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Calma en la superficie solar suscita interrogantes entre científicos

Fuente: AFP/EL INFORMADOR

 

La llamativa baja actividad de la  superficie solar, cuyas manchas nunca han sido tan escasas en el último siglo, suscita la curiosidad de los científicos, que se interrogan acerca de cuánto  tiempo durará esta calma.

Las manchas solares han sido observadas desde hace milenios, en primer  lugar por astrónomos chinos y por primera vez con un telescopio en 1610 por Galileo.

Las manchas solares son importantes porque la intensa actividad  electromagnética que las acompaña produce fuertes modificaciones de las  radiaciones ultravioletas y de los rayos X, así como tormentas solares que  pueden perturbar las telecomunicaciones y la red eléctrica sobre la Tierra, subrayó Andrés Muñoz Jaramillo, físico de la Universidad de Montana.

Las manchas solares aparecen en ciclos de aproximadamente once años.  Aumentan cada día por ráfagas y luego decrecen drásticamente antes de volver a  extenderse nuevamente.

Pero este ciclo --se lo considera el número 24-- sorprendió a los  científicos por su escasa actividad. El número de manchas identificadas desde  que se inició, en diciembre de 2008, es muy inferior al promedio diario  observado en los últimos 250 años. Es, en efecto, de menos de la mitad.

"Este ciclo, que pronto debería alcanzar su máxima actividad, es  científicamente interesante ya que es, por lejos, el menos activo de la era  espacial", es decir de los últimos 50 años, dijo Doug Biesecker, un  físico del Space Environment Center de la Agencia Océanica y Atmosférica de  Estados Unidos (NOAA).

El ciclo precedente, el número 23, tuvo su apogeo en abril de 2000, con 120  manchas solares diarias de promedio. Ese pico fue seguido por una actividad  mínima, particularmente calma, que concluyó en diciembre de 2008, que marcó el  inicio del ciclo actual.

En 2009, primer año del ciclo 24, cuando normalmente debió producirse un  aumento de la actividad del sol, los astrónomos llegaron a contar hasta 266 días sin ninguna mancha solar.

Sobre la base de los mínimos del ciclo 23, los físicos habían previsto un  ciclo 24 más bien calmo. "La proyección era de 90 manchas diarias en el apogeo  del ciclo, previsto para fines de 2013, y está claro que estamos lejos" de ese  número, observó Doug Biesecker.

"En 2012, el número de manchas llegó a un tope de 67, esto es cerca de la  mitad de la media", precisó. Hay que remontarse al pico del ciclo 14, en  febrero de 1906, para encontrar una actividad menos intensa, con un pico de 64  manchas.

"Todos se han sorprendido por la duración del mínimo del ciclo actual, que  se ha prolongado tres años, es decir tres veces más que en los tres ciclos  precedentes de la era especial", agregó Muñoz Jamillio.


Alteraciones de los campos magnéticos
 
Además de la debilidad de su actividad, el sol experimenta anomalías en el  cambio de polaridad de sus campos magnéticos. Normalmente, el polo sur y el  polo norte invierten simultáneamente su polaridad cada once años en promedio,  lo que se corresponde con la duración de un ciclo solar.

Durante ese proceso los campos magnéticos polares se debilitan para caer a  cerca de cero y reaparecen nuevamente cuando la polaridad se invierte, explican  esos científicos. Pero en el ciclo actual los polos están desincronizados. El  polo norte ya invirtió su polaridad hace varios meses, lo que ha provocado que  tenga la misma que el polo sur.

Según las últimas mediciones satelitales, "el polo sur, por su lado,  invertirá muy pronto su polaridad", indicó Todd Hoeksema, director del  Observatorio Solar Wilcox de la Universidad de Stanford (California), quien no  parece preocupado por este fenómeno.

Los científicos se interrogan acerca de cuánto tiempo durará esta calma  solar. Algunos de ellos se preguntan si no estamos asistiendo a un período  prolongado de escasa actividad solar, comparable a del llamado "Mínimo de  Maunder", entre 1650 y 1715, durante el cual no se observó casi ninguna mancha  solar.

Esos años coincidieron con un período de claro enfriamiento, llamado la  Pequeña Era Glaciar en Europa y América del Norte.

"Hubo una fuerte correlación entre la escasa actividad solar y la Pequeña  Era Glaciar (pues) el sol contribuye a la variabilidad climática", señaló Doug  Biesecker.

Pero agregó que "a pesar de que la debilidad de la actividad solar  observada últimamente atenúa algo el calentamiento global, no lo detiene. La  temperatura solo aumenta más lentamente".

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