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Astrónomos descubren enormes galaxias 'Súper Espirales'

Fuente: NASA

 

Un nuevo tipo de extraña bestia galáctica ha sido vista en el desierto cósmico. Apodadas "súper espirales," estas galaxias enanas nunca antes vistas compiten en tamaño y brillo con las galaxias más grandes del universo.

Las Súper espirales se han ocultado a la vista imitando la apariencia de típicas galaxias espirales. Un nuevo estudio usando datos de la NASA revela que estos objetos aparentemente cercanos son, de hecho lejanos, versiones monstruosas de espirales cotidianas.

"Hemos encontrado una clase previamente no reconocida de galaxias espirales que son tan luminosas y masivas como las galaxias más grandes y más brillantes que conocemos," dijo Patrick Ogle, astrofísico en el Centro de Procesamiento y Análisis Infrarrojo (IPAC) en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena.

Ogle y sus colegas se toparon con las galaxias súper espirales en su búsqueda de galaxias muy luminosas y masivas en base a los datos de la base de datos extragaláctica de NASA/IPAC (NED), un almacén online que contiene información sobre más de 100 millones de galaxias. NED reúne una gran cantidad de datos de muchos proyectos diferentes, incluyendo las observaciones en luz ultravioleta del GALEX, la luz visible del Sloan Digital Sky Survey, la luz infrarroja del Two Micron All-Sky Survey, y enlaces a datos de otras misiones, como el telescopio espacial Spitzer o WISE.

"Sorprendentemente, el hallazgo de las galaxias súper espirales salió de puramente analizar el contenido de la base de datos del NED, cosechando así los beneficios del cuidado de fusión y sistemática de datos de muchas fuentes en las mismas galaxias", dijo George Helou, coautor del estudio y director ejecutivo de IPAC.

Ogle, Helou y sus colegas esperaban que las gigantescas galaxias maduras, llamadas elípticas, dominarían su búsqueda dentro del NED para las galaxias más luminosas. Pero una tremenda sorpresa esperaba a los científicos.

En una muestra de aproximadamente 800.000 galaxias, a no más de 3,5 billones de años luz de la Tierra, 53 de las galaxias más brillantes curiosamente tenían forma espiral, en vez de elíptica. Los investigadores comprobaron las distancias a las galaxias espirales y vieron que no había ninguna cerca - incluso la más cercana estaba a cadi 1,2 millones de años luz de distancia. Con las estimaciones de distancias correctas en parte, las propiedades sorprendentes de estas recién descubiertas galaxias en forma de remolino salieron a la luz.

Las Súper espirales pueden brillar entre 8 a 14 veces el brillo de la Vía Láctea. Poseen tanto como 10 veces la masa de nuestra galaxia. Sus relucientes discos estrellados se extienden desde dos hasta cuatro veces la anchura del disco de aproximadamente 100.000 años luz de ancho de la Vía Láctea. La Súper espiral más grande abarca la friolera de 440.000 años luz. Las Súper espirales también emiten luz ultravioleta y abundante luz en el infrarrojo medio, lo que significa un ritmo vertiginoso de producción de nuevas estrellas. Su tasa de formación de estrellas es tan alta como 30 veces la de nuestra propia galaxia.

"Las súper espirales podrían cambiar fundamentalmente nuestra comprensión de la formación y evolución de las galaxias más masivas", dijo Ogle. "Tenemos mucho que aprender de estos objetos galácticos recién identificados."

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