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El choque de dos galaxias genera una caliente nube de gas

Fuente: NASA

 

Observaciones realizadas con el Observatorio de Rayos X  Chandra de la NASA han revelado una nube masiva súper caliente en una galaxia a  60 millones de años luz de la Tierra. Es probable que el gas caliente sea  resultado de una colisión entre una galaxia enana y una galaxia mucho más  grande llamada NGC 1232. Si se confirmase, este descubrimiento sería el primero  en el que una colisión de este tipo ha sido detectada solamente en rayos X y  podría tener implicaciones sobre el entendimiento del crecimiento de galaxias  durante colisiones similares.

Una imagen combinando rayos X y luz óptica muestran la  escena de esta colisión. El impacto entre la galaxia enana y la galaxia en  espiral ha provocado una onda de choque – similar a una explosión sónica en la  Tierra – que ha generado gas caliente con una temperatura cercana a los 6  millones de grados.  Los datos de rayos X  del Chandra, en color púrpura, muestran el gas caliente con la apariencia de un  cometa, provocado por el movimiento de la galaxia enana. Los datos en luz  óptica del VLT del Observatorio Europeo Austral muestran a la galaxia en  espiral en azul y blanco. Fuentes puntuales de rayos X fueron eliminadas de la  imagen para enfatizar la emisión difusa.

Cerca de la cabeza de la emisión de rayos X con forma de  cometa se encuentra una región que contiene muchas estrellas brillantes y  emisiones de rayos X. Es probable que la onda de choque haya disparado la  formación de estrellas, produciendo estrellas masivas brillantes. En dicho caso  la emisión de rayos X sería generada por los vientos de las estrellas masivas y  por los remanentes de explosiones de supernova.

La masa total de la nube de gas es incierta ya que en esta  imagen de dos dimensiones no se puede determinar si el gas se encuentra  concentrado o distribuido sobre una gran región esférica. Si el gas se  encuentra concentrado, la masa es equivalente a 40 mil masas solares. Si se  encuentra distribuido uniformemente, la masa podría ser mucho mayor, cerca de 3  millones la masa del Sol. Este rango concuerda con los valores para las  galaxias enanas en el Grupo Local que incluye a la Vía Láctea.

El gas caliente tendría que brillar en rayos X por varias  decenas o cientos de millones de años, dependiendo de la geometría de la  colisión. La colisión misma debería durar alrededor de 50 millones de años. Por  lo tanto, la búsqueda de grandes concentraciones de gas caliente en las  galaxias podría ser una forma de estimar la frecuencia de colisiones con  galaxias enanas y de entender lo importante de dichos eventos en el crecimiento  de una galaxia.

Una explicación alternativa de la emisión de rayos X es que  la nube de gas caliente podría ser producida por supernovas y vientos calientes  provenientes de un gran número de estrellas masivas, todas ubicadas de un lado  de la galaxia. La falta de pruebas en ondas de radio, infrarrojas u ópticas es  un punto en contra de esta posibilidad.

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