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Opportunity comienza la subida de Point Solander

Fuente: NASA

 

El rover Opportunity de la NASA ha comenzado a subir "Point Solander," la punta norte de la colina más alta que se ha encontrado en casi 10 años desde su llegada a Marte. Guiado por el mapeo de minerales desde la órbita, el rover está explorando afloramientos en las laderas del noroeste de Solander Point, abriéndose paso por la colina como lo haría un geólogo de campo. Los afloramientos están expuestos a unos 2 por 6 metros sobre las llanuras circundantes, en laderas y pendientes de 15 a 20 grados. El rover podría posteriormente dirigirse hacia el sur y ascender más arriba en la colina, que culmina a unos 40 metros sobre las llanuras.

"Esta es nuestra primera verdadera montaña marciana para Opportunity", dijo el investigador principal del rover, Steve Squyres de la Universidad de Cornell, Ithaca, NY. "Creemos que vamos a llegar a algunas de las rocas más antiguas que hemos visto con este rover - una visión de nuevo al pasado remoto de Marte. "

La colina se eleva hacia el sur, como una cresta desde Solander Point, formando una parte elevada del borde occidental del cráter Endeavour. El cráter se extiende unos 22 kilometros de diámetro. Los materiales del borde fueron levantados por el gran impacto que excavó el cráter hace miles de millones de años, revirtiendo el patrón geológico común de materiales más antiguos que se encuentran más bajos que los más jóvenes.

Los objetivos fundamentales en la cresta incluyen rocas de arcilla que identificadas a partir de las observaciones del Espectrómetro Compacto de Imágenes de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Las observaciones fueron especialmente diseñadas para producir mapas de minerales con una mayor resolución espacial. 
Este segmento del borde del cráter se encuentra mucho más alto que "Cape York", un segmento al norte que Opportunity investigó durante 20 meses a partir de mediados de 2011. "En Cape York, encontramos cosas fantásticas", dijo Squyres. "Venas de yeso, terreno rico en arcilla, las esférulas que llamamos 'newberries'. Sabemos que hay exposiciones incluso mayores de materiales ricos en arcilla donde nos dirigimos. Puede que se parezcan a lo que encontramos en Cape York o pueden ser completamente diferentes."

Opportunity alcanzó Solander Point en agosto después de meses de prácticas desde Cape York. Luego, los investigadores utilizaron el rover para investigar una zona de transición alrededor de la base de la colina. El área reveló el contacto entre una formación geológica rica en sulfato y una formación más antigua. Las rocas ricas en sulfato apuntan a un ambiente antiguo que estaba húmedo, pero muy ácido. El contacto con las rocas más antiguas puede informar a los investigadores sobre el momento en el que cambiaron las condiciones ambientales.

Opportunity exploró primero la parte oriental de Solander Point, luego se dirigió hacia el norte y alrededor del punto para explorar el lado occidental. "Nos tomamos el tiempo para encontrar el mejor lugar para comenzar el ascenso", dijo el director del proyecto de Opportunity, John Callas, del Laboratorio Jet Propulsion de la NASA en Pasadena, California "Ahora hemos empezado esa escalada." El rover comenzó el ascenso el 8 de Octubre.

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