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Un retrato familiar de galaxias

Fuente: Felipe Campos.  Space Telescope

 

Arp 116 está compuesto de una galaxia elíptica gigante conocida como Messier 60, y una galaxia espiral mucho más pequeña, NGC 4647.

Al ser una galaxia elíptica típica, Messier 60 por sí sola puede no ser muy atractiva, pero junto con su compañera espiral adyacente, la pareja se vuelve una característica bastante interesante en el cielo nocturno.

Messier 60 es muy brillante; la tercera galaxia más brillante en el cúmulo de Virgo, una colección de más de 1.300 galaxias. Es claramente más grande que su vecina, y tiene una cantidad mucho mayor de estrellas. M 60, como otras galaxias elípticas, tiene un color dorado debido a las muchas estrellas viejas, frías y rojas que posee. NGC 4647, por otro lado, tiene muchas estrellas jóvenes y calientes que brillan en color azul, dando a la galaxia un tinte visiblemente diferente.

Durante mucho tiempo los astrónomos han intentado determinar si estas dos galaxias están realmente interactuando. Aunque se sobreponen vistas desde la Tierra, no hay evidencia clara de una formación enérgica de nuevas estrellas. En las parejas de galaxias que interactúan, el tirón gravitatorio mutuo que ejerce una galaxia sobre la otra generalmente perturba las nubes de gas, muy similar a las mareas en la Tierra causadas por la gravedad de la Luna. Esta perturbación puede causar que las nubes de gas colapsen, formando un repentino brote de estrellas nuevas.

Si bien esto no parece haber ocurrido en Arp 116, los estudios de imágenes muy detalladas de Hubble sugieren el comienzo de alguna interacción de marea entre ambas.

Sin embargo, sin tomar en cuenta si se encuentran lo bastante cerca para estar interactuando, las dos galaxias ciertamente son vecinas cercanas. Esto significa que vemos las dos galaxias a la misma escala, convirtiendo al retrato familiar de Hubble en un ejemplo de libro de cuán diferentes son las galaxias elípticas gigantes en cuanto a tamaño, estructura y color de sus hermanas espirales más pequeñas.

Sorprendentemente Messier 60 fue descubierta independientemente por tres astrónomos diferentes en 1779. Johann Gottfried Koehler de Dresden la detectó por primera vez el 11 de abril de ese año mientras observaba un cometa, el italiano Barnabus Oriani la notó un día después, y el francés Charles Messier la vió el 15 de abril. Más tarde Charles Messier listó la galaxia en el Catálogo Messier.

Después de haber fotografiado a la pareja galáctica con el telescopio Hale de 5 metros, el astrónomo estadounidense Halton Arp la incluyó en su Atlas de Galaxias Peculiares, publicado en 1966. El catálogo contiene imágenes de 338 “galaxias peculiares”: galaxias fusionándose, sobreponiéndose e interactuando.

Esta gran imagen es en realidad un mosaico de imágenes en luz visible e infrarroja tomadas por la Cámara Avanzada para Sondeos y la Cámara Planetaria y de Campo Amplio 2.

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