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DE LA PANTALLA.

Alan Bean, un Artista-Explorador en el Apollo XII

Fuente: NASA


El 19 de noviembre se cumplió el 45 aniversario de la llegada del módulo lunar Intrepid, del Apollo XII, a la Luna. En un principio, el Apollo XII fue la misión en el calendario del programa lunar de la NASA mejor posicionada para realizar el primer alunizaje si todas las misiones anteriores cumplían sus objetivos, pero alteraciones posteriores en el programa hicieron que ese hito le correspondiera al módulo lunar Eagle del Apollo XI. A partir de ahí, el principal objetivo de la misión del Apollo XII pasó a ser el de conseguir un alunizaje de precisión. A pesar de haber sido un éxito, el error en el alunizaje del Eagle había sido de algo más de 6 km. Este desempeño no era deseable si se pretendía acceder a lugares específicos de interés científico en misiones posteriores, con lo que el Apollo XII fue la misión encargada de demostrar las técnicas de navegación y de guiado que la NASA desarrolló para poder realizar alunizajes de precisión. Para ello, el módulo lunar Intrepid debía aterrizar en las proximidades del Surveyor III, una sonda que se había posado en la Luna, en el Océano de las Tormentas, en 1967. El Apollo XII cumplió con creces su objetivo al acabar alunizando a tan solo 164 metros de distancia del Surveyor III.

El Apollo XII también es recordado por el grave incidente que sucedió durante su lanzamiento a bordo del poderoso cohete lunar Saturno V. Durante su ascenso a la órbita alrededor de la Tierra desde la que el Apollo XII sería posteriormente lanzado hacia la Luna, el cohete Saturno V recibió el impacto de dos rayos pocos segundos después del despegue. El sistema eléctrico y la plataforma de navegación del módulo de mando, donde viajaban los astronautas, se vinieron abajo a la vez que se encendían todas las alarmas y luces de emergencia dentro de la nave “No sé qué ha pasado aquí, todo se ha venido abajo” informó el comandante Pete Conrad al control de la misión en Houston. La lista de anomalías que se estaban dando a bordo, y que recitó el mismo Conrad posteriormente, era interminable. En aquél momento no se conocía la causa de lo que estaba pasando y la telemetría que se recibía en tierra era incongruente, con lo que la confusión en un momento tan crítico de la misión hizo que el director de vuelo en Houston, Gerry Griffin, llegara a plantearse la posibilidad de abortar el lanzamiento. Afortunadamente, el control de la misión, gracias al papel estelar del joven controlador de vuelo John Aaron, supo finalmente lo que hacer y la situación fue resuelta progresivamente. | Ver: http://goo.gl/CweZpy

 

El Apollo XII fue la primera misión compuesta íntegramente por astronautas procedentes de la Marina. El comandante, Charles ‘Pete’ Conrad, era veterano de dos misiones Gemini; Richard ‘Dick’ Gordon, veterano de una misión Gemini, fue el piloto del módulo de mando, apodado Yankee Clipper; y Alan L. Bean, un novato, fue el piloto del módulo lunar. De todos ellos, Alan Bean es el único que vive en la actualidad. Con un alto grado de autocrítica y, aunque extrovertido, con gran capacidad para la introspección, el carácter de Alan Bean no se alineaba del todo con aquel predominante en los astronautas de su tiempo con los que convivió. A pesar de ser un extraordinario y experimentado piloto de pruebas, su forma de ser supuso que su adaptación al nuevo entorno de la NASA y al cuerpo de astronautas no le resultara fácil. El pasar de los años desde su selección en 1963 y su posterior asignación a Apollo Applications, término con el que la NASA se refería al programa de la estación espacial Skylab, hizo que las opciones de Alan de participar en un vuelo lunar se desvanecieran. Pete Conrad, sin embargo, siempre confió en él. No en vano había sido su instructor de vuelo en la base aérea de la Marina en Patuxent River, en Meryland. Pete le eligió como su piloto del módulo lunar para el Apollo XII pero su elección fue inicialmente vetada entonces por la Oficina de Operaciones de Tripulaciones de Vuelo de la NASA. El siguiente en la lista de Conrad fue otro antiguo conocido piloto de pruebas de la Marina en Patuxent, Clifton C. Williams; sin embargo, C.C. Williams murió en un accidente aéreo cuando volaba un avión supersónico de entrenamiento T-38. Después del fatídico accidente, Conrad volvió a insistir en Alan Bean y esta vez su petición fue aceptada. Años después, en 1973, Alan Bean sería también comandante de su propia misión, el Skylab II (SL-3).

Cuando Alan Bean habla, es patente el profundo cariño y admiración que siente por su comandante y mejor amigo, Pete Conrad. Pete confió siempre en él, le guio en su adaptación dentro de la NASA, le eligió para que fuera parte de su tripulación, le enseñó, en palabras del mismo Alan Bean, “la lección más importante de mi carrera como astronauta” (http://goo.gl/VQFQQj) e influyó en él siendo el retrato en el que Alan siempre podía mirar para ser no solo un mejor profesional sino una mejor persona; y sí, también le dejó pilotar el módulo lunar en el Apollo XII. Contrariamente a lo que se pueda pensar, la tarea de pilotaje del módulo lunar era propia del comandante, no del piloto; éste último realizaba más bien funciones de ingeniero de vuelo y su puesto era denominado ‘piloto del módulo lunar’ en tanto que era el segundo de a bordo en esa nave. Como nos dice Alan Bean, “Pete era único”.


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