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Comienza la cuenta atrás para la llegada de News Horizons a Plutón

Fuente: NASA

 

Una de las naves espaciales más rápida jamás construida -- la New Horizons de la NASA -- está volando por el espacio, precipitándose por el vacío a casi un millón de kilómetros por día. Lanzada en 2006, ha sido en el vuelo más largo de las últimas misiones, y se acerca a su destino: Plutón.

"El encuentro comienza el próximo Enero," dijo Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste e investigador principal de la misión. "Estamos a menos de un año de distancia."

El máximo acercamiento está programado para Julio de 2015, cuando New Horizons vuele a tan sólo 10.000 kilómetros de Plutón, pero la nave espacial estará ocupada mucho antes de esa fecha. El primer paso, en enero de 2015, es una campaña intensiva de fotografías por el Reconocimiento de Imágenes de Largo Alcance o "LORRI". Esto ayudará a los controladores de la misión a determinar la ubicación de Plutón, la cual es incierta a unos pocos de miles de kilómetros. 

"Vamos a utilizar los datos de LORRI para refinar la distancia de Plutón a la nave espacial y luego encenderemos los motores para hacer las correcciones necesarias." En un primer momento, Plutón y su luna Caronte serán poco más que puntos distantes -- "un par de gordos píxeles" dice Stern -- pero pronto se verán mucho más grandes.

A finales de Abril de 2015, la nave espacial se acercará para tomar fotos de Plutón que superarán las mejores imágenes captadas por el Hubble. Para su máximo acercamiento en Julio de 2015, un nuevo mundo se abrirá a las cámaras de la nave espacial. Si New Horizons sobrevolara la Tierra a la misma altitud, podíra ver edificios y sus formas. 
Stern está a la espera de uno de los momentos más emocionantes de la era espacial. "La humanidad no ha tenido una experiencia como esta -- un encuentro con un nuevo planeta -- en lucho tiempo. Todo lo que veamos en Plutón será una revelación."

El científico compara a New Horizons con la sonda espacial Mariner 4, que sobrevoló Marte en Julio de 1965. En ese momento, muchas personas en la Tierra, incluso algunos científicos, pensaban que el Planeta Rojo era un mundo relativamente apacible, con el agua y la vegetación favorables para la vida. En cambio, Mariner 4 reveló un mundo desapacible. El sobrevuelo de New Horizons sobre Plutón se producirá casi exactamente 50 años después del sobrevuelo de la sonda espacial Mariner 4 a Marte.

Aparte de unas pocas marcas borrosas vistas desde lejos por el Hubble, el paisaje de Plutón está totalmente inexplorado. Aunque algunos astrónomos llaman a Plutón un planeta 'enano', Stern dice que no hay nada pequeño en ello. Si usted conduce un coche alrededor del ecuador de Plutón, el cuentakilómetros acumularía más de 8.000 kilómetros -- como viajar desde Manhattan a Moscú." Tal viajero podría encontrar géiseres helados, cráteres, nubes, montañas, ríos y valles, junto con accidentes geográficos desconocidos que nadie ha imaginado.

"Hay una posibilidad real de que New Horizons descubra nuevas lunas y anillos," dijo Stern. Sí, Plutón podría tener anillos. Plutón ya tiene cinco lunas conocidas: Caronte, Styx, Nix, Kerberos e Hydra. "Estamos volando hacia lo desconocido," dice Stern, "y no sabemos lo que nos vamos a encontrar."

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