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El misterio de las olas perdidas en Titán

Fuente: NASA

Uno de los descubrimientos más sorprendentes de los últimos  10 años es lo mucho que se parece el paisaje de la luna Titán, del planeta  Saturno, a nuestro planeta Tierra. Al igual que nuestro planeta azul, la  superficie de Titán está salpicada con lagos y mares, tiene canales de ríos,  islas, lodo, nubes de lluvia y, tal vez, hasta arcoíris. La gigantesca luna es  indudablemente húmeda.

El "agua" de Titán, sin embargo, no es H2O. Con  una temperatura en la superficie que está por debajo de los 143o C (290o F)  bajo cero, Titán es demasiado fría como para tener agua líquida. En cambio, los  investigadores creen que el líquido que esculpe a Titán es una mezcla  desconocida de metano, etano y otros hidrocarburos difíciles de congelar.

La idea de que Titán es un mundo húmedo, con  "agua" alienígena que le es propia, está ampliamente aceptada por los  científicos planetarios. No hay otro modo de explicar las observaciones: la  sonda Cassini, de la NASA, ha sobrevolado a Titán más de noventa veces desde el  año 2004, enviándole pulsos de radar y construyendo mapas de sus lagos y mares.  La sonda Huygens, de la Agencia Espacial Europea, se posó sobre la superficie  de Titán usando un paracaídas en el año 2005; descendió a través de nubes  húmedas y cayó de hecho sobre suelo mojado.

Sin embargo, algo sigue inquietando a Alex Hayes, quien es  un científico planetario del equipo de radar de la misión Cassini, en la  Universidad Cornell. "Pero si Titán es tan húmeda", se pregunta,  "¿dónde están las olas?"

Aquí en la Tierra, los cuerpos de agua raramente están  quietos. La brisa que sopla sobre sus superficies causa la formación de olas,  que se levantan y rompen; las gotas de lluvia que caen sobre la superficie de  los mares también proveen oleaje. Y, sin embargo, de acuerdo con los datos  proporcionados por la sonda Cassini, en Titán los lagos están bizarramente  quietos, sin acción del oleaje notoria hasta escalas milimétricas.

"Sabemos que hay viento en Titán", dice Hayes.  "Las magníficas dunas de arena en la luna son la prueba".

Añada a esto la baja gravedad de Titán (apenas un séptimo de  la de la Tierra) que ofrece muy poca resistencia al movimiento de las olas, y  entonces se tiene un verdadero rompecabezas.

Este destello de luz solar, detectado por la sonda Cassini  en 2009, es considerado por muchos como una reflexión de tipo especular,  causada por uno de los lagos septentrionales de Titán. Más informaciónLos  investigadores han jugado con varias posibles explicaciones. Tal vez los lagos  están congelados. Hayes piensa, sin embargo, que esto es poco probable  "debido a que hemos visto evidencia de precipitaciones pluviales y temperaturas  en la superficie, las cuales se encuentran muy por encima del punto de fusión  del metano". O tal vez los lagos están cubiertos por una sustancia  parecida a la brea, que apacigua el oleaje. "No podemos descartar eso  todavía", añade.

La respuesta podría estar en los resultados de un estudio  que Hayes y sus colaboradores publicaron en la edición electrónica, de julio de  2013, de la revista científica Icarus. Teniendo en cuenta la gravedad de Titán,  la baja viscosidad de los hidrocarburos líquidos, la densidad de la atmósfera  de Titán y otros factores, ellos calcularon qué tan rápidamente debería soplar  el viento en Titán para levantar olas: el resultado es que una brisa muy leve,  de apenas 1,7 a  3,5 km  por hora (1 a  2 millas  por hora) podría ser suficiente.

Y esto es lo que sugiere una tercera posibilidad: los  vientos no han soplado lo suficientemente fuerte. Desde que Cassini llegó a  Saturno, en 2004, el hemisferio norte de Titán (donde se encuentran la mayoría  de los lagos) ha estado bajo el yugo del invierno. El aire frío y pesado apenas  se mueve, así que mucho menos alcanza el umbral necesario para formar olas.

Pero ahora viene el cambio de estación. En agosto del año  2009, el Sol cruzó el ecuador de Titán, moviéndose hacia el norte. Ya se  aproxima el verano, trayendo consigo luz, calor y vientos a la zona de los  lagos de Titán.

"De acuerdo con los modelos climáticos, los vientos  deberán incrementarse conforme se aproxime el solsticio, en 2017, y deberían  ser lo suficientemente fuertes como para levantar olas", dice el  científico.

Si las olas aparecen, la sonda Cassini deberá ser capaz de  detectarlas. Los pulsos reflejados de radar que provienen de superficies con  oleaje pueden decir muchas cosas a los investigadores. Las dimensiones de las  olas, por ejemplo, podrían revelar la viscosidad del líquido que yace a mayor  profundidad y, por lo tanto, su composición química. También, la rapidez de las  olas podría ayudar a dar seguimiento a los cambios de velocidad de los vientos  que soplan sobre ellas, dando de esta manera una medición independiente de los  modelos climáticos de Titán.

Hayes está emocionado de "llevar la ciencia de la  oceanografía a otro mundo. Todo lo que necesitamos ahora", dice, "son  mares picados".

©Ciencia@NASA

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