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Cassini ve lagos tropicales en Titán

Fuente: NASA

 

La nave espacial Cassini de la NASA ha espiado lagos de metano de larga duración, o pozas, en los "trópicos" de Titán, la mayor luna de Saturno. Uno de los lagos tropicales parece tener la mitad del tamaño del Great Salt Lake en Utah, con una profundidad de por lo menos 1 metro.

El resultado, gracias a un nuevo análisis de datos de Cassini, es inesperado porque los modelos habían asumido que las reservas de líquidos de larga duración solo existirían en los polos. El descubrimiento aparece en la edición de esta semana de la revista Nature.

¿De dónde podría proceder el líquido de estos lagos? "Un origen posible es un acuífero subterráneo", dijo Caitlin Griffith, líder del estudio. "En esencia, Titán podría tener oasis".

Comprender cómo los lagos y tierras húmedas se forman en Titán ayuda a los científicos a aprender sobre el clima de la luna. Similar e¡al ciclo hidrológico de la Tierra, Titán posee un ciclo de metano, con metano en circulación en lugar de agua. En la atmósfera de Titán, la luz ultravioleta rompe el metano, iniciando una cadena de reacciones químicas orgánicas complicadas. Pero los modelos existentes no han podido explicar los abundantes suministros de metano.

"Un acuífero podría explicar una de las misteriosas preguntas sobre la existencia de metano, que se está destruyendo continuamente", dijo Griffith. "El metano es un progenitor de la química orgánica, que probablemente produce moléculas interesantes como aminoácidos, los ladrillos de la vida".
Los modelos de circulación global de Titán han teorizado que el metano líquido en las regiones ecuatoriales de la luna se evapora y es transportado por los vientos hacia los polos, en los cuales las temperaturas más bajas hacen que el metano se condense, y cae a la superficie formando los lagos polares. En la Tierra, el agua es transportada de forma similar por la circulación atmosférica, aunque el transporte también se realiza en los océanos, contrarrestando así los efectos atmosféricos.

Los últimos resultados obtenidos provienen del espectrómetro infrarrojo de Cassini, que detectó una serie de áreas oscuras en la región tropical conocida como Shangri-La, cerca del punto en el que aterrizó la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea en 2005. Cuando Huygens aterrizó, el calor de la lámpara de la propia sonda vaporizó algo del metano del suelo, indicando que había aterrizado en un lugar húmedo.
Las áreas que aparecen oscuras en los mapas realizados por el espectrómetro indican zonas en las que existe metano o etano líquidos. Algunas regiones podrían ser poco profundas, como pequeños charcos. Mediante mapeo radar, Cassini ha detectado lagos en las regiones polares, pero no había detectado ninguno en regiones de baja latitud.
Los lagos tropicales detectados ahora por el espectrómetro infrarrojo se han mantenido desde el año 2004. Sólo se han detectado precipitaciones y evaporación una vez en las regiones ecuatoriales, y sólo durante la última temporada de lluvias en Titán. Por lo tanto los científicos deducen que estos lagos no pueden abastecerse de la lluvia.
“Pensábamos que en Titán tan solo había dunas en el ecuador y lagos en los polos, pero ahora sabemos que esta luna es mucho más compleja de lo que habíamos pensado,” dijo Linda Spilker, científica de la misión Cassini en el Laboratorio Jet Propulsion de la NASA en Pasadena, California. “Casini todavía tiene múltiples oportunidades de sobrevolar esta luna en el futuro, así que estamos impacientes por ver cómo se completan los detalles de esta historia.”

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