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DE LA PANTALLA.

Captan con todo detalle el dramático nacimiento de una estrella

Fuente: NASA

 

Usando el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array  (ALMA), astrónomos han logrado obtener un nítido primer plano de grandes emanaciones  de material provenientes de una estrella de recién formada. Al observar el  brillo producido por las moléculas de monóxido de carbono presentes en el  objeto, conocido como Herbig-Haro 46/47, descubrieron que sus chorros poseían  mayores niveles de energía de lo que se pensaba. Las nuevas y detalladas  imágenes también develaron un chorro previamente desconocido, con una dirección  totalmente distinta a la del resto.

Las estrellas jóvenes son objetos violentos que expulsan  material a velocidades de hasta un millón de kilómetros por hora. Cuando este  material colisiona con el gas circundante produce un resplandor, dando origen a  un objeto Herbig-Haro. Un impactante ejemplo de este fenómeno es el llamado  Herbig Haro 46/47, localizado a unos 1.400 años luz de la Tierra en la  constelación austral de La Vela. Este objeto fue el foco de un estudio  realizado empleando el radiotelescopio ALMA durante su fase de Ciencia Inicial,  mientras aún se encontraba en construcción y mucho antes de que su conjunto de  antenas estuviese completo.

Las nuevas imágenes revelaron detalles muy precisos de dos  chorros, uno en dirección a la Tierra y otro con una trayectoria totalmente  opuesta. El chorro que se aleja de nuestro planeta era prácticamente  imperceptible en imágenes anteriores captadas en luz visible, debido al  oscurecimiento producido por las nubes de polvo que rodean la estrella recién  nacida. ALMA no sólo ha proporcionado imágenes mucho más nítidas que  instalaciones anteriores, sino que también permitió a los astrónomos medir la  rapidez con la que el material brillante se mueve a través del espacio.

Estas nuevas observaciones de Herbig Haro 46/47 muestran que  una parte del material expulsado alcanzó velocidades muy superiores a las  registradas anteriormente. Esto significa que el gas emanado posee mucha más  energía y propulsión de lo que se pensaba.

El líder del equipo y autor principal del nuevo estudio,  Héctor Arce (Universidad de Yale, EE.UU.), explica que "la gran  sensibilidad de ALMA permite detectar características nunca antes vistas en  este objeto, como esta rápida emanación. También parece ser un clásico ejemplo  de un modelo simple en donde el flujo molecular es generado por un viento de  gran ángulo de apertura proveniente de la joven estrella". 

Las imágenes fueron captadas en tan sólo cinco horas dentro  del tiempo de observación de ALMA (a pesar de que ALMA todavía estaba en  construcción en aquel momento). Observaciones de calidad similar habrían tomado  diez veces más con otros telescopios. "El detalle logrado en las imágenes de Herbig Haro  46/47 es impresionante. Tal vez lo más impactante es que, en lo que respecta a  este tipo de observaciones, todavía estamos en etapas iniciales. En el futuro,  ALMA proporcionará imágenes de mejor calidad en una fracción del tiempo",  añade Stuartt Corder (Observatorio ALMA, Chile), coautor del nuevo  trabajo. 

Diego Mardones (Universidad de Chile), otro de los  colaboradores de la investigación, hace énfasis en el hecho de que "este  sistema es muy similar a la mayoría de las estrellas remotas de baja masa  durante su periodo de formación y nacimiento. Sin embargo, es también bastante  inusual debido a que el flujo expelido impacta a la nube de manera directa en  uno de los lados de la joven estrella y sale fuera de la nube por el otro. Esto  lo hace ideal para estudiar el impacto de los vientos estelares sobre la nube  madre a partir de la cual se forma la nueva estrella".

La nitidez y sensibilidad alcanzada por estas observaciones  de ALMA también permitieron al equipo descubrir una inesperada emanación que al  parecer proviene de un compañero de la incipiente estrella, el que posee una  masa menor. Este flujo secundario se presenta en un ángulo prácticamente recto  con respecto al objeto principal y parece cavar su propio agujero para salir de  la nube que lo rodea.

Arce concluye que "ALMA ha permitido detectar  características en el flujo de material observado con mucha más claridad que  los estudios anteriores. Esto demuestra que sin duda habrá muchas sorpresas y  fascinantes descubrimientos que presenciar con todo el conjunto de antenas.  ¡ALMA efectivamente revolucionará el campo de la formación estelar!".

©ESO

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