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¿Podría Haber Vida en el Mar de la Luna de Júpiter, Europa?

Fuente: NASA

 

Un nuevo estudio dirigido por un investigador de la NASA muestra que el peróxido de hidrógeno es abundante en gran parte de la superficie de la luna de Júpiter, Europa. Los autores sostienen que si el peróxido en la superficie de Europa se mezcla en el océano, podría ser una fuente importante de energía para las formas simples de la vida. "La vida como la conocemos, necesita agua líquida, elementos como el carbono, el nitrógeno, el fósforo y el azufre, y necesita algún tipo de sustancia química o energía de la luz para obtener el logro de la vida", dijo Kevin Hand, autor principal del estudio. "Europa tiene agua líquida y elementos, y creemos que compuestos como el peróxido puede ser una parte importante de la necesidades energéticas. La disponibilidad de oxidantes como el peróxido en la Tierra fue una parte fundamental de la aparición de la vida compleja, multicelular".

El documento, co-escrito por Mike Brown, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, analiza los datos en el rango del infrarrojo cercano de la luz de Europa, utilizando el telescopio Keck II en Mauna Kea, Hawai, durante cuatro noches. La mayor concentración de peróxido encontrado estaba en el lado de Europa que siempre ofrece su cara a Júpiter, con una abundancia de peróxido de 0,12 por ciento con relación al agua. (Para verlo en perspectiva, esto es aproximadamente 20 veces más diluidas que la mezcla de peróxido de hidrógeno disponible en las farmacias.) La concentración de peróxido de hielo de Europa luego disminuye a casi cero en el hemisferio opuesto de Europa.

El peróxido de hidrógeno se detectó por primera vez en Europa por la sonda de la misión Galileo de la NASA, que exploró el sistema de Júpiter desde 1995 hasta 2003, pero las observaciones de Galileo fueron de una región limitada. Los nuevos resultados muestran que el peróxido se ha generalizado en gran parte de la superficie de Europa, y las concentraciones más altas se alcanzan en las regiones donde el hielo de Europa es agua casi pura con poca contaminación por azufre. El peróxido es creado por el procesamiento de la intensa radiación de la superficie de Europa hielo que proviene de la ubicación de la luna dentro fuerte campo magnético de Júpiter.

"Las mediciones de Galileo nos dieron pistas tentadoras de lo que podría estar sucediendo en toda la superficie de Europa, y ahora hemos sido capaces de cuantificarlo con nuestras observaciones del telescopio Keck ", dijo Brown. "Lo que todavía no sabemos es cómo se combinan la superficie y el océano, lo que proporcionaría un mecanismo para la vida utilizando el peróxido."

Los científicos piensan que el peróxido de hidrógeno es un factor importante para la habitabilidad del océano líquido de agua global bajo la corteza helada de Europa porque el peróxido de hidrógeno se descompone en oxígeno cuando se mezcla en agua líquida. "En Europa, los compuestos abundantes como el peróxido podría ayudar a satisfacer las necesidades de energía química necesaria para la vida en el océano, si el peróxido se mezcla en el océano", dijo Hand.

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