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La red del espacio profundo celebró su 50 Aniversario

Fuente: NASA

 

La Red del Espacio Profundo de la NASA, el sistema de comunicaciones más grande y potente que existe para “hablar” con las naves espaciales, celebró el 50 Aniversario de su creación original el 24 de Diciembre. En los últimos 50 años, las antenas del Deep Space Network (DSN) han estado en comunicación con cada una de las misiones cuyo destino han sido la Luna y más allá. Las históricas comunicaciones incluyen la famosa frase pronunciada por Neil Armstrong  “Este es un pequeño paso para un hombre, y un gran salto para la Humanidad,” numerosos encuentros con planetas exteriores de nuestro Sistema Solar; las fotos tomadas por los rovers que exploran Marte; y los datos que confirman que una de las naves Voyager ha entrado finalmente en el espacio interestelar.

La Red del Espacio Profundo ha sido tan importante para tantas misiones en las últimas décadas, que a los miembros de los equipos de la red les gusta utilizar la frase "Don't leave Earth without us." (No abandones la Tierra sin nosotros). Desde los comienzos del programa espacial de la NASA, estuvo muy claro que sería necesario contar con una forma sencilla y directa de comunicarse con las misiones en el espacio lejano. Por ejemplo, ¿cuál sería la finalidad de enviar una nave espacial a Marte si no podemos recibir sus datos, imágenes y otra información vital de la nave?

Lo que hoy se conoce como la Red del Espacio Profundo fueron, en sus comienzos, unas pequeñas antenas conocidas como Instalaciones de Instrumentación del Espacio Profundo. Las instalaciones fueron, en sus inicios, operadas por el ejército americano en la década de los cincuenta, siendo posteriormente trasladadas a la jurisdicción de la recién creada  National Aeronautics and Space Administration (NASA). 
El 24 de diciembre de 1963, las Instalaciones de Instrumentación del Espacio Profundo se convirtieron oficialmente en la Red del Espacio Profundo, pasando de hecho, en muy poco tiempo,  a ser la red de apoyo para cualquier misión planificada en el Espacio Profundo. Tres complejos de antenas fueron construidos en tres lugares distintos, distribuidos a una distancia de 120º entre sí para salvar la rotación de la Tierra, de forma que las naves pudieran estar siempre a la vista por encima del horizonte de, al menos, uno de los complejos. Mientras que algunas de la instalaciones se han trasladado de ubicación en este tiempo, hoy en día los tres complejos que operan 24 horas al día los 365 días del año, están situados en Canberra, Australia; Madrid, España; y Goldstone, California.

Las Agencias Espaciales de Europa, Japón y Rusia han confiado en la Red del Espacio Profundo a la hora de planificar las comunicaciones con sus propias misiones a lo largo de las décadas. La Red del Espacio Profundo ha apoyado recientemente a la Agencia India en su primera sonda interplanetaria, la Mars Orbiter Mission (MOM).

"Hoy en día, el DSN apoya alrededor de 30 misiones americanas y misiones espaciales robóticas internacionales", comenta Al Bhanji, Project Manager del Laboratorio de Propulsión a Chorro de NASA, en Pasadena, California, responsable de la gestión de la Red del Espacio Profundo. "Sin el DSN, nunca hubiéramos podido llevar a cabo viajes como los realizados a Mercurio y Venus, visitar asteroides y cometas, nunca hubiéramos visto las asombrosas imágenes de los rovers de Marte o conocer los majestuosos anillos de Saturno".


Imagen de una de las antenas de la Red del Espacio Profundo en el complejo de Goldstone, en California.



Además de permitir subir y descargar datos hacia docenas de misiones y desde ellas, la red ayuda a los navegadores a localizar puntos donde aterrizar así como para colocar a las naves espaciales en órbita alrededor de otros planetas, o encontrar la mejor trayectoria a seguir. Actualmente, la lista de naves que reciben apoyo del DSN incluye al rover Curiosity de la NASA que se encuentra en Marte, el Telescopio Espacial Spitzer, la nave espacial Cassini en Saturno y las dos naves Voyager, las cuales se encuentran a más de 15.500 millones de kilómetros de la Tierra.

La Red del Espacio Profundo cuenta también con su propia instrumentación para llevar a cabo sus propias investigaciones científicas. Por ejemplo, la antena de 70 metros de diámetro de Goldstone, en California, puede utilizar su radar para detectar los asteroides cercanos a la Tierra y determinar con bastante precisión su localización y velocidad, de forma que los científicos pueden calcular las trayectorias de los asteroides para los próximos cien años, e incluso más. Esto es crucial en el seguimiento de los asteroides que podrían potencialmente causar algún tipo de daño en el caso de impactar en la Tierra. Si el asteroide se encuentra lo suficientemente cerca, es posible también utilizar el radar para obtener una imagen del objeto y determinar su tamaño, forma y rotación.

De forma adicional, combinando de la forma adecuada las señales de las antenas del DSN con otros radiotelescopios, se puede crear un telescopio "artificial " con el que es posible conectar con los núcleos de otras galaxias activas a medio camino a través del universo observable. Del mismo modo, el DSN se puede utilizar para explorar el interior de los planetas de nuestra galaxia, estudiar el viento solar y el estudio de la física gravitacional.


Esta imagen corresponde a los trabajos en la antena conocida como DSS-62 en el complejo de la Red del Espacio Profundo de la NASA a las afueras de Madrid, España, en 1970. La primera antena DSN en España comenzó a trabajar en 1965.



 El futuro de la Red del Espacio Profundo es brillante, con las comunicaciones ópticas en el horizonte para aumentar la tecnología tradicional del RF (ondas de radio que se mueven a la velocidad de la luz). Las comunicaciones ópticas, cuando sean operativas, proveerán un importante incremento en el retorno de los datos de las misiones científicas; el ancho de banda potencial de un haz de láser en comunicaciones ópticas es mucho mayor que con las tradicionales frecuencias de radio. De hecho, el equipo de la Red del Espacio Profundo visualiza el día, no muy lejano, en el que, además de las fotos de las huellas de las ruedas de los rovers que nos llegan de Marte, sea posible transmitir por vídeo, a un público que no saldrá de su  asombro, las primeras huellas humanas en la superficie marciana.

"En 2063, cuando se celebre el 100 Aniversario de la Red del Espacio Profundo, podemos imaginarnos recordando los asombrosos días de nuestras antenas transmitiendo videos de alta resolución de los primeros humanos caminando por Marte” comenta Al Bhanji. "O aquel día en el que descubrimos una nueva “Tierra” orbitando una estrella distinta".

Por supuesto, nadie sabe si este día llegará y cuándo será. Sin embargo, el DSN jugará un papel vital si llega una noticia así de asombrosa. 

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