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Kepler descubre un planeta muy tambaleante

Fuente: NASA

 

Imagina vivir en un planeta con estaciones tan erráticas que apenas sabrías si ponerte unas bermudas o un pesado abrigo. Esta es la situación en un extraño mundo tambaleante descubierto por el Telescopio Espacial Kepler, el cazador de planetas de la NASA.

El planeta, llamado Kepler-413b, tiene un exagerado movimiento de precesión, o bamboleo, alrededor de su eje de rotación, como la peonza de un niño. La inclinación del eje de rotación del planeta puede variar hasta 30 grados en 11 años, dando lugar a cambios rápidos y erráticos en las estaciones. Por el contrario, la precesión rotacional de la Tierra es de 23.5 grados a lo largo de 26.000 años. Los investigadores están asombrados de ver que este planeta lejano precesiona en escalas de tiempo humanas.

Kepler-413b se encuentra a 2.300 años luz de distancia, en la constelación de Cygnus (el Cisne). Gira alrededor de una cercana pareja de estrellas, naranja y roja cada 66 días. La órbita del planeta alrededor de las estrellas binarias también parece que se tambalea, porque el plano de su órbita está inclinado 2,5 grados respecto al plano de la órbita de la pareja de estrellas. Vista desde la Tierra, la órbita de oscilación se mueve de arriba a abajo continuamente.

Kepler descubre planetas cuando detecta el oscurecimiento de una estrella o de varias estrellas durante el tránsito de un planeta , o cuando este pasa delante de ellas. Los astrónomos que trabajan con Kepler descubrieron el tambaleo cuando encontraron un patrón inusual de tránsito de Kepler-413b .

"En cuanto a los datos de Kepler durante el transcurso de 1.500 días, vimos tres tránsitos en los primeros 180 días -un tránsito cada 66 días- luego hubo 800 días sin tránsitos en absoluto. Después de eso, vimos cinco tránsitos más", dijo Veselin Kostov, investigador principal de la observación. Kostov está asociado con el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial y la Universidad Johns Hopkins de Baltimore. El próximo tránsito visible desde la Tierra no se prevé que se produzca hasta el año 2020. Esto se debe al movimiento de la órbita -de arriba a abajo- causado por la oscilación.

Los astrónomos aún están tratando de explicar por qué este planeta no está alineado con sus estrellas. Podría haber otros cuerpos planetarios en el sistema que inclinan la órbita. O bien podría ser que una tercera estrella cercana estuviera unida gravitacionalmente al sistema y ejerciera una influencia.

"Es de suponer que hay planetas ahí fuera como éste que no estamos viendo, porque estamos en un periodo desfavorable", dijo Peter McCullough, miembro del equipo del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial Espacial y la Universidad Johns Hopkins. "Y esa es una de las cosas que Veselin está investigando: ¿Hay una mayoría silenciosa de cosas que no estamos viendo?"

Incluso con sus cambios de estación, Kepler- 413b es demasiado cálido para alojar vida tal y como la conocemos. Debido a que orbita tan cerca de las estrellas enanas, su temperatura es demasiado alta para que exista agua, por lo que es inhabitable. También es un super Neptuno - un planeta gaseoso gigante con una masa de unas 65 veces la de la Tierra - por lo que no tiene superficie sobre la cual sostenerse.

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