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Detectan el gemelo solar más antiguo

Fuente: NASA

 

Un equipo internacional liderado por astrónomos brasileños  ha utilizado el Very Large Telescope de ESO para identificar y estudiar el  gemelo solar más antiguo conocido hasta ahora. Situado a 250 años luz de la  Tierra, la estrella HIP 102152 se parece más al Sol que cualquier otro gemelo  solar, con la excepción de tener casi cuatro mil millones de años más. Este  primitivo pero prácticamente idéntico gemelo nos entrega una oportunidad sin precedentes  para apreciar la forma en que el Sol se verá cuando envejezca. Asimismo, las  nuevas observaciones proporcionan, por primera vez, un importante y claro nexo  entre la edad de una estrella y su contenido de litio, y además sugieren que  HIP 102152 podría albergar a planetas terrestres rocosos.

Los astrónomos han observado el Sol a través de telescopios  por tan solo 400 años (una pequeña fracción de la edad del Sol, que tiene más  de cuatro mil millones de años).  Resulta  extremadamente difícil estudiar la historia y futura evolución de nuestro  astro, pero es posible si buscamos inusuales estrellas con las mismas  características, pero en diferentes etapas de sus vidas. Un grupo de astrónomos  acaba de detectar una estrella que, en esencia, es un gemelo idéntico de  nuestro Sol, pero 4 mil millones de años mayor (como una versión real de ‘la  paradoja de los gemelos’).

Jorge Meléndez (Universidad de São Paulo, Brasil), líder del  equipo y coautor del nuevo trabajo, explica: "Durante décadas, los  astrónomos han intentado buscar gemelos solares con el fin de conocer mejor  nuestro Sol, el que es capaz de dar vida. Pero muy pocos han sido encontrados  desde que se descubrió el primero en 1997. Ahora hemos obtenido, a través del  VLT, espectros de calidad excepcional, los que nos permiten analizar a los  gemelos solares con extrema precisión, para intentar responder a la pregunta  sobre qué tan especial es nuestro Sol".

El equipo estudió dos gemelos solares, uno que, según se  creía, era más joven que el Sol (18 Scorpii) y otro que se esperaba fuese mayor  (HIP 102152). El espectrógrafo UVES, instalado en el Very Large Telescope (VLT)  de ESO en el Observatorio Paranal, se utilizó para descomponer la luz  proveniente de estas estrellas y poder así estudiar en gran detalle su  composición química y otras propiedades.

Así descubrieron que HIP 102152, en la constelación de  Capricornio (la Cabra Marina), es el gemelo solar más antiguo conocido hasta el  momento. Se estima que posee unos 8.200 millones de años, en comparación con  los 4.600 millones de años de nuestro propio Sol. Por otro lado, se confirmó  que la estrella 18 Scorpii efectivamente era más joven que nuestro astro (con  unos 2.900 millones de años de edad).

El estudio del antiguo gemelo solar HIP 102152 permitirá a  los científicos predecir lo que podría ocurrir con nuestro Sol cuando alcance  esa edad, de hecho ya se logró un importante descubrimiento.  "Una de las interrogantes que queríamos  abordar guarda relación con la composición del Sol", dice Meléndez.  "Principalmente, ¿por qué su contenido de litio es tan sorprendetemente  bajo?".

El litio, tercer elemento de la tabla periódica, se creó en  el Big Bang junto con el hidrógeno y el helio. Durante años, los astrónomos se  han preguntado por qué algunas estrellas parecen tener menos litio que otras.  Con las nuevas observaciones de HIP 102152, han dado un gran paso hacia la  solución de este misterio, al determinar una fuerte correlación entre la edad  de una estrella como el Sol y su contenido de este elemento.

Actualmente nuestro Sol contiene sólo el 1% del litio  original que poseía el material a partir del cual se formó. Estudios de gemelos  solares más jóvenes han mostrado que estos hermanos menores contienen  cantidades muy superiores del elemento, pero hasta ahora los científicos no  habían podido demostrar una clara correlación entre la edad y el contenido de  litio presente en una estrella.

TalaWanda Monroe (Universidad de São Paulo), autora  principal del nuevo estudio, concluye:   "Hemos descubierto que HIP 102152 posee muy bajos niveles de litio.  Esto demuestra claramente, por primera vez, que los gemelos solares más  antiguos efectivamente tienen menos litio que nuestro propio Sol o gemelos  solares más jóvenes. Ahora podemos estar seguros de que las estrellas destruyen  de alguna forma el litio que las compone a medida que envejecen".

Un giro final en la historia revela que HIP 102152 posee una  composición química inusual, sutilmente diferente a la que posee la mayoría de  los gemelos solares, pero similar a la del Sol. Ambos muestran una baja  presencia de aquellos elementos que son abundantes en los meteoritos y en la  Tierra. Este es un fuerte indicio de que HIP 102152 podría albergar planetas  rocosos terrestres.

©ESO

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