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El Hubble y el Chandra encuentran la galaxia más densa en el universo cercano

Un equipo de astrónomos utilizando los telescopios espaciales Chandra y Hubble de la NASA además de telescopios con base en tierra, podrían haber descubierto la galaxia más densa en la parte cercana del Universo. Esta galaxia enana ultra-compacta, llamada M60-UCD1, está plagada de estrellas y podrían ofrecer pistas sobre su pasado y cómo se integra en la cadena de evolución galáctica.

M60-UCD1, que se estima que tiene más de 10.000 millones de años, está situada cerca de la galaxia elíptica masiva NGC 4649, también llamada M60, a unos 54 millones de años luz de la Tierra. Es la galaxia más luminosa conocida de su tipo y una de las más masivas, pesando 200 millones de veces más que nuestro Sol, según se desprende de observaciones realizadas con el telescopio Keck de 10 metros de Hawai.

Lo que hace a M60-UCD1 tan notable es que aproximadamente la mitad de esta masa se encuentra en un radio de tan sólo unos 80 años luz. Esto supone que la densidad de las estrellas que están a su alrededor es 15.000 veces mayor que la encontrada en la vecindad de la Tierra. Las estrellas en esa galaxia están 25 veces más cerca que las de la Vía Láctea.

"Viajar de una estrella a otra es mucho más fácil en M60-UCD1 que en nuestra galaxia, pero llevaría cientos de años con la tecnología actual", dijo Jay Strader, de la Universidad de Michigan y autor del estudio.

Gracias al telescopio de 6,5 metros de Arizona, se han detectado elementos más pesados que el hidrógeno y el helio en las estrellas y se han encontrado valores similares al Sol. "La abundancia de elementos pesados en esta galaxia hace que sea un ambiente fértil para planetas y, potencialmente, para la vida", dijo Anil Seth, coautor del estudio.

Otro aspecto intrigante de M60-UCD1 es la presencia de una fuente de rayos X brillantes en su centro, según han revelado los datos obtenidos por el Chandra. Una explicación de esta fuente es un agujero negro gigante con un peso de unos 10 millones de veces la masa del sol.

Los astrónomos quieren determinar si M60-UCD1 y otras galaxias enanas ultra-compactas nacieron tan repletas de cúmulos estelares o si son galaxias que se vuelven más pequeñas porque las estrellas las arrojan lejos de ellas. Los grandes agujeros negros no se encuentran en cúmulos estelares, así que si la fuente de rayos X es un agujero negro masivo, probablemente nació de colisiones entre M60-UCD1 y una o más galaxias cercanas. La masa de M60-UCD1 y la abundancia de elementos más pesados que el hidrógeno y el helio también favorece la idea de que la galaxia es el remanente de una galaxia más grande.

"Creemos que casi todas las estrellas se han alejado de la parte exterior de lo que fue una galaxia mucho más grande", dijo el coautor Duncan Forbes de la Universidad de Swinburne en Australia. "Sólo dejó el núcleo muy denso de la antigua galaxia y un agujero negro excesivamente masivo".

Si esta separación tuvo lugar, la galaxia era originalmente de 50 a 200 veces más masiva de lo que es ahora y la masa de su agujero negro en relación con la masa original de la galaxia sería más parecida a la de la Vía Láctea y la de otras muchas galaxias. La separación podría haber tenido lugar hace mucho tiempo y M60-UCD1 podría haberse estancado en su tamaño actual durante varios millones de años.

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