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Cassini se acerca a Encelado por última vez

Fuente: NASA

 

Un capítulo emocionante en la exploración del sistema solar está a punto de concluir, cuando la nave espacial Cassini en órbita alrededor de Saturno realice su último sobrevuelo cercano a la luna Encelado. Cassini está programada para volar más allá de Encelado a una distancia de 4.999 kilómetros la madrugada del domingo 20 de Diciembre, a las 5:49 GMT.

Aunque la nave espacial continuará observando Encelado durante el resto de su misión (hasta Septiembre de 2017), será a distancias mucho mayores - la más cercana, a más de cuatro veces más lejos que el encuentro del 20 de Diciembre.

El próximo sobrevuelo se centrará en la medición de la cantidad de calor que viene a través del hielo del interior de la luna - una consideración importante para la comprensión de lo que está impulsando el penacho de partículas de gas y hielo que es expulsado como un spray de manera continua procedente de un océano bajo la superficie de Encelado.

"Comprender cuanta calidez tiene Encelado en su núcleo nos proporcionará una idea de su notable actividad geológica, y que hace que este último sobrevuelo cercano sea una fantástica oportunidad científica", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Por diseño, el encuentro no será el más cercano para Cassini. El sobrevuelo fue diseñado para permitir que el Espectrómetro Infrarrojo Compuesto (CIRS) de Cassini observe el flujo de calor que fluye a través de terreno del polo sur de Encelado.

"La distancia de este sobrevuelo está en el punto perfecto para nosotros para poder mapear el calor que viene de dentro de Encelado -- no demasiado cerca, y no demasiado lejos. Nos permite mapear una buena parte de la intrigante región polar sur en buena resolución ", dijo Mike Flasar, líder del equipo del CIRS en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

La región del polo sur de Encelado, aunque estaba bien iluminada para las observaciones por las cámaras de luz visible de Cassini cuando la nave llegó a Saturno a mediados de 2004, se encuentra actualmente en la oscuridad del invierno de Saturno, de años de duración. La ausencia del calor del Sol hace que sea más fácil para Cassini observar el calor del propio Encelado. Cuando la misión concluya, Cassini habrá obtenido observaciones de más de seis años de oscuridad en el invierno del hemisferio sur de la Luna.

"El legado de Cassini de los descubrimientos en el sistema de Saturno es profundo", dijo Spilker. "Nosotros no vamos a estar de nuevo tan cerca de Encelado con Cassini, pero nuestros viajes han abierto un camino a la exploración de éste y otros mundos de océanos."

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