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DE LA PANTALLA.

Dos nubes de gas muy diferentes en la Galaxia de al lado

Fuente: ESO

El telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO ha obtenido  imágenes de una fascinante región de formación de estrellas en la Gran Nube de  Magallanes — una de las galaxias satélite de la Vía Láctea. Esta precisa imagen  revela dos peculiares y brillantes nubes de gas: la rojiza NGC 2014 y su vecina  azulada NGC 2020. Pese a que son muy diferentes, ambas fueron esculpidas por  potentes vientos estelares procedentes de estrellas recién nacidas  extremadamente calientes que también irradian el gas, provocando que brille de  forma intensa.

Esta imagen fue tomada por el Very Large Telescope (VLT) de  ESO, instalado en el  Observatorio  Paranal, en Chile — el mejor lugar del hemisferio sur para la observación  astronómica. Pero incluso sin la ayuda de los telescopios como el VLT, si  echamos un vistazo hacia la constelación austral de Dorado (El Pez Espada o el  Delfín) en una noche limpia y oscura, podremos distinguir una mancha borrosa  que, a primera vista, parece ser tan solo una nube de la  atmósfera de la Tierra.

Al menos esa debió ser la primera impresión del explorador  Fernando de Magallanes durante su famoso viaje al hemisferio sur en 1519. Pese  a que falleció en Filipinas antes de terminar su viaje, de regreso a Europa su  tripulación dio a conocer la existencia de esa nube y de su hermana pequeña y,  en su honor, las pequeñas galaxias fueron bautizadas más tarde con el nombre de  Magallanes. Sin embargo, ya antes habían sido observadas tanto por exploradores  como por observadores europeos en el hemisferio sur, pese a que nunca se  informó de ello.

La Gran Nube de Magallanes (Large Magellanic Cloud, LMC)  produce nuevas estrellas de manera activa. Algunas de sus regiones de formación  estelar como, por ejemplo, la famosa Nebulosa de la Tarántula, pueden verse  incluso a simple vista. Sin embargo, hay otras regiones más pequeñas — y no por  ello menos interesantes — que los telescopios pueden mostrarnos con un alto  nivel de detalle. Esta nueva imagen del VLT explora a una extraña pareja  incompatible: NGC 2014 y NGC 2020.

La nube teñida de rosa de la derecha, NGC 2014, es una  resplandeciente nube compuesta casi en su totalidad por hidrógeno. Contiene un  cúmulo de estrella jóvenes calientes. La fuerte radiación que emana de esas  nuevas estrellas arranca electrones de los átomos del gas del entorno,  ionizándolo y produciendo un característico brillo rojo.

Además de esta fuerte radiación, las estrellas jóvenes masivas  también producen potentes vientos estelares que al final hacen que el gas del  entorno se disperse. A la izquierda del cúmulo principal hay una brillante  estrella muy caliente que parece haber comenzado este proceso, creando una  cavidad que aparece rodeada por una estructura en forma de burbuja llamada NGC  2020. El distintivo color azulado de este objeto, bastante misterioso, tiene de  nuevo su origen en la radiación emitida por la estrella caliente — esta vez por  ionización del oxígeno en lugar de hidrógeno.

La impresionante diferencia de color entre NGC 2014 y NGC  2020 es el resultado tanto de la diferencia en la composición química del gas  del entorno como de la temperatura de las estrellas que hacen que estas nubes  brillen. También tienen su influencia las distancias entre las estrellas y las  respectivas nubes de gas.

La Gran Nube de Magallanes se encuentra a tan solo unos  163.000 años luz de nuestra galaxia, la Vía Láctea, lo cual en escalas cósmicas  significa que está muy cerca. Esta proximidad hace que sea un objetivo muy  importante para los astrónomos, ya que nos permite estudiarla con mucho más  detalle que otros sistemas más alejados. Fue una de las razones que impulse la  fabricación de telescopios en el hemisferio sur, lo cual llevó a la creación de  ESO hace cincuenta años. Pese a que a escala humana la Gran Nube de Magallanes  sea inmensa, contiene menos de un décimo de la masa de la Vía Láctea y abarca  tan solo unos 14.000 años luz — en comparación, la Vía Láctea alcanza unos  100.000 años luz. Los astrónomos la califican como una galaxia enana irregular;  su irregularidad, combinada con su prominente barra central de estrellas,  sugiere que su forma caótica puede haber sido originada por las interacciones  con la Vía Láctea y otra galaxia cercana, la Pequeña Nube de Magallanes.

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