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Observan una extraña estrella probablemente rodeada por cometas

Fuente: NASA


Una estrella llamada KIC 8462852 ha sido noticia recientemente por su inexplicable y extraño comportamiento. La misión Kepler de la NASA había monitorizado la estrella durante cuatro años, observando dos incidentes inusuales, en 2011 y 2013, cuando la luz de la estrella se apagó de manera dramática, nunca antes visto. Algo había pasado por delante de la estrella bloqueando su luz, ¿pero qué?

Los científicos por primera vez informaron de los hallazgos en septiembre, sugiriendo una familia de cometas como la explicación más probable. Otras causas citadas incluyen fragmentos de planetas y asteroides.

Un nuevo estudio que emplea datos del telescopio espacial Spitzer de la NASA estudia este misterio, descubriendo más datos que apoyan la presencia de un enjambre de cometas.

Un modo de conocer más sobre la estrella es estudiarla en luz infrarroja. Kepler la había observado en luz visible. Si un impacto planetario o colisiones entre asteroides eran la explicación del misterio de KIC 8462852, entonces debería de haber un exceso de luz infrarroja alrededor de la estrella. Trozos de roca deberían estar a la temperatura adecuada para brillar en longitudes de onda infrarrojas.

Al principio, los investigadores trataron de buscar la luz infrarroja usando el telescopio WISE de la NASA pero no la encontraron. Esas observaciones fueron tomadas en 2010, antes de los extraños sucesos observados por Kepler y de cualquier colisión que hubiera levantado polvo.

Para buscar la luz infrarroja que podría haber sido generada tras estos raros eventos, lo investigadores recurrieron a Spitzer, que, al igual que WISE, también detecta luz infrarroja. Spitzer acaba de observar KIC 8462852 recientemente, en 2015.

"Spitzer ha observado los cientos de miles de estrellas donde Kepler se centraba para encontrar planetas, con la esperanza de encontrar la emisión infrarroja del polvo circundante", dijo Michael Werner, científico del proyecto Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Pero al igual que WISE, Spitzer no ha encontrado un exceso significativo de luz infrarroja de polvo caliente. Eso hace que las teorías que incluían colisiones entre rocas sean muy poco probables y favorece la idea de que los responsables son cometas fríos. Es posible que una familia de cometas esté viajando con una órbita muy excéntrica y larga alrededor de la estrella. En la cabeza del grupo se encontraría un cometa muy grande, que habría bloqueado la luz de la estrella en 2011, tal como observó Kepler. Más tarde, en 2013, el resto de la familia de cometas, una franja de fragmentos variados que siguen detrás del mayor, habría pasado por delante de la estrella bloqueando de nuevo su luz.

Cuando Spitzer observó la estrella en 2015 esos cometas se encontraban ya lejos, continuando su largo viaje alrededor de la estrella. No habrían dejado ninguna señal en el infrarrojo que pudiera ser detectada. Según Marengo, se necesitan más observaciones para aclarar el caso de  KIC 8462852.

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