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DE LA PANTALLA.

Calma antes de la tormenta

Fuente: NASA

 

Esta hermosa imagen retrata a las galaxias NGC 799 (debajo)  y NGC 800 (encima) situadas en la constelación de Cetus (La Ballena). Este par  de galaxias fue observado por primera vez por el astrónomo americano Lewis  Swift allá por 1885.
  Situada a una distancia de unos 300 millones de años luz,  nuestra visión “de cara” nos permite apreciar claramente sus formas. Como la  Vía Láctea — nuestra galaxia — estos dos objetos son galaxias espirales, con  largos brazos muy característicos serpenteando hacia la brillante protuberancia  central. En los prominentes brazos espirales, hay cúmulos en los que se están  formando numerosas estrellas jóvenes azules y calientes  (en la imagen se ven como diminutos puntitos  azules) mientras que, en la protuberancia central, un gran grupo de estrellas  más viejas, frías y rojas se congrega en una región compacta y casi esférica.

A primera vista, estas galaxias parecen iguales, pero el  secreto está en los detalles. Aparte de la obvia diferencia de tamaño, solo NGC  799 cuenta con una estructura en forma de barra que se extiende desde la  protuberancia central, y los brazos espirales se alargan desde los extremos de  la barra. Se cree que las barras galácticas actúan como un mecanismo que  canaliza el gas desde los brazos espirales hacia el centro, intensificando la  formación estelar. En el año 2004, también se observó una supernova en NGC 799,  y fue denominada SN2004dt.

Otra interesante característica que las diferencia es el  número de brazos espirales. La pequeña NGC 800 tiene tres enroscados y  brillantes brazos espirales, mientras que   NGC 799 solo tiene dos brazos relativamente tenues pero muy anchos.  Estos comienzan al final de la barra y casi rodean por completo la galaxia,  formando una estructura que casi parece un anillo.

Pese a que pueda parecer que en esta imagen vemos dos  impresionantes galaxias espirales coexistiendo en eterna paz, nada más lejos de  la realidad. Podríamos estar siendo testigos de la calma antes de la tormenta.  No sabemos exactamente qué ocurrirá en el futuro pero, por lo general, cuando dos  galaxias están lo suficientemente cerca la una de la otra, interaccionan a lo  largo de cientos de millones de años debido a las perturbaciones gravitatorias.  En algunos casos pueden ser solo interacciones pequeñas que causen distorsiones  en la forma, pero otras veces las galaxias chocan, fusionándose para formar una  única y nueva galaxia de mayor tamaño.

La imagen fue obtenida utilizando el instrumento FORS1,  instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) de 8,2 metros de ESO en la  cima de Cerro Paranal, en Chile. Combina exposiciones tomadas a través de tres  filtros (B, V, R). También pueden verse cinco asteroides — ¿puede encontrarlos  todos? Los asteroides se han movido entre exposición y exposición, dejando  coloridos rastros en la imagen.

 

©ESO

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