Instituto de Mecánica Celeste y de Cálculo de Efemérides (IMCCE). “Al no disponer de telescopios dedicados únicamente a la búsqueda y caracterización de NEAs, el objetivo del proyecto no es convertirse en un sondeo, sino mejorar nuestro conocimiento de las órbitas de NEAs poco conocidos, utilizando un equipo compuesto en su mayoría por estudiantes y astrónomos aficionados.”

 

Además del trabajo rutinario de seguimiento de asteroides conocidos que ha conseguido mejorar en los últimos años las órbitas de más de 1.500 NEAs y otros tantos asteroides del cinturón principal (conjunto de asteroides que se encuentran orbitando el Sol entre Marte y Júpiter), desde principios de 2014 se han desarrollado con el INT tres programas destinados a mejorar nuestro conocimiento de las órbitas de NEAs que sólo habían sido observados previamente en una oposición (un asteroide se dice que está en oposición cuando se encuentra en el punto del cielo diametralmente opuesto al Sol, de modo que la Tierra se encuentra entre éste y el asteroide), así como el seguimiento rápido de NEAs recién descubiertos. El INT es un telescopio apropiado para observar este tipo de objetos, muy débiles, cuyo brillo suele estar por debajo del límite de detección de otros telescopios que se usan para rastrearlos.

 

Gracias a estos programas, el equipo, liderado por Ovidiu Vaduvescu y formado por 10 estudiantes y astrónomos aficionados, algunos trabajando vía internet, descubrió en junio de este año el que posteriormente fue denominado 2014 LU14. Este objeto ha pasado a ser el primer NEA descubierto y confirmado por EURONEAR, el primero hallado con el INT y también el primero de este tipo descubierto desde el Observatorio del Roque de los Muchachos.

En los meses posteriores a este primer hallazgo, el grupo de investigadores ha descubierto otros 4 NEAs y esperan poder seguir incrementando este número en el futuro. Para realizar estos descubrimientos ha sido fundamental el trabajo de estudiantes y astrónomos aficionados, quienes han examinado miles de imágenes, comparándolas, para buscar y medir todos los objetos que se desplacen en ellas, usando un software apropiado.

 

Los NEAs descubiertos hasta la fecha con el INT son:

 

2014LU14 – Observado la noche del 1 al 2 de junio de 2014, descubierto por el astrónomo aficionado Lucian Hudin (Rumanía).

 

2014NL52 - Observado la noche del 9 al 10 de julio de 2014, descubierto por el astrónomo aficionado Lucian Hudin (Rumanía). Se trata de un asteroide que rota a gran velocidad, dando una vuelta sobre sí mismo cada 4 minutos, lo que lo sitúa muy cerca del límite de fragmentación para su tamaño.

 

2014OL339 – Observado la noche del 28 al 29 de julio de 2014, descubierto por el astrónomo soporte Farid Char (Chile). Se trata de un cuasi-satélite de la Tierra, el cuarto conocido y el primer cuasi-satélite Atón (asteroide cuya órbita tiene un semieje mayor menor que el de la Tierra). Este objeto se encuentra en resonancia orbital con la Tierra, lo que generalmente lo mantendría en una órbita estable cercana al planeta durante largos períodos de tiempo. Sin embargo, la órbita de este asteroide es bastante inestable y está influenciada por la gravedad terrestre. Se ha publicado recientemente un artículo respecto a este NEA: http://mnras.oxfordjournals.org/content/445/3/2985.abstract

 

2014SG143 – Observado la noche del 17 al 18 de septiembre de 2014, descubierto por el astrónomo aficionado Lucian Hudin (Rumanía). Es el mayor objeto de los hallados, de aproximadamente 1 km de longitud.

 

2014VP – Observado la noche del 3 al 4 de noviembre de 2014, descubierto por los astrónomos aficionados Lucian Hudin y Radu Cornea (Rumanía). Se trata de un objeto bastante brillante. (Fuente: IAC)

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sáb

04

abr

2015

Pon nombre a la misión del astronauta Thomas

Fuente: ESA


El astronauta europeo Thomas Pesquet viajará a la Estación Espacial Internacional el año que viene, y pasará seis meses en ella realizando experimentos en microgravedad. Thomas necesita tu ayuda para buscar un nombre para su misión – que irá bordado en su traje de astronauta.

“Los astronautas europeos viajamos al espacio para mejorar la calidad de vida de la gente en la Tierra a través de la exploración y la investigación científica. Quiero compartir esta experiencia única con todos los ciudadanos, y para ello voy a necesitar tu ayuda”, comenta el propio Thomas. 

“El primer paso de nuestro viaje será encontrar un buen nombre para la misión, así que ¡comparte tus ideas y sube a bordo!”. 

Thomas despegará en una nave Soyuz en diciembre de 2016 como miembro de la Expedición 50 junto a la astronauta de la NASA Peggy Whitson y al comandante ruso Oleg Novitsky. 

Este año será muy ajetreado para los astronautas europeos de la promoción del 2009: Samantha Cristoforetti se encuentra actualmente en órbita llevando a cabo la misión Futura, y Andreas Mogensen y Tim Peake visitarán el complejo orbital a finales de este año. Thomas será el astronauta de reserva para la misión de 10 días que realizará Andreas en septiembre. La misión Principia de Tim comenzará en diciembre. 

Thomas nació en Ruan, Francia, y será el décimo francés en viajar al espacio, siguiendo los pasos de los astronautas que le inspiraron cuando era pequeño.

El último astronauta francés en viajar a la Estación fue Léopold Eyharts en el año 2008, cuando participó en la instalación del laboratorio europeo Columbus. Thomas trabajará en el interior de Columbus realizando experimentos para científicos de todo el mundo, diseñados para explorar el Sistema Solar y mejorar nuestra calidad de vida en la Tierra. 

Para Thomas, el lanzamiento será un sueño hecho realidad. Pesquet es el primer piloto de línea aérea en convertirse en astronauta, y ha sido un apasionado de la aeronáutica y del espacio desde muy joven.

La ESA y Thomas te invitan a proponer un nombre para esta misión. Como se va a ver en todo el mundo, debe ser claro y conciso, y fácil de pronunciar en francés, inglés y en muchos otros idiomas. Consulta las bases del concurso antes de enviar tu propuesta utilizando el formulario adjunto.  El plazo para participar se cerrará el 15 de abril. 

Además del honor que será ver tu propuesta en el espacio, puedes ganar un emblema de la misión firmado por Thomas. 

Puedes seguir a Thomas Pesquet a través de thomaspesquet.esa.int para encontrar inspiración y mantenerte informado de las últimas noticias sobre su misión.

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vie

03

abr

2015

El corazón de la Gran Nube de Magallanes

Fuente: ESA


Estos tempestuosos picos y turbulentas nubes salpicadas de brillantes destellos podrían parecer un fuego arrasador o el corazón de un volcán, pero se trata en realidad de un frío conglomerado de polvo, gas cósmico y estrellas.

Esta composición de las imágenes tomadas por el observatorio espacial Herschel de la ESA y por el telescopio espacial Spitzer de la NASA nos muestra las formas irregulares de la Gran Nube de Magallanes (LMC), una de las galaxias más próximas a la Vía Láctea. 

Las estructuras oscuras de tonos anaranjados son grandes columnas de polvo. Las pinceladas de color verde y rojo oscuro indican las regiones donde la temperatura del polvo es especialmente baja, y las manchas blancas y azules representan las áreas con una intensa actividad de formación de estrellas. Estas bolsas de gas están siendo calentadas por los cálidos vientos que emiten las estrellas que se están formando en su interior. 

Para resultar incluso menos acogedora, la Gran Nube de Magallanes alberga una gran araña cósmica – la Nebulosa de la Tarántula. Esta nube caliente de polvo y gas se puede distinguir fácilmente como la región más brillante de la imagen, cerca de la esquina inferior izquierda. Esta nebulosa ha sido estudiada en profundidad por misiones como el Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble, que el año pasado generó un impresionante mosaico infrarrojo que revela las entrañas de este bicho cósmico con un asombroso nivel de detalle. 

Éste es uno de los motivos por el que a los astrónomos les gusta explorar la LMC: está tan cerca de nosotros que podemos escoger una nebulosa en particular – como la de la Tarántula – y estudiar cómo se forman, cómo evolucionan y cómo mueren las estrellas en otras galaxias. La Gran Nube de Magallanes está formada por una mezcla de estrellas jóvenes y viejas, muchas de las cuales están dispuestas a lo largo de la ‘barra’ central de la galaxia, que cruza la imagen en diagonal partiendo de la esquina inferior izquierda. 

Herschel y Spitzer son dos telescopios espaciales que exploran el Universo en las longitudes de onda del infrarrojo. En la banda de la luz visible la Gran Nube de Magallanes es completamente diferente, y mucho más pacífica, revelándose como una gran acumulación de estrellas mezcladas con varios penachos de tonos rosas y morados. 

Esta imagen es una composición de los datos recogidos por los instrumentos PACS y SPIRE de Herschel y por el fotómetro MIPS de Spitzer. 

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jue

02

abr

2015

Herschel y Planck encuentran el eslabón perdido de la evolución de los cúmulos de galaxias

Fuente: NASA


La combinación de las observaciones del Universo primitivo realizadas con los observatorios espaciales Herschel y Planck de la ESA ha permitido descubrir los que podrían ser los precursores de los grandes cúmulos de galaxias que vemos en la actualidad.

Las galaxias como la nuestra, con sus 100.000 millones de estrellas, no están aisladas. En el Universo actual, 13.800 millones de años después del Big Bang, la mayoría de las galaxias se encuentran agrupadas en densos cúmulos de decenas, cientos o incluso miles de ellas. Sin embargo, estas agrupaciones no han existido siempre. Una de las grandes preguntas de la cosmología moderna es determinar cómo se formaron unas estructuras tan grandes en el Universo primitivo. Comprender cuándo y cómo se formaron estos cúmulos nos ayudaría a comprender mejor su proceso de evolución, y el papel que jugó la materia negra en la ordenación de estas metrópolis cósmicas. Al combinar el potencial de Herschel con el de Planck, los astrónomos han descubierto objetos en el Universo remoto, que emitieron la luz que vemos ahora 3.000 años después del Big Bang, que podrían ser los precursores de los cúmulos de galaxias actuales.

La misión Planck tenía como objetivo generar un mapa de alta precisión del fondo cósmico de microondas, la radiación ‘fósil’ del Big Bang. Para ello este satélite escaneó todo el firmamento en nueve frecuencias diferentes, desde el infrarrojo lejano a las ondas de radio, y aisló las interferencias provocadas por las galaxias y los objetos que se encontraban en primer plano. Sin embargo, las emisiones de estas fuentes en primer plano pueden ser de gran importancia para otros campos de la astronomía, y fue precisamente en los datos recogidos por Planck en las longitudes de onda más cortas donde los astrónomos han descubierto 234 fuentes brillantes cuyas características sugieren que se encontraban en el remoto Universo primitivo. Herschel observó estos mismos objetos en las longitudes de onda que van desde el infrarrojo lejano a las ondas submilimétricas, con mucha más sensibilidad y resolución angular que Planck. Herschel desveló que la gran mayoría de las fuentes descubiertas por Planck concordaban con densas concentraciones de galaxias en el Universo primitivo, y que además presentaban una intensa actividad de formación de estrellas.

Cada una de estas jóvenes galaxias estaba convirtiendo sus depósitos de polvo y gas en nuevas estrellas, a un ritmo de entre unos cientos y 1.500 masas solares anuales. En comparación, la tasa media de producción de estrellas en la Vía Láctea actual es de una masa como la de nuestro Sol cada año. Aunque los astrónomos todavía no hayan determinado de forma concluyente las edades y las luminosidades de muchas de estas concentraciones remotas de galaxias, hasta la fecha constituyen las mejores candidatas a ‘protocúmulos’ – los precursores de los grandes cúmulos de galaxias maduras que pueblan el Universo actual. “Ya se habían encontrado indicios de la existencia de este tipo de objetos en los datos de Herschel y de otros telescopios, pero la capacidad de Planck para escanear todo el firmamento ha revelado muchos más candidatos para este estudio”, explica Hervé Dole, del Instituto de Astrofísica Espacial de Orsay y científico principal del análisis publicado ayer en Astronomy & Astrophysics. “Todavía tenemos mucho que aprender sobre esta nueva población, lo que requerirá seguir estudiándola con otros observatorios, pero pensamos que son un eslabón perdido en la formación de las estructuras cosmológicas”.

“Estamos preparando un extenso catálogo de posibles protocúmulos detectados por Planck, que nos debería ayudar a identificar muchos más de estos objetos”, añade Ludovic Montier, investigador del CNRS en el Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología de Toulouse y científico principal del catálogo de Planck de fuentes candidatas con un alto corrimiento al rojo, que está a punto de ser distribuido a la comunidad científica. “Este emocionante descubrimiento ha sido posible gracias a la sinergia entre Herschel y Planck: al cubrir todo el firmamento, los datos de Planck han permitido identificar estos objetos inusuales, y Herschel fue capaz de analizarlos con un mayor nivel de detalle”, explica Göran Pilbratt, científico del proyecto Herschel para la ESA. “Estos dos observatorios espaciales terminaron sus observaciones científicas en 2013, pero sus inmensos archivos de datos permitirán seguir realizando nuevos descubrimientos sobre el cosmos durante los próximos años”.

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mar

31

mar

2015

La mejor imagen obtenida hasta ahora de una nube de polvo que pasa junto al agujero negro del centro de la galaxia

Fuente: NASA


Las mejores observaciones realizadas hasta el momento de la polvorienta nube de gas G2 confirman que, en mayo del 2014, hizo su mayor aproximación al agujero negro supermasivo del centro de la Vía Láctea y sobrevivió a la experiencia. El nuevo resultado del Very Large Telescope de ESO muestra que el objeto no parece haberse deformado significativamente y que es muy compacto. Es más probable que se trate de una joven estrella con un núcleo masivo que todavía está acretando material. El propio agujero negro todavía no ha mostrado ningún aumento de actividad.

En el corazón de nuestra galaxia, la Vía Láctea, hay un agujero negro supermasivo con una masa de cuatro millones de veces la de nuestro Sol. A su alrededor orbita un pequeño grupo de estrellas brillantes y, además, a lo largo de los últimos años, se ha estudiado y seguido el proceso de caída hacia el agujero negro de una enigmática nube de polvo conocida como G2. Se predijo que el punto de mayor aproximación (denominado peribothron en inglés) sería en mayo de 2014.

Debido a la potente gravedad y a las grandes fuerzas de marea existentes en esta región,  se esperaba que la nube quedara destrozada y dispersa a lo largo de su órbita. Parte de este material podría alimentar al agujero negro y provocar una súbita combustión y otros eventos que harían evidente que el monstruo estaba disfrutando de una comida especial. Para estudiar estos eventos únicos, durante los últimos años numerosos equipos han utilizado grandes telescopios de todo el mundo con el fin de observar cuidadosamente la región del centro galáctico.

Durante muchos años, un equipo liderado por Andreas Eckart (Universidad de Colonia, Alemania) ha observado la región utilizando el Very Large Telescope (VLT) de ESO [1], incluyendo nuevas observaciones durante el período crítico de febrero a septiembre de 2014, justo antes y después del evento de máximo acercamiento de mayo de 2014. Estas nuevas observaciones encajan con las anteriores, llevadas a cabo con el telescopio Keck, instalado en Hawái [2].

Las imágenes donde puede verse el brillante hidrógeno, obtenidas en el rango infrarrojo, muestran que la nube era compacta tanto antes como después de su aproximación más cercana, tras pivotar alrededor del agujero negro.

Además de proporcionar imágenes muy nítidas, el instrumento SINFONI, instalado en el VLT, también divide la luz en los colores que componen el infrarrojo y, por lo tanto, permite estimar la velocidad de la nube [3]. Antes de la máxima aproximación, se descubrió que la nube se alejaba de la Tierra a unos diez millones de kilómetros por hora y, después de pivotar alrededor del agujero negro, las medidas indicaron que se acercaba a la Tierra a unos 12 millones de kilómetros por hora.

Florian Peissker, estudiante de doctorado de la Universidad de Colonia (Alemania) que hizo gran parte de las observaciones, afirma: "Estar en el telescopio y ver los datos en tiempo real fue una experiencia fascinante". Por su parte, Mónica Valencia-S., investigadora post-doctoral, también en la Universidad de Colonia, y que entonces trabajaba en la desafiante labor de procesar los datos, añade: "Fue sorprendente ver que el resplandor de la nube de polvo permaneció compacto antes y después de la aproximación al agujero negro".

Aunque observaciones anteriores sugerían que el objeto G2 se estaba estirando, las nuevas observaciones no mostraron evidencia de que la nube hubiese sufrido grandes cambios, ni por estiramientos que pudieran apreciarse ni por un aumento de la velocidad.

Además de las observaciones llevadas a cabo con el instrumento SINFONI, el equipo también ha hecho un gran número de medidas de la polarización de la luz proveniente de la región del agujero negro supermasivo utilizando el instrumento NACO, instalado en el VLT. Estas últimas, las mejores observaciones de este tipo hechas hasta el momento, revelan que el comportamiento del material acretado hacia el agujero negro es muy estable, y — hasta ahora — no se ha visto alterado por la llegada de material de la nube G2.

La resistencia de la nube de polvo a la extrema gravedad generada por la fuerza de marea cercana al agujero negro, sugiere que, más que una nube, se trata de material que rodea a un objeto denso con un núcleo masivo. A esto se suma la falta, hasta el momento, de pruebas que indiquen que el material esté alimentando al monstruo central, lo cual generaría llamaradas y aumentaría su actividad.

Andreas Eckart resume los nuevos resultados: "hemos estudiado todos los datos recientes y, en particular, el período del año 2014 en el que se produjo la mayor aproximación al agujero negro. No podemos confirmar ningún tipo de estiramiento significativo de la fuente. Sin duda, no se comporta como una nube de polvo sin núcleo. Creemos que debe ser una estrella joven envuelta en polvo".

Notas

[1] Se trata de observaciones muy difíciles, ya que la región se esconde tras densas nubes de polvo, lo cual requiere de observaciones en luz infrarroja. Además, los eventos tienen lugar muy cerca del agujero negro, haciendo necesario el uso de óptica adaptativa para conseguir imágenes lo suficientemente precisas. El equipo utilizó el instrumento SINFONI, instalado en el Very Large Telescope de ESO, y también monitorizaron en luz polarizada el comportamiento de la región del agujero negro central utilizando el instrumento NACO.

[2] Las observaciones del VLT son más nítidas (porque se hacen en longitudes de onda más cortas) y también tienen medidas adicionales de la velocidad gracias al instrumento SINFONI y medidas de polarización obtenidas con el instrumento NACO.

[3] Dado que la nube de polvo se está moviendo con respecto a la Tierra — alejándose de la Tierra antes de su aproximación al agujero negro y acercándose a la Tierra después de tal aproximación — el efecto Doppler cambia la longitud de onda de la luz observada. Estos cambios en la longitud de onda pueden medirse usando un espectrógrafo sensible, como el instrumento SINFONI en el VLT. También se puede utilizar para medir la propagación de las velocidades del material, lo cual podría esperarse si la nube se hubiese extendido a lo largo de su órbita de forma significativa, tal y como ha ocurrido con anterioridad.

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lun

30

mar

2015

Comienza la misión de un año de duración en la ISS

Fuente: NASA


 Los tripulantes de la primera misión de un año de duración en la Estación Espacial Internacional ya se encuentran en el que será su nuevo hogar durante el próximo año: la Estación Espacial Internacional. El astronauta de la NASA Scott Kelly y el cosmonauta Ruso de Roscosmos Mikhail Kornienko - que pasarán un año viviendo y trabajando a bordo de la Estación Espacial - junto con el cosmonauta Gennady Padalka, despegaron desde el Consmódromo Ruso de Baikonur, en Kazajstán, el pasado viernes 27 de Marzo a las 19:42 GMT, (1:42 a.m. de la madrugada del sábado, hora de Kazajstán). El trío viajó al espacio a bordo de una nave rusa Soyuz, la cual se acopló a la ISS después de cuatro órbitas terrestres. El acoplamiento tuvo lugar en el puerto de atraque del módulo Poisk de la ISS a la 1:33 GMT de la madrugada del sábado 28.

Unas dos horas después de la llegada, y tras las comprobaciones pertinentes, las compuertas entre la Soyuz y la ISS se abrieron, y el actual Comandante de la Expedición 43 de la Estación Terry Virts y los Ingenieros de Vuelo Anton Shkaplerov y Samantha Cristiforetti dieron la bienvenida a sus nuevos compañeros de tripulación a bordo del complejo orbital.

Kelly y Kornienko pasarán un año en la Estación Espacial para comprender mejor cómo el cuerpo humano reacciona y se adapta a las duras condiciones del espacio. Los datos de la expedición se utilizarán para determinar si existen formas de reducir aún más los riesgos de futuras misiones de larga duración a un asteroide y en futuro, a Marte.

La tripulación realizará varios cientos de experimentos en biología, biotecnología, ciencias físicas y ciencias de la Tierra - la investigación que afecta a la vida en la Tierra. Los datos y las muestras serán recogidos a lo largo de todo el año a partir de una serie de estudios con Scott y su hermano gemelo, el ex astronauta de la NASA Mark Kelly. Los estudios compararán los datos de los hermanos Kelly genéticamente idénticos para identificar cualquier cambio sutil causado por el vuelo espacial.

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dom

29

mar

2015

Nuevas técnicas para retirar satélites abandonados

Fuente: NASA


Una de las tecnologías más antiguas de la humanidad, la modesta red de pesca, podría encontrar una nueva aplicación en el espacio: retirar satélites abandonados. El comportamiento de las redes en microgravedad y su capacidad para capturar satélites acaban de ser puestos a prueba en un avión que describe arcos parabólicos para crear breves periodos de microgravedad. 

“Lanzamos redes desplegables con un sistema de aire comprimido hacia una maqueta a escala de un satélite”, explica el ingeniero de la ESA Kjetil Wormnes. “Durante esta campaña, de dos días de duración, logramos lanzar con éxito 20 redes a distintas velocidades durante las 21 parábolas de microgravedad. Las redes iban dobladas dentro de cajas de papel, y tenían pequeñas masas en cada esquina para facilitar la captura del satélite”. 

“Las buenas noticias es que el sistema funcionó muy bien, tanto que tuvimos que utilizar un cuchillo para liberar la maqueta y prepararla para un nuevo ensayo”. El avión, un Falcon 20, sigue una serie de ciclos durante los que permanece 20 segundos en caída libre, sujeto sólo a la fuerza de la gravedad – lo que cancela los efectos de esta aceleración en el interior de la aeronave. 

“Grabamos todas las pruebas con cuatro cámaras HD de alta velocidad”, añade Kjetil. “El objetivo era validar una herramienta de simulación que acabamos de desarrollar para diseñar las redes que harían falta en una misión real para retirar fragmentos de basura espacial de forma activa”.

Las redes fueron pintadas de varios colores para poder estudiar su comportamiento al analizar los videos de su despliegue. Se utilizaron dos materiales diferentes, y las redes de hilo, más ligeras, resultaron ser más eficaces que las de tejido. 

La misión e.DeOrbit de la ESA, cuyo lanzamiento está previsto para el año 2021, estudiará la viabilidad de retirar de la órbita terrestre un gran fragmento de basura espacial – como un satélite abandonado o la etapa superior de un lanzador – para controlar la población de fragmentos de basura espacial en órbitas con alta densidad de tráfico.

Todavía se está evaluando cuál sería la mejor forma de atrapar un satélite descontrolado, que probablemente también estaría girando a gran velocidad. La iniciativa CleanSpace de la ESA – creada con el objetivo de reducir el impacto de las actividades de la industria espacial en el medioambiente espacial y terrestre – está supervisando una serie de estudios que utilizan distintas técnicas para atrapar los fragmentos de basura espacial, desde un brazo robótico o un arpón, a un haz de iones. 

La red de pesca más antigua que se conoce fue encontrada por un granjero finlandés en 1913. La técnica del carbono estimó que tenía más de 10.300 años de antigüedad, lo que significaría que la red se inventó miles de años antes que la rueda. 

“La principal ventaja de utilizar una red – ya sea para e.DeOrbit o para otras misiones de retirada de basura espacial – es que se puede adaptar a una gran variedad de objetivos”, explica Kjetil. 

La campaña de vuelos parabólicos del Consejo Nacional para la Investigación (NRC) de Canadá fue contratada por la compañía polaca SKA Polska, encargada de realizar este estudio para la ESA. Este equipo de investigación también está formado por la empresa italiana STAM y la polaca OptiNav.

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sáb

28

mar

2015

Observaciones de APEX ayudan a desentrañar el misterio de la Nova Vulpeculae 1670

Fuente: NASA


Nuevas observaciones, llevadas a cabo con APEX y otros telescopios, revelan que la estrella que los astrónomos europeos vieron aparecer en el cielo en 1670 no era una nova, sino un tipo de colisión estelar mucho más excepcional y violento. Fue lo suficientemente espectacular como para verse fácilmente a simple vista durante su primer estallido, pero los rastros que dejó eran tan débiles que ha sido necesario utilizar telescopios submilimétricos para llevar a cabo un meticuloso análisis que, finalmente, pudiera despejar el misterio más de 340 años después. Los resultados aparecen en línea en la revista Nature el 23 de marzo de 2015.

Algunos de los más grandes astrónomos del siglo XVII, incluyendo a Hevelius — el padre de la cartografía lunar — y a Cassini, documentaron cuidadosamente, en el año 1670, la aparición de una nueva estrella en el cielo. Hevelius la describió como una nova “sub capite Cygni” (una nueva estrella debajo de la cabeza del cisne) pero actualmente los astrónomos la conocen por el nombre de Nova Vulpeculae 1670. Los relatos históricos sobre novas son escasos y de gran interés para los astrónomos actuales. Se afirma que la Nova Vul 1670 es la nova registrada más antigua y más débil recuperada con posterioridad.

El autor principal de este Nuevo estudio, Tomasz Kamiński (ESO e Instituto Max Planck de Radioastronomía, Bonn, Alemania), explica: "durante muchos años se creyó que este objeto era una nova, pero cuanto más se ha estudiado menos parecía una nova ordinaria — o cualquier otro tipo de explosión de una estrella".



Cuando apareció por primera vez, Nova Vul 1670 era fácilmente visible a simple vista y, durante los dos años siguientes, fue variando su brillo. Luego desapareció y reapareció dos veces, antes de desaparecer para siempre. Pese a que está muy bien documentada para su época, los audaces astrónomos de entonces carecían del equipo necesario para resolver el enigma sobre el peculiar comportamiento de la presunta nova.

Durante el siglo XX, los astrónomos llegaron a comprender que la mayoría de las novas podrían explicarse por el comportamiento de estrellas binarias cercanas entre sí que explotan y “se dan a la fuga”. Pero Nova Vul 1670 no encajaba en absoluto en este modelo y seguía siendo un misterio.

Pese a la creciente capacidad tecnológica de los telescopios, se creyó durante mucho tiempo que este evento no había dejado ningún rastro, y hubo que esperar hasta la década de 1980 para que un equipo de astrónomos detectara una débil nebulosa alrededor de la zona en la que, supuestamente, debían estar los restos de la estrella. Pero, aunque estas observaciones ofrecieron una tentadora conexión con el avistamiento de 1670, no lograron arrojar nueva luz sobre la verdadera naturaleza del evento presenciado en los cielos de Europa hace más de trescientos años.

Tomasz Kamiński continúa la historia: "ahora hemos sondeado la zona en longitudes de onda de radio y submilimétricas. Hemos encontrado que los alrededores del remanente están bañados por un gas frío, rico en moléculas, con una composición química muy inusual".

Además de APEX, el equipo utilizó el Submillimeter Array (SMA) y el radio telescopio Effelsberg para conocer la composición química y medir las proporciones de diferentes isótopos del gas. Uniendo todos estos datos, lograron crear un informe muy detallado de la composición de la zona, lo cual permitió evaluar de dónde podría provenir esta materia.

Lo que el equipo descubrió es que la masa del material frío era demasiado grande para ser el producto de la explosión de una nova y, además, las proporciones de isótopos medidas por el equipo alrededor de Nova Vul 1670 eran diferentes a las que se esperan de una nova. Pero si no fue una nova, entonces ¿qué fue?

La respuesta es una espectacular colisión entre dos estrellas, más brillante que una nova, pero menos que una supernova, que produce algo denominado nova roja luminosa. Son eventos muy excepcionales en los que las estrellas explotan debido a una fusión con otra estrella, arrojando al espacio el material que anteriormente contenían en su interior y dejando tan sólo un débil remanente rodeado de un ambiente fresco, rico en moléculas y polvo. Esta nueva clasificación de estrellas explosivas, recientemente aceptada, encaja casi a la perfección en el perfil de Nova Vul 1670.

El coautor de este trabajo, Karl Menten (Instituto Max Planck de Radioastronomía, Bonn, Alemania) concluye: "los descubrimientos de este tipo son los más divertidos: ¡los que son totalmente inesperados!".

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vie

27

mar

2015

Curiosity encuentra nitrógeno biológicamente útil en Marte

Fuente: NASA


Un equipo de científicos utilizando el instrumento de Análisis de Muestras en Marte (SAM), a bordo del rover Curiosity de la NASA ha detectado por primera vez nitrógeno en la superficie de Marte que proviene de la liberación durante el calentamiento de los sedimentos marcianos. El nitrógeno se detectó en forma de óxido nítrico, y podría ser liberado de la descomposición de nitratos durante el calentamiento. Los nitratos son una clase de moléculas que contienen nitrógeno en una forma que puede ser utilizado por los organismos vivos. El descubrimiento se suma a la evidencia de que el antiguo Marte fue habitable para la vida.

El nitrógeno es esencial para todas las formas conocidas de vida, ya que se utiliza en los bloques de construcción de moléculas más grandes como el ADN y el ARN, que codifican las instrucciones genéticas para la vida, y proteínas, que se utilizan para construir estructuras como el pelo y las uñas, y para acelerar o regular las reacciones químicas.

Sin embargo, en la Tierra y Marte, el nitrógeno atmosférico está bloqueado como gas nitrógeno (N2) - dos átomos de nitrógeno unidos tan fuertemente que no reaccionan fácilmente con otras moléculas. Los átomos de nitrógeno tienen que ser separados o "fijados" para que puedan participar en las reacciones químicas necesarias para la vida. En la Tierra, ciertos organismos son capaces de fijar el nitrógeno atmosférico y este proceso es crítico para la actividad metabólica. Sin embargo, pequeñas cantidades de nitrógeno también son fijadas por los fenómenos energéticos, como la caída de rayos.

El nitrato (NO 3) - un átomo de nitrógeno unido a tres átomos de oxígeno - es una fuente de nitrógeno fijado. Una molécula de nitrato puede unirse con otros átomos y moléculas; esta clase de moléculas se conoce como nitratos.

No hay evidencias para sugerir que las moléculas de nitrógeno fijado encontradas por el equipo fueran creadas por vida. La superficie de Marte es inhóspita para las formas de vida conocidas. En cambio, el equipo piensa que los nitratos son antiguos, y probablemente proceden de procesos no biológicos como impactos de meteoritos y rayos en un pasado remoto de Marte.

Características parecidas a lechos de ríos secos y el descubrimiento de minerales que sólo se forman en presencia de agua líquida sugieren que Marte era más hospitalario en el pasado remoto. El equipo de Curiosity ha encontrado evidencias de que otros ingredientes necesarios para la vida, como el agua líquida y materia orgánica, estuvieron presentes en Marte en el lugar donde se encuentra Curiosity, en el cráter Gale, hace miles de millones de años.

El equipo encontró evidencias de nitratos en muestras recogidas de la arena arrastrada por el viento y el polvo en el sitio "Rocknest", y en las muestras de perforado de lutolita en los sitios de perforación "John Klein" y "Cumberland" en Yellowknife Bay. Dado que la muestra de "Rocknest" es una combinación de polvo soplado desde regiones distantes en Marte y más materiales de origen local, los nitratos son propensos a ser generalizados en Marte. Los resultados apoyan el equivalente de hasta 1.100 partes por millón de nitratos en el suelo marciano en los lugares de perforación. El equipo cree que la lutolita en Yellowknife Bay se formó a partir de sedimentos depositados en el fondo de un lago. Anteriormente, el equipo del rover describía la evidencia de un antiguo ambiente, habitable allí: el agua dulce, los elementos químicos esenciales requeridos para la vida, como el carbono, y las fuentes de energía potenciales para impulsar el metabolismo en organismos simples.

Las muestras se calentaron primero para liberar las moléculas unidas a la tierra de Marte, a continuación, las porciones de los gases liberados fueron desviados a los instrumentos SAM para el análisis. Diversos compuestos que llevan nitrógeno se identificaron con dos instrumentos: un espectrómetro de masas, que utiliza campos eléctricos para identificar moléculas por la firma de sus masas, y un cromatógrafo de gases, que separa las moléculas basándose en el tiempo que tardan en viajar a través de un pequeño tubo capilar de vidrio - - ciertas moléculas interactúan con los lados del tubo más fácilmente y por lo tanto viajan más lentamente.

Junto con otros compuestos de nitrógeno, los instrumentos detectaron óxido nítrico (NO - un átomo de nitrógeno unido a un átomo de oxígeno) en las muestras de los tres sitios. Ya que el nitrato es un átomo de nitrógeno unido a tres átomos de oxígeno, el equipo cree que la mayor parte del NO probablemente viniera del nitrato que se descompone cuando se calentaron las muestras para su análisis. Ciertos compuestos en el instrumento SAM también pueden liberar nitrógeno cuando las muestras se calientan; sin embargo, la cantidad de NO encontrada es más del doble de lo que podría ser producida por el SAM en el escenario más extremo y poco realista. Esto lleva al equipo a pensar que realmente los nitratos están presentes en Marte, y las estimaciones de abundancia descritas se han ajustado para reflejar esta fuente potencial adicional.

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jue

26

mar

2015

El viento de los agujeros negros puede detener la formación de estrellas

Fuente: NASA


Gracias al observatorio espacial Herschel de la ESA, los astrónomos han descubierto que el viento generado por un agujero negro está barriendo la galaxia en la que se encuentra, llevándose consigo la materia prima necesaria para formar nuevas estrellas.

Los agujeros negros supermasivos se encuentran en el centro de la mayoría de las galaxias, y son objetos extremadamente densos y compactos cuya masa puede ser millones o miles de millones de veces superior a la de nuestro Sol. 

Muchos de ellos, como el que ocupa el centro de nuestra Vía Láctea, son relativamente pasivos, pero otros están destruyendo su entorno con gran voracidad.

Los agujeros negros no sólo engullen el gas que los rodea; a veces también lo expulsan en forma de potentes chorros o vientos. Los astrónomos sospechaban desde hace tiempo que estos escapes de materia podrían ser los responsables de vaciar a las galaxias de gas interestelar, y en particular de las moléculas a partir de las que se forman las nuevas estrellas. 

Con el paso del tiempo estos vientos acabarían afectando a la actividad de formación de estrellas en la galaxia, pudiendo llegar a detenerla por completo. 

Sin embargo, hasta la fecha no se había logrado estudiar este proceso. Los astrónomos habían detectado fuertes vientos en las inmediaciones de los agujeros negros gracias a los telescopios de rayos X, y habían descubierto escapes de gas a gran escala a través de las observaciones en el infrarrojo, pero nunca habían observado estos dos fenómenos en una misma galaxia. 

Un nuevo estudio acaba de cambiar el panorama, al lograr observar los vientos a pequeña y a gran escala desencadenados por un mismo agujero negro.

“Es la primera vez que vemos un agujero negro supermasivo en acción, barriendo los depósitos de gas de su galaxia”, explica Francesco Tombesi, del Centro Goddard de la NASA y de la Universidad de Maryland, Estados Unidos, quien dirigió la investigación publicada ayer en la revista Nature. 

Al combinar las observaciones realizadas por el satélite europeo Herschel en las longitudes de onda del infrarrojo con los nuevos datos en la banda de los rayos X recogidos por el satélite japonés-americano Suzaku, los astrónomos han sido capaces de comparar los vientos en las inmediaciones del agujero negro central con sus efectos a gran escala, arrastrando las reservas de gas de la galaxia IRAS F11119+3257. 

Los vientos empiezan siendo locales y fuertes, con ráfagas que alcanzan el 25% de la velocidad de la luz y que son capaces de arrastrar una masa solar de gas al año. 

A medida que se alejan del agujero negro central los vientos se frenan, pero consiguen empujar fuera de la galaxia una cantidad de gas equivalente a cien veces la masa de nuestro Sol.

Esta es la primera prueba firme de que los vientos provocados por un agujero negro pueden despojar a una galaxia de gas, a través de escapes a gran escala. 

Este descubrimiento refuerza la teoría de que los agujeros negros podrían llegar a detener el proceso de formación de estrellas en la galaxia en la que se encuentran. 

“Herschel ha revolucionado las teorías sobre la formación de las estrellas. Estos nuevos resultados nos ayudan a comprender cómo y por qué varía la actividad de formación de estrellas en algunas galaxias, pudiendo llegar a detenerse por completo”, explica Göran Pilbratt, científico del proyecto Herschel para la ESA. 

“Hemos encontrado al culpable de este gran misterio cósmico. Como muchos sospechaban, un agujero negro central puede desencadenar escapes de gas a gran escala, deteniendo la actividad de formación de estrellas”.

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mié

25

mar

2015

Nova en Sagitario

Fuente: Astrofísica y Física


Tal y como anuncia la AAVSO en su alerta número 512, el pasado 15 de marzo se descubrió una nova brillante en la constelación de Sagitario. Fue descubierta por John Seach (Chatsworth Island, NSW, Australia) cuando la estrella tenía una magnitud aparente de +6,0. Por tanto se trata de un objeto fácilmente observable con prismáticos, si bien, debido a que se encuentra en Sagitario (Ver carta superior. Señalada con un círculo. Crédito: Stellarium), habrá que esperar hasta poco antes de amanecer para que la constelación gane altura y poder realizar la observación en condiciones favorables.

Sus coordenadas son:       Ascensión Recta: 18h 36m 56.84 s, Dec: -28º 55' 39"

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mar

24

mar

2015

MAVEN descubre en Marte una nube de polvo y auroras

Fuente: NASA


La nave espacial MAVEN de la NASA ha observado dos fenómenos inesperados en la atmósfera de Marte: una nube de polvo sin explicación a gran altitud y una aurora que se adentra profundamente en la atmósfera marciana.

La presencia de polvo en altitudes orbitales de aproximadamente entre 150 y 300 kilómetros por encima de la superficie nunca se habían visto. Aunque se desconoce el origen y la composición del polvo, no hay peligro para Maven y otras naves espaciales en órbita alrededor de Marte.

"Si el polvo se origina en la atmósfera, esto sugiere que nos falta algún proceso fundamental que se origina en la atmósfera de Marte", dijo Laila Andersson, de la Universidad de Colorado.

La nube fue detectada por la sonda de Langmuir de la nave, y ha estado presente durante todo el tiempo que MAVEN ha estado operativa. Se desconoce si la nube es un fenómeno temporal o algo duradero. La densidad de las nubes es mayor en altitudes más bajas. Sin embargo, incluso en las zonas más densas es todavía una capa muy delgada. Hasta el momento, no hay indicios de que su presencia se haya visto en otras observaciones de MAVEN con otros instrumentos.

Los posibles orígenes para este polvo observado pueden ser el polvo procedente de Fobos y Deimos, las dos lunas de Marte; el polvo en movimiento en el viento solar lejano al Sol; o escombros en órbita alrededor del Sol proveniente de cometas. Sin embargo, ningún proceso conocido en Marte puede explicar la aparición de esta nube de polvo en los lugares observados que no venga de cualquiera de estas fuentes.

También el espectrógrafo de imágenes ultravioleta, IUVS de MAVEN observó lo que los científicos han llamado "las luces de Navidad". Durante cinco días justo antes del 25 de Diciembre, MAVEN vio un brillo auroral ultravioleta brillante que abarcaba el hemisferio norte de Marte. Las auroras son conocidas en la Tierra como luces del norte o del sur, causadas por partículas energéticas como los electrones que al estrellarse en la atmósfera provocan que el gas brille.

"Lo que es especialmente sorprendente de la aurora que vimos es la profundidad con la que se introduce en la atmósfera, mucho más que en la Tierra o en otro lugar de Marte", dijo Arnaud Stiepen, miembro del equipo IUVS en la Universidad de Colorado.

La fuente de estas partículas energéticas parece ser el Sol. Hace miles de millones de años, Marte perdió un campo magnético protector como el que tiene la Tierra, por lo que las partículas solares pueden atacar directamente a la atmósfera marciana. Los electrones que produce la aurora tienen cerca de 100 veces más energía que la que se obtiene de una chispa de corriente doméstica, por lo que pueden penetrar profundamente en la atmósfera.

MAVEN fue lanzada a Marte el 18 de Noviembre de 2013, para ayudar a resolver el misterio de cómo el Planeta Rojo perdió la mayor parte de su atmósfera y gran parte de su agua. La nave llegó a Marte el 21 de Septiembre de 2014.

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lun

23

mar

2015

Rosetta detecta nitrógeno molecular en un cometa

Fuente: NASA


La sonda Rosetta de la ESA ha detectado por primera vez nitrógeno molecular en un cometa, lo que permite acotar el rango de temperaturas en el que se formó el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Rosetta llegó al cometa 67P en agosto del año pasado, y desde entonces ha estado recogiendo datos sobre el núcleo y su entorno con un conjunto de 11 instrumentos científicos. Hacía tiempo que los científicos esperaban encontrar in situ nitrógeno molecular en un cometa. Hasta la fecha, sólo se había detectado nitrógeno formando parte de otros compuestos químicos, como el ácido cianhídrico o el amoniaco. 

Este descubrimiento es especialmente importante, ya que se piensa que el nitrógeno molecular era la forma más común de este elemento cuando se estaba formando el Sistema Solar. En sus regiones más lejanas y frías, pudo ser la principal fuente de nitrógeno para la formación de los planetas gaseosos. Esta molécula también abunda en la densa atmósfera de Titán, la mayor luna de Saturno, y está presente en las atmósferas y en los hielos de las superficies de Plutón y Tritón, el mayor de los satélites de Neptuno. 

Es precisamente en estos fríos confines del Sistema Solar donde se piensa que se formó la familia de cometas a la que pertenece el 67P/Churyumov-Gerasimenko. Este hallazgo está basado en las 138 mediciones realizadas por el instrumento ROSINA de Rosetta entre los días 17 y 23 de octubre de 2014, cuando la sonda europea se encontraba a 10 kilómetros del centro del cometa. 

“La detección de nitrógeno molecular permite acotar significativamente las condiciones en las que se formó el cometa, porque se necesitan temperaturas muy bajas para que esta molécula quede atrapada en el hielo”, explica Martin Rubin, de la Universidad de Berna y autor principal del artículo que presenta estos resultados en la revista Science. 

Se piensa que el nitrógeno molecular quedó atrapado en los hielos de la nebulosa protosolar a una temperatura similar a la necesaria para fijar el monóxido de carbono. Así, los científicos han podido restringir los modelos que describen la formación de los cometas al comparar la proporción de nitrógeno molecular frente a la de monóxido de carbono presente en el cometa y en la nebulosa protosolar, ésta última calculada a partir del ratio medido en Júpiter y en el viento solar. 

Esta proporción resulta ser unas 25 veces más baja en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko que en las estimaciones de la nebulosa protosolar. Los científicos piensan que este déficit podría ser una consecuencia de las temperaturas a las que se formó el hielo en la nebulosa que dio origen a nuestro Sistema Solar. 

Una hipótesis sugiere que el hielo se formó a una temperatura de entre -250°C y -220°C, y el nitrógeno molecular habría quedado fijado de forma relativamente ineficiente en el hielo amorfo o en unas celdas de agua congelada conocidas como clatratos, lo que en ambos casos explicaría esta baja proporción. Otra hipótesis plantea que el nitrógeno molecular se habría fijado de forma más eficiente a temperaturas más bajas, en el entorno de los -253°C, en la misma región que Plutón y Tritón, formando los hielos ricos en nitrógeno que se pueden encontrar en estos dos cuerpos celestes. 

El posterior calentamiento del cometa debido al decaimiento de nucleidos radioactivos o a su desplazamiento a una órbita más próxima al Sol podría haber sido suficiente para desencadenar la liberación del nitrógeno y reducir su proporción con el paso del tiempo. “La fijación a muy baja temperatura sería similar al mecanismo que explica el origen de los hielos ricos en nitrógeno de Plutón y Tritón, y sería coherente con el origen del cometa en el Cinturón de Kuiper”, añade Martin. 

El otro cuerpo del Sistema Solar con una atmósfera dominada por el nitrógeno es la Tierra. La mejor teoría sobre su origen está relacionada con la tectónica de placas, y sugiere que los volcanes estarían liberando el nitrógeno almacenado en los silicatos del manto.  Sin embargo, la gran pregunta sigue siendo qué papel jugaron los cometas a la hora de traer este importante ingrediente a nuestro planeta.

“Al igual que queríamos comprender si los cometas habían traído el agua a la Tierra, también nos gustaría acotar el papel que jugaron en el transporte de otros ingredientes, y en particular de los necesarios para construir los bloques fundamentales de la vida, como lo es el nitrógeno”, explica Kathrin Altwegg, también de la Universidad de Berna e investigadora principal del instrumento ROSINA. 

Para poder evaluar la posible contribución de cometas como el 67P a los niveles de nitrógeno en nuestra atmósfera, los científicos asumieron que la relación isotópica de 14N y 15N en el cometa era la misma que la que había sido medida en Júpiter y en el viento solar, que representa la composición de la nebulosa protosolar. 

Esta relación isotópica es muy superior a la medida en otros compuestos químicos basados en el nitrógeno presentes en los cometas, como el ácido cianhídrico o el amoniaco. La relación 14N/15N de la Tierra se encuentra a mitad de camino entre estos dos valores. Si existiese una mezcla similar de la forma molecular y de ácido cianhídrico y amoniaco en los cometas, sería al menos concebible que el nitrógeno de la Tierra procediese de los cometas. 

“Sin embargo, el nitrógeno detectado en 67P/Churyumov-Gerasimenko no es una mezcla comparable de nitrógeno molecular y de las otras moléculas basadas en el nitrógeno, de hecho la proporción de la forma molecular es unas 15 veces inferior, lo que significa que la relación 14N/15N de la Tierra no se podría explicar a partir del transporte de nitrógeno por la familia de cometas de Júpiter”, concluye Martin. 

“Esta es otra pieza del puzle para determinar el papel que jugó la familia de cometas de Júpiter en la evolución del Sistema Solar, pero todavía falta mucho para completar este rompecabezas”, explica Matt Taylor, científico del proyecto Rosetta para la ESA. “Rosetta todavía se encuentra a cinco meses de alcanzar su perihelio, y seguiremos estudiando cómo varía la composición de sus gases a lo largo de este periodo, intentando descifrar todo lo que nos puede contar sobre el pasado de este cometa”.

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mié

18

mar

2015

Hasta el infinito y más allá

Si usted quiere conocer las últimas noticias sobre el cosmos, tal vez este sea su libro.

Hasta el infinito y más allá nos cuenta de modo ameno los descubrimientos sobre el cosmos y nos da las claves para entender las fascinantes revelaciones que se han producido en los últimos años.El cielo siempre ha ejercido una poderosa atracción sobre el ser humano porque como dijo Carl Sagan, «somos polvo de estrellas». Ah ora, el gran divulgador científico español Manuel Seara Valero nos lleva de la mano por las últimas noticias sobre el cosmos. Hemos averiguado la edad del Universo, descubierto sistemas planetarios más allá del Sistema Solar, buscamos mundos similares al nuestro, vida extraterrestre, y tratamos de averiguar qué pasó en los primeros instantes del Cosmos, tras el Big Bang, empleando nuevos métodos como las ondas gravitacionales. Sabemos que existen una materia y una energía oscuras, pero desconocemos prácticamente todo sobre ellas. La solución al enigma puede venir de los proyectos espaciales en curso, o de la mano de la física de partículas con experimentos tan ambiciosos como el LHC (donde se ha descubierto el Bosón de Higgs), o el NEXT, financiado por la UE, y liderado por el español Juan José Gómez Cadenas en el Laboratorio Subterráneo de Canfranc.


Hasta el infinito y más allá

Manuel Seara Valero

Editorial Destino

Isbn- 9788423349234

Pvp- 18 euros

Marzo 2015

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mar

17

mar

2015

La corona solar, vista por PROBA-2

Fuente: ESA


Esta fotografía del Sol, en continuo cambio, captura grandes bucles de filamentos y potentes erupciones alejándose de la superficie de nuestra estrella.

El disco solar es una amalgama de áreas activas y calientes entremezcladas con serpenteantes filamentos fríos y oscuros que rodean toda la estrella. Alrededor de la tumultuosa superficie se encuentra la caótica corona, una atmósfera enrarecida de plasma sobrecalentado de varios millones de kilómetros de espesor. 

El plasma de la corona puede alcanzar temperaturas de varios millones de grados en algunas zonas – mucho más caliente que la superficie del Sol, que en comparación ‘sólo’ se encuentra a unos 6.000°C. Estas temperaturas tan extremas hacen que la corona brille con intensidad en las bandas del ultravioleta y del ultravioleta extremo. Al analizar una única frecuencia en esta banda, el instrumento SWAP del satélite europeo Proba-2 es capaz de distinguir las estructuras de esta región que se encuentran a un millón de grados centígrados. 

Como se puede ver en esta imagen, tomada el 25 de julio de 2014, el plasma forma grandes bucles y estructuras en forma de abanico, estabilizadas por el intenso campo magnético del Sol. Algunos de estos bucles se mantienen cerca de la superficie, pero otros se alejan demasiado y terminan siendo arrastrados por el viento solar – un flujo continuo de partículas energéticas que baña todo el Sistema Solar, incluyendo a la Tierra. 

Aunque muchos bucles puedan parecer inofensivos al principio, pueden acabar intensamente enredados al cabo de un tiempo, almacenando tanta energía que acabarán partiéndose y liberando intensas llamaradas conocidas como eyecciones de masa coronal. Estas erupciones solares están formadas por una gran cantidad de gas envuelto en líneas de campo magnético, y pueden ser muy peligrosas para los satélites, interferir con los equipos de comunicaciones y dañar importantes infraestructuras en la Tierra. 

A pesar de que el Sol sea la estrella más importante de nuestro firmamento, todavía no se comprenden muchos aspectos de su comportamiento. El estudio de su corona nos ayudaría a conocer mejor sus mecanismos internos, el errático movimiento de sus capas exteriores y sus potentes erupciones. 

Dos nuevas misiones de la ESA se centrarán en este campo de estudio: Solar Orbiter ha sido diseñado para estudiar el viento solar y la región del espacio dominada por el Sol, y para observar las regiones polares de la estrella. Proba-3 analizará una zona de la corona muy próxima a la superficie solar, que hasta la fecha ninguna misión ha sido capaz de observar.


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lun

16

mar

2015

Cassini detecta la presencia de actividad hidrotermal en Encelado

Fuente: NASA


La nave espacial Cassini de NASA ha proporcionado a los científicos la primera evidencia clara de que Encelado, una de las lunas de Saturno, muestra señales de actividad hidrotermal hoy en día que puede parecerse a la que se observa en los océanos profundos de la Tierra. Las implicaciones de tal actividad en un mundo diferente a nuestro planeta abren posibilidades científicas sin precedentes.

"Estos descubrimientos contribuyen a la posibilidad de que Encelado, que posee un océano subterráneo y exhibe una notable actividad geológica, pueda contener ambientes adecuados para organismos vivos", dijo John Grunsfeld, astronauta y administrador adjunto de la NASA en Washington. "Los lugares de nuestro Sistema Solar donde existen ambientes extremos en los que la vida podría existir nos acercan a responder la pregunta: ¿estamos solos en el Universo?".

La actividad hidrotermal se produce cuando el agua marina se infiltra y reacciona con una corteza rocosa y emerge como una solución caliente cargada de minerales, un fenómeno natural que ocurre en los océanos de la Tierra. Según dos artículos científicos, los resultados constituyen las primeras indicaciones claras de que una luna helada puede tener procesos activos similares.

El primer artículo, publicado en la revista Nature, hace referencia a granos microscópicos de roca detectados por Cassini en el sistema de Saturno. Un completo análisis de cuatro años de datos de la nave espacial, simulaciones por ordenador y experimentos de laboratorio han llevado a los investigadores a concluir que los diminutos granos se formaron con mucha probabilidad cuando el agua caliente que contenía minerales disueltos del interior rocoso de la luna viajó hacia arriba, entrando en contacto con agua más fría. Las temperaturas necesarias para la interacción que produce los diminutos granos de roca serían de por lo menos 90ºC. 

"Es muy emocionante que podamos utilizar estos pequeños granos de roca, arrojados al espacio por los géiseres, que nos indican las condiciones que hay sobre y debajo del fondo del mar de una luna helada", dijo el autor principal del artículo, Sean Hsu, investigador Postdoctoral en la Universidad de Colorado, en Boulder.

El segundo artículo, publicado en Geophysical Research Letters, sugiere que la actividad hidrotermal sea una de las dos causas probables de la presencia de metano en la nube de gas y partículas de hielo que surge de la región polar del sur de Encelado. El equipo descubrió que, a altas presiones previstas en el océano de la luna, los materilaes helados llamados clatratos podrían formarse al aprisionar moléculas de metano dentro de una estructura cristalina de hielo de agua. Sus modelos indican que este proceso es tan eficiente eliminando metano del océano que los investigadores todavía necesitan una explicación para su abundante presencia en la nube.

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dom

15

mar

2015

El universo está dentro de nosotros

En este libro publicado por la editorial Plataforma nos lleva de una manera divulgativa del cuanto al cosmos.

En esta obra personal, visionaria y fascinante, Neil Turok, uno de los principales físicos teóricos mundiales, explora los descubrimientos científicos transformadores de los tres últimos siglos, desde la mecánica clásica hasta la naturaleza de la luz, desde el extraño mundo de los cuantos hasta la evolución del cosmos. Con el tiempo, cada nuevo descubrimiento ha producido tecnologías que conllevan cambios de paradigma en la estructura de la sociedad. Ahora, afirma el autor, nos hallamos en el umbral de otra transformación importante: la revolución cuántica inminente que sustituirá nuestra insatisfactoria era digital. Ante este nuevo mundo feliz, Turok llama a reinventar creativamente la manera de desarrollar y compartir el conocimiento avanzado, y a hacer posible el acceso a los enormes depósitos de talento intelectual, todavía por explorar, del mundo en vías de desarrollo. La investigación, la enseñanza y la divulgación científicas son vitales para nuestra economía futura, a la vez que poderosas fuerzas para un progreso global pacífico.

Con una prosa delicada, profundamente sugestiva y muy inspiradora, El universo está dentro de nosotros aborda, por encima de todo, el futuro; el de la ciencia, el de la sociedad y el nuestro.

Un relato elegante, instructivo y en ocasiones emotivo, libre de tecnicismos, sobre las poderosas influencias científicas, filosóficas y humanitarias que subyacen tras los impulsos personales de este prestigioso físico matemático.


El universo está dentro de nosotros

Neil Turok

Editorial Plataforma

Isbn- 9788416256402

Pvp- 20 euros

Febrero 2015


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dom

15

mar

2015

Lanzada con éxito la misión MMS para estudiar la reconexión magnética

Fuente: NASA


La madrugada del viernes 13 de Marzo a las 2:44 GMT, la NASA lanzaba con éxito la misión MMS, (Magnetospheric MultiScale) formada por cuatro naves de la NASA que utilizarán la magnetosfera terrestre como un laboratorio ideal en el que estudiar la microfísica asociada a tres procesos fundamentales que ocurren en el plasma: la reconexión magnética, la aceleración de partículas energéticas y la turbulencia.

Los cuatro satélites fueron lanzados juntos a bordo de un cohete United Launch Alliance Atlas V 421, desde Cabo Cañaveral, Florida. Después de alcanzar la órbita, los cuatro satélites fueron insertados secuencialmente en la órbita terrestre uno a uno con un intervalo de cinco minutos. A las 4:40 GMT, científicos e ingenieros de la NASA confirmaron la exitosa separación de los satélites y su correcta ubicación en órbita.

"Hablo en nombre de todo el equipo de MMS cuando digo que estamos encantados de ver que los cuatro satélites han sido desplegados y que los datos indican que tenemos una flota saludable", dijo Craig Tooley, director del proyecto en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Durante las próximas semanas, científicos e ingenieros de la NASA desplegarán las antenas de los satélites, y pondrán a prueba todos los instrumentos. Los observatorios se colocarán luego en formación de pirámide como preparativo para las observaciones científicas, que se espera que comiencen a principios de Septiembre.

La misión proporcionará las primeras imágenes tridimensionales de la reconexión que ocurre en la capa de protección magnética de la Tierra, la magnetosfera. La reconexión magnética ocurre cuando los campos magnéticos se conectan, desconectan y reconfiguran de forma explosiva, lanzando ráfagas de energía que pueden alcanzar del orden de miles de millones de megatones de trinitrotolueno (comúnmente conocido como TNT). Estas explosiones pueden enviar partículas a través del espacio a cerca de la velocidad de la luz.

Los científicos esperan que la misión no sólo les ayudará a entender mejor la reconexión magnética, sino que también proporcionará información sobre estos eventos de gran alcance, que pueden interrumpir los sistemas tecnológicos modernos tales como las redes de comunicaciones, navegación GPS y redes de energía eléctrica

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vie

13

mar

2015

La expedición 42 aterriza en Kazajstán

Fuente: NASA


Tres tripulantes regresaron a la Tierra esta madrugada después de una misión de 167 días en la Estación Espacial Internacional, que incluyó cientos de experimentos científicos y varios paseos espaciales para preparar el laboratorio orbital para la futura llegada de naves espaciales tripuladas estadounidenses.

La nave espacial Soyuz, con el Comandante de la Expedición 42 Barry Wilmore de la NASA y los Ingenieros de Vuelo Alexander Samokutyaev y Elena Serova de la Agencia Espacial Federal Rusa (Roscosmos), tocó tierra aproximadamente a las 2:07 GMT de la madrugada del miércoles 12 de Marzo, (8:07 de la mañana hora local de Kazajstán), al sureste de la remota ciudad de Dzhezkazgan en Kazajstán.

Durante su tiempo en la estación, los miembros de la tripulación han participado en una variedad de la investigaciones centradas en los efectos de la microgravedad en las células, la observación de la Tierra, la ciencia física y la ciencia biológica y molecular. Una de las investigaciones claves de la Expedición 42 se centró en la gestión de la salud humana durante viajes espaciales de larga duración, como preparativo para la misión de un año de duración que próximamente va a llevarse a cabo en la ISS por parte de un astronauta de la NASA y un cosmonauta de Roscosmos.

Así pues y tras la marcha de la Expedición 42, a bordo de la Estación Espacial Internacional ya ha dado comienzo el mandato de la Expedición 43, formada por el Comandante y astronauta de la NASA Terry Virts y los Ingenieros de Vuelo Anton Shkaplerov de Roscosmos y Samantha Cristoforetti de la ESA. En un par de semanas, los tres tripulantes darán la bienvenida a bordo del complejo orbital a sus nuevos compañeros de tripulación, los cosmonautas rusos Gennady Padalka y Mikhail Kornienko y el astronauta de la NASA Mark Kelly. Kelly y Kornienko se embarcarán en la primera misión de larga duración en la ISS, ya que permanecerán conviviendo y trabajando a bordo de la Estación durante un año, un paso importante para la NASA de cara a un futuro viaje tripulado a Marte.

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jue

12

mar

2015

Un gran espectáculo de nuevas estrellas

Fuente: ESO


Este espectacular paisaje en la constelación austral de Ara (el Altar) es un tesoro de objetos celestes. Cúmulos de estrellas, nebulosas de emisión y regiones activas de formación estelar son sólo algunas de las riquezas que se observan en esta zona que se encuentra a unos 4.000 años luz de la Tierra. Esta hermosa nueva imagen es la vista más detallada de esta parte del cielo obtenida hasta el momento, y fue tomada con el VST, el telescopio de rastreo del VLT, instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile.

En el centro de la imagen vemos el cúmulo abierto NGC 6193, que contiene alrededor de treinta estrellas brillantes y da forma al corazón de la asociación Ara OB1. Las dos estrellas más brillantes son estrellas gigantes muy calientes. Juntas, son la fuente principal de iluminación de la cercana nebulosa de emisión, la nebulosa del Borde o NGC 6188, visible a la derecha del cúmulo.

Una ‘asociación estelar’ es un gran grupo de estrellas, unidas por un lazo gravitatorio menos intenso que el de otro tipo de cúmulos, y que aún no se han separado por completo para quedar a la deriva, conservando un vínculo con su lugar de formación inicial. Las asociaciones OB consisten, principalmente, en estrellas blancoazuladas muy jóvenes, que son, aproximadamente, 100.000 veces más brillantes que el Sol y entre 10 y 50 veces más masivas.

La nebulosa del Borde es el prominente muro de nubes oscuras y brillantes que marca el límite entre la región de formación estelar activa dentro de la nube molecular (conocida como RCW 108) y el resto de la asociación [1]. El área que rodea a RCW 108 está compuesta, en su mayor parte, de hidrógeno, el ingrediente principal para la formación de estrellas. Dichas zonas también son conocidas como regiones H II.

La radiación ultravioleta y el intenso viento estelar de las estrellas de NGC 6193 parecen estar desencadenando el nacimiento de la próxima fuente de formación estelar en las nubes de gas y polvo circundantes. A medida que los fragmentos de nubes colapsan, se calientan y, con el tiempo, acaban formando nuevas estrellas.

A medida que la nube crea nuevas estrellas, simultáneamente está siendo erosionada por los vientos y la radiación emitida por estrellas anteriores y por las violentas explosiones de supernova. De este modo, dichas regiones H II de formación estelar, tienden a tener una vida útil de sólo unos pocos millones de años. La formación de estrellas es un proceso muy ineficiente, ya que sólo alrededor del 10% del material contribuye al proceso y el resto se esparce por el espacio.

La nebulosa del Borde también muestra signos de estar en una fase temprana de la "formación de pilares", lo que significa que, en el futuro, podría terminar pareciéndose a otras regiones de formación estelar muy conocidas, como la nebulosa del Águila (Messier 16, que contiene los famosos “Pilares de la creación”) y la nebulosa del Cono (parte de NGC 2264).

Esta espectacular imagen fue creada a partir de más de 500 fotos individuales tomadas con cuatro filtros de diferente color con el telescopio de rastreo del VLT. El tiempo de exposición total fue de más de 56 horas. Hasta el momento, es la imagen de esta región más detallada que existe.

Notas

[1] Por otra parte, de un modo más modesto, esta nebulosa tiene fama entre los astrónomos porque una imagen anterior de la misma fue utilizada como portada del DVD en el que se distribuyó la colección de software para astrónomos recopilada por ESO: Scisoft, cuya nueva versión fue lanzada hace unas semanas. Por tanto, también es conocida como la nebulosa Scisoft.

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mar

10

mar

2015

Las retorcidas ondas de choque de una explosión estelar

Fuente: ESA


La Nebulosa del Velo, descubierta el 5 de septiembre de 1784 por el astrónomo William Herschel, fue en su día una estrella. En la actualidad no es más que una masa retorcida de ondas de choque que ocupan una región del firmamento seis veces más grande que la luna llena.

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble muestra una pequeña parte de la nebulosa, una región conocida como el ‘nudo sudeste’. La Nebulosa del Velo tiene un radio de unos 50 años luz, y está situada a 1.500 años luz de nuestro planeta. 

Hace diez mil años esta nebulosa no existía. Por aquel entonces era una estrella mucho más grande y más brillante que nuestro Sol, que ardía con fuerza gracias a las reacciones nucleares que tenían lugar en su interior. Cuando agotó su combustible estas reacciones empezaron a flaquear, provocando el colapso de la estrella y su posterior explosión. 

Los astrónomos calculan que esta explosión ocurrió hace unos 5.000 – 10.000 años. Los observadores de la época habrían visto como la luz de la estrella se amplificaba de forma espectacular a lo largo de uno o dos días, hasta hacerse más brillante que la luna creciente. 

Estas explosiones tan dramáticas se conocen como supernovas. Los estudios contemporáneos indican que una supernova puede llegar a brillar más que 100.000 millones de estrellas convencionales. Nuestros antepasados habrían visto como al cabo de una semana esta bola de fuego se apagaba lentamente, pasando desapercibida miles de años hasta ser descubierta de nuevo por William Herschel como una gran masa de gases en expansión. 

Durante esta detonación, la estrella expulsó sus capas exteriores al espacio a una velocidad de más de 600.000 km/h. Las impresionantes formas que vemos en esta imagen son precisamente esas capas chocando con el gas del medio interestelar que las rodea. 

La energía liberada en la colisión calienta el gas a millones de grados centígrados, provocando que emita luz. La longitud de onda de esta radiación depende de los átomos presentes en el gas excitado. En esta imagen el azul se corresponde con el oxígeno, el verde con el azufre y el rojo con el hidrógeno. 

Las explosiones de supernova son muy importantes porque siembran el Universo de átomos pesados, creando todos los elementos más pesados que el hierro. Estos fenómenos son bastante escasos en nuestra galaxia, donde sólo explotan una o dos estrellas cada siglo. 

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de colaboración internacional entre la ESA y la NASA. Esta imagen fue tomada por la cámara WFPC2, y fue publicada por primera vez en julio de 2007.

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lun

09

mar

2015

Marte: el planeta que perdió vastos océanos de agua

Fuente: NASA


Marte albergó un primitivo océano que contenía más agua que el océano Ártico de la Tierra y que habría cubierto una parte de su superficie mayor que la que ocupa el océano Atlántico en nuestro planeta. Un equipo internacional de científicos ha utilizado el VLT (Very Large Telescope) de ESO, junto con los instrumentos del Observatorio W. M. Keck y el Telescopio Infrarrojo de la NASA, para monitorizar, durante un periodo de seis años, la atmósfera del planeta y trazar las propiedades del agua. Estos nuevos mapas son los primeros de su clase.

Hace unos cuatro mil millones de años, el joven planeta habría tenido suficiente agua como para cubrir toda su superficie con una capa líquida de 140 metros de profundidad, pero es más probable que el líquido se acabase acumulando, formando un océano que habría ocupado casi la mitad del hemisferio norte de Marte, alcanzando, en algunas regiones, profundidades superiores a 1,6 kilómetros.

"Nuestro estudio proporciona una estimación sólida de cuánta agua pudo tener Marte, determinando cuánta agua se perdió en el espacio", afirma Gerónimo Villanueva, investigador del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA en Greenbelt (Maryland, EE.UU.) y autor principal del nuevo artículo. "Con este trabajo, podemos comprender mejor la historia del agua en Marte".

Esta nueva estimación se basa en observaciones detalladas de dos formas ligeramente diferentes de agua en la atmósfera de Marte. Una es la forma más conocida del agua, compuesta por dos átomos de hidrógeno y uno oxígeno, el H2O. La otra es el HDO, o agua semipesada, una variación natural en la que un átomo de hidrógeno es reemplazado por una forma más pesada, llamada deuterio.

Como la forma deuterada es más pesada que el agua normal, no resulta tan fácil que se pierda en el espacio a través de la evaporación. Así, cuanto mayor sea la pérdida de agua del planeta, mayor proporción de HDO a H2O habrá en el agua restante.

Los investigadores han diferenciado las firmas químicas de los dos tipos de agua utilizando el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Chile, junto con los instrumentos del Observatorio W. M. Keck y el  Telescopio Infrarrojo de la NASA, en Hawaii. Al comparar la proporción de HDO a H2O, los científicos han podido medir cuánto ha aumentado la proporción de HDO, determinando así cuánta agua ha escapado al espacio. Esto permite, a su vez, estimar la cantidad de agua que pudo haber en Marte en épocas anteriores.

Durante casi seis años terrestres –el equivalente a cerca de tres años marcianos- el equipo mapeó repetidamente la distribución de H2O y HDO, generando instantáneas globales de cada uno, así como de su proporción. Aunque el Marte actual es prácticamente un desierto, los mapas han revelado cambios estacionales y microclimas.

El equipo estaba especialmente interesado en regiones cercanas a los polos norte y sur, ya que los casquetes polares son el reservorio de agua conocido más grande del planeta. Se cree que el agua almacenada allí podría documentar la evolución del agua de Marte desde el húmedo período Noeico, que terminó hace unos 3.700 millones de años, hasta el presente.

Los nuevos resultados muestran que el agua atmosférica de la región cercana a los polos fue enriquecida en un factor siete en relación con el agua de los océanos de la Tierra, lo que implica que el agua de los casquetes de hielo permanentes de Marte está enriquecida ocho veces más. Para proporcionar un nivel tan alto de enriquecimiento, Marte debe haber perdido un volumen de agua 6,5 veces mayor que el de los casquetes polares actuales. El volumen del océano temprano de Marte debe haber sido, por lo menos, de 20 millones de kilómetros cúbicos.

Basándonos en la superficie de Marte hoy en día, una probable localización de esta agua sería las llanuras del norte, que durante mucho tiempo se han considerado un buen candidato debido al bajo nivel de la superficie. Un antiguo océano habría cubierto el 19% de la superficie del planeta — en comparación, el océano Atlántico ocupa el 17% de la superficie terrestre.

Para Michael Mumma, científico senior en Goddard y segundo autor del artículo, "Con Marte perdiendo tanta agua, es muy probable que el planeta fuese húmedo durante mucho más tiempo de lo que se pensaba anteriormente, sugiriendo que el planeta podría haber sido habitable a lo largo de un periodo mayor”.

Es posible que en algún momento Marte tuviera incluso más agua, parte de la cual podría haber quedado almacenada bajo la superficie. Y es que los nuevos mapas revelan microclimas y cambios en el contenido de agua atmosférica a lo largo del tiempo, lo cual también podría ser útil en la continua búsqueda de agua subterránea.

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vie

06

mar

2015

Una galaxia envejecida en un joven universo

Fuente: ESO. NASA.


Una de las galaxias más lejanas jamás observadas proporciona a los astrónomos la primera detección de polvo en un remoto sistema de formación estelar de este tipo, una prometedora evidencia para explicar la rápida evolución de las galaxias después del Big Bang. Para recoger el débil resplandor del polvo frío en la galaxia A1689-zD1, las nuevas observaciones han utilizado el conjunto ALMA; para medir su distancia lo han hecho con el Very Large Telescope de ESO.

Un equipo de astrónomos, liderado por Darach Watson, de la Universidad de Copenhague, ha utilizado el instrumento X-shooter, instalado en el Very Large Telescope, junto con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), para observar una de las galaxias más remota y más joven jamás encontrada. Se sorprendieron al descubrir un sistema mucho más evolucionado de lo esperado, ya que tenía una fracción de polvo similar a una galaxia como la Vía Láctea, mucho más evolucionada. Este polvo es vital para la vida, ya que ayuda en la formación de planetas, moléculas complejas y estrellas normales.

El objeto se llama A1689-zD1. Podemos verlo gracias a que una lente gravitatoria (en forma de espectacular cúmulo de galaxias - Abell 1689 – que se encuentra entre la joven galaxia y la Tierra) amplifica su brillo más de nueve veces. Sin este fenómeno gravitacional, el resplandor de esta lejana galaxia habría sido demasiado débil para detectarlo.

Estamos viendo a A1689-zD1 cuando el universo tenía sólo unos 700 millones de años (el cinco por ciento de su edad actual). Es un sistema relativamente modesto, mucho menos masivo y luminoso que muchos otros objetos que se han estudiado antes en esta etapa del universo temprano y, por lo tanto, un ejemplo más típico de una galaxia en aquel momento.

A1689-zD1 está siendo observada tal y como era durante el período de reionización, cuando las primeras estrellas trajeron consigo un amanecer cósmico, iluminando por primera vez un inmenso y transparente universo y acabando con el prolongado estancamiento de las épocas oscuras. Los observadores esperaban ver un sistema con apariencia de haberse formado recientemente, pero la galaxia les sorprendió por su rica complejidad química y por su abundancia de polvo interestelar.

"Tras confirmar la distancia de la galaxia utilizando el VLT”, afirma Darach Watson, "nos dimos cuenta de que había sido observada previamente con ALMA. No esperábamos encontrar mucho, pero te aseguro que estábamos todos muy emocionados cuando nos dimos cuenta de que ALMA no sólo la había observado, sino que había hecho una clara detección. Uno de los principales objetivos del Observatorio ALMA era encontrar galaxias en el universo temprano a partir de sus emisiones de gas y polvo fríos — ¡y aquí está!".

Esta galaxia estaba en su infancia cósmica, pero resultó ser precoz. A esta edad, se  supone que debía tener pocos elementos químicos pesados — en astronomía, cualquier elemento más pesado que el hidrógeno o el helio, se define como metal. Estos se producen en el interior de las estrellas y se dispersan y alejan una vez que las estrellas explotan o alcanzan el final de sus vidas de otro modo. Es necesario que este proceso se repita durante muchas generaciones estelares para producir una gran abundancia de los elementos más pesados como el carbono, el oxígeno y el nitrógeno.

Sorprendentemente, la galaxia A1689-zD1 parecía estar emitiendo una gran cantidad de radiación en el infrarrojo lejano, indicando que ya había producido muchas de sus estrellas y cantidades significativas de metales, revelando que no sólo contenía polvo sino que tenía una proporción polvo-gas similar a la de galaxias mucho más maduras.

Según explica Darach Watson, "Aunque el origen exacto del polvo galáctico sigue siendo un misterio, nuestros resultados indican que su producción es muy rápida, en un margen de sólo 500 millones años desde el comienzo de la formación de estrellas en el universo. En términos cosmológicos, es un plazo muy corto, dado que la mayoría de las estrellas viven miles de millones de años."

Los resultados sugieren que A1689-zD1 ha estado formando estrellas uniformemente a un ritmo moderado desde 560 millones de años después del Big Bang, o bien ha pasado de forma muy rápida por su fase de brote estelar (starburst) antes de entrar en una etapa de declive en cuanto a formación de estrellas.

Antes de este resultado, los astrónomos temían que fuera imposible detectar este tipo de galaxias distantes utilizando estas técnicas, pero A1689-zD1 ha sido detectada usando tan sólo breves observaciones llevadas a cabo por ALMA.

Kirsten Knudsen (Universidad Tecnológica de Chalmers, Suecia), coautor del artículo, añadió, "esta galaxia increíblemente polvorienta parece haberse visto en un apuro para hacer sus primeras generaciones de estrellas. En el futuro, ALMA será capaz de ayudarnos a encontrar más galaxias como esta y aprender así por qué están tan ansiosas por crecer".

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jue

05

mar

2015

Un planeta 'criado' por cuatro estrellas madre

Fuente: NASA


Crecer como planeta con más de una estrella progenitora tiene sus dificultades. Aunque los planetas de nuestro Sistema Solar giran alrededor de una sola estrella - nuestro Sol - otros planetas más lejanos llamados exoplanetas, pueden criarse en familias con dos o más estrellas. Los investigadores que desean conocer más acerca de las complejas influencias que las estrellas múltiples tienen sobre los planetas ahora disponen de dos casos nuevos: un planeta con tres progenitoras, y otro con cuatro.

El descubrimiento se hizo utilizando instrumentos instalados en los telescopios del Observatorio Palomar en San Diego: el sistema de óptica adaptativa Robo-AO, desarrollado por el Centro Interuniversitario para la Astronomía y Astrofísica de la India y el Instituto de Tecnología de California en Pasadena, y el sistema de óptica adaptativa PALM-3000, desarrollado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y Caltech.

Se trata de la segunda vez que se ha identificado un planeta en un sistema cuádruple de estrellas. Aunque el planeta ya era conocido, se pensaba que sólo tenía tres estrellas, no cuatro. El primer planeta con cuatro estrellas, KIC 4862625, fue descubierto en 2013 por científicos ciudadanos utilizando datos públicos de la misión Kepler de la NASA.

Este último descubrimiento sugiere que los planetas en sistemas cuádruples de estrellas podrían ser menos raros de lo que se pensaba. De hecho, investigaciones recientes han demostrado que este tipo de sistemas de estrellas, que por lo general consiste en dos parejas de estrellas gemelas orbitando unas a otras a grandes distancias, es en sí mismo más común de lo que se creía.

"Alrededor de un cuatro por ciento de las estrellas de tipo solar se encuentran en los sistemas cuádruples, a partir de las estimaciones previas, porque las técnicas de observación están mejorando constantemente", dijo el co-autor Andrei Tokovinin, del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo en Chile.

El sistema planetario de cuatro estrellas recién descubierto, llamado 30 Ari, se encuentra a 136 años luz de distancia, en la constelación de Aries. El planeta gaseoso del sistema es enorme, con diez veces la masa de Júpiter, y completa una órbita alrededor de la estrella principal cada 335 días. La estrella principal tiene una estrella compañera relativamente cercana, a la que el planeta no orbita. Esta pareja, a su vez, está ligada en una órbita de larga distancia con otra pareja de estrellas que se encuentra a unas 1670 unidades astronómicas (una unidad astronómica es la distancia entre la Tierra y el Sol). Los astrónomos piensan que es muy poco probable que este planeta, o cualquier luna que tenga alrededor, pueda albergar vida.

Si fuera posible ver el cielo de este mundo, las cuatro estrellas madre se verían como un pequeño sol y dos estrellas muy brillantes serían visibles en la luz del día. Una de esas estrellas, si se viese con un gran telescopio, se revelaría como un sistema binario, o dos estrellas que orbitan entre sí.

En los últimos años, se han encontrado docenas de planetas con dos o tres estrellas madre, incluyendo los "Tatooine", con puestas de sol que recuerdan a las películas de Star Wars. Encontrar planetas con múltiples estrellas no es una gran sorpresa, teniendo en cuenta que las estrellas binarias son más comunes en nuestra galaxia que las estrellas individuales.

"Los sistemas de estrellas vienen en múltiples formas. Puede haber estrellas individuales, estrellas binarias, estrellas triples, incluso sistemas de estrellas quíntuples", dijo Lewis Roberts, del JPL, autor principal de los nuevos hallazgos que aparecen en la revista Astronomical Journal. "Es increíble la forma en que la naturaleza pone estas cosas juntas."

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mié

04

mar

2015

Realizan pruebas para investigar un cortocircuito en el Rover Curiosity

Fuente: NASA


El rover Curiosity de la NASA en Marte va a permanecer inmóvil durante varios días mientras los ingenieros realizan un análisis, después de que entrara en modo de protección contra fallos el 27 de Febrero, lo que detuvo el proceso de transferencia de muestras de material entre los instrumentos en el brazo robótico del rover.

La telemetría recibida desde el rover indicó que se produjo un cortocircuito transitorio y que el vehículo siguió su respuesta programada, parando la actividad del brazo en marcha en el momento de la irregularidad en la corriente eléctrica.

"Estamos realizando pruebas en el vehículo en su configuración actual antes de mover el brazo", dijo el Director del Proyecto Curiosity Jim Erickson, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Esto nos da la mejor oportunidad para determinar donde se produjo el fallo eléctrico".

Un cortocircuito transitorio en algunos sistemas en el rover tendría poco efecto sobre las operaciones de Curiosity. En otros, podría llevar al equipo del rover a restringir el uso de un mecanismo.

Cuando se produjo el fallo, el rover estaba llevando a cabo un primer paso en la transferencia de polvo de roca recogido por el taladro en el brazo a los instrumentos del laboratorio dentro del rover. Con la broca apuntando hacia arriba y el mecanismo de percusión del taladro encendido, el polvo de roca descendía de las ranuras de recogida en un depósito en el mecanismo que tamiza y hace porciones del polvo de la muestra. La muestra procede de una roca llamada "Telegraph Peak". El mismo proceso de transferencia se completó sin problemas con muestras en otros cinco objetivos de perforación durante 2013 y 2014.

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mar

03

mar

2015

La ESA ofrece un viaje al espacio profundo para CubeSats a bordo de la sonda AIM

Fuente: ESA


Piensa en la mejor ocasión para hacer autostop espacial: la ESA ofrece la oportunidad de embarcar CubeSats en un viaje a un par de asteroides en el espacio profundo.

Un CubeSat es un tipo pequeño de satélite, formado por unidades cúbicas estandarizadas de 10 centímetros de lado. Esta plataforma representa una forma accesible de acceder al espacio para pequeñas empresas, institutos de investigación y universidades. Ya hay en órbita misiones basadas en estructuras de una, dos y tres unidades cúbicas. 

Esta oportunidad está abierta a empresas y equipos de investigación de los Estados miembros de la ESA. Los CubeSats seleccionados serán los primeros de Europa en viajar más allá de la órbita terrestre acompañando a la Misión de Impacto contra un Asteroide, AIM, que se lanzará en octubre de 2020. 

“AIM tiene capacidad para transportar seis unidades CubeSat”, explica Ian Carnelli, responsable de la misión para la ESA. “En teoría se podrían lanzar seis CubeSats de una unidad cada uno, aunque en la práctica puede que se necesiten dos satélites de tres unidades para obtener resultados científicos de interés”.

“Estamos buscando instrumentos innovadores que se puedan adaptar a la plataforma CubeSat para que apoyen y complementen la misión científica de AIM”. 

“También tenemos previsto utilizar estos CubeSats, junto a la propia AIM y su módulo de aterrizaje, para probar una red de comunicaciones entre éstos satélites”. 

“Utilizaremos la iniciativa SysNova de la ESA para analizar las distintas propuestas. Esta competición ofrece una oportunidad para que la industria y las universidades trabajen juntas en un campo que se encuentra en la vanguardia tecnológica”. 

La fase A/B de diseño preliminar de AIM comenzará el mes que viene. Esta sonda de la ESA será la primera misión de la humanidad a un sistema binario de asteroides, la pareja Didymos, que pasará relativamente cerca de la Tierra en el año 2022, acercándose a unos 11 millones de kilómetros de nuestro planeta. El cuerpo principal de Didymos tiene 800 metros de diámetro, y está acompañado por una luna de 170 metros.

La sonda AIM tomará imágenes de alta resolución de su luna, realizará un estudio radar y térmico de sus propiedades y posará un módulo sobre su superficie – el segundo aterrizaje de la ESA sobre un cuerpo pequeño desde que la misión Rosetta situó a su módulo Philae sobre un cometa el pasado mes de noviembre. 

AIM representa la contribución europea a la misión internacional para la Evaluación del Impacto y de la Desviación de un Asteroide, AIDA. 

La sonda DART de la NASA impactará contra el cuerpo más pequeño de Didymos mientras AIM compara el antes y el después del impacto para detectar cualquier cambio en la órbita del asteroide.

“Esta misión proporcionará unos datos científicos muy valiosos”, añade Ian, “pero AIM ha sido diseñada como una misión de demostración tecnológica, que pondrá a prueba técnicas y sistemas necesarios para preparar futuras misiones de exploración del espacio profundo”. 

“Entre estas nuevas tecnologías destacan las comunicaciones ópticas bidireccionales de banda ancha – AIM enviará sus datos a través de un rayo láser a la estación de la ESA en Tenerife -, los enlaces inter-satélite en el espacio profundo y las operaciones de un módulo de aterrizaje sobre un cuerpo con baja gravedad”. 

“Una vez validados, estos desarrollos estarán disponibles para futuras misiones al espacio profundo, como observatorios en los puntos de Lagrange que envíen grandes cantidades de datos, misiones de retorno de muestras a Fobos o Marte, y misiones tripuladas más allá de la órbita terrestre”.

Esta oportunidad para embarcar CubeSats en AIM está siendo organizada como una competición SysNova, una iniciativa del Programa de Estudios Generales de la ESA para comparar soluciones innovadoras para los grandes retos de las misiones espaciales. 

Los interesados en participar pueden encontrar más información en la convocatoria que se acaba de publicar. Para empezar, los equipos deberán enviar sus propuestas de misión, explicando cómo harán frente a los problemas asociados a la operación de un satélite tan pequeño tan cerca de un asteroide. 

Las propuestas preseleccionadas recibirán apoyo de la ESA para llevar a cabo un estudio más detallado a lo largo de los siete meses siguientes, que concluirán con una revisión final en el centro tecnológico ESTEC de la ESA en Noordwijk, Países Bajos. Los ganadores trabajarán con la ESA para elaborar sus diseños, trabajando en las Instalaciones de Diseño Concurrente (CDF) de ESTEC.

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lun

02

mar

2015

Chandra descubre un intrigante miembro del árbol genealógico de los agujeros negros

Fuente: NASA


Un objeto cósmico recién descubierto puede ayudar a proporcionar respuestas a viejas preguntas sobre cómo evolucionan los agujeros negros e influyen en su entorno, según un nuevo estudio realizado con el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA.

"En la paleontología, el descubrimiento de ciertos fósiles puede ayudar a los científicos a llenar los vacíos evolutivos entre diferentes dinosaurios", dijo la investigadora española Mar Mezcua, del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica, quien dirigió el estudio. "Hacemos lo mismo en la astronomía, pero a menudo tenemos que 'excavar' hasta dar con nuestros hallazgos en galaxias que están a millones de años luz de distancia."

El intrigante objeto, llamado NGC2276-3c, se encuentra en un brazo de la galaxia espiral NGC 2276, a unos 100 millones de años luz de la Tierra. NGC2276-3c parece ser lo que los astrónomos llaman un "agujero negro de masa intermedia" (IMBH).

Durante muchos años, los científicos han encontrado pruebas concluyentes para los agujeros negros más pequeños, que contienen de cinco a treinta veces la masa del Sol. También hay una gran cantidad de información sobre los llamados agujeros supermasivos que se encuentran en el centro de las galaxias y pesan millones o incluso miles de millones de veces la masa del Sol.

Como su nombre indica, los IMBHs representan una clase de agujeros negros que se encuentran entre estos dos grupos bien establecidos, con masas del orden de unos pocos cientos a unos cientos de miles de masas solares. Una de las razones por los que los IMBHs son importantes es que podrían ser las semillas de las que los agujeros negros supermasivos se formaron en el universo temprano.

"Los astrónomos han estado buscando estos agujeros negros de tamaño medio", dijo el co-autor Tim Roberts, de la Universidad de Durham en el Reino Unido. "Ha habido indicios de que existen, pero los IMBHs han de actuar como un pariente perdido hace mucho tiempo que no está interesado en ser encontrado."

Para saber más sobre NGC2276-3c, los investigadores observaron casi al mismo tiempo los rayos X con Chandra y las ondas de radio con el European Very Long Baseline Interferometry (VLBI). Los datos de rayos X y de radio, así como una relación observada entre la luminosidad de radio y de rayos X en las fuentes alimentadas por agujeros negros, fueron utilizados para estimar la masa del agujero negro. Se obtuvo una masa de alrededor de 50.000 veces la del Sol, colocándolo en la gama de los IMBHs.

"Hemos encontrado que NGC2276-3c tiene rasgos similares a los agujeros negros de masa estelar y los agujeros negros supermasivos", dijo el co-autor Andrei Lobanov del Instituto Max Planck de Radioastronomía en Bonn, Alemania. "En otras palabras, este objeto ayuda a agrupar a toda la familia de agujeros negros".

Además de su masa, otra notable propiedad de NGC2276-3c es que se ha producido un potente chorro de radio que se extiende hasta 2.000 años luz. La región a lo largo del chorro que se extiende cerca de 1.000 años luz de NGC2276-3c parece estar vacía de estrellas jóvenes. Esto proporciona evidencias de que el IMBH puede haber tenido una fuerte influencia en su entorno, ya que el chorro podría haber producido una cavidad en el gas y suprimido la formación de nuevas estrellas. Otros estudios del chorro de NGC2276-3c podrían dar una idea de los efectos potencialmente grandes que las semillas del agujero negro supermasivo en el universo temprano han tenido en sus alrededores.

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dom

01

mar

2015

La "mancha brillante" de Ceres tiene una compañera más débil

Fuente: NASA


El planeta enano Ceres continúa desconcertando a los científicos mientras la nave espacial Dawn de la NASA se acerca para ser capturada en órbita alrededor del objeto. Las últimas imágenes de Dawn, tomadas a casi 46 000 kilómetros de Ceres, revelan que una mancha brillante que destaca en imágenes previas está cerca de otra zona brillante.

"Ahora podemos ver que la mancha brillante de Ceres tiene una compañera de menor brillo, pero aparentemente situada en la misma cuenca. Esto podría estar indicando un origen para las manchas relacionado con volcanes, pero tendremos que esperar a tener mejor resolución antes de poder realizar estas interpretaciones geológicas", dijo Chris Russel, investigador principal de la misión Dawn en la Universidad de California.

Usando su sistema de propulsión por iones, Dawn entrará en órbita alrededor de Ceres el 6 de Marzo. Los científicos irán recibiendo imágenes cada vez mejores del planeta enano durante los próximos 16 meses, con lo que esperan conseguir un conocimiento más profundo de su origen y evolución estudiando su superficie. Las intrigantes manchas brillantes y otras formaciones interesantes de este mundo cautivador se verán más claras.

"La mancha más brillante continúa siendo demasiado pequeña para que podamos ver detalles con nuestra cámara pero, a pesar de su tamaño, es más brillante que cualquier otra cosa de Ceres. Esto es algo verdaderamente inesperado y todavía es un misterio para nosotros", dijo Andreas Nathues, investigador del Instituto Max Planck de Investigación del Sistema Solar, Gottingen, Alemania.

Dawn visitó el asteroide gigante Vesta de 2011 a 2012, haciendo entrega de más de 30.000 imágenes del cuerpo junto con muchas otras medidas, y proporcionando conocimientos acerca de su composición y su historia geológica. Vesta tiene un diámetro medio de 525 kilómetros, mientras que Ceres tiene un diámetro medio de 950 kilómetros. Vesta y Ceres son los dos cuerpos más masivos en el cinturón de asteroides, situado entre Marte y Júpiter.

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vie

27

feb

2015

El universo profundo en 3D

Fuente: NASA


El instrumento MUSE, instalado en el Very Large Telescope de ESO, ha proporcionado a los astrónomos la mejor visión tridimensional del universo profundo lograda hasta el momento. Tras observar minuciosamente la región sur del Campo profundo del Hubble durante tan sólo 27 horas, las nuevas observaciones revelan las distancias, los movimientos y otras propiedades de muchas más galaxias de las que hasta ahora se habían visto en este pedacito de cielo. También va más allá del Hubble y revela la presencia de objetos que no se habían visto antes.

Tomando imágenes de muy larga exposición de diversas regiones del cielo, los astrónomos han creado muchos campos profundos que han desvelado abundante información sobre el universo temprano. El más famoso fue el Campo profundo del Hubble (Hubble Deep Field), llevado a cabo, durante varios días, por el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA a finales de 1995. Esta icónica y espectacular imagen transformó rápidamente nuestra comprensión sobre los contenidos del universo joven. Dos años más tarde, le siguió una imagen similar del cielo Austral, el Campo profundo Sur del Hubble.

Pero estas imágenes no respondían a todas las respuestas. Para averiguar más acerca de las galaxias observadas en las imágenes de campo profundo, los astrónomos tuvieron que mirar cuidadosamente cada una de ellas con otros instrumentos, un trabajo lento y difícil. Pero ahora, por primera vez, el nuevo instrumento MUSE puede hacer los dos trabajos al mismo tiempo (y mucho más rápido).

Una de las primeras observaciones con MUSE, tras su puesta a punto en el VLT en 2014, fue una difícil y prolongada mirada al Campo profundo Sur del Hubble (HDF-S, Hubble Deep Field South). Los resultados superaron las expectativas.

"Después de tan sólo unas horas de observaciones en el telescopio, echamos un vistazo a los datos y vimos muchas galaxias — fue muy alentador. Y cuando regresamos a Europa empezamos a estudiar los datos de forma más detallada. Era como pescar en aguas profundas, y cada nueva captura generaba mucha emoción y discusiones sobre las especies que íbamos encontrando", explica Roland Bacon (Centre de Recherche Astrophysique de Lyon, Francia), investigador principal del instrumento MUSE y responsable del equipo encargado de su puesta a punto.

Para cada parte de la visión de MUSE del HDF-S no hay sólo un píxel en una imagen, sino también un espectro que revela la intensidad de los diferentes colores que componen la luz en ese punto — unos 90.000 espectros en total [1]. Estos pueden revelar la distancia, la composición y los movimientos internos de centenares de galaxias distantes — así como captar un pequeño número de estrellas muy débiles en la Vía Láctea.

Aunque el tiempo de exposición total era mucho más corto que para las imágenes de Hubble, los datos de MUSE del HDF-S revelaron la presencia, en este pequeño trozo del cielo, de más de veinte objetos muy débiles que Hubble no había detectado [2].

"La emoción más grande vino cuando encontramos galaxias muy lejanas que no eran visibles ni siquiera en la imagen más profunda del Hubble. Después de tantos años de duro trabajo con el instrumento, para mí fue una experiencia muy intensa poder ver cómo nuestros sueños se hacían realidad", añade Roland Bacon.

Observando cuidadosamente todos los espectros de las observaciones de MUSE en el HDF-S, el equipo midió las distancias a 189 galaxias. Oscilaban entre algunas relativamente cercanas, a algunas que fueron vistas cuando el universo tenía menos de mil millones de años. Esto es más de diez veces el número de mediciones de distancia que existían antes para esta zona del cielo.

Para las galaxias más cercanas, MUSE puede hacer mucho más y puede detectar las diferentes propiedades de diferentes partes de la misma galaxia. Esto nos revela cómo gira la galaxia y cómo otras propiedades varían de un lugar a otro. Se trata de una información muy importante para comprender cómo evolucionan las galaxias a través del tiempo cósmico.

"Ahora que hemos demostrado las capacidades únicas de MUSE para explorar el universo profundo, vamos a mirar otros campos profundos, como el Campo ultra profundo del Hubble. Podremos estudiar miles de galaxias y descubrir nuevas galaxias extremadamente débiles y distantes. Estas pequeñas galaxias en edad infantil, vistas tal y como eran hace más de diez mil millones de años, crecieron gradualmente para convertirse en galaxias como la Vía Láctea que vemos hoy en día", concluye Roland Bacon.

Notas

[1] Cada espectro abarca un rango de longitudes de onda que va de la parte azul del espectro hasta el infrarrojo cercano (375-930 nanómetros).

[2] MUSE es particularmente sensible a los objetos que emiten la mayor parte de su energía en unas longitudes de onda particulares, que se muestran como puntos brillantes en los datos. Las galaxias del universo temprano suelen tener tales espectros, ya que contienen hidrógeno en forma de gas que brilla bajo la radiación ultravioleta de estrellas jóvenes calientes.

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jue

26

feb

2015

Mars One, viaje sin retorno al planeta Marte

Fuente: EFE. El Informador.


Mars One, el proyecto creado por una fundación holandesa que prepara una misión sin retorno a Marte para establecer en 2025 una colonia permanente en el planeta rojo, no está exento de críticas y algunos detractores consideran poco ético que este viaje sea solo de ida.

El cofundador del proyecto e inspirador de la aventura Mars One, Bas Lansdorp, dijo a Efe que esas críticas vienen "normalmente de personas que no conocen en detalle" su plan.

Mars One es un proyecto gestionado por la fundación holandesa creada por Lansdorp y el físico Arno Wielders, que pretende enviar en 2018 un primera expedición y a partir de 2025 iniciar una colonia humana permanente y autosuficiente en el planeta rojo.

La iniciativa ha tenido algunas críticas procedentes del prestigioso Instituto Tecnológico de Massachussets (MIT) de Estados Unidos, que en un reciente estudio elaborado por estudiantes bajo la dirección de la doctora Sydney Do alertaba de problemas de viabilidad técnica y en la previsión de costes.

Lansdorp entiende que un proyecto así tenga detractores, pero consideró que "Marte es ahora el paso más lógico en el camino de expansión humana en el sistema solar y más allá" y agregó que viajar a otro planeta sigue siendo algo complicado de entender.

"En este momento, Marte parece algo difícil y cualquier intento más allá de este planeta parece casi imposible. Sin embargo, cuando ya estemos viviendo en Marte, todos los nuevos avances en nuestra exploración nos parecerán sencillos y cercanos", añadió.

El emprendedor holandés dijo valorar "mucho más la opinión de los profesionales y empresas que trabajan en el proyecto que esas críticas", al tiempo que prefirió centrarse en los logros de una misión que "cambiará totalmente la visión que tenemos de nuestra especie y del universo".

"Si conseguimos llegar y establecernos en Marte, ¿qué es lo que no podemos hacer?", preguntó.

Mars One, explicó, está avalado por los "contratos que ya se han cerrado con las mejores compañías de naves espaciales y de sistemas de soporte vital" y por un equipo de "profesionales con mucha experiencia y con grandes conocimientos que forma parte tanto del consejo de embajadores como de asesores, entre los que se encuentra Mason Peck, ex director tecnológico de la NASA".

La primera tripulación con cuatro voluntarios que no regresarán a la Tierra, ya que el proyecto no contempla tecnología de regreso, partirá hacia el planeta rojo en 2024.

Viajarán durante todo un año hasta el cuarto planeta del sistema solar más cercano al sol y que los científicos señalan como el más parecido a la Tierra, aunque su delgada atmósfera es de dióxido de carbono.

Está previsto que desde 2025 y cada dos años viajen a Marte otros seis grupos de cuatro tripulantes cada uno.

Entre esos futuros tripulantes, un puesto para el que la fundación recibió 202 mil 586 solicitudes, podrían figurar españoles o latinoamericanos ya que hay cuatro en la lista de los 100 candidatos que van a pasar a la tercera ronda de selección.

Son el físico Pablo Martínez, de 37 años, y el técnico de energía solar Ángel Jané, de 39, además de la estudiante boliviana de antropología Zaskia Antelo, de 20, y la profesora brasileña de seguridad pública y diseñadora de acuarios Sara Feliciano da Silva, de 51.

La fundación ya mencionó en su convocatoria que no solo se requieren astronautas, ya que "para diseñar un asentamiento humano permanente en Marte se necesitan personas sanas y bien preparadas".

Para la fundación de Lansdorp, "la habilidad más importante de los individuos que formarán parte de esta colonia es su capacidad de funcionar dentro de un grupo. Personas que entrenarán durante años para prepararse físicamente y además desarrollar el talento para producir comida".

La primera tripulación dispondrá de comida de emergencia, pero el plan prevé cultivos para autoabastecer a la primera comunidad marciana.

Está previsto que la producción de agua potable se consiga mediante el hielo que contiene el suelo de Marte y que la de oxigeno se logre a partir de ese hielo mediante electrólisis, así como a partir del nitrógeno existente en la atmósfera del planeta.

El coste de la aventura se ha calculado en 6 mil millones de dólares para llevar a los primeros cuatro viajeros, más 4 mil millones por cada misión tripulada, según figura en la web de la fundación, que espera conseguir financiación de colaboraciones, patrocinios y de la venta de derechos de propiedad intelectual y los derechos de emisión, ya que la misión será televisada.

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mié

25

feb

2015

Se preparan para una nueva caminata espacial

Fuente: NASA


Tras el paseo espacial del sábado, el primero de tres paseos espaciales para el montaje en el exterior de la ISS, los astronautas ya se preparan para la realización de la segunda caminata espacial el miércoles 25 de Febrero. Los controladores de tierra han maniobrado el gran brazo robot de la Estación Espacial Internacional, Canadarm2, para colocarlo en el lugar de trabajo previsto para el paseo espacial del miércoles.

Los astronautas Barry Wilmore y Terry Virts comenzarán su segundo paseo espacial a las 12:10 GMT, para poner más cables y lubricar una de dos efectores finales de enganche del Canadarm2, que sirve como punta o base para el brazo robótico. También prepararán el módulo Tranquility para la reubicación del Módulo Multipropósito Permanente y el nuevo Módulo de Actividad Ampliable Bigelow a finales de este año.

Mientras que el dúo está revisando sus procedimientos y preparando sus herramientas y trajes espaciales para el paseo espacial, la astronauta italiana Samantha Cristoforetti trabajó con una gran variedad de experimentos científicos, además de llevar a cabo trabajos de fontanería en la ISS. Uno de los trabajos en los que se centró Cristoforetti fue en un experimento que estudia cómo fluye la sangre desde el cerebro hacia el corazón en condiciones de microgravedad.

Por otra parte, durante la jornada del lunes, los tres cosmonautas rusos de la Expedición 42, Elena Serova, Anton Shkaplerov y Alexander Samokutyaev, disfrutaron de un día libre con motivo de la celebración del Día del Defensor de la Patria, festividad en Rusia.

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mar

24

feb

2015

Explorando los colores de la pequeña Nube de Magallanes

Fuente: NASA


Las fotografías astronómicas pueden parecer obras de arte, y esta imagen de una de nuestras vecinas galácticas más cercanas, la Pequeña Nube de Magallanes, no es una excepción.

Esta escena es el resultado de una colaboración entre dos artistas cósmicos – el observatorio espacial Herschel de la ESA y el telescopio espacial Spitzer de la NASA. La fotografía parece una pintura puntillista o punteada, en la que la imagen está formada por un gran número de puntos independientes. 

Los colores representan la temperatura de la mezcla de polvo y gas que llena la galaxia. El suave tono verde de la esquina inferior izquierda de la imagen y el tinte rojo del cuerpo principal de la galaxia indican las observaciones realizadas por Herschel y revelan el material más frío, a unos -260 grados Celsius. 

Los puntos azules más brillantes fueron capturados por Spitzer. Estas regiones contienen polvo y gas más calientes, a unos -150 grados Celsius, y en algunas de ellas se están formando nuevas estrellas. Cuando estas estrellas empiecen a brillar calentarán su entorno, creando grandes grumos de polvo y gas caliente en el seno de la galaxia. 

Esos grumos brillan con intensidad en esta imagen, desvelando la estructura de la galaxia. La Pequeña Nube de Magallanes está formada por una ‘barra’ central en la que se concentra la actividad de formación de estrellas, visible a la derecha, y por un ‘ala’ que se extiende hacia la izquierda de la imagen. 

En su conjunto, la Pequeña Nube de Magallanes es unas veinte veces menor que nuestra Galaxia, pero sus regiones más brillantes se pueden ver fácilmente a simple vista desde el hemisferio sur. Es una galaxia satélite de la nuestra – orbita alrededor de la Vía Láctea junto a su compañera mayor, la Gran Nube de Magallanes. Gracias a su proximidad, los astrónomos han podido estudiar estas dos galaxias en profundidad, explorando cómo funcionan los procesos de formación de estrellas y de evolución galáctica fuera de nuestra propia Galaxia. 

Esta imagen combina los datos tomados por los instrumentos PACS y SPIRE de Herschel, y por el fotómetro MIPS de Spitzer.

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lun

23

feb

2015

Las colinas de Marte y su pasado helado

Fuente: ESA


Los científicos piensan que esta compleja red de colinas, crestas y pequeñas cuencas de más de 1.400 kilómetros de longitud esconde grandes cantidades de agua congelada en el subsuelo de Marte.

Phlegra Montes se extiende desde la región volcánica del Elysium a unos 30°N hasta adentrarse en las tierras bajas del norte a una latitud de 50°N. Esta región fue formada por las fuerzas tectónicas de la corteza de Marte hace unos 3.650-3.910 millones de años.

La sonda Mars Express de la ESA fotografió esta región de Phlegra Montes el 8 de octubre de 2014. En ella se puede ver el extremo meridional del sistema, situado a 31°N / 160°E. 

A partir de los datos radar recogidos por la misión MRO de la NASA y de los estudios geológicos de la región realizados por otras misiones, los científicos piensan que esta región estuvo cubierta por grandes glaciares hace varios cientos de millones de años. 

Y se piensa que el hielo todavía está ahí hoy en día, quizás a tan sólo 20 metros de profundidad. 

La inclinación del eje polar de Marte ha variado considerablemente a lo largo de su historia, provocando condiciones climáticas muy diferentes. Esto ha hecho posible que existiesen glaciares en lo que hoy son las latitudes medias del planeta.

En el sistema montañoso de Phlegra Montes se pueden ver claras pruebas de la actividad glaciar, como los delantales de escombros que rodean a muchas de las colinas, muy similares a los que podemos observar en las regiones glaciares de nuestro planeta. En ellos, el hielo oculto en el subsuelo provoca que las rocas se vayan desplomando ladera abajo. 

En esta fotografía también se pueden distinguir pequeños valles que cortan las montañas y que parecen fluir hacia regiones de menor elevación, y en particular hacia el centro de la imagen.

La región cubierta de montículos contrasta con las suaves planicies que dominan la parte superior de la imagen. Se piensa que éstas son de origen volcánico, y que podrían ser producto de la actividad del volcán Hecates Tholus en el Elysium, situado a unos 450 kilómetros más hacia el oeste, que entró en erupción en una época posterior a la de la formación de Phlegra Montes

Si se observa de cerca esta planicie, se pueden distinguir ‘crestas arrugadas’ en la superficie del manto de lava. Estas estructuras son el resultado del enfriamiento y posterior contracción de la lava sometida a fuerzas tectónicas de compresión.

Phlegras Montes y sus alrededores nos revelan varios de los procesos geológicos más importantes que han dado a Marte la forma que presenta en la actualidad, desde las antiguas fuerzas tectónicas a la glaciación o la actividad volcánica.

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dom

22

feb

2015

Los astronautas se preparan para realizar un paseo espacial

Fuente: NASA


Los astronautas de la NASA Barry Wilmore y Terry Virts están preparándose para la realización del primero de tres paseos espaciales para el montaje en el exterior de la ISS. Aunque en un principio el paseo había sido programado para el viernes, finalmente se ha decidido que lo realizarán el  sábado 21 de Febrero a las 12:10 GMT. Los dos astronautas han estado chequeando sus jetpacks, un sistema de ayuda y rescate que utilizarían en el improbable caso de que se desvinculasen de la Estación Espacial Internacional. Durante este paseo espacial, los astronautas prepararán la Estación para la futura llegada de vehículos comerciales con tripulación. Instalarán cables  y sistemas de comunicaciones para nuevos puertos de atraque, que permitan el acoplamiento de futuras tripulaciones comerciales a la ISS. Los otros dos paseos espaciales tendrán lugar el 24 de Febrero y el 1 de Marzo.

Construidos por Boeing bajo contrato con la NASA, los adaptadores de acoplamiento internacionales son un componente crítico de la reconfiguración de la Estación para asegurar los puertos de conexión a largo plazo para futuras tripulaciones comerciales y otras naves espaciales visitantes. Ello permitirá que el tamaño estándar de la tripulación de la ISS crezca de seis a siete personas, duplicando potencialmente la cantidad de tiempo dedicado a la investigación a bordo del laboratorio orbital.

Los dos nuevos adaptadores de acoplamiento serán lanzados a la Estación en un par de naves espaciales de carga Dragón de SpaceX este año. Los astronautas instalarán el primero de los dos adaptadores en el Adapter-2, en el extremo delantero del módulo Harmony de la Estación durante un futuro paseo espacial. El segundo adaptador se instalará en el Adapter-3, después de que sea recolocado robóticamente en el puerto de cara a la Tierra del módulo Harmony a finales de este año.

Mientras tanto, a bordo de la Estación Espacial Internacional la última nave de carga en acoplarse, la Progress 58, abrió sus compuertas el miércoles por la mañana, tras su llegada el pasado martes. Los astronautas de la Expedición 42 han comenzado a descargar varias toneladas de alimentos y suministros que reabastecerán a los residentes de la Estación durante los próximos meses.

Además de prepararse para los próximos paseos espaciales, los seis tripulantes han continuado trabajando con la ciencia a bordo del laboratorio orbital. Los astronautas han llevado a cabo exploraciones oculares mediante ultrasonido y controles de presión arterial mediante asistencia médica a distancia por parte de doctores en tierra. El equipo también estudió cultivos de células cultivadas en órbita y exploró las técnicas para mejorar la observación de la Tierra mediante fotografías.

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sáb

21

feb

2015

New Horizons capta a las lunas Nix e Hydra orbitando Plutón

Fuente: NASA


Exactamente 85 años después del histórico descubrimiento de Plutón realizado por Clyde Tombaugh, la nave espacial News Horizons de la NASA, programada para llevar a cabo su encuentro más cercano con el planeta enano este verano, nos ha proporcionado las primeras imágenes de las pequeñas lunas orbitando Plutón.

Las lunas Nix e Hydra son visibles en una serie de imágenes tomadas por New Horizons entre el 27 de Enero y el 8 de Febrero, a distancias que varían de aproximadamente 201 millones a 186 millones de kilómetros. Las imágenes de larga exposición ofrecen una mejor vista de estas dos lunas pequeñas que rodean a Plutón, descubierto por Tombaugh en el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, el 18 de Febrero de 1930.

"El descubrimiento de Plutón por el profesor Tombaugh estaba muy por delante de su tiempo, anunciando el descubrimiento del Cinturón de Kuiper y una nueva clase de planeta", dijo Alan Stern, investigador principal de New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "El equipo de New Horizons ha elogiado su histórico logro".

Montada en una película de siete marcos, las nuevas imágenes proporcionan la primera mirada extendida de la nave espacial a Hydra (identificada por un diamante amarillo) y su primera vista de Nix (diamante naranja). La imagen de la derecha ha sido especialmente procesada para que las pequeñas lunas sean más fáciles de ver. "Es emocionante ver cómo los detalles del sistema de Plutón emergen a medida que recortamos distancia para el encuentro de la nave espacial con Plutón el 14 de julio", dijo el miembro del equipo científico John Spencer, también del Instituto de Investigación del Suroeste. "Esta primera buena vista de Nix e Hydra marca otro hito importante, y una manera perfecta para celebrar el aniversario del descubrimiento de Plutón".

Estas son las primeras de una serie de imágenes de larga exposición que continuarán hasta principios de Marzo, con el objetivo de perfeccionar el conocimiento de las órbitas de las lunas. Cada trama es una combinación de cinco imágenes de 10 segundos, tomadas con la cámara LORRI de New Horizons, usando un modo especial que combina píxeles para aumentar la sensibilidad a expensas de la resolución. A la izquierda, Nix e Hydra son apenas visibles contra el resplandor de Plutón y su luna grande Caronte, y el denso campo de estrellas de fondo. La racha brillante y oscura que se extiende a la derecha de Plutón es un artefacto de la electrónica de la cámara, como resultado de la sobreexposición de Plutón y Caronte. Como se puede ver en la película, la nave espacial y la cámara se rotaron en algunas de las imágenes para cambiar la dirección de esta racha, con el fin de evitar que oscureciera a las dos lunas.

La imagen de la derecha se ha procesado para eliminar la mayor parte de los reflejos de Plutón y Caronte, y la mayoría de las estrellas de fondo. El procesamiento también deja otros pocos puntos brillantes residuales que no son características reales, pero hacen Nix e Hydra mucho más fáciles de ver. El norte celeste está inclinado 28 grados hacia la derecha desde la dirección de arriba en estas imágenes.

Nix e Hydra fueron descubiertos por los miembros del equipo de New Horizons en imágenes del Telescopio Espacial Hubble tomadas en 2005. Hydra, la luna más externa conocida de Plutón, orbita el planeta cada 38 días a una distancia de aproximadamente 64.700 kilómetros, mientras que Nix orbita cada 25 días a una distancia de 48.700 kilómetros. Cada luna tiene aproximadamente entre 40 y 150 kilómetros de diámetro, pero los científicos no conocerán sus tamaños con precisión hasta que New Horizons obtenga imágenes en primer plano de las dos en Julio. Otras dos pequeñas lunas de Plutón, Styx y Kerberos, son todavía más pequeñas y demasiado débiles para ser vistas por New Horizons en su perspectiva actual de Plutón, pero serán visibles en los próximos meses.

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jue

19

feb

2015

El extraño caso de la enana marrón desaparecida

Fuente: NASA


El nuevo instrumento SPHERE, instalado en el Very Large Telescope de ESO, se ha utilizado para buscar una enana marrón que se esperaba encontrar orbitando a la inusual estrella doble V471 Tauri. SPHERE ha dado a los astrónomos la mejor imagen obtenida hasta ahora de los alrededores de este intrigante objeto... y no se ha encontrado nada. La sorprendente ausencia de esta enana marrón, de cuya existencia los investigadores estaban tan convencidos, significa que la explicación convencional al extraño comportamiento de V471 Tauri es errónea. Este inesperado resultado se describe en el primer artículo científico basado en observaciones de SPHERE.

Algunas parejas de estrellas constan de dos estrellas normales con masas ligeramente distintas. Cuando la estrella de masa ligeramente superior envejece y se expande para convertirse en una gigante roja, el material se transfiere a la otra estrella y termina rodeando a ambas, creando una enorme envoltura gaseosa. Cuando esta nube se dispersa, las dos estrellas se van acercando la una a la otra y forman una pareja muy unida formada por una enana blanca y una estrella más normal [1].

Una de estas parejas es V471 Tauri [2], miembro del cúmulo estelar de las Híades, en la constelación de Tauro, y se estima que tiene alrededor de 600 millones de años y se encuentra a unos 163 años luz de la tierra. Las dos estrellas están muy juntas y se orbitan mutuamente cada 12 horas. Dos veces por orbita, una estrella pasa delante de la otra, lo que genera cambios regulares en el brillo de esta pareja observada desde la Tierra, ya que se eclipsan mutuamente.

Un equipo de astrónomos dirigido por Adam Hardy (Universidad Valparaíso, Chile), utilizó primero el sistema ULTRACAM, instalado en el telescopio New Technology Telescope de ESO, para medir estos cambios de brillo con mucha precisión. Los tiempos de los eclipses se midieron con una precisión mejor que dos segundos (una gran mejora con respecto a las mediciones anteriores).

Los tiempos de los eclipses no eran regulares, pero podría explicarse asumiendo que había una enana marrón orbitándolas: su fuerza gravitatoria alteraría las órbitas de las estrellas. También encontraron señales de que podría haber un segundo objeto pequeño compañero.

Sin embargo, hasta ahora había sido imposible obtener imágenes de una débil enana marrón  tan cerca de estrellas mucho más brillantes. Pero el poder del instrumento SPHERE, recién instalado en el Very Large Telescope de ESO, ha permitido al equipo buscar, por primera vez, exactamente en el lugar en el que se suponía que debía estar la compañera enana marrón. Pero no vieron nada, aunque las imágenes de muy alta calidad de SPHERE deberían haberla localizado fácilmente [3].

"Hay muchos artículos científicos que sugieren la existencia de tales objetos circumbinarios, pero estos resultados nos proporcionan la dolorosa evidencia que contradice esta hipótesis", comenta Adam Hardy.

Si no hay ningún objeto en órbita, entonces, ¿qué está causando los extraños cambios en la órbita de estas estrellas binarias? Se han propuesto varias teorías y, aunque ya se han descartado algunas de ellas, es posible que el origen de estos efectos esté en las variaciones del campo magnético en la más grande de las dos estrellas [4], algo que podríamos comparar con los cambios (de menor tamaño) observados en el Sol.

"Durante muchos años hemos estado esperando un estudio como éste, pero hemos debido esperar a tener nuevos y potentes instrumentos como SPHERE. Así es como funciona la ciencia: las observaciones llevadas a cabo con nueva tecnología pueden confirmar o refutar, como en este caso, ideas anteriores. Para este increíble instrumento, esta ha sido una manera excelente de inaugurar su vida observacional", concluye Adam Hardy.

 

Notas

[1] Este tipo de parejas son conocidas como binarias en etapa post-envoltura-común.

[2] Este nombre significa que el objeto es la estrella variable número 471 (o, como demuestra un análisis más cercano, la pareja de estrellas) identificada en la constelación de Tauro.

[3] Las imágenes de SPHERE son tan precisas que habrían podido revelar la existencia de una compañera como una enana marrón, que es 70.000 veces más débil que la estrella central, y sólo está a 0,26 segundos de arco de la misma. En este caso, se predijo que la esperada enana marrón compañera debía ser mucho más brillante.

[4] Este efecto se llama “Mecanismo de Applegate” y tiene como consecuencia  cambios regulares en la forma de la estrella, que pueden conducir a cambios en el brillo aparente de la estrella doble vista desde la Tierra.

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mar

17

feb

2015

Última ocasión para ver al satélite Sentinel-2

Fuente: ESA


La ESA y la Comisión Europea, junto con Airbus Defence and Space y el centro de ensayos IABG, invitan a los medios a visitar al satélite Sentinel‑2A en Ottobrunn, en Alemania, el 24 de febrero. 

Se invita a los medios a visitar este satélite de tecnología punta, Sentinel-2A, en la sala limpia, antes de que sea empaquetado y enviado a la Guayana Francesa para su lanzamiento. Los gestores de proyecto y especialistas explicarán cómo Sentinel-2 abrirá un nuevo capítulo en el estudio de la salud de la vegetación terrestre y vigilar los cambios en el uso del territorio.

Sentinel 2A ofrece visión en color al programa de vigilancia medioambiental europeo Copernicus, combinando, por primera vez en un satélite europeo. alta resolución con visión multiespectral. Sentinel 2-a cubre una franja de 290Km de ancho en cada pase y pasa con frecuencia sobre el mismo punto, lo que le permite tomar imágenes de los cambiantes territorios terrestres con un detalle y precisión sin precedentes.

La información que proporcione Sentinel 2 ayudará a mejorar las prácticas agrícolas, vigilar las selvas del planeta, detectar la contaminación en lagos y aguas costeras, colaborar en la respuesta a desastres naturales y mucho más.

El satélite ha sido construido por un consorcio industrial dirigido por el contratista principal Airbus Defence and Space.

Sentinel-2 será lanzado el próximo mes de junio en un cohete Vega desde el CSG, el puerto espacial europeo en Kourou, Guyana Francesa. 

La visita para prensa del próximo 24 de febrero incluye presentaciones de representantes de la ESA, Airbus DS y la Comisión Europea, así como especialistas en aplicaciones.

Programa

11:00 Bienvenida a cargo de Rudolf Schwarz, CEO de IABG.

11:10 Volker Liebig, de la ESA, presenta el Componente Espacial de Copernicus.

11:25 Reinhard Schulte-Braucks, de la Comisión Europea, explica el papel de Sentinel-2’ en el programa Copernicus.

11:40 Michael Menking, de Airbus Defence and Space, describe el papel de la industria.

11:55 Francois Spoto, de la ESA, y Heinz Sontag, de Airbus DS, hablan del desarrollo de Sentinel-2.

12:15 Markus Probeck, de GAF-AG, destacará algunas de las aplicaciones de Sentinel‑2.

12:30–13:00 Sesión de preguntas, seguida de una visita a la sala limpia del satélite.

13:0–14:00 Almuerzo buffet y oportunidades para entrevistas. 

Para más información:

ESA Media Relations Office 

Tel: +33 1 53 69 72 99

Email: media@esa.int

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lun

16

feb

2015

Un capuchino en el Polo Sur de Marte

Fuente: NASA


Estos remolinos de color chocolate, caramelo y crema podrían despertar el apetito de los más golosos. Las mesetas en tonos crema rodeadas por crestas marrones y cruzadas por vetas de color caramelo crean una escena que recuerda a una buena taza de capuchino.

Esta instantánea fue tomada por la sonda Mars Express de la ESA, que lleva explorando y fotografiando la atmósfera y la superficie marcianas desde el año 2003. Cuando pensamos en Marte recordamos las numerosas imágenes que nos muestran un terreno pardo rojizo acribillado de cráteres, pero el Planeta Rojo nos puede sorprender con inesperadas tonalidades. 

La región blanca y brillante es la capa de hielo que cubre el polo sur de Marte, compuesta de agua y dióxido de carbono congelados. Aunque pueda parecer una superficie uniforme en esta imagen, de cerca es una mezcla estratificada de picos, gargantas y planicies, y recuerda a un queso suizo. 

El casquete austral de Marte tiene un diámetro de casi 350 kilómetros y alcanza un espesor de hasta 3 km en algunas zonas. Esta capa de hielo es permanente, y durante el invierno marciano queda cubierta por otra capa más fina y de mayor extensión que desaparece de nuevo cuando las temperaturas vuelven a subir. 

Esta estructura se encuentra a unos 150 kilómetros al norte del polo sur geográfico de Marte, y Mars Express descubrió indicios que podrían explicar por qué esta capa de hielo está desplazada. Los profundos cráteres de impacto de Marte – entre los que destaca la Cuenca Hellas, la mayor estructura de impacto de todo el planeta, con 7 km de profundidad y 2.300 km de diámetro – canalizan los fuertes vientos del planeta hacia su polo sur, creando una mezcla de sistemas de alta y baja presión. El dióxido de carbono se sublima a un ritmo diferente en función de la presión atmosférica, dando una forma asimétrica a la capa de hielo. 

Mars Express fotografió esta región el 17 de diciembre de 2012 en las bandas de la luz verde, azul e infrarroja utilizando su Cámara Estéreo de Alta Resolución. Esta fotografía fue procesada por Bill Dunford, utilizando los datos del Archivo de Ciencias Planetarias de la ESA.

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Sistema Solar
Sistema Solar
Inclinación de los planetas
Inclinación de los planetas

¿Cómo se formó el Sistema Solar?

Autor: Gerardo Blanco

 

Al mirar a los planetas del sistema solar, podría pensarse que si pertenecen a la misma familia es por adopción, más que por parentesco. Pero no. La historia de su nacimiento revela que fueron creados de la misma nube molecular que colapsó para formar al Sol.
Ilustración Sistema Solar

Cuando nuestro Sol se formó, deglutió casi toda la nube de desechos a su alrededor. El resto fue esculpido por la gravedad en forma de disco de gas y polvo alrededor de la recién nacida estrella. Los granos de polvo en órbita alrededor del Sol, colisionaron y progresivamente formaron cuerpos mayores. En la parte más interna del disco, la combustión de hidrógeno en el Sol hacía las cosas muy calientes, por lo que sólo los metales y minerales de silicio con altos puntos de fusión estaban presente en forma sólida. Los cuerpos en esta región sólo podían alcanzar un cierto tamaño, produciendo los cuatro planetas rocosos del sistema solar interior:Mercurio, Venus, Tierra y Marte.

Más allá de esta zona, sin estas rigurosas limitaciones, el metano y el agua se podían presentar también como sólidos. Aquí, los planetas en desarrollo podían crecer más y ser suficientemente grandes para comenzar a acretar moléculas de gas -hidrógeno principalmente- antes de que la energía del Sol las rompiera. Así, finalmente, fue como se crearon los gigantes gaseosos Júpiter y Saturno y más allá en climas todavía más fríos, los gigantes de hielo Urano y Neptuno.

Hasta ahora, todo parece muy simple. Pero cuando se comienza a detallar el proceso, el modelo de acreción es bastante flojo, dice Alessandro Morbidelli del Observatorio Côte d'Azur, Francia. Para empezar, nadie sabe exactamente cómo las pequeñas rocas logran formar cuerpos mucho más grandes. Los objetos pequeños habrían recibido la presión del gas a su alrededor y los habría enviado hacia el Sol antes de que pudieran formar cuerpos mayores. Una propuesta reciente es la posibilidad de que regiones de turbulencia en el gas produjera vórtices de baja presión en los que las rocas podrían haberse reunido y fusionado.

Un problema similar afecta a los gigantes gaseosos, cuyos sólidos núcleos debieron fundirse en la presencia de gas que luego acretarían. El riesgo de que esos planetas sean empujados hacia el Sol es ilustrado por los "Júpiters calientes" vistos en otros sistemas planetarios. Se trata de planetas de tamaño similar a Júpiter pero orbitando a sus estrellas a una distancia como la de la Tierra o más cercana.

Cómo crear un sistema solar
Gráfico 'Cómo crear un sistema solar'

Un esquema de cómo se piensa que se forma un sistema solar como el nuestro, pero sólo la comparación con otros sistemas podrá indicar si este modelo es universal.
4.5 mil millones de años atrás, un área de gas y polvo en la Vía Láctea comenzó a condensarse, colapsando bajo su propio peso.
El resultado fue un fino disco de material en rotación. En el centro, donde se concentró la mayor parte de la masa, frecuentes colisiones causaron que la materia se calentara.
Dentro de los 50 millones de años, la temperatura y presión en el centro fue suficientemente grande para que comience la fusión del hidrógeno:nació el Sol.
A los 100 millones de años, la acreción de cuerpos menores creó en gran medida los planetas que conocemos, rodeados de un anillo de material helado. Las órbitas precisas de los planetas se desconocen.
Varios cientos de millones de años: una interacción de Júpiter con Saturno causó que Urano y Neptuno migren hacia el exterior, disparando material del anillo en todas direcciones. Algunos cuerpos bombardearon los planetas interiores, otros fueron eyectados para formar la Nube de Oort y los restantes formaron el Cinturón de Kuiper.


De acuerdo a una teoría de Morbidelli y colegas, el sistema solar tuvo una reconfiguración.
Es generalmente aceptado que el proceso de formación de planetas, que comenzó hace 4.6 mil millones de años, no habría tomado más de 10 millones de años. Pero las muestras de rocas lunares traídas por las misiones Apolo indican que las rocas se formaron al mismo tiempo, cientos de millones de años luego del nacimiento de los planetas.
La explicación convencional es que luego de que el sistema solar se calmó, tuvo una breve pero violenta época, a veces denominada "cataclismo lunar" o "bombardeo tardío". Unos 700 millones de años luego de la formación de los planetas, la luna y los planetas interiores fueron golpeados por ondas que destruyeron sus superficies.
¿Porqué habría ocurrido este bombardeo?
Se propusieron muchas hipótesis pero, hasta recientemente, nadie explicó el origen del evento en detalle y de acuerdo a las observaciones, como la forma de las órbitas de los planetas gigantes o las trayectorias de los objetos más allá de Neptuno.

Un paso hacia la respuesta fue dado en 1993 cuando en la Universidad de Arizona, Renu Malhotra estudió la posibilidad de la migración planetaria. Malhotra usó modelos computacionales del sistema solar para argumentar que Urano y Neptuno podrían haberse formado en órbitas mucho más cercanas al Sol y que su posterior migración podría explicar la rara órbita de Plutón. (Ver "Urano y Neptuno habrían cambiado de lugar"). Más tarde, otros investigadores comenzaron a preguntarse si esas migraciones podrían haber generado el bombardeo tardío.

El temprano sistema solar
Gráfico del Temprano sistema solar
De acuerdo al Modelo de Niza, los planetas no están donde solían, en el sistema solar temprano. Su dramática y violenta migración dio forma a lo que conocemos actualmente.

  • Regla en miles de millones de años
  • El Sol se formó aprox. hace 4.6 mil millones de años
  • Aprox. 100 millones de años luego de la formación del Sol
    Júpiter migra hacia dentro mientras los demás planetas migran hacia fuera.
  • Aprox. 700 millones de años :Júpiter alcanza una resonancia especial con Saturno, disparando a Neptuno y Urano hacia el anillo de planetesimales...
  • Aprox. 705 millones de años:
    ...que son disparados en todas direcciones, incluyendo el sistema solar interno, causando el "bombardeo tardío"
  • Aprox. 900 millones de años
    Los planetas se establecen en sus actuales órbitas y los remanentes de los planetesimales forman el Cinturón de Kuiper.


En 2002 Morbidelli y colegas formaron un grupo que produciría lo que se conoce como el "Modelo de Niza". El grupo realizó detallas simulaciones de los primeros cientos de millones de años del sistema solar, tomando como punto de partida planetas apenas formados alrededor de un anillo de desechos.
En las simulaciones, los dos mayores planetas, Júpiter y Saturno, tiraban un poco de cada uno cada vez que sus órbitas se acercaban, pero en total, estos tirones gravitacionales se cancelaban mutuamente. Sin embargo, cuando Júpiter orbitaba al sol exactamente dos veces por cada una de Saturno -una "resonancia" dos a uno- el máximo acercamiento ocurría en el mismo punto en cada una de sus órbitas y, en vez de cancelarse, estos tirones trabajaban en la misma dirección, formando órbitas elípticas elongadas. Esto, a su vez, alteraba las órbitas de Urano y Neptuno.
Las resonancias son comunes en la dinámica planetaria. Como un niño en un columpio que recibe un gentil empujón en el punto correcto para subir más y más, esta resonancia particular daba un empujón a las órbitas de Urano y Neptuno cada vez que estaban cerca de los planetas gigantes. De a poco, las simulaciones mostraban que sus órbitas se hacían más largas y más elípticas. Esto los llevó al enjambre de planetesimales que, a su vez, por la gravedad de los gigantes fueron expulsados o bien atraídos hacia el sol. En el proceso, los planetesimales bombardearon a los planetas interiores y sus lunas.

Para que los tiempos concuerden, el grupo encontró crucial disponer el anillo de desechos entre las órbitas de Saturno y Neptuno y así, corregir el tamaño del disco inicial.
El modelo, de esta forma, estaría de acuerdo a la configuración actual del sistema, incluyendo los asteorides conocidos como Troyanos.

Captura de pantalla del video que ilustra el cambio en los planetas exteriores

Sin embargo, muchos científicos no están convencidos del modelo, principalemnte por su tamaño. El modelo de Niza, para funcionar, debe tener un disco de desechos de unas 30 unidades astronómicas para concordar con las actuales observaciones.
Se han observado discos alrededor de muchas estrellas jóvenes -como Beta Pictoris- y su tamaño no concuerda.

"Vemos discos de 100, 200, 300 unidades astronómicas. Raramente vemos discos de 30 UA", señala Scott Kenyon del Centro Harvard-Smithsonian.

El modelo de Niza, empero, permite explicar muchas de las características del sistema solar actual, incluyendo el Cinturón de Kuiper y las raras formas de las órbitas de Júpiter y Saturno. Sin dudas, el modelo, aunque deba ser corregido, ha sentado un nuevo estándar que podrá ser mejorado y ampliado en futuras investigaciones.


Links relacionadosFuentes y links relacionados



Crédito imágenesSobre las imágenes
Imagen superior:ILustración del sistema solar
Gráfico:Cómo crear un sistema solar
Gráfico:El temprano sistema solar
Crédito:New Scientist
Captura de Video:Sky and Telescope. R. Gomes et al.

Artículos relacionados

2015

2014

Paises Lejanos en 3D

Luis Alonso.

 

 

Fue en el año 2009 cuando casualmente presencie el excelente trabajo de Ricardo Espejo en tres dimensiones. En aquella ocasión, el paseo por el Sistema Solar nos llevaba hasta Marte, pero el pasado día 10 de mayo ya acabado, Ricardo tuvo la amabilidad de llevarnos a todos los presentes hasta el planeta Neptuno en la Sede de la Agrupación Astronómica de Madrid.

Socio de la misma, Ricardo Espejo consigue dotar a la filmación de un realismo y una belleza cuyo valor aumenta al tratarse de una persona amateur. En el trabajo, se cuida el detalle propio de cada planeta, lo majestuoso y lo terrible, el tamaño y la perspectiva del plano o del paisaje, destacando las singularidades, mientras viajamos por el espacio acompañados por una susurrante e invitadora composición musical creada por el mismo.

El trabajo, mejor dicho la gran obra, esta creada con Autodesk Maya, un programa informático dedicado al desarrollo de gráficos en 3D, efectos especiales y animación. Ricardo Espejo ha empleado más de seis años en acabar, como el la ha bautizado, sus Paisajes Lejanos.

Sacando tiempo de donde no existe, haciendo y divulgando ciencia, ha necesitado crear 25 imágenes por cada segundo que presenciamos; 50, si tenemos en cuenta que para visionar esta travesía, ha necesitado de dos proyectores perfectamente sincronizados.

Cuando uno se sienta, cuando uno se coloca las gafas, la sensación que a uno le produce resulta única; el espectador parece viajar en una nave que le lleva impulsado por el Sol en un trayecto placentero a lo largo de nuestro Sistema Solar. El público, la audiencia, tiene la sensación de encontrarse allí mismo, de tocar las mariposas, de mojarse con la lluvia, de recalar en los planetas....

No me cansaré nunca de elogiar este quehacer, este arduo y laborioso proyecto acabado, que dignifica a todos los que intentamos aportar y proyectar la astronomía desde nuestra humilde condición de aficionados. Ricardo Espejo debe ser ejemplo y modelo de como divulgar la ciencia que observa el pasado.

 

Os recomiendo difruteis con la presentación de su trabajo en:

http://www.youtube.com/watch?v=WpU92LxX924

Caos en el Sistema Solar

Trabajo realizado por Elena Jareño Valladolid

Fuentes:
Caos en el Sistema Solar. Ernesto Perez.
Revista Ciencia Hoy.
Revista Nature.
Movimiento Caótico. Antonio Rañada.
Wikipedia.
Caos en el Sistema Solar.pdf
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Caos en la oblicuidad de los planetas del Sistema Solar

Trabajo realizado por Tomas Algara Luis

Fuentes:
J.Laskar& P.Robutel
Caos en la Oblicuidad de los Planetas de
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Simulador 3D del Sistema Solar

Pincha el siguiente enlace:

 

  http://www.solarsystemscope.com

Buscar planetas desde casa

Jorge Franchín. Science News. Amazings.

 

Los usuarios de internet de todo el mundo serán capaces de ayudar a los astrónomos profesionales en su búsqueda de planetas similares a la Tierra, gracias a un nuevo proyecto científico online llamado Planet Hunters (Cazadores de Planetas), en el que puede participar el público.

Esta iniciativa ha sido puesta en marcha recientemente en www.planethunters.org y se valdrá de la ayuda de voluntarios para analizar los datos reunidos por la misión Kepler de la NASA. El telescopio espacial ha estado buscando planetas ubicados fuera de nuestro sistema solar (los llamados exoplanetas) desde su lanzamiento en Marzo de 2009.

Entre los impulsores del proyecto figuran los astrónomos Kevin Schawinski, Debra Fischer y Meg Schwamb, de la Universidad de Yale.

Se cree que la misión Kepler cuadruplicará el número de planetas encontrados en los últimos 15 años.

Debido a la gran cantidad de datos que ahora están disponibles gracias a la misión Kepler, los astrónomos recurren a los ordenadores para que estos les ayuden a ordenarlos y a identificar posibles planetas. Pero los ordenadores sólo son buenos para encontrar las cosas específicas que se les enseña a buscar, mientras que el cerebro humano tiene la capacidad de reconocer patrones inesperados e inmediatamente detectar lo que es extraño o único, mucho mejor de lo que podemos enseñarles hacer a las máquinas.

Cuando los usuarios de Planet Hunters inician una sesión en la web del proyecto, se les pide que respondan a una serie de preguntas simples sobre una de las curvas de luz de las estrellas (un gráfico que muestra la cantidad de luz emitida por la estrella a lo largo de un periodo de tiempo) para ayudar a los astrónomos de la Universidad de Yale a determinar si en el gráfico aparece una atenuación repetitiva de la luz, que indicaría la presencia de un posible exoplaneta.

"La búsqueda de planetas es la búsqueda de la vida", sentencia Fischer. Y, al menos para la vida tal como la conocemos, esa búsqueda empieza por tratar de hallar un planeta similar a la Tierra, al como acota Fischer. Los científicos creen que tales planetas son el mejor lugar para buscar vida, porque tienen el tamaño correcto y orbitan alrededor de sus respectivas estrellas a la distancia correcta para la existencia de agua líquida, un ingrediente esencial para toda forma de vida terrestre.

Se descubre otra luna alrededor de Plutón

Un grupo de astrónomos que utilizaba el Telescopio Espacial Hubble ha descubierto una cuarta luna orbitando el helado planeta enano Plutón. Este diminuto satélite nuevo, temporalmente llamado P4, fue descubierto en una exploración del Hubble que buscaba anillos alrededor del planeta enano.

La nueva luna es la más pequeña descubierta alrededor de Plutón. Posee un diámetro estimado de 13 a 34 km. Como comparación, Caronte, la mayor luna de Plutón, tiene 1.200 km de tamaño, y las otras dos lunas, Nix e Hydra, están en el rango que va de los 32 a los 113 km. "Encuentro impresionante que las cámaras de Hubble nos hayan permitido ver un objeto tan diminuto tan claramente, desde una distancia de más de 5 mil millones de kilómetros", dijo Mark Showalter, del Instituto SETI, quien dirigió este programa de observación con el Hubble.

El descubrimiento es resultado del trabajo que se está llevando a cabo como apoyo de la misión New Horizons, que tiene previsto sobrevolar el sistema de Plutón en 2015. La misión ha sido diseñada para conoce mejor los mundos que se encuentran en la frontera de nuestro sistema solar. El cartografiado de la superficie de Plutón y el descubrimiento de sus satélites realizado por Hubble han resultado muy valiosos en la planificación del encuentro cercano con New Horizons.
"Se trata de un descubrimiento fantástico", afirma Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons. "Ahora que sabemos que existe otra luna en el sistema de Plutón podemos programar observaciones cercanas durante nuestro paso". La nueva luna se sitúa entre las órbitas de Nix e Hydra, que el Hubble descubrió en 2005. Caronte se descubrió en 1978 por el Observatorio Naval de los Estados Unidos, y se resolvió por primera vez, como un cuerpo separado de Plutón, usando el Hubble en 1990.

Todo el sistema de lunas del planeta enano se cree que se formó en una colisión entre Plutón y otro cuerpo de tamaño planetario en los inicios de la historia del Sistema Solar. El impacto dispersó material que se unificó en la familia de satélites observados alrededor de Plutón. Las rocas lunares retornadas a la Tierra por las misiones Apollo llevaron a la teoría de que nuestra Luna fue el resultado de una colisión similar entre la Tierra y un cuerpo del tamaño de Marte hace 4.400 millones de años.

Los científicos creen que el material eyectado desde las lunas de Plutón por impactos de micrometeoritos puede formar anillos alrededor del planeta enano, pero las fotografías del Hubble no han detectado ninguno hasta el momento. “Esta sorprendente observación es un poderoso recordatorio de la capacidad del Hubble como observatorio astronómico de propósito general para hacer asombrosos descubrimientos no intencionados”, dijo Jon Morse, director de la división de astrofísica en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington.

Captar el brillo de planetas cercanos a su estrella

Jorge Franchín. Texto original en inglés.

 

Un equipo de astrónomos ha desarrollado un método para ver planetas casi imperceptibles que antes quedaban ocultos por el resplandor de su estrella. La nueva técnica permitirá a los científicos buscar planetas más cercanos a sus respectivas estrellas de lo que ha sido posible hasta ahora.


Usando la nueva tecnología óptica desarrollada en el Observatorio Steward de la Universidad de Arizona, el equipo internacional de astrónomos ha obtenido las imágenes de un planeta en una órbita mucho más cercana a su estrella que la de cualquier otro planeta extrasolar encontrado previamente.
El descubrimiento es el resultado de una colaboración internacional entre el Observatorio Steward, el Instituto Federal Suizo de Tecnología en Zúrich, el Observatorio Europeo Austral, la Universidad de Leiden en los Países Bajos y el Instituto Max Planck para la Astronomía en Alemania.

Instalado en el VLT del Observatorio Europeo Austral, en la cumbre del Cerro Paranal, Chile, la nueva tecnología permitió al equipo internacional de astrónomos confirmar la existencia y el movimiento orbital de Beta Pictoris b, un planeta de entre 7 y 10 veces la masa de Júpiter, alrededor de su estrella madre, Beta Pictoris, a 63 años-luz de la Tierra.

El componente principal del innovador dispositivo óptico es una pequeña pieza de vidrio con un patrón muy complejo grabado en su superficie. El dispositivo bloquea la luz de las estrellas de una manera muy definida, permitiendo que los planetas aparezcan en la imagen, algo que sin este aparato sería imposible pues el brillo de los planetas quedaría del todo ahogado por el de la estrella.

Esta técnica abre nuevas puertas al descubrimiento de planetas, tal como augura Phil Hinz, director del Centro de Óptica Adaptativa Astronómica en el Observatorio Steward de la Universidad de Arizona. E implica también que planetas interiores de nuestro sistema solar (como la Tierra), que a juzgar por el límite tecnológico que hasta ahora se creía infranqueable se consideraban fuera del alcance del escrutinio de hipotéticos observadores inteligentes en otros sistemas solares, sí sean visibles.

Enlace sobre planetas

Posición del Sol y los planetas hasta el año 2012
Datos elaborados por Astrosabadell
El sol y los planetas hasta el 2012.pdf
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