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El Hubble detecta signos de agua en cinco planetas distantes

Fuente: NASA

 

Utilizando el poderoso ojo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, dos equipos de científicos han descubierto firmas débiles de agua en la atmósfera de los cinco planetas distantes. La presencia de agua en la atmósfera se había informado anteriormente en un par de exoplanetas que orbitan estrellas fuera de nuestro sistema solar, pero este es el primer estudio que mide de manera concluyente y comparar los perfiles e intensidades de estas firmas en varios mundos.

Los cinco planetas -- WASP-17b, HD 209458b, WASP-12b, WASP-19b y XO-1b -- orbitan estrellas cercanas. Los puntos fuertes de sus firmas de agua variaron. En WASP-17b y HD 209458b tenían las señales más fuertes. Las firmas de los otros tres planetas, , WASP-12b, WASP-19b y XO-1b, también son consistentes con el agua.

"Estamos muy convencidos en que vemos una firma de agua en múltiples planetas ", dijo Avi Mandell, científico planetario del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt , Maryland, y autor principal de un artículo del Astrophysical Journal, en el cual describe el hallazgo. "Este trabajo realmente abre la puerta para la comparación de la cantidad de agua que está presente en las atmósferas de diferentes tipos de exoplanetas, por ejemplo en los más calientes en comparación con los más fríos". 

Los estudios fueron parte de un censo de las atmósferas de exoplanetas dirigidos por L. Drake Deming, de la Universidad de Maryland en College Park. Ambos equipos utilizaron la Cámara de Campo Ancho 3 del Hubble para explorar los detalles de la absorción de la luz a través de las atmósferas de los planetas. Las observaciones se realizaron en una gama de longitudes de onda infrarrojas donde la firma de agua, si está presente, sería revelada. Los equipos compararon las formas e intensidades de los perfiles de absorción, y la consistencia de las firmas les dio la certeza de que veían agua.

  "Detectar realmente la atmósfera de un exoplaneta es extraordinariamente difícil. Pero hemos sido capaces de sacar una señal muy clara, y es el agua", dijo Deming , cuyo equipo informó de los resultados para HD 209458b y XO-1b. El equipo de Deming utilizó una nueva técnica con tiempos de exposición más largos , lo que aumentó la sensibilidad de sus mediciones. Las observaciones demuestran el rendimiento continuo ejemplar del Hubble en la investigación exoplanetaria. “Detectar la atmósfera de un exoplaneta es extraordinariamente complicado, pero hemos sido capaces de extraer una señal muy clara, y es agua”, dijo Deming.

Las señales de agua eran menos pronunciadas de lo esperado, y los científicos sospechan que esto se debe a que una capa de niebla o polvo tapa cada uno de los cinco planetas. Esta niebla puede reducir la intensidad de todas las señales de la atmósfera. Al mismo tiempo, la neblina altera los perfiles de las señales de agua y otras moléculas importantes en una manera distintiva .

Los cinco planetas son Júpiter calientes, mundos masivos que orbitan cerca de sus estrellas madre. Los investigadores se sorprendieron inicialmente de que los cinco parecían ser nebulosos. Pero Deming y Mandell señalaron que otros investigadores han encontrado pruebas de neblina alrededor de exoplanetas. “Estos estudios, junto con otras observaciones del Hubble, nos están mostrando que hay un número sorprendentemente grande de sistemas para los que la señal de agua se ha atenuado o está ausente por completo”, dijo Heather Knutson, del Instituto Tecnológico de California. “Esto sugiere que los ambientes nublados o brumosos pueden ser de hecho bastante comunes en los Júpiter calientes”.

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