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Cassini obtiene la mejor imagen del hexágono de Saturno

Fuente: NASA

 

La nave espacial Cassini de la NASA ha obtenido las imágenes con mayor resolución hasta la fecha de la extraña estructura exagonal que se forma en la atmósfera del polo norte de Saturno. Esta es la primera película que muestra una visión completa de la parte superior de Saturno a unos 70 grados de latitud.

Con unos 30.000 kilómetros de anchura, el hexágono es una corriente en chorro de vientos de 200 millas por hora (alrededor de 322 kilómetros por hora) con una enorme tormenta que gira en el centro. No hay otros fenómenos con similares características en otras zonas del Sistema Solar.

"El hexágono es sólo una corriente de aire, y otros fenómenos con características climáticas similares en el presente son muy turbulentos e inestables", dijo Andrew Ingersoll, miembro del equipo de imágenes de Cassini en el Instituto Tecnológico de California en Pasadena. "Un huracán en la Tierra normalmente dura una semana, pero este fenómeno ha estado presente en esta zona durante décadas - y quién sabe - tal vez siglos.

Los patrones del clima en la Tierra se interrumpen cuando se encuentran con la fricción de las formas terrestres o de las capas de hielo. Los científicos sospechan que la estabilidad del hexágono tiene algo que ver con la falta de accidentes geográficos sólidos en Saturno, que esencialmente es una gigantesca bola de gas.

Las nuevas y mejores imágenes del hexágono han podido captarse porque el Sol empezó a iluminar su interior a finales de 2012. Cassini capturó imágenes del hexágono en un lapso de tiempo de diez horas con cámaras de alta resolución, ofreciendo a los científicos el movimiento de las estructuras de nubes en su interior. 

De esta manera pudieron ver una tormenta alrededor del polo, además de pequeños vórtices que giran en la dirección opuesta a la del hexágono. El mayor de estos vórtices se extiende por alrededor de 3.500 kilómetros, aproximadamente el doble del tamaño del mayor huracán registrado en la Tierra.

Los científicos analizaron estas imágenes en falso color, un método de representación que hace que sea más fácil distinguir las diferencias entre los tipos de partículas en suspensión en la atmósfera --partículas relativamente pequeñas que forman la neblina-- dentro y fuera del hexágono.

"En el interior del hexágono, hay menos partículas grandes de neblina y una concentración de pequeñas partículas, mientras que fuera del hexágono ocurre todo lo contrario", dijo Kunio Sayanagi , del equipo de imagen de Cassini en la Universidad de Hampton, en Virginia. "La corriente en chorro hexagonal está actuando como una barrera, que se traduce en algo así como el agujero de ozono antártico de la Tierra".

"A medida que nos acercamos al solsticio de verano de Saturno en 2017, las condiciones de iluminación en su polo norte van a mejorar, y estamos emocionados de realizar un seguimiento de los cambios que se producen tanto dentro como fuera de los límites del hexágono", dijo Scott Edgington, subdirector científico del proyecto Cassini en el Laboratorio Jet Propulsion de la NASA en Pasadena, California.

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